0001Victor Hugo
NOTRE-DAME DE PARIS

(1831)

Table des matières
PREFACE 6
NOTE AJOUTEE A L’EDITION DEFINITIVE (1832) 8
LIVRE PREMIER 13
I LA GRAND’SALLE 14
II PIERRE GRINGOIRE 34
III MONSIEUR LE CARDINAL 48
IV MA-TRE JACQUES COPPENOLE 56
V QUASIMODO 68
VI LA ESMERALDA 78
LIVRE DEUXIEME 82
I DE CHARYBDE EN SCYLLA 83
II LA PLACE DE GREVE 87
III ´ BESOS PARA GOLPES ª 90
0002IV LES INCONVENIENTS DE SUIVRE UNE JOLIE FEMME LE SOIR
DANS LES RUES 103
V SUITE DES INCONVENIENTS 110
VI LA CRUCHE CASSEE 113
VII UNE NUIT DE NOCES 138
LIVRE TROISIEME 152
I NOTRE-DAME 153
II PARIS A VOL D’OISEAU 163
LIVRE QUATRIEME 190
I LES BONNES -MES 191
II CLAUDE FROLLO 196
III ´ IMMANIS PECORIS CUSTOS IMMANIOR IPSE ª 202
IV LE CHIEN ET SON MA-TRE 211
V SUITE DE CLAUDE FROLLO 213
VI IMPOPULARITE 221
LIVRE CINQUIEME 223
I ´ ABBAS BEATI MARTINI ª 224
II CECI TUERA CELA 238
LIVRE SIXIEME 255
I COUP D’OEIL IMPARTIAL SUR L’ANCIENNE MAGISTRATURE 256
0003II LE TROU AUX RATS 269
III HISTOIRE D’UNE GALETTE AU LEVAIN DE MA-S 274
IV UNE LARME POUR UNE GOUTTE D’EAU 300
V FIN DE L’HISTOIRE DE LA GALETTE 312
LIVRE SEPTIEME 314
I DU DANGER DE CONFIER SON SECRET A UNE CHEVRE 315
II QU’UN PRETRE ET UN PHILOSOPHE SONT DEUX 335
III LES CLOCHES 347
IV ANATKH
V LES DEUX HOMMES VETUS DE NOIR 369
VI EFFET QUE PEUVENT PRODUIRE SEPT JURONS EN PLEIN AIR 377

VII LE MOINE BOURRU 384
VIII UTILITE DES FENETRES QUI DONNENT SUR LA RIVIERE 395
LIVRE HUITIEME 406
I L’ECU CHANGE EN FEUILLE SECHE 407
II SUITE DE L’ECU CHANGE EN FEUILLE SECHE 420
III FIN DE L’ECU CHANGE EN FEUILLE SECHE 427
IV ´ LASCIATE OGNI SPERANZAI ª 432
V LA MERE 450
0004VI TROIS COEURS D’HOMME FAITS DIFFEREMMENT 456
LIVRE NEUVIEME 479
I FIEVRE 480
II BOSSU, BORGNE, BOITEUX 494
III SOURD 499
IV GRES ET CRISTAL 503
V LA CLEF DE LA PORTE-ROUGE 517
VI SUITE DE LA CLEF DE LA PORTE-ROUGE 520
LIVRE DIXIEME 525
I GRINGOIRE A PLUSIEURS BONNES IDEES DE SUITE RUE DES BERNARDINS
526
II FAITES-VOUS TRUAND 542
III VIVE LA JOIE ! 546
IV UN MALADROIT AMI 557
V LE RETRAIT O- DIT SES HEURES MONSIEUR LOUIS DE FRANCE 581

VI PETITE FLAMBE EN BAGUENAUD 622
VII CHATEAUPERS A LA RESCOUSSE ! 624
LIVRE ONZIEME 627
I LE PETIT SOULIER 628
0005II ´ LA CREATURA BELLA BIANCO VESTITA ª (DANTE) 671
III MARIAGE DE PHOEBUS 682
IV MARIAGE DE QUASIMODO 684
NOTES 687
NOTE I. 687
NOTE II. 688
A propos de cette édition électronique 689

PREFACE

Il y a quelques années qu’en visitant, ou, pour mieux dire,
en furetant Notre-Dame, l’auteur de ce livre trouva, dans
un recoin obscur de l’une des tours ce mot, gravé à la main
sur le mur :

ANATKH

Ces majuscules grecques, noires de vétusté et assez profondément
0006 entaillées dans la pierre, je ne sais quels signes propres
à la calligraphie gothique empreints dans leurs formes et
dans leurs attitudes, comme pour révéler que c’était une main
du moyen âge qui les avait écrites là, surtout le sens lugubre
et fatal qu’elles renferment, frappèrent vivement l’auteur.

Il se demanda, il chercha à deviner quelle pouvait être l’âme
en peine qui n’avait pas voulu quitter ce monde sans laisser
ce stigmate de crime ou de malheur au front de la vieille
église.

Depuis, on a badigeonné ou gratté (je ne sais plus lequel)
le mur, et l’inscription a disparu. Car c’est ainsi qu’on
agit depuis tantôt deux cents ans avec les merveilleuses églises
du moyen âge. Les mutilations leur viennent de toutes parts,
du dedans comme du dehors. Le prêtre les badigeonne, l’architecte
les gratte, puis le peuple survient, qui les démolit.

Ainsi, hormis le fragile souvenir que lui consacre ici l’auteur
0007 de ce livre, il ne reste plus rien aujourd’hui du mot
mystérieux gravé dans la sombre tour de Notre-Dame, rien de
la destinée inconnue qu’il résumait si mélancoliquement. L’homme
qui a écrit ce mot sur ce mur s’est effacé, il y a plusieurs
siècles, du milieu des générations, le mot s’est à son tour
effacé du mur de l’église, l’église elle-même s’effacera bientôt
peut-être de la terre.

C’est sur ce mot qu’on a fait ce livre.

Février 1831.

NOTE

AJOUTEE A L’EDITION DEFINITIVE (1832)

C’est par erreur qu’on a annoncé cette édition comme devant
être augmentée de plusieurs chapitres nouveaux. Il fallait
dire inédits. En effet, si par nouveaux on entend nouvellement
faits, les chapitres ajoutés à cette édition ne sont pas nouveaux.
0008 Ils ont été écrits en même temps que le reste de l’ouvrage,
ils datent de la même époque et sont venus de la même pensée,
ils ont toujours fait partie du manuscrit de Notre-Dame de
Paris. Il y a plus, l’auteur ne comprendrait pas qu’on ajoutât
après coup des développements nouveaux à un ouvrage de ce
genre. Cela ne se fait pas à volonté. Un roman, selon lui,
naît, d’une façon en quelque sorte nécessaire, avec tous ses
chapitres ; un drame naît avec toutes ses scènes. Ne croyez
pas qu’il y ait rien d’arbitraire dans le nombre de parties
dont se compose ce tout, ce mystérieux microcosme que vous
appelez drame ou roman. La greffe ou la soudure prennent mal
sur des oeuvres de cette nature, qui doivent jaillir d’un
seul jet et rester telles quelles. Une fois la chose faite,
ne vous ravisez pas, n’y retouchez plus. Une fois que le livre
est publié, une fois que le sexe de l’oeuvre, virile ou non,
a été reconnu et proclamé, une fois que l’enfant a poussé
son premier cri, il est né, le voilà, il est ainsi fait, père
ni mère n’y peuvent plus rien, il appartient à l’air et au
soleil, laissez-le vivre ou mourir comme il est. Votre livre
est-il manqué ? tant pis. N’ajoutez pas de chapitres à un
0009 livre manqué. Il est incomplet ? il fallait le compléter
en l’engendrant. Votre arbre est noué ? Vous ne le redresserez
pas. Votre roman est phtisique ? votre roman n’est pas viable
? Vous ne lui rendrez pas le souffle qui lui manque. Votre
drame est né boiteux ? Croyez-moi, ne lui mettez pas de jambe
de bois.

L’auteur attache donc un prix particulier à ce que le public
sache bien que les chapitres ajoutés ici n’ont pas été faits
exprès pour cette réimpression. S’ils n’ont pas été publiés
dans les précédentes éditions du livre, c’est par une raison
bien simple. A l’époque où Notre-Dame de Paris s’imprimait
pour la première fois, le dossier qui contenait ces trois
chapitres s’égara. Il fallait ou les récrire ou s’en passer.
L’auteur considéra que les deux seuls de ces chapitres qui
eussent quelque importance par leur étendue, étaient des chapitres
d’art et d’histoire qui n’entamaient en rien le fond du drame
et du roman, que le public ne s’apercevrait pas de leur disparition,
et qu’il serait seul, lui auteur, dans le secret de cette
lacune. Il prit le parti de passer outre. Et puis, s’il faut
0010 tout avouer, sa paresse recula devant la tâche de récrire
trois chapitres perdus. Il eût trouvé plus court de faire
un nouveau roman.

Aujourd’hui, les chapitres se sont retrouvés, et il saisit
la première occasion de les remettre à leur place.

Voici donc maintenant son oeuvre entière, telle qu’il l’a
rêvée, telle qu’il l’a faite, bonne ou mauvaise, durable ou
fragile, mais telle qu’il la veut.

Sans doute ces chapitres retrouvés auront peu de valeur aux
yeux des personnes, d’ailleurs fort judicieuses, qui n’ont
cherché dans Notre-Dame de Paris que le drame, que le roman.
Mais il est peut-être d’autres lecteurs qui n’ont pas trouvé
inutile d’étudier la pensée d’esthétique et de philosophie
cachée dans ce livre, qui ont bien voulu, en lisant Notre-Dame
de Paris, se plaire à démêler sous le roman autre chose que
le roman, et à suivre, qu’on nous passe ces expressions un
peu ambitieuses, le système de l’historien et le but de l’artiste
0011 à travers la création telle quelle du poète.
C’est pour ceux-là surtout que les chapitres ajoutés à cette
édition compléteront Notre-Dame de Paris, en admettant que
Notre-Dame de Paris vaille la peine d’être complétée.

L’auteur exprime et développe dans un de ces chapitres, sur
la décadence actuelle de l’architecture et sur la mort, selon
lui aujourd’hui presque inévitable, de cet art-roi, une opinion
malheureusement bien enracinée chez lui et bien réfléchie.
Mais il sent le besoin de dire ici qu’il désire vivement que
l’avenir lui donne tort un jour. Il sait que l’art, sous toutes
ses formes, peut tout espérer des nouvelles générations dont
on entend sourdre dans nos ateliers le génie encore en germe.
Le grain est dans le sillon, la moisson certainement sera
belle. Il craint seulement, et l’on pourra voir pourquoi au
tome second de cette édition, que la sève ne se soit retirée
de ce vieux sol de l’architecture qui a été pendant tant de
siècles le meilleur terrain de l’art.

Cependant il y a aujourd’hui dans la jeunesse artiste tant
0012 de vie, de puissance et pour ainsi dire de prédestination,
que, dans nos écoles d’architecture en particulier, à l’heure
qu’il est, les professeurs, qui sont détestables, l’ont, non
seulement à leur insu, mais même tout à fait malgré eux, des
élèves qui sont excellents ; tout au rebours de ce potier
dont parle Horace, lequel méditait des amphores et produisait
des marmites. Currit rota, urceus exit.

Mais dans tous les cas, quel que soit l’avenir de l’architecture,
de quelque façon que nos jeunes architectes résolvent un jour
la question de leur art, en attendant les monuments nouveaux,
conservons les monuments anciens. Inspirons, s’il est possible,
à la nation l’amour de l’architecture nationale. C’est là,
l’auteur le déclare, un des buts principaux de ce livre ;
c’est là un des buts principaux de sa vie.

Notre-Dame de Paris a peut-être ouvert quelques perspectives
vraies sur l’art du moyen âge, sur cet art merveilleux jusqu’à
présent inconnu des uns, et ce qui est pis encore, méconnu
des autres. Mais l’auteur est bien loin de considérer comme
0013 accomplie la tâche qu’il s’est volontairement imposée.
Il a déjà plaidé dans plus d’une occasion la cause de notre
vieillie architecture, il a déjà dénoncé à haute voix bien
des profanations, bien des démolitions, bien des impiétés.
Il ne se lassera pas. Il s’est engagé à revenir souvent sur
ce sujet, il y reviendra. Il sera aussi infatigable à défendre
nos édifices historiques que nos iconoclastes d’écoles et
d’académies sont acharnés à les attaquer. Car c’est une chose
affligeante de voir en quelles mains l’architecture du moyen
âge est tombée et de quelle façon les gâcheurs de plâtre d’à
présent traitent la ruine de ce grand art. C’est même une
honte pour nous autres, hommes intelligents qui les voyons
faire et qui nous contentons de les huer. Et l’on ne parle
pas ici seulement de ce qui se passe en province, mais de
ce qui se fait à Paris, à notre porte, sous nos fenêtres,
dans la grande ville, dans la ville lettrée, dans la cité
de la presse, de la parole, de la pensée. Nous ne pouvons
résister au besoin de signaler, pour terminer cette note,
quelques-uns de ces actes de vandalisme qui tous les jours
sont projetés, débattus, commencés, continués et menés paisiblement
0014 à bien sous nos yeux, sous les yeux du public artiste
de Paris, face à face avec la critique, que tant d’audace
déconcerte. On vient de démolir l’archevêché, édifice d’un
pauvre goût, le mal n’est pas grand ; mais tout en bloc avec
l’archevêché on a démoli l’évêché, rare débris du quatorzième
siècle, que l’architecte démolisseur n’a pas su distinguer
du reste. Il a arraché l’épi avec l’ivraie ; c’est égal. On
parle de raser l’admirable chapelle de Vincennes, pour faire
avec les pierres je ne sais quelle fortification, dont Daumesnil
n’avait pourtant pas eu besoin. Tandis qu’on répare à grands
frais et qu’on restaure le palais Bourbon, cette masure, on
laisse effondrer par les coups de vent de l’équinoxe les vitraux
magnifiques de la Sainte-Chapelle. Il y a, depuis quelques
jours, un échafaudage sur la tour de Saint-Jacques-de-la-Boucherie
; et un de ces matins la pioche s’y mettra. Il s’est trouvé
un maçon pour bâtir une maisonnette blanche entre les vénérables
tours du Palais de Justice. Il s’en est trouvé un autre pour
châtrer Saint-Germain-des-Prés, la féodale abbaye aux trois
clochers. Il s’en trouvera un autre, n’en doutez pas, pour
jeter bas Saint-Germain-l’Auxerrois. Tous ces maçons-là se
0015 prétendent architectes, sont payés par la préfecture ou
par les menus, et ont des habits verts. Tout le mal que le
faux goût peut faire au vrai goût, ils le font. A l’heure
où nous écrivons, spectacle déplorable ! l’un d’eux tient
les Tuileries, l’un d’eux balafre Philibert Delorme au beau
milieu du visage, et ce n’est pas, certes, un des médiocres
scandales de notre temps de voir avec quelle effronterie la
lourde architecture de ce monsieur vient s’épater tout au
travers d’une des plus délicates façades de la renaissance
!

Paris, 20 octobre 1832.

LIVRE PREMIER

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I
0016

LA GRAND’SALLE

Il y a aujourd’hui trois cent quarante-huit ans six mois et
dix-neuf jours que les Parisiens s’éveillèrent au bruit de
toutes les cloches sonnant à grande volée dans la triple enceinte
de la Cité, de l’Université et de la Ville.

Ce n’est cependant pas un jour dont l’histoire ait gardé souvenir
que le 6 janvier 1482. Rien de notable dans l’événement qui
mettait ainsi en branle, dès le matin, les cloches et les
bourgeois de Paris. Ce n’était ni un assaut de Picards ou
de Bourguignons, ni une châsse menée en procession, ni une
révolte d’écoliers dans la vigne de Laas, ni une entrée de
notredit très redouté seigneur monsieur le roi, ni même une
belle pendaison de larrons et de larronnesses à la Justice
0017 de Paris. Ce n’était pas non plus la survenue, si fréquente
au quinzième siècle, de quelque ambassade chamarrée et empanachée.
Il y avait à peine deux jours que la dernière cavalcade de
ce genre, celle des ambassadeurs flamands chargés de conclure
le mariage entre le dauphin et Marguerite de Flandre, avait
fait son entrée à Paris, au grand ennui de M. le cardinal
de Bourbon, qui, pour plaire au roi, avait dû faire bonne
mine à toute cette rustique cohue de bourgmestres flamands,
et les régaler, en son hôtel de Bourbon, d’une moult belle
moralité, sotie et farce, tandis qu’une pluie battante inondait
à sa porte ses magnifiques tapisseries.

Le 6 janvier, ce qui mettoit en émotion tout le populaire
de Paris, comme dit Jehan de Troyes, c’était la double solennité,
réunie depuis un temps immémorial, du jour des Rois et de
la Fête des Fous.

Ce jour-là, il devait y avoir feu de joie à la Grève, plantation
0018 de mai à la chapelle de Braque et mystère au Palais de
Justice. Le cri en avait été fait la veille à son de trompe
dans les carrefours, par les gens de M. le prévôt, en beaux
hoquetons de camelot violet, avec de grandes croix blanches
sur la poitrine.

La foule des bourgeois et des bourgeoises s’acheminait donc
de toutes parts dès le matin, maisons et boutiques fermées,
vers l’un des trois endroits désignés. Chacun avait pris parti,
qui pour le feu de joie, qui pour le mai, qui pour le mystère.
Il faut dire, à l’éloge de l’antique bon sens des badauds
de Paris, que la plus grande partie de cette foule se dirigeait
vers le feu de joie, lequel était tout à fait de saison, ou
vers le mystère, qui devait être représenté dans la grand-salle
du Palais bien couverte et bien close, et que les curieux
s’accordaient à laisser le pauvre mai mal fleuri grelotter
tout seul sous le ciel de janvier dans le cimetière de la
chapelle de Braque.

0019
Le peuple affluait surtout dans les avenues du Palais de Justice,
parce qu’on savait que les ambassadeurs flamands, arrivés
de la surveille, se proposaient d’assister à la représentation
du mystère et à l’élection du pape des fous, laquelle devait
se faire également dans la grand-salle.

Ce n’était pas chose aisée de pénétrer ce jour-là dans cette
grand-salle, réputée cependant alors la plus grande enceinte
couverte qui fût au monde (il est vrai que Sauval n’avait
pas encore mesuré la grande salle du château de Montargis).
La place du Palais, encombrée de peuple, offrait aux curieux
des fenêtres l’aspect d’une mer, dans laquelle cinq ou six
rues, comme autant d’embouchures de fleuves, dégorgeaient
à chaque instant de nouveaux flots de têtes. Les ondes de
cette foule, sans cesse grossies, se heurtaient aux angles
des maisons qui s’avançaient çà et là, comme autant de promontoires,
dans le bassin irrégulier de la place. Au centre de la haute
façade gothique1 du Palais, le grand escalier, sans relâche
0020 remonté et descendu par un double courant qui, après s’être
brisé sous le perron intermédiaire, s’épandait à larges vagues
sur ses deux pentes latérales, le grand escalier, dis-je,
ruisselait incessamment dans la place comme une cascade dans
un lac. Les cris, les rires, le trépignement de ces mille
pieds faisaient un grand bruit et une grande clameur. De temps
en temps cette clameur et ce bruit redoublaient, le courant
qui poussait toute cette foule vers le grand escalier rebroussait,
se troublait, tourbillonnait. C’était une bourrade d’un archer
ou le cheval d’un sergent de la prévôté qui ruait pour rétablir
l’ordre ; admirable tradition que la prévôté a léguée à la
connétablie, la connétablie à la maréchaussée, et la maréchaussée
à notre gendarmerie de Paris.

Aux portes, aux fenêtres, aux lucarnes, sur les toits, fourmillaient
des milliers de bonnes figures bourgeoises, calmes et honnêtes,
regardant le palais, regardant la cohue, et n’en demandant
pas davantage ; car bien des gens à Paris se contentent du
spectacle des spectateurs, et c’est déjà pour nous une chose
0021 très curieuse qu’une muraille derrière laquelle il se
passe quelque chose.

S’il pouvait nous être donné à nous, hommes de 1830, de nous
mêler en pensée à ces Parisiens du quinzième siècle et d’entrer
avec eux, tiraillés, coudoyés, culbutés, dans cette immense
salle du Palais, si étroite le 6 janvier 1482, le spectacle
ne serait ni sans intérêt ni sans charme, et nous n’aurions
autour de nous que des choses si vieilles qu’elles nous sembleraient
toutes neuves.

Si le lecteur y consent, nous essaierons de retrouver par
la pensée l’impression qu’il eût éprouvée avec nous en franchissant
le seuil de cette grand-salle au milieu de cette cohue en
surcot, en hoqueton et en cotte-hardie.

Et d’abord, bourdonnement dans les oreilles, éblouissement
0022 dans les yeux. Au-dessus de nos têtes une double voûte
en ogive, lambrissée en sculptures de bois, peinte d’azur,
fleurdelysée en or ; sous nos pieds, un pavé alternatif de
marbre blanc et noir. A quelques pas de nous, un énorme pilier,
puis un autre, puis un autre ; en tout sept piliers dans la
longueur de la salle, soutenant au milieu de sa largeur les
retombées de la double voûte. Autour des quatre premiers piliers,
des boutiques de marchands, tout étincelantes de verre et
de clinquants ; autour des trois derniers, des bancs de bois
de chêne, usés et polis par le haut-de-chausses des plaideurs
et la robe des procureurs. A l’entour de la salle, le long
de la haute muraille, entre les portes, entre les croisées,
entre les piliers, l’interminable rangée des statues de tous
les rois de France depuis Pharamond ; les rois fainéants,
les bras pendants et les yeux baissés ; les rois vaillants
et bataillards, la tête et les mains hardiment levées au ciel.
Puis, aux longues fenêtres ogives, des vitraux de mille couleurs
; aux larges issues de la salle, de riches portes finement
sculptées ; et le tout, voûtes, piliers, murailles, chambranles,
lambris, portes, statues, recouvert du haut en bas d’une splendide
0023 enluminure bleu et or, qui, déjà un peu ternie à l’époque
où nous la voyons, avait presque entièrement disparu sous
la poussière et les toiles d’araignée en l’an de grâce 1549,
où Du Breul l’admirait encore par tradition.

Qu’on se représente maintenant cette immense salle oblongue,
éclairée de la clarté blafarde d’un jour de janvier, envahie
par une foule bariolée et bruyante qui dérive le long des
murs et tournoie autour des sept piliers, et l’on aura déjà
une idée confuse de l’ensemble du tableau dont nous allons
essayer d’indiquer plus précisément les curieux détails.

Il est certain que, si Ravaillac n’avait point assassiné Henri
IV, il n’y aurait point eu de pièces du procès de Ravaillac
déposées au greffe du Palais de Justice ; point de complices
intéressés à faire disparaître lesdites pièces ; partant,
point d’incendiaires obligés, faute de meilleur moyen, à brûler
le greffe pour brûler les pièces, et à brûler le Palais de
0024 Justice pour brûler le greffe ; par conséquent enfin,
point d’incendie de 1618. Le vieux Palais serait encore debout
avec sa vieille grand-salle ; je pourrais dire au lecteur
: Allez la voir ; et nous serions ainsi dispensés tous deux,
moi d’en faire, lui d’en lire une description telle quelle.
– Ce qui prouve cette vérité neuve : que les grands événements
ont des suites incalculables.

Il est vrai qu’il serait fort possible d’abord que Ravaillac
n’eût pas de complices, ensuite que ses complices, si par
hasard il en avait, ne fussent pour rien dans l’incendie de
1618. Il en existe deux autres explications très plausibles.
Premièrement, la grande étoile enflammée, large d’un pied,
haute d’une coudée, qui tomba, comme chacun sait, du ciel
sur le Palais, le 7 mars après minuit. Deuxièmement, le quatrain
de Théophile :

Certes, ce fut un triste jeu
0025
Quand à Paris dame Justice,

Pour avoir mangé trop d’épice,

Se mit tout le palais en feu.

Quoi qu’on pense de cette triple explication politique, physique,
poétique, de l’incendie du Palais de Justice en 1618, le fait
malheureusement certain, c’est l’incendie. Il reste bien peu
de chose aujourd’hui, grâce à cette catastrophe, grâce surtout
aux diverses restaurations successives qui ont achevé ce qu’elle
avait épargné, il reste bien peu de chose de cette première
demeure des rois de France, de ce palais aîné du Louvre, déjà
si vieux du temps de Philippe le Bel qu’on y cherchait les
traces des magnifiques bâtiments élevés par le roi Robert
et décrits par Helgaldus. Presque tout a disparu. Qu’est devenue
la chambre de la chancellerie où saint Louis consomma son
mariage ? le jardin où il rendait la justice, ´ vêtu d’une
0026 cotte de camelot, d’un surcot de tiretaine sans manches,
et d’un manteau pardessus de sandal noir, couché sur des tapis,
avec Joinville ª ? Où est la chambre de l’empereur Sigismond
? celle de Charles IV ? celle de Jean sans Terre ? Où est
l’escalier d’où Charles VI promulgua son édit de grâce ? la
dalle où Marcel égorgea, en présence du dauphin, Robert de
Clermont et le maréchal de Champagne ? le guichet où furent
lacérées les bulles de l’antipape Bénédict, et d’où repartirent
ceux qui les avaient apportées, chapés et mitrés en dérision,
et faisant amende honorable par tout Paris ? et la grand-salle,
avec sa dorure, son azur, ses ogives, ses statues, ses piliers,
son immense voûte toute déchiquetée de sculptures ? et la
chambre dorée ? et le lion de pierre qui se tenait à la porte,
la tête baissée, la queue entre les jambes, comme les lions
du trône de Salomon, dans l’attitude humiliée qui convient
à la force devant la justice ? et les belles portes ? et les
beaux vitraux ? et les ferrures ciselées qui décourageaient
Biscornette ? et les délicates menuiseries de Du Hancy ?…
Qu’a fait le temps, qu’ont fait les hommes de ces merveilles
? Que nous a-t-on donné pour tout cela, pour toute cette histoire
0027 gauloise, pour tout cet art gothique ? les lourds cintres
surbaissés de M. de Brosse, ce gauche architecte du portail
Saint-Gervais, voilà pour l’art ; et quant à l’histoire, nous
avons les souvenirs bavards du gros pilier, encore tout retentissant
des commérages des Patrus.

Ce n’est pas grand-chose. – Revenons à la véritable grand-salle
du véritable vieux Palais.

Les deux extrémités de ce gigantesque parallélogramme étaient
occupées, l’une par la fameuse table de marbre, si longue,
si large et si épaisse que jamais on ne vit, disent les vieux
papiers terriers, dans un style qui eût donné appétit à Gargantua,
pareille tranche de marbre au monde ; l’autre, par la chapelle
où Louis XI s’était fait sculpter à genoux devant la Vierge,
et où il avait fait transporter, sans se soucier de laisser
deux niches vides dans la file des statues royales, les statues
de Charlemagne et de saint Louis, deux saints qu’il supposait
0028 fort en crédit au ciel comme rois de France. Cette chapelle,
neuve encore, bâtie à peine depuis six ans, était toute dans
ce goût charmant d’architecture délicate, de sculpture merveilleuse,
de fine et profonde ciselure qui marque chez nous la fin de
l’ère gothique et se perpétue jusque vers le milieu du seizième
siècle dans les fantaisies féeriques de la renaissance. La
petite rosace à jour percée au-dessus du portail était en
particulier un chef-d’oeuvre de ténuité et de grâce ; on eût
dit une étoile de dentelle.

Au milieu de la salle, vis-à-vis la grande porte, une estrade
de brocart d’or, adossée au mur, et dans laquelle était pratiquée
une entrée particulière au moyen d’une fenêtre du couloir
de la chambre dorée, avait été élevée pour les envoyés flamands
et les autres gros personnages conviés à la représentation
du mystère.

C’est sur la table de marbre que devait, selon l’usage, être
0029 représenté le mystère. Elle avait été disposée pour cela
dès le matin ; sa riche planche de marbre, toute rayée par
les talons de la basoche, supportait une cage de charpente
assez élevée, dont la surface supérieure, accessible aux regards
de toute la salle, devait servir de théâtre, et dont l’intérieur,
masqué par des tapisseries, devait tenir lieu de vestiaire
aux personnages de la pièce. Une échelle, naïvement placée
en dehors, devait établir la communication entre la scène
et le vestiaire, et prêter ses roides échelons aux entrées
comme aux sorties. Il n’y avait pas de personnage si imprévu,
pas de péripétie, pas de coup de théâtre qui ne fût tenu de
monter par cette échelle. Innocente et vénérable enfance de
l’art et des machines !

Quatre sergents du bailli du Palais, gardiens obligés de tous
les plaisirs du peuple les jours de fête comme les jours d’exécution,
se tenaient debout aux quatre coins de la table de marbre.

0030 Ce n’était qu’au douzième coup de midi sonnant à la grande
horloge du Palais que la pièce devait commencer. C’était bien
tard sans doute pour une représentation théâtrale ; mais il
avait fallu prendre l’heure des ambassadeurs.

Or toute cette multitude attendait depuis le matin. Bon nombre
de ces honnêtes curieux grelottaient dès le point du jour
devant le grand degré du Palais ; quelques-uns même affirmaient
avoir passé la nuit en travers de la grande porte pour être
sûrs d’entrer les premiers. La foule s’épaississait à tout
moment, et, comme une eau qui dépasse son niveau, commençait
à monter le long des murs, à s’enfler autour des piliers,
à déborder sur les entablements, sur les corniches, sur les
appuis des fenêtres, sur toutes les saillies de l’architecture,
sur tous les reliefs de la sculpture. Aussi la gêne, l’impatience,
l’ennui, la liberté d’un jour de cynisme et de folie, les
querelles qui éclataient à tout propos pour un coude pointu
ou un soulier ferré, la fatigue d’une longue attente, donnaient-elles
déjà, bien avant l’heure où les ambassadeurs devaient arriver,
0031 un accent aigre et amer à la clameur de ce peuple enfermé,
emboîté, pressé, foulé, étouffé. On n’entendait que plaintes
et imprécations contre les Flamands, le prévôt des marchands,
le cardinal de Bourbon, le bailli du Palais, madame Marguerite
d’Autriche, les sergents à verge, le froid, le chaud, le mauvais
temps, l’évêque de Paris, le pape des fous, les piliers, les
statues, cette porte fermée, cette fenêtre ouverte ; le tout
au grand amusement des bandes d’écoliers et de laquais disséminées
dans la masse, qui mêlaient à tout ce mécontentement leurs
taquineries et leurs malices, et piquaient, pour ainsi dire,
à coups d’épingle la mauvaise humeur générale.

Il y avait entre autres un groupe de ces joyeux démons qui,
après avoir défoncé le vitrage d’une fenêtre, s’était hardiment
assis sur l’entablement, et de là plongeait tour à tour ses
regards et ses railleries au dedans et au dehors, dans la
foule de la salle et dans la foule de la place. A leurs gestes
de parodie, à leurs rires éclatants, aux appels goguenards
qu’ils échangeaient d’un bout à l’autre de la salle avec leurs
0032 camarades, il était aisé de juger que ces jeunes clercs
ne partageaient pas l’ennui et la fatigue du reste des assistants,
et qu’ils savaient fort bien, pour leur plaisir particulier,
extraire de ce qu’ils avaient sous les yeux un spectacle qui
leur faisait attendre patiemment l’autre.

– Sur mon âme, c’est vous, Joannes Frollo de Molendino ! criait
l’un d’eux à une espèce de petit diable blond, à jolie et
maligne figure, accroché aux acanthes d’un chapiteau ; vous
êtes bien nommé Jehan du Moulin, car vos deux bras et vos
deux jambes ont l’air de quatre ailes qui vont au vent. –
Depuis combien de temps êtes-vous ici ?

´ Par la miséricorde du diable, répondit Joannes Frollo, voilà
plus de quatre heures, et j’espère bien qu’elles me seront
comptées sur mon temps de purgatoire. J’ai entendu les huit
chantres du roi de Sicile entonner le premier verset de la
haute messe de sept heures dans la Sainte-Chapelle.
0033

– De beaux chantres, reprit l’autre, et qui ont la voix encore
plus pointue que leur bonnet ! Avant de fonder une messe à
monsieur saint Jean, le roi aurait bien dû s’informer si monsieur
saint Jean aime le latin psalmodié avec accent provençal.

– C’est pour employer ces maudits chantres du roi de Sicile
qu’il a fait cela ! cria aigrement une vieille femme dans
la foule au bas de la fenêtre. Je vous demande un peu ! mille
livres parisis pour une messe ! et sur la ferme du poisson
de mer des halles de Paris, encore !

– Paix ! vieille, reprit un gros et grave personnage qui se
bouchait le nez à côté de la marchande de poisson ; il fallait
bien fonder une messe. Vouliez-vous pas que le roi retombât
malade ?

0034
– Bravement parlé, sire Gilles Lecornu, maître pelletier-fourreur
des robes du roi ! ª cria le petit écolier cramponné au chapiteau.

Un éclat de rire de tous les écoliers accueillit le nom malencontreux
du pauvre pelletier-fourreur des robes du roi.

´ Lecornu ! Gilles Lecornu ! disaient les uns.

– Cornutus et hirsutus, reprenait un autre.

– Hé ! sans doute, continuait le petit démon du chapiteau.
Qu’ont-ils à rire ? Honorable homme Gilles Lecornu, frère
de maître Jehan Lecornu, prévôt de l’hôtel du roi, fils de
maître Mahiet Lecornu, premier portier du bois de Vincennes,
tous bourgeois de Paris, tous mariés de père en fils ! ª
0035

La gaieté redoubla. Le gros pelletier-fourreur, sans répondre
un mot, s’efforçait de se dérober aux regards fixés sur lui
de tous côtés ; mais il suait et soufflait en vain : comme
un coin qui s’enfonce dans le bois, les efforts qu’il faisait
ne servaient qu’à emboîter plus solidement dans les épaules
de ses voisins sa large face apoplectique, pourpre de dépit
et de colère.

Enfin un de ceux-ci, gros, court et vénérable comme lui, vint
à son secours.

´ Abomination ! des écoliers qui parlent de la sorte à un
bourgeois ! de mon temps on les eût fustigés avec un fagot
dont on les eût brûlés ensuite. ª

0036 La bande entière éclata.

´ Holàhée ! qui chante cette gamme ? quel est le chat-huant
de malheur ?

– Tiens, je le reconnais, dit l’un ; c’est maître Andry Musnier.

– Parce qu’il est un des quatre libraires jurés de l’Université
! dit l’autre.

– Tout est par quatre dans cette boutique, cria un troisième
: les quatre nations, les quatre facultés, les quatre fêtes,
les quatre procureurs, les quatre électeurs, les quatre libraires.

0037 – Eh bien, reprit Jehan Frollo, il faut leur faire le
diable à quatre.

– Musnier, nous brûlerons tes livres.

– Musnier, nous battrons ton laquais.

– Musnier, nous chiffonnerons ta femme.

– La bonne grosse mademoiselle Oudarde.

– Qui est aussi fraîche et aussi gaie que si elle était veuve.

– Que le diable vous emporte ! grommela maître Andry Musnier.
0038

– Maître Andry, reprit Jehan, toujours pendu à son chapiteau,
tais-toi, ou je te tombe sur la tête ! ª

Maître Andry leva les yeux, parut mesurer un instant la hauteur
du pilier, la pesanteur du drôle, multiplia mentalement cette
pesanteur par le carré de la vitesse, et se tut.

Jehan, maître du champ de bataille, poursuivit avec triomphe
:

´ C’est que je le ferais, quoique je sois frère d’un archidiacre
!

0039 – Beaux sires, que nos gens de l’Université ! n’avoir
seulement pas fait respecter nos privilèges dans un jour comme
celui-ci ! Enfin, il y a mai et feu de joie à la Ville ; mystère,
pape des fous et ambassadeurs flamands à la Cité ; et à l’Université,
rien !

– Cependant la place Maubert est assez grande ! reprit un
des clercs cantonnés sur la table de la fenêtre.

– A bas le recteur, les électeurs et les procureurs ! cria
Joannes.

– Il faudra faire, un feu de joie ce soir dans le Champ-Gaillard,
poursuivit l’autre, avec les livres de maître Andry.

– Et les pupitres des scribes ! dit son voisin.
0040

– Et les verges des bedeaux !

– Et les crachoirs des doyens !

– Et les buffets des procureurs !

– Et les huches des électeurs !

– Et les escabeaux du recteur !

– A bas ! reprit le petit Jehan en faux-bourdon ; à bas maître
Andry, les bedeaux et les scribes ; les théologiens, les médecins
et les décrétistes ; les procureurs, les électeurs et le recteur
0041 !

– C’est donc la fin du monde ! murmura maître Andry en se
bouchant les oreilles.

– A propos, le recteur ! le voici qui passe dans la place
ª, cria un de ceux de la fenêtre.

Ce fut à qui se retournerait vers la place.

´ Est-ce que c’est vraiment notre vénérable recteur maître
Thibaut ? demanda Jehan Frollo du Moulin, qui, s’étant accroché
à un pilier de l’intérieur, ne pouvait voir ce qui se passait
au dehors.

0042 – Oui, oui, répondirent tous les autres, c’est lui, c’est
bien lui, maître Thibaut le recteur. ª

C’était en effet le recteur et tous les dignitaires de l’Université
qui se rendaient processionnellement au-devant de l’ambassade
et traversaient en ce moment la place du Palais. Les écoliers,
pressés à la fenêtre, les accueillirent au passage avec des
sarcasmes et des applaudissements ironiques. Le recteur, qui
marchait en tête de sa compagnie, essuya la première bordée
; elle fut rude.

´ Bonjour, monsieur le recteur ! Holàhée ! bonjour donc !

– Comment fait-il pour être ici, le vieux joueur ? Il a donc
quitté ses dés ?

0043 – Comme il trotte sur sa mule ! elle a les oreilles moins
longues que lui.

– Holàhée ! bonjour, monsieur le recteur Thibaut ! Tybalde
aleator ! vieil imbécile ! vieux joueur !

– Dieu vous garde ! avez-vous fait souvent double-six cette
nuit ?

– Oh ! la caduque figure, plombée, tirée et battue pour l’amour
du jeu et des dés !

– Où allez-vous comme cela, Tybalde ad dados, tournant le
dos à l’Université et trottant vers la Ville ?

0044 – Il va sans doute chercher un logis rue Thibautodé ª,
cria Jehan du Moulin.

Toute la bande répéta le quolibet avec une voix de tonnerre
et des battements de mains furieux.

´ Vous allez chercher logis rue Thibautodé, n’est-ce pas,
monsieur le recteur, joueur de la partie du diable ? ª

Puis ce fut le tour des autres dignitaires.

´ A bas les bedeaux ! à bas les massiers !

– Dis donc, Robin Poussepain, qu’est-ce que c’est donc que
celui-là ?
0045

– C’est Gilbert de Suilly, Gilbertus de Soliaco, le chancelier
du collège d’Autun.

– Tiens, voici mon soulier : tu es mieux placé que moi ; jette-le-lui
par la figure.

– Saturnalitias mittimus ecce nuces.

– A bas les six théologiens avec leurs surplis blancs !

– Ce sont là les théologiens ? Je croyais que c’étaient les
six oies blanches données par Sainte-Geneviève à la ville,
pour le fief de Roogny.

0046
– A bas les médecins !

– A bas les disputations cardinales et quodlibétaires !

– A toi ma coiffe, chancelier de Sainte-Geneviève ! tu m’as
fait un passe-droit. – C’est vrai cela ! il a donné ma place
dans la nation de Normandie au petit Ascanio Falzaspada, qui
est de la province de Bourges, puisqu’il est Italien.

– C’est une injustice, dirent tous les écoliers. A bas le
chancelier de Sainte-Geneviève !

– Ho hé ! maître Joachim de Ladehors ! Ho hé ! Louis Dahuille
! Ho hé ! Lambert Hoctement !

0047
– Que le diable étouffe le procureur de la nation d’Allemagne
!

– Et les chapelains de la Sainte-Chapelle, avec leurs aumusses
grises ; cum tunicis grisis !

– Seu de pellibus grisis fourratis!

– Holàhée ! les maîtres ès arts ! Toutes les belles chapes
noires ! toutes les belles chapes rouges !

– Cela fait une belle queue au recteur.

– On dirait un duc de Venise qui va aux épousailles de la
0048 mer.

– Dis donc, Jehan ! les chanoines de Sainte-Geneviève !

– Au diable la chanoinerie !

– Abbé Claude Choart ! docteur Claude Choart ! Est-ce que
vous cherchez Marie la Giffarde ?

– Elle est rue de Glatigny.

– Elle fait le lit du roi des ribauds.

– Elle paie ses quatre deniers ; quatuor denarios.
0049

– Aut unum bombum.

– Voulez-vous qu’elle vous paie au nez ?

– Camarades ! maître Simon Sanguin, l’électeur de Picardie,
qui a sa femme en croupe.

– Post equitem sedet atra cura.

– Hardi, maître Simon !

– Bonjour, monsieur l’électeur !

0050
– Bonne nuit, madame l’électrice !

– Sont-ils heureux de voir tout cela ª, disait en soupirant
Joannes de Molendino, toujours perché dans les feuillages
de son chapiteau.

Cependant le libraire juré de l’Université, maître Andry Musnier,
se penchait à l’oreille du pelletier-fourreur des robes du
roi, maître Gilles Lecornu.

´ Je vous le dis, monsieur, c’est la fin du monde. On n’a
jamais vu pareils débordements de l’écolerie. Ce sont les
maudites inventions du siècle qui perdent tout. Les artilleries,
les serpentines, les bombardes, et surtout l’impression, cette
autre peste d’Allemagne. Plus de manuscrits, plus de livres
! L’impression tue la librairie. C’est la fin du monde qui
0051 vient.

– Je m’en aperçois bien aux progrès des étoles de velours
ª, dit le marchand fourreur.

En ce moment midi sonna.

´ Ha !… ª dit toute la foule d’une seule voix. Les écoliers
se turent. Puis il se fit un grand remue-ménage, un grand
mouvement de pieds et de têtes, une grande détonation générale
de toux et de mouchoirs ; chacun s’arrangea, se posta, se
haussa, se groupa ; puis un grand silence ; tous les cous
restèrent tendus, toutes les bouches ouvertes, tous les regards
tournés vers la table de marbre. Rien n’y parut. Les quatre
sergents du bailli étaient toujours là, roides et immobiles
comme quatre statues peintes. Tous les yeux se tournèrent
vers l’estrade réservée aux envoyés flamands. La porte restait
0052 fermée, et l’estrade vide. Cette foule attendait depuis
le matin trois choses : midi, l’ambassade de Flandre, le mystère.
Midi seul était arrivé à l’heure.

Pour le coup c’était trop fort.

On attendit une, deux, trois, cinq minutes, un quart d’heure
; rien ne venait. L’estrade demeurait déserte, le théâtre
muet. Cependant à l’impatience avait succédé la colère. Les
paroles irritées circulaient, à voix basse encore, il est
vrai. ´ Le mystère ! le mystère ! ª murmurait-on sourdement.
Les têtes fermentaient. Une tempête, qui ne faisait encore
que gronder, flottait à la surface de cette foule. Ce fut
Jehan du Moulin qui en tira la première étincelle.

´ Le mystère, et au diable les Flamands ! ª s’écria-t-il de
toute la force de ses poumons, en se tordant comme un serpent
0053 autour de son chapiteau.

La foule battit des mains.

´ Le mystère, répéta-t-elle, et la Flandre à tous les diables
!

– Il nous faut le mystère, sur-le-champ, reprit l’écolier
; ou m’est avis que nous pendions le bailli du Palais, en
guise de comédie et de moralité.

– Bien dit, cria le peuple, et entamons la pendaison par ses
sergents. ª

Une grande acclamation suivit. Les quatre pauvres diables
commençaient à pâlir et à s’entre-regarder. La multitude s’ébranlait
0054 vers eux, et ils voyaient déjà la frêle balustrade de
bois qui les en séparait ployer et faire ventre sous la pression
de la foule.

Le moment était critique.

´ A sac ! à sac ! ª criait-on de toutes parts.

En cet instant, la tapisserie du vestiaire que nous avons
décrit plus haut se souleva, et donna passage à un personnage
dont la seule vue arrêta subitement la foule, et changea comme
par enchantement sa colère en curiosité.

´ Silence ! silence ! ª

0055 Le personnage, fort peu rassuré et tremblant de tous ses
membres, s’avança jusqu’au bord de la table de marbre, avec
force révérences qui, à mesure qu’il approchait, ressemblaient
de plus en plus à des génuflexions.

Cependant le calme s’était peu à peu rétabli. Il ne restait
plus que cette légère rumeur qui se dégage toujours du silence
de la foule.

´ Messieurs les bourgeois, dit-il, et mesdemoiselles les bourgeoises,
nous devons avoir l’honneur de déclamer et représenter devant
son éminence Monsieur le cardinal une très belle moralité,
qui a nom : Le bon jugement de madame la vierge Marie. C’est
moi qui fais Jupiter. Son Eminence accompagne en ce moment
l’ambassade très honorable de monsieur le duc d’Autriche ;
laquelle est retenue, à l’heure qu’il est, à écouter la harangue
de monsieur le recteur de l’Université, à la porte Baudets.
Dès que l’éminentissime cardinal sera arrivé, nous commencerons.
0056 ª

Il est certain qu’il ne fallait rien moins que l’intervention
de Jupiter pour sauver les quatre malheureux sergents du bailli
du Palais. Si nous avions le bonheur d’avoir inventé cette
très véridique histoire, et par conséquent d’en être responsable
par-devant Notre-Dame la Critique, ce n’est pas contre nous
qu’on pourrait invoquer en ce moment le précepte classique
: Nec deus intersit. Du reste, le costume du seigneur Jupiter
était fort beau, et n’avait pas peu contribué à calmer la
foule en attirant toute son attention. Jupiter était vêtu
d’une brigandine couverte de velours noir, à clous dorés ;
il était coiffé d’un bicoquet garni de boutons d’argent dorés
; et, n’était le rouge et la grosse barbe qui couvraient chacun
une moitié de son visage, n’était le rouleau de carton doré,
semé de passequilles et tout hérissé de lanières de clinquant
qu’il portait à la main et dans lequel des yeux exercés reconnaissaient
aisément la foudre, n’était ses pieds couleur de chair et
enrubannés à la grecque, il eût pu supporter la comparaison,
0057 pour la sévérité de sa tenue, avec un archer breton du
corps de monsieur de Berry.

II

PIERRE GRINGOIRE

Cependant, tandis qu’il haranguait, la satisfaction, l’admiration
unanimement excitées par son costume se dissipaient à ses
paroles ; et quand il arriva à cette conclusion malencontreuse
: ´ Dès que l’éminentissime cardinal sera arrivé, nous commencerons
ª, sa voix se perdit dans un tonnerre de huées.

´ Commencez tout de suite ! Le mystère ! le mystère tout de
suite ! criait le peuple. Et l’on entendait par-dessus toutes
0058 les voix celle de Johannes de Molendino, qui perçait la
rumeur comme le fifre dans un charivari de Nîmes : – Commencez
tout de suite ! glapissait l’écolier.

– A bas Jupiter et le cardinal de Bourbon ! vociféraient Robin
Poussepain et les autres clercs juchés dans la croisée.

– Tout de suite la moralité ! répétait la foule. Sur-le-champ
! tout de suite ! Le sac et la corde aux comédiens et au cardinal
! ª

Le pauvre Jupiter, hagard, effaré, pâle sous son rouge, laissa
tomber sa foudre, prit à la main son bicoquet ; puis il saluait
et tremblait en balbutiant : Son Eminence… les ambassadeurs…
Madame Marguerite de Flandre… Il ne savait que dire. Au
fond, il avait peur d’être pendu.

0059
Pendu par la populace pour attendre, pendu par le cardinal
pour n’avoir pas attendu, il ne voyait des deux côtés qu’un
abîme, c’est-à-dire une potence.

Heureusement quelqu’un vint le tirer d’embarras et assumer
la responsabilité.

Un individu qui se tenait en deçà de la balustrade dans l’espace
laissé libre autour de la table de marbre, et que personne
n’avait encore aperçu, tant sa longue et mince personne était
complètement abritée de tout rayon visuel par le diamètre
du pilier auquel il était adossé, cet individu, disons-nous,
grand, maigre, blême, blond, jeune encore, quoique déjà ridé
au front et aux joues, avec des yeux brillants et une bouche
souriante, vêtu d’une serge noire, râpée et lustrée de vieillesse,
s’approcha de la table de marbre et fit un signe au pauvre
patient. Mais l’autre, interdit, ne voyait pas.
0060

Le nouveau venu fit un pas de plus : ´ Jupiter ! dit-il, mon
cher Jupiter ! ª

L’autre n’entendait point.

Enfin le grand blond, impatienté, lui cria presque sous le
nez :

´ Michel Giborne !

– Qui m’appelle ? dit Jupiter, comme éveillé en sursaut.

– Moi, répondit le personnage vêtu de noir.
0061

– Ah ! dit Jupiter.

– Commencez tout de suite, reprit l’autre. Satisfaites le
populaire. Je me charge d’apaiser monsieur le bailli, qui
apaisera monsieur le cardinal. ª

Jupiter respira.

´ Messeigneurs les bourgeois, cria-t-il de toute la force
de ses poumons à la foule qui continuait de le huer, nous
allons commencer tout de suite.

– Evoe, Jupiter ! Plaudite, cives! crièrent les écoliers.

0062
– NoÎl ! NoÎl ! ª cria le peuple.

Ce fut un battement de mains assourdissant, et Jupiter était
déjà rentré sous sa tapisserie que la salle tremblait encore
d’acclamations.

Cependant le personnage inconnu qui avait si magiquement changé
la tempête en bonace, comme dit notre vieux et cher Corneille,
était modestement rentré dans la pénombre de son pilier, et
y serait sans doute resté invisible, immobile et muet comme
auparavant, s’il n’en eût été tiré par deux jeunes femmes
qui, placées au premier rang des spectateurs, avaient remarqué
son colloque avec Michel Giborne-Jupiter.

´ Maître, dit l’une d’elles en lui faisant signe de s’approcher…

0063
– Taisez-vous donc, ma chère Liénarde, dit sa voisine, jolie,
fraîche, et toute brave à force d’être endimanchée. Ce n’est
pas un clerc, c’est un laïque ; il ne faut pas dire maître,
mais bien messire.

– Messire ª, dit Liénarde.

L’inconnu s’approcha de la balustrade.

´ Que voulez-vous de moi, mesdamoiselles ? demanda-t-il avec
empressement.

– Oh ! rien, dit Liénarde toute confuse, c’est ma voisine
Gisquette la Gencienne qui veut vous parler.

0064
– Non pas, reprit Gisquette en rougissant ; c’est Liénarde
qui vous a dit : Maître ; je lui ai dit qu’on disait : Messire.
ª

Les deux jeunes filles baissaient les yeux. L’autre, qui ne
demandait pas mieux que de lier conversation, les regardait
en souriant :

´ Vous n’avez donc rien à me dire, mesdamoiselles ?

– Oh ! rien du tout, répondit Gisquette.

– Rien ª, dit Liénarde.

0065 Le grand jeune homme blond fit un pas pour se retirer.
Mais les deux curieuses n’avaient pas envie de lâcher prise.

´ Messire, dit vivement Gisquette avec l’impétuosité d’une
écluse qui s’ouvre ou d’une femme qui prend son parti, vous
connaissez donc ce soldat qui va jouer le rôle de madame la
Vierge dans le mystère ?

– Vous voulez dire le rôle de Jupiter ? reprit l’anonyme.

– Hé ! oui, dit Liénarde, est-elle bête ! Vous connaissez
donc Jupiter ?

– Michel Giborne ? répondit l’anonyme ; oui, madame.

0066 – Il a une fière barbe ! dit Liénarde.

– Cela sera-t-il beau, ce qu’ils vont dire là-dessus ? demanda
timidement Gisquette.

– Très beau, madamoiselle, répondit l’anonyme sans la moindre
hésitation.

– Qu’est-ce que ce sera ? dit Liénarde.

– Le bon jugement de madame la Vierge, moralité, s’il vous
plaît, madamoiselle.

– Ah ! c’est différent ª, reprit Liénarde.

0067
Un court silence suivit. L’inconnu le rompit :

´ C’est une moralité toute neuve, et qui n’a pas encore servi.

– Ce n’est donc pas la même, dit Gisquette, que celle qu’on
a donnée il y a deux ans, le jour de l’entrée de monsieur
le légat, et où il y avait trois belles filles faisant personnages…

– De sirènes, dit Liénarde.

– Et toutes nues ª, ajouta le jeune homme.

Liénarde baissa pudiquement les yeux. Gisquette la regarda,
et en fit autant. Il poursuivit en souriant :
0068

´ C’était chose bien plaisante à voir. Aujourd’hui c’est une
moralité faite exprès pour madame la demoiselle de Flandre.

– Chantera-t-on des bergerettes ? demanda Gisquette.

– Fi ! dit l’inconnu, dans une moralité ! Il ne faut pas confondre
les genres. Si c’était une sotie, à la bonne heure.

– C’est dommage, reprit Gisquette. Ce jour-là il y avait à
la fontaine du Ponceau des hommes et des femmes sauvages qui
se combattaient et faisaient plusieurs contenances en chantant
de petits motets et des bergerettes.

– Ce qui convient pour un légat, dit assez sèchement l’inconnu,
0069 ne convient pas pour une princesse.

– Et près d’eux, reprit Liénarde, joutaient plusieurs bas
instruments qui rendaient de grandes mélodies.

– Et pour rafraîchir les passants, continua Gisquette, la
fontaine jetait par trois bouches, vin, lait et hypocras,
dont buvait qui voulait.

– Et un peu au-dessous du Ponceau, poursuivit Liénarde, à
la Trinité, il y avait une passion par personnages, et sans
parler.

– Si je m’en souviens ! s’écria Gisquette : Dieu en la croix,
et les deux larrons à droite et à gauche ! ª

0070
Ici les jeunes commères, s’échauffant au souvenir de l’entrée
de monsieur le légat, se mirent à parler à la fois.

´ Et plus avant, à la porte-aux-Peintres, il y avait d’autres
personnes très richement habillées.

– Et à la fontaine Saint-Innocent, ce chasseur qui poursuivait
une biche avec grand bruit de chiens et de trompes de chasse
!

– Et à la boucherie de Paris, ces échafauds qui figuraient
la bastille de Dieppe !

– Et quand le légat passa, tu sais, Gisquette, on donna l’assaut,
et les Anglais eurent tous les gorges coupées.
0071

– Et contre la porte du Châtelet, il y avait de très beaux
personnages !

– Et sur le Pont-au-Change, qui était tout tendu par-dessus
!

– Et quand le légat passa, on laissa voler sur le pont plus
de deux cents douzaines de toutes sortes d’oiseaux ; c’était
très beau, Liénarde.

– Ce sera plus beau aujourd’hui, reprit enfin leur interlocuteur,
qui semblait les écouter avec impatience.

– Vous nous promettez que ce mystère sera beau ? dit Gisquette.
0072

– Sans doute, répondit-il ; puis il ajouta avec une certaine
emphase : – Mesdamoiselles, c’est moi qui en suis l’auteur.

– Vraiment ? dirent les jeunes filles, tout ébahies.

– Vraiment ! répondit le poète en se rengorgeant légèrement
; c’est-à-dire nous sommes deux : Jehan Marchand, qui a scié
les planches, et dressé la charpente du théâtre et toute la
boiserie, et moi qui ai fait la pièce. – Je m’appelle Pierre
Gringoire. ª

L’auteur du Cid n’eût pas dit avec plus de fierté : Pierre
Corneille.

0073 Nos lecteurs ont pu observer qu’il avait déjà dû s’écouler
un certain temps depuis le moment où Jupiter était rentré
sous la tapisserie jusqu’à l’instant où l’auteur de la moralité
nouvelle s’était révélé ainsi brusquement à l’admiration naïve
de Gisquette et de Liénarde. Chose remarquable : toute cette
foule, quelques minutes auparavant si tumultueuse, attendait
maintenant avec mansuétude, sur la foi du comédien ; ce qui
prouve cette vérité éternelle et tous les jours encore éprouvée
dans nos théâtres, que le meilleur moyen de faire attendre
patiemment le public, c’est de lui affirmer qu’on va commencer
tout de suite.

Toutefois l’écolier Joannes ne s’endormait pas.

´ Holàhée ! cria-t-il tout à coup au milieu de la paisible
attente qui avait succédé au trouble, Jupiter, madame la Vierge,
bateleurs du diable ! vous gaussez-vous ? la pièce ! la pièce
! Commencez, ou nous recommençons. ª
0074

Il n’en fallut pas davantage.

Une musique de hauts et bas instruments se fit entendre de
l’intérieur de l’échafaudage ; la tapisserie se souleva ;
quatre personnages bariolés et fardés en sortirent, grimpèrent
la roide échelle du théâtre, et, parvenus sur la plate-forme
supérieure, se rangèrent en ligne devant le public, qu’ils
saluèrent profondément ; alors la symphonie se tut. C’était
le mystère qui commençait.

Les quatre personnages, après avoir largement recueilli le
paiement de leurs révérences en applaudissements, entamèrent,
au milieu d’un religieux silence, un prologue dont nous faisons
volontiers grâce au lecteur. Du reste, ce qui arrive encore
de nos jours, le public s’occupait encore plus des costumes
qu’ils portaient que du rôle qu’ils débitaient ; et en vérité
0075 c’était justice. Ils étaient vêtus tous quatre de robes
mi-parties jaune et blanc, qui ne se distinguaient entre elles
que par la nature de l’étole ; la première était en brocart,
or et argent, la deuxième en soie, la troisième en laine,
la quatrième en toile. Le premier des personnages portait
en main droite une épée, le second deux clefs d’or, le troisième
une balance, le quatrième une bêche ; et pour aider les intelligences
paresseuses qui n’auraient pas vu clair à travers la transparence
de ces attributs, on pouvait lire en grosses lettres noires
brodées : au bas de la robe de brocart, JE M’APPELLE NOBLESSE
; au bas de la robe de soie, JE M’APPELLE CLERGE ; au bas
de la robe de laine, JE M’APPELLE MARCHANDISE ; au bas de
la robe de toile, JE M’APPELLE LABOUR. Le sexe des deux allégories
mâles était clairement indiqué à tout spectateur judicieux
par leurs robes moins longues et par la cramignole qu’elles
portaient en tête, tandis que les deux allégories femelles,
moins court-vêtues, étaient coiffées d’un chaperon.

Il eût fallu aussi beaucoup de mauvaise volonté pour ne pas
0076 comprendre, à travers la poésie du prologue, que Labour
était marié à Marchandise et Clergé à Noblesse, et que les
deux heureux couples possédaient en commun un magnifique dauphin
d’or, qu’ils prétendaient n’adjuger qu’à la plus belle. Ils
allaient donc par le monde cherchant et quêtant cette beauté,
et après avoir successivement rejeté la reine de Golconde,
la princesse de Trébizonde, la fille du Grand-Khan de Tartarie,
etc., etc., Labour et Clergé, Noblesse et Marchandise étaient
venus se reposer sur la table de marbre du Palais de Justice,
en débitant devant l’honnête auditoire autant de sentences
et de maximes qu’on en pouvait alors dépenser à la Faculté
des arts aux examens, sophismes, déterminances, figures et
actes où les maîtres prenaient leurs bonnets de licence.

Tout cela était en effet très beau.

Cependant, dans cette foule sur laquelle les quatre allégories
versaient à qui mieux mieux des flots de métaphores, il n’y
0077 avait pas une oreille plus attentive, pas un coeur plus
palpitant, pas un oeil plus hagard, pas un cou plus tendu,
que l’oeil, l’oreille, le cou et le coeur de l’auteur, du
poète, de ce brave Pierre Gringoire, qui n’avait pu résister,
le moment d’auparavant, à la joie de dire son nom à deux jolies
filles. Il était retourné à quelques pas d’elles, derrière
son pilier, et là, il écoutait, il regardait, il savourait.
Les bienveillants applaudissements qui avaient accueilli le
début de son prologue retentissaient encore dans ses entrailles,
et il était complètement absorbé dans cette espèce de contemplation
extatique avec laquelle un auteur voit ses idées tomber une
à une de la bouche de l’acteur dans le silence d’un vaste
auditoire. Digne Pierre Gringoire !

Il nous en coûte de le dire, mais cette première extase fut
bien vite troublée. A peine Gringoire avait-il approché ses
lèvres de cette coupe enivrante de joie et de triomphe, qu’une
goutte d’amertume vint s’y mêler.

0078
Un mendiant déguenillé, qui ne pouvait faire recette, perdu
qu’il était au milieu de la foule, et qui n’avait sans doute
pas trouvé suffisante indemnité dans les poches de ses voisins,
avait imaginé de se jucher sur quelque point en évidence,
pour attirer les regards et les aumônes. Il s’était donc hissé
pendant les premiers vers du prologue, à l’aide des piliers
de l’estrade réservée, jusqu’à la corniche qui en bordait
la balustrade à sa partie inférieure, et là, il s’était assis,
sollicitant l’attention et la pitié de la multitude avec ses
haillons et une plaie hideuse qui couvrait son bras droit.
Du reste il ne proférait pas une parole.

Le silence qu’il gardait laissait aller le prologue sans encombre,
et aucun désordre sensible ne serait survenu, si le malheur
n’eût voulu que l’écolier Joannes avisât, du haut de son pilier,
le mendiant et ses simagrées. Un fou rire s’empara du jeune
drôle, qui, sans se soucier d’interrompre le spectacle et
de troubler le recueillement universel, s’écria gaillardement
0079 : ´ Tiens ! ce malingreux qui demande l’aumône ! ª

Quiconque a jeté une pierre dans une mare à grenouilles ou
tiré un coup de fusil dans une volée d’oiseaux, peut se faire
une idée de l’effet que produisirent ces paroles incongrues,
au milieu de l’attention générale. Gringoire en tressaillit
comme d’une secousse électrique. Le prologue resta court,
et toutes les têtes se retournèrent en tumulte vers le mendiant,
qui, loin de se déconcerter, vit dans cet incident une bonne
occasion de récolte, et se mit à dire d’un air dolent, en
fermant ses yeux à demi : ´ La charité, s’il vous plaît !

– Eh mais, sur mon âme, reprit Joannes, c’est Clopin Trouillefou.
Holàhée ! l’ami, ta plaie te gênait donc à la jambe, que tu
l’as mise sur ton bras ? ª

En parlant ainsi, il jetait avec une adresse de singe un petit-blanc
0080 dans le feutre gras que le mendiant tendait de son bras
malade. Le mendiant reçut sans broncher l’aumône et le sarcasme,
et continua d’un accent lamentable : ´ La charité, s’il vous
plaît ! ª

Cet épisode avait considérablement distrait l’auditoire, et
bon nombre de spectateurs, Robin Poussepain et tous les clercs
en tête, applaudissaient gaiement à ce duo bizarre que venaient
d’improviser, au milieu du prologue, l’écolier avec sa voix
criarde et le mendiant avec son imperturbable psalmodie.

Gringoire était fort mécontent. Revenu de sa première stupéfaction,
il s’évertuait à crier aux quatre personnages en scène : ´
Continuez ! que diable, continuez ! ª sans même daigner jeter
un regard de dédain sur les deux interrupteurs.

En ce moment, il se sentit tirer par le bord de son surtout
0081 ; il se retourna, non sans quelque humeur, et eut assez
de peine à sourire. Il le fallait pourtant. C’était le joli
bras de Gisquette la Gencienne, qui, passé à travers la balustrade,
sollicitait de cette façon son attention.

´ Monsieur, dit la jeune fille, est-ce qu’ils vont continuer
?

– Sans doute, répondit Gringoire, assez choqué de la question.

– En ce cas, messire, reprit-elle, auriez-vous la courtoisie
de m’expliquer…

– Ce qu’ils vont dire ? interrompit Gringoire. Eh bien, écoutez
!
0082

– Non, dit Gisquette, mais ce qu’ils ont dit jusqu’à présent.
ª

Gringoire fit un soubresaut, comme un homme dont on toucherait
la plaie à vif.

´ Peste de la petite fille sotte et bouchée ! ª dit-il entre
ses dents.

A dater de ce moment-là, Gisquette fut perdue dans son esprit.

Cependant, les acteurs avaient obéi à son injonction, et le
public, voyant qu’ils se remettaient à parler, s’était remis
0083 à écouter, non sans avoir perdu force beautés, dans l’espèce
de soudure qui se fit entre les deux parties de la pièce ainsi
brusquement coupée. Gringoire en faisait tout bas l’amère
réflexion. Pourtant la tranquillité s’était rétablie peu à
peu, l’écolier se taisait, le mendiant comptait quelque monnaie
dans son chapeau, et la pièce avait repris le dessus.

C’était en réalité un fort bel ouvrage, et dont il nous semble
qu’on pourrait encore fort bien tirer parti aujourd’hui, moyennant
quelques arrangements. L’exposition, un peu longue et un peu
vide, c’est-à-dire dans les règles, était simple, et Gringoire,
dans le candide sanctuaire de son for intérieur, en admirait
la clarté. Comme on s’en doute bien, les quatre personnages
allégoriques étaient un peu fatigués d’avoir parcouru les
trois parties du monde sans trouver à se défaire convenablement
de leur dauphin d’or. Là-dessus, éloge du poisson merveilleux,
avec mille allusions délicates au jeune fiancé de Marguerite
de Flandre, alors fort tristement reclus à Amboise, et ne
se doutant guère que Labour et Clergé, Noblesse et Marchandise
0084 venaient de faire le tour du monde pour lui. Le susdit
dauphin donc était jeune, était beau, était fort, et surtout
(magnifique origine de toutes les vertus royales !) il était
fils du lion de France. Je déclare que cette métaphore hardie
est admirable, et que l’histoire naturelle du théâtre, un
jour d’allégorie et d’épithalame royal, ne s’effarouche aucunement
d’un dauphin fils d’un lion. Ce sont justement ces rares et
pindariques mélanges qui prouvent l’enthousiasme. Néanmoins,
pour faire aussi la part de la critique, le poète aurait pu
développer cette belle idée en moins de deux cents vers. Il
est vrai que le mystère devait durer depuis midi jusqu’à quatre
heures, d’après l’ordonnance de monsieur le prévôt, et qu’il
faut bien dire quelque chose. D’ailleurs, on écoutait patiemment.

Tout à coup, au beau milieu d’une querelle entre mademoiselle
Marchandise et madame Noblesse, au moment où maître Labour
prononçait ce vers mirifique :

0085Onc ne vis dans les bois bête plus triomphante !

la porte de l’estrade réservée, qui était jusque-là restée
si mal à propos fermée, s’ouvrit plus mal à propos encore
; et la voix retentissante de l’huissier annonça brusquement
: Son Eminence monseigneur le cardinal de Bourbon.

III

MONSIEUR LE CARDINAL

Pauvre Gringoire ! le fracas de tous les gros doubles pétards
de la Saint-Jean, la décharge de vingt arquebuses à croc,
la détonation de cette fameuse serpentine de la Tour de Billy,
qui, lors du siège de Paris, le dimanche 29 septembre 1465,
0086 tua sept Bourguignons d’un coup, l’explosion de toute
la poudre à canon emmagasinée à la porte du Temple, lui eût
moins rudement déchiré les oreilles, en ce moment solennel
et dramatique, que ce peu de paroles tombées de la bouche
d’un huissier : Son Eminence monseigneur le cardinal de Bourbon.

Ce n’est pas que Pierre Gringoire craignît monsieur le cardinal
ou le dédaignât. Il n’avait ni cette faiblesse ni cette outrecuidance.
Véritable éclectique, comme on dirait aujourd’hui, Gringoire
était de ces esprits élevés et fermes, modérés et calmes,
qui savent toujours se tenir au milieu de tout (stare in dimidio
rerum), et qui sont pleins de raison et de libérale philosophie,
tout en faisant état des cardinaux. Race précieuse et jamais
interrompue de philosophes auxquels la sagesse, comme une
autre Ariane, semble avoir donné une pelote de fil qu’ils
s’en vont dévidant depuis le commencement du monde à travers
le labyrinthe des choses humaines. On les retrouve dans tous
les temps, toujours les mêmes, c’est-à-dire toujours selon
tous les temps. Et sans compter notre Pierre Gringoire, qui
0087 les représenterait au quinzième siècle si nous parvenions
à lui rendre l’illustration qu’il mérite, certainement c’est
leur esprit qui animait le père Du Breul lorsqu’il écrivait
dans le seizième ces paroles naïvement sublimes, dignes de
tous les siècles : ´ Ie suis parisien de nation et parrhisian
de parler, puisque parrhisia en grec signifie liberté de parler
: de laquelle i’ai vsé mesme enuers messeigneurs les cardinaux,
oncle et frère de monseigneur le prince de Conty : toutes
fois auec respect de leur grandeur, et sans offenser personne
de leur suitte, qui est beaucoup ª

Il n’y avait donc ni haine du cardinal, ni dédain de sa présence,
dans l’impression désagréable qu’elle fit à Pierre Gringoire.
Bien au contraire ; notre poète avait trop de bon sens et
une souquenille trop râpée pour ne pas attacher un prix particulier
à ce que mainte allusion de son prologue, et en particulier
la glorification du dauphin fils du lion de France, fût recueillie
par une oreille éminentissime. Mais ce n’est pas l’intérêt
qui domine dans la noble nature des poètes. Je suppose que
0088 l’entité du poète soit représentée par le nombre dix,
il est certain qu’un chimiste, en l’analysant et pharmacopolisant,
comme dit Rabelais, la trouverait composée d’une partie d’intérêt
contre neuf parties d’amour-propre. Or, au moment où la porte
s’était ouverte pour le cardinal, les neuf parties d’amour-propre
de Gringoire, gonflées et tuméfiées au souffle de l’admiration
populaire, étaient dans un état d’accroissement prodigieux,
sous lequel disparaissait comme étouffée cette imperceptible
molécule d’intérêt que nous distinguions tout à l’heure dans
la constitution des poètes ; ingrédient précieux du reste,
lest de réalité et d’humanité sans lequel ils ne toucheraient
pas la terre. Gringoire jouissait de sentir, de voir, de palper
pour ainsi dire une assemblée entière, de marauds il est vrai,
mais qu’importe, stupéfiée, pétrifiée, et comme asphyxiée
devant les incommensurables tirades qui surgissaient à chaque
instant de toutes les parties de son épithalame. J’affirme
qu’il partageait lui-même la béatitude générale, et qu’au
rebours de La Fontaine, qui, à la représentation de sa comédie
du Florentin, demandait : Quel est le malotru qui a fait cette
rapsodie ? Gringoire eût volontiers demandé à son voisin :
0089 De qui est ce chef-d’oeuvre ? On peut juger maintenant
quel effet produisit sur lui la brusque et intempestive survenue
du cardinal.

Ce qu’il pouvait craindre ne se réalisa que trop. L’entrée
de son éminence bouleversa l’auditoire. Toutes les têtes se
tournèrent vers l’estrade. Ce fut à ne plus s’entendre. ´
Le cardinal ! Le cardinal ! ª répétèrent toutes les bouches.
Le malheureux prologue resta court une seconde fois.

Le cardinal s’arrêta un moment sur le seuil de l’estrade.
Tandis qu’il promenait un regard assez indifférent sur l’auditoire,
le tumulte redoublait. Chacun voulait le mieux voir. C’était
à qui mettrait sa tête sur les épaules de son voisin.

C’était en effet un haut personnage et dont le spectacle valait
bien toute autre comédie. Charles, cardinal de Bourbon, archevêque
0090 et comte de Lyon, primat des Gaules, était à la fois allié
à Louis XI par son frère, Pierre, seigneur de Beaujeu, qui
avait épousé la fille aînée du roi, et allié à Charles le
Téméraire par sa mère Agnès de Bourgogne. Or le trait dominant,
le trait caractéristique et distinctif du caractère du primat
des Gaules, c’était l’esprit de courtisan et la dévotion aux
puissances. On peut juger des embarras sans nombre que lui
avait valus cette double parenté, et de tous les écueils temporels
entre lesquels sa barque spirituelle avait dû louvoyer, pour
ne se briser ni à Louis, ni à Charles, cette Charybde et cette
Scylla qui avaient dévoré le duc de Nemours et le connétable
de Saint-Pol. Grâce au ciel, il s’était assez bien tiré de
la traversée, et était arrivé à Rome sans encombre. Mais,
quoiqu’il fût au port, et précisément parce qu’il était au
port, il ne se rappelait jamais sans inquiétude les chances
diverses de sa vie politique, si longtemps alarmée et laborieuse.
Aussi avait-il coutume de dire que l’année 1476 avait été
pour lui noire et blanche ; entendant par là qu’il avait perdu
dans cette même année sa mère la duchesse de Bourbonnais et
son cousin le duc de Bourgogne, et qu’un deuil l’avait consolé
0091 de l’autre.

Du reste, c’était un bon homme. Il menait joyeuse vie de cardinal,
s’égayait volontiers avec du cru royal de Challuau, ne haïssait
pas Richarde la Garmoise et Thomasse la Saillarde, faisait
l’aumône aux jolies filles plutôt qu’aux vieilles femmes,
et pour toutes ces raisons était fort agréable au populaire
de Paris. Il ne marchait qu’entouré d’une petite cour d’évêques
et d’abbés de hautes lignées, galants, grivois et faisant
ripaille au besoin ; et plus d’une fois les braves dévotes
de Saint-Germain d’Auxerre, en passant le soir sous les fenêtres
illuminées du logis de Bourbon, avaient été scandalisées d’entendre
les mêmes voix qui leur avaient chanté vêpres dans la journée,
psalmodier au bruit des verres le proverbe bachique de Benoît
XII, ce pape qui avait ajouté une troisième couronne à la
tiare : ´ Bibamus papaliter. ª

Ce fut sans doute cette popularité, acquise à si juste titre,
0092 qui le préserva, à son entrée, de tout mauvais accueil
de la part de la cohue, si mécontente le moment d’auparavant,
et fort peu disposée au respect d’un cardinal le jour même
où elle allait élire un pape. Mais les Parisiens ont peu de
rancune ; et puis, en faisant commencer la représentation
d’autorité, les bons bourgeois l’avaient emporté sur le cardinal,
et ce triomphe leur suffisait. D’ailleurs monsieur le cardinal
de Bourbon était bel homme, il avait une fort belle robe rouge
qu’il portait fort bien ; c’est dire qu’il avait pour lui
toutes les femmes, et par conséquent la meilleure moitié de
l’auditoire. Certainement il y aurait injustice et mauvais
goût à huer un cardinal pour s’être fait attendre au spectacle,
lorsqu’il est bel homme et qu’il porte bien sa robe rouge.

Il entra donc, salua l’assistance avec ce sourire héréditaire
des grands pour le peuple, et se dirigea à pas lents vers
son fauteuil de velours écarlate, en ayant l’air de songer
à tout autre chose. Son cortège, ce que nous appellerions
aujourd’hui son état-major d’évêques et d’abbés, fit irruption
0093 à sa suite dans l’estrade, non sans redoublement de tumulte
et de curiosité au parterre. C’était à qui se les montrerait,
se les nommerait, à qui en connaîtrait au moins un ; qui,
monsieur l’évêque de Marseille, Alaudet, si j’ai bonne mémoire
; qui, le primicier de Saint-Denis ; qui, Robert de Lespinasse,
abbé de Saint-Germain-des-Prés, ce frère libertin d’une maîtresse
de Louis XI : le tout avec force méprises et cacophonies.
Quant aux écoliers, ils juraient. C’était leur jour, leur
fête des fous, leur saturnale, l’orgie annuelle de la basoche
et de l’école. Pas de turpitude qui ne fût de droit ce jour-là
et chose sacrée. Et puis il y avait de folles commères dans
la foule, Simone Quatrelivres, Agnès la Gadine, Robine Piédebou.
N’était-ce pas le moins qu’on pût jurer à son aise et maugréer
un peu le nom de Dieu, un si beau jour, en si bonne compagnie
de gens d’église et de filles de joie ? Aussi ne s’en faisaient-ils
faute ; et, au milieu du brouhaha, c’était un effrayant charivari
de blasphèmes et d’énormités que celui de toutes ces langues
échappées, langues de clercs et d’écoliers contenues le reste
de l’année par la crainte du fer chaud de saint Louis. Pauvre
saint Louis, quelle nargue ils lui faisaient dans son propre
0094 palais de justice ! Chacun d’eux, dans les nouveaux venus
de l’estrade, avait pris à partie une soutane noire, ou grise,
ou blanche, ou violette. Quant à Joannes Frollo de Molendino,
en sa qualité de frère d’un archidiacre, c’était à la rouge
qu’il s’était hardiment attaqué, et il chantait à tue-tête,
en fixant ses yeux effrontés sur le cardinal : Cappa repleta
mero !

Tous ces détails, que nous mettons ici à nu pour l’édification
du lecteur, étaient tellement couverts par la rumeur générale
qu’ils s’y effaçaient avant d’arriver jusqu’à l’estrade réservée.
D’ailleurs le cardinal s’en fût peu ému, tant les libertés
de ce jour-là étaient dans les moeurs. Il avait du reste,
et sa mine en était toute préoccupée, un autre souci qui le
suivait de près et qui entra presque en même temps que lui
dans l’estrade. C’était l’ambassade de Flandre.

Non qu’il fût profond politique, et qu’il se fît une affaire
0095 des suites possibles du mariage de madame sa cousine Marguerite
de Bourgogne avec monsieur son cousin Charles, dauphin de
Vienne ; combien durerait la bonne intelligence plâtrée du
duc d’Autriche et du roi de France, comment le roi d’Angleterre
prendrait ce dédain de sa fille, cela l’inquiétait peu, et
il fêtait chaque soir le vin du cru royal de Chaillot, sans
se douter que quelques flacons de ce même vin (un peu revu
et corrigé, il est vrai, par le médecin Coictier), cordialement
offerts à Edouard IV par Louis XI, débarrasseraient un beau
matin Louis XI d’Edouard IV. La moult honorée ambassade de
monsieur le duc d’Autriche n’apportait au cardinal aucun de
ces soucis, mais elle l’importunait par un autre côté. Il
était en effet un peu dur, et nous en avons déjà dit un mot
à la deuxième page de ce livre, d’être obligé de faire fête
et bon accueil, lui Charles de Bourbon, à je ne sais quels
bourgeois ; lui cardinal, à des échevins ; lui Français, joyeux
convive, à des Flamands buveurs de bière ; et cela en public.
C’était là, certes, une des plus fastidieuses grimaces qu’il
eût jamais faites pour le bon plaisir du roi.

0096
Il se tourna donc vers la porte, et de la meilleure grâce
du monde (tant il s’y étudiait), quand l’huissier annonça
d’une voix sonore : Messieurs les envoyés de monsieur le duc
d’Autriche. Il est inutile de dire que la salle entière en
fit autant.

Alors arrivèrent, deux par deux, avec une gravité qui faisait
contraste au milieu du pétulant cortège ecclésiastique de
Charles de Bourbon, les quarante-huit ambassadeurs de Maximilien
d’Autriche, ayant en tête révérend père en Dieu, Jehan, abbé
de Saint-Bertin, chancelier de la Toison d’or, et Jacques
de Goy, sieur Dauby, haut bailli de Gand. Il se fit dans l’assemblée
un grand silence accompagné de rires étouffés pour écouter
tous les noms saugrenus et toutes les qualifications bourgeoises
que chacun de ces personnages transmettait imperturbablement
à l’huissier, qui jetait ensuite noms et qualités pêle-mêle
et tout estropiés à travers la foule. C’était maître Loys
Roelof, échevin de la ville de Louvain ; messire Clays d’Etuelde,
0097 échevin de Bruxelles ; messire Paul de Baeust, sieur de
Voirmizelle, président de Flandre ; maître Jehan Coleghens,
bourgmestre de la ville d’Anvers ; maître George de la Moere,
premier échevin de la kuere de la ville de Gand ; maître Gheldolf
van der Hage, premier échevin des parchons de ladite ville
; et le sieur de Bierbecque, et Jehan Pinnock, et Jehan Dymaerzelle,
etc., etc., etc., baillis, échevins, bourgmestres ; bourgmestres,
échevins, baillis ; tous roides, gourmés, empesés, endimanchés
de velours et de damas, encapuchonnés de cramignoles de velours
noir à grosses houppes de fil d’or de Chypre ; bonnes têtes
flamandes après tout, figures dignes et sévères, de la famille
de celles que Rembrandt fait saillir si fortes et si graves
sur le fond noir de sa Ronde de nuit ; personnages qui portaient
tous écrit sur le front que Maximilien d’Autriche avait eu
raison de se confier à plain, comme disait son manifeste,
en leur sens, vaillance, expérience, loyaultez et bonnes preudomies.

Un excepté pourtant. C’était un visage fin, intelligent, rusé,
une espèce de museau de singe et de diplomate, au-devant duquel
0098 le cardinal fit trois pas et une profonde révérence, et
qui ne s’appelait pourtant que Guillaume Rym, conseiller et
pensionnaire de la ville de Gand.

Peu de personnes savaient alors ce que c’était que Guillaume
Rym. Rare génie qui dans un temps de révolution eût paru avec
éclat à la surface des événements, mais qui au quinzième siècle
était réduit aux caverneuses intrigues et à vivre dans les
sapes, comme dit le duc de Saint-Simon. Du reste, il était
apprécié du premier sapeur de l’Europe, il machinait familièrement
avec Louis XI, et mettait souvent la main aux secrètes besognes
du roi. Toutes choses fort ignorées de cette foule qu’émerveillaient
les politesses du cardinal à cette chétive figure de bailli
flamand.

IV

0099MA-TRE JACQUES COPPENOLE

Pendant que le pensionnaire de Gand et l’éminence échangeaient
une révérence fort basse et quelques paroles à voix plus basse
encore, un homme à haute stature, à large face, à puissantes
épaules, se présentait pour entrer de front avec Guillaume
Rym : on eût dit un dogue auprès d’un renard. Son bicoquet
de feutre et sa veste de cuir faisaient tache au milieu du
velours et de la soie qui l’entouraient. Présumant que c’était
quelque palefrenier fourvoyé, l’huissier l’arrêta.

´ Hé, l’ami ! on ne passe pas. ª

L’homme à veste de cuir le repoussa de l’épaule.

0100 ´ Que me veut ce drôle ? dit-il avec un éclat de voix
qui rendit la salle entière attentive à cet étrange colloque.
Tu ne vois pas que j’en suis ?

– Votre nom ? demanda l’huissier.

– Jacques Coppenole.

– Vos qualités ?

– Chaussetier, à l’enseigne des Trois Chaînettes, à Gand.
ª

L’huissier recula. Annoncer des échevins et des bourgmestres,
passe ; mais un chaussetier, c’était dur. Le cardinal était
0101 sur les épines. Tout le peuple écoutait et regardait.
Voilà deux jours que son Eminence s’évertuait à lécher ces
ours flamands pour les rendre un peu plus présentables en
public, et l’incartade était rude. Cependant Guillaume Rym,
avec son fin sourire, s’approcha de l’huissier :

´ Annoncez maître Jacques Coppenole, clerc des échevins de
la ville de Gand, lui souffla-t-il très bas.

– Huissier, reprit le cardinal à haute voix, annoncez maître
Jacques Coppenole, clerc des échevins de l’illustre ville
de Gand. ª

Ce fut une faute. Guillaume Rym tout seul eût escamoté la
difficulté ; mais Coppenole avait entendu le cardinal.

0102 ´ Non, croix-Dieu ! s’écria-t-il avec sa voix de tonnerre,
Jacques Coppenole, chaussetier. Entends-tu, l’huissier ? Rien
de plus, rien de moins. Croix-Dieu ! chaussetier, c’est assez
beau. Monsieur l’archiduc a plus d’une fois cherché son gant
dans mes chausses. ª

Les rires et les applaudissements éclatèrent. Un quolibet
est tout de suite compris à Paris, et par conséquent toujours
applaudi.

Ajoutons que Coppenole était du peuple, et que ce public qui
l’entourait était du peuple. Aussi la communication entre
eux et lui avait été prompte, électrique, et pour ainsi dire
de plain-pied. L’altière algarade du chaussetier flamand,
en humiliant les gens de cour, avait remué dans toutes les
âmes plébéiennes je ne sais quel sentiment de dignité encore
vague et indistinct au quinzième siècle. C’était un égal que
ce chaussetier, qui venait de tenir tête à monsieur le cardinal
0103 ! réflexion bien douce à de pauvres diables qui étaient
habitués à respect et obéissance envers les valets des sergents
du bailli de l’abbé de Sainte-Geneviève, caudataire du cardinal.

Coppenole salua fièrement son Eminence, qui rendit son salut
au tout-puissant bourgeois redouté de Louis XI. Puis, tandis
que Guillaume Rym, sage homme et malicieux, comme dit Philippe
de Comines, les suivait tous deux d’un sourire de raillerie
et de supériorité, ils gagnèrent chacun leur place, le cardinal
tout décontenancé et soucieux, Coppenole tranquille et hautain,
et songeant sans doute qu’après tout son titre de chaussetier
en valait bien un autre, et que Marie de Bourgogne, mère de
cette Marguerite que Coppenole mariait aujourd’hui, l’eût
moins redouté cardinal que chaussetier : car ce n’est pas
un cardinal qui eût ameuté les Gantois contre les favoris
de la fille de Charles le Téméraire ; ce n’est pas un cardinal
qui eût fortifié la foule avec une parole contre ses larmes
et ses prières, quand la demoiselle de Flandre vint supplier
0104 son peuple pour eux jusqu’au pied de leur échafaud ; tandis
que le chaussetier n’avait eu qu’à lever son coude de cuir
pour faire tomber vos deux têtes, illustrissimes seigneurs,
Guy d’Hymbercourt, chancelier Guillaume Hugonet !

Cependant tout n’était pas fini pour ce pauvre cardinal, et
il devait boire jusqu’à la lie le calice d’être en si mauvaise
compagnie.

Le lecteur n’a peut-être pas oublié l’effronté mendiant qui
était venu se cramponner, dès le commencement du prologue,
aux franges de l’estrade cardinale. L’arrivée des illustres
conviés ne lui avait nullement fait lâcher prise, et tandis
que prélats et ambassadeurs s’encaquaient, en vrais harengs
flamands, dans les stalles de la tribune, lui s’était mis
à l’aise, et avait bravement croisé ses jambes sur l’architrave.
L’insolence était rare, et personne ne s’en était aperçu au
premier moment, l’attention étant tournée ailleurs. Lui, de
0105 son côté, ne s’apercevait de rien dans la salle ; il balançait
sa tête avec une insouciance de napolitain, répétant de temps
en temps dans la rumeur, comme par une machinale habitude
: ´ La charité, s’il vous plaît ! ª Et certes il était, dans
toute l’assistance, le seul probablement qui n’eût pas daigné
tourner la tête à l’altercation de Coppenole et de l’huissier.
Or, le hasard voulut que le maître chaussetier de Gand, avec
qui le peuple sympathisait déjà si vivement et sur qui tous
les yeux étaient fixés, vînt précisément s’asseoir au premier
rang de l’estrade au-dessus du mendiant ; et l’on ne fut pas
médiocrement étonné de voir l’ambassadeur flamand, inspection
faite du drôle placé sous ses yeux, frapper amicalement sur
cette épaule couverte de haillons. Le mendiant se retourna
; il y eut surprise, reconnaissance, épanouissement des deux
visages, etc. ; puis, sans se soucier le moins du monde des
spectateurs, le chaussetier et le malingreux se mirent à causer
à voix basse, en se tenant les mains dans les mains, tandis
que les guenilles de Clopin Trouillefou étalées sur le drap
d’or de l’estrade faisaient l’effet d’une chenille sur une
orange.
0106

La nouveauté de cette scène singulière excita une telle rumeur
de folie et de gaieté dans la salle que le cardinal ne tarda
pas à s’en apercevoir ; il se pencha à demi, et ne pouvant,
du point où il était placé, qu’entrevoir fort imparfaitement
la casaque ignominieuse de Trouillefou, il se figura assez
naturellement que le mendiant demandait l’aumône, et, révolté
de l’audace, il s’écria : ´ Monsieur le bailli du Palais,
jetez-moi ce drôle à la rivière !

– Croix-Dieu ! monseigneur le cardinal, dit Coppenole sans
quitter la main de Clopin, c’est un de mes amis.

– NoÎl ! NoÎl ! ª cria la cohue. A dater de ce moment, maître
Coppenole eut à Paris, comme à Gand, grand crédit avec le
peuple ; car gens de telle taille l’y ont, dit Philippe de
Comines, quand ils sont ainsi désordonnés.
0107

Le cardinal se mordit les lèvres. Il se pencha vers son voisin
l’abbé de Sainte-Geneviève, et lui dit à demi-voix :

´ Plaisants ambassadeurs que nous envoie là monsieur l’archiduc
pour nous annoncer madame Marguerite !

– Votre Eminence, répondit l’abbé, perd ses politesses avec
ces groins flamands. Margaritas ante porcos.

– Dites plutôt, répondit le cardinal avec un sourire : Porcos
ante Margaritam. ª

Toute la petite cour en soutane s’extasia sur le jeu de mots.
Le cardinal se sentit un peu soulagé ; il était maintenant
0108 quitte avec Coppenole, il avait eu aussi son quolibet
applaudi.

Maintenant, que ceux de nos lecteurs qui ont la puissance
de généraliser une image et une idée, comme on dit dans le
style d’aujourd’hui, nous permettent de leur demander s’ils
se figurent bien nettement le spectacle qu’offrait, au moment
où nous arrêtons leur attention, le vaste parallélogramme
de la grand-salle du Palais. Au milieu de la salle, adossée
au mur occidental, une large et magnifique estrade de brocart
d’or, dans laquelle entrent processionnellement, par une petite
porte ogive, de graves personnages successivement annoncés
par la voix criarde d’un huissier. Sur les premiers bancs,
déjà force vénérables figures, embéguinées d’hermine, de velours
et d’écarlate. Autour de l’estrade, qui demeure silencieuse
et digne, en bas, en face, partout, grande foule et grande
rumeur. Mille regards du peuple sur chaque visage de l’estrade,
mille chuchotements sur chaque nom. Certes, le spectacle est
curieux et mérite bien l’attention des spectateurs. Mais là-bas,
0109 tout au bout, qu’est-ce donc que cette espèce de tréteau
avec quatre pantins bariolés dessus et quatre autres en bas
? Qu’est-ce donc, à côté du tréteau, que cet homme à souquenille
noire et à pâle figure ? Hélas ! mon cher lecteur, c’est Pierre
Gringoire et son prologue.

Nous l’avions tous profondément oublié.

Voilà précisément ce qu’il craignait.

Du moment où le cardinal était entré, Gringoire n’avait cessé
de s’agiter pour le salut de son prologue. Il avait d’abord
enjoint aux acteurs, restés en suspens, de continuer et de
hausser la voix ; puis, voyant que personne n’écoutait, il
les avait arrêtés, et depuis près d’un quart d’heure que l’interruption
durait, il n’avait cessé de frapper du pied, de se démener,
d’interpeller Gisquette et Liénarde, d’encourager ses voisins
0110 à la poursuite du prologue ; le tout en vain. Nul ne bougeait
du cardinal, de l’ambassade et de l’estrade, unique centre
de ce vaste cercle de rayons visuels. Il faut croire aussi,
et nous le disons à regret, que le prologue commençait à gêner
légèrement l’auditoire, au moment où son Eminence était venue
y faire diversion d’une si terrible façon. Après tout, à l’estrade
comme à la table de marbre, c’était toujours le même spectacle
: le conflit de Labour et de Clergé, de Noblesse et de Marchandise.
Et beaucoup de gens aimaient mieux les voir tout bonnement,
vivant, respirant, agissant, se coudoyant, en chair et en
os, dans cette ambassade flamande, dans cette cour épiscopale,
sous la robe du cardinal, sous la veste de Coppenole, que
fardés, attifés, parlant en vers, et pour ainsi dire empaillés
sous les tuniques jaunes et blanches dont les avait affublés
Gringoire.

Pourtant quand notre poète vit le calme un peu rétabli, il
imagina un stratagème qui eût tout sauvé.

0111
´ Monsieur, dit-il en se tournant vers un de ses voisins,
brave et gros homme à figure patiente, si l’on recommençait
?

– Quoi ? dit le voisin.

– Hé ! le mystère, dit Gringoire.

– Comme il vous plaira ª, repartit le voisin.

Cette demi-approbation suffit à Gringoire, et faisant ses
affaires lui-même, il commença à crier, en se confondant le
plus possible avec la foule : ´ Recommencez le mystère ! recommencez
!

0112
– Diable ! dit Joannes de Molendino, qu’est-ce qu’ils chantent
donc là-bas, au bout ? (Car Gringoire faisait du bruit comme
quatre.) Dites donc, camarades ! est-ce que le mystère n’est
pas fini ? Ils veulent le recommencer. Ce n’est pas juste.

– Non ! non ! crièrent tous les écoliers. A bas le mystère
! à bas ! ª

Mais Gringoire se multipliait et n’en criait que plus fort
: ´ Recommencez ! recommencez ! ª

Ces clameurs attirèrent l’attention du cardinal.

´ Monsieur le bailli du Palais, dit-il à un grand homme noir
placé à quelques pas de lui, est-ce que ces drôles sont dans
0113 un bénitier, qu’ils font ce bruit d’enfer ? ª

Le bailli du Palais était une espèce de magistrat amphibie,
une sorte de chauve-souris de l’ordre judiciaire, tenant à
la fois du rat et de l’oiseau, du juge et du soldat. Il s’approcha
de son Eminence, et, non sans redouter fort son mécontentement,
il lui expliqua en balbutiant l’incongruité populaire : que
midi était arrivé avant son Eminence, et que les comédiens
avaient été forcés de commencer sans attendre son Eminence.

Le cardinal éclata de rire.

´ Sur ma foi, monsieur le recteur de l’Université aurait bien
dû en faire autant. Qu’en dites-vous, maître Guillaume Rym
?

0114 – Monseigneur, répondit Guillaume Rym, contentons-nous
d’avoir échappé à la moitié de la comédie. C’est toujours
cela de gagné.

– Ces coquins peuvent-ils continuer leur farce ? demanda le
bailli.

– Continuez, continuez, dit le cardinal ; cela m’est égal.
Pendant ce temps-là, je vais lire mon bréviaire. ª

Le bailli s’avança au bord de l’estrade, et cria, après avoir
fait faire silence d’un geste de la main :

´ Bourgeois, manants et habitants, pour satisfaire ceux qui
veulent qu’on recommence et ceux qui veulent qu’on finisse,
son éminence ordonne que l’on continue. ª
0115

Il fallut bien se résigner des deux parts. Cependant l’auteur
et le public en gardèrent longtemps rancune au cardinal.

Les personnages en scène reprirent donc leur glose, et Gringoire
espéra que du moins le reste de son oeuvre serait écouté.
Cette espérance ne tarda pas à être déçue comme ses autres
illusions ; le silence s’était bien en effet rétabli tellement
quellement dans l’auditoire ; mais Gringoire n’avait pas remarqué
que, au moment où le cardinal avait donné l’ordre de continuer,
l’estrade était loin d’être remplie, et qu’après les envoyés
flamands étaient survenus de nouveaux personnages faisant
partie du cortège dont les noms et qualités, lancés tout au
travers de son dialogue par le cri intermittent de l’huissier,
y produisaient un ravage considérable. Qu’on se figure en
effet, au milieu d’une pièce de théâtre, le glapissement d’un
huissier jetant, entre deux rimes et souvent entre deux hémistiches,
des parenthèses comme celles-ci :
0116

Maître Jacques Charmolue, procureur du roi en cour d’église
!

Jehan de Harlay, écuyer, garde de l’office de chevalier du
guet de nuit de la ville de Paris !

Messire Galiot de Genoilhac, chevalier, seigneur de Brussac,
maître de l’artillerie du roi !

Maître Dreux-Raguier, enquesteur des eaux et forêts du roi
notre sire, ès pays de France, Champagne et Brie !

Messire Louis de Graville, chevalier, conseiller et chambellan
du roi, amiral de France, concierge du bois de Vincennes !
0117

Maître Denis Le Mercier, garde de la maison des aveugles de
Paris ! – Etc., etc., etc.

Cela devenait insoutenable.

Cet étrange accompagnement, qui rendait la pièce difficile
à suivre, indignait d’autant plus Gringoire qu’il ne pouvait
se dissimuler que l’intérêt allait toujours croissant et qu’il
ne manquait à son ouvrage que d’être écouté. Il était en effet
difficile d’imaginer une contexture plus ingénieuse et plus
dramatique. Les quatre personnages du prologue se lamentaient
dans leur mortel embarras, lorsque Vénus en personne, vera
incessu patuit dea, s’était présentée à eux, vêtue d’une belle
cotte-hardie armoriée au navire de la ville de Paris. Elle
venait elle-même réclamer le dauphin promis à la plus belle.
Jupiter, dont on entendait la foudre gronder dans le vestiaire,
0118 l’appuyait, et la déesse allait l’emporter, c’est-à-dire,
sans figure, épouser monsieur le dauphin, lorsqu’une jeune
enfant, vêtue de damas blanc et tenant en main une marguerite
(diaphane personnification de mademoiselle de Flandre), était
venue lutter avec Vénus. Coup de théâtre et péripétie. Après
controverse, Vénus, Marguerite et la cantonade étaient convenues
de s’en remettre au bon jugement de la sainte Vierge. Il y
avait encore un beau rôle, celui de dom Pèdre, roi de Mésopotamie.
Mais, à travers tant d’interruptions, il était difficile de
démêler à quoi il servait. Tout cela était monté par l’échelle.

Mais c’en était fait. Aucune de ces beautés n’était sentie,
ni comprise. A l’entrée du cardinal on eût dit qu’un fil invisible
et magique avait subitement tiré tous les regards de la table
de marbre à l’estrade, de l’extrémité méridionale de la salle
au côté occidental. Rien ne pouvait désensorceler l’auditoire.
Tous les yeux restaient fixés là, et les nouveaux arrivants,
et leurs noms maudits, et leurs visages, et leurs costumes
étaient une diversion continuelle. C’était désolant. Excepté
0119 Gisquette et Liénarde, qui se détournaient de temps en
temps quand Gringoire les tirait par la manche, excepté le
gros voisin patient, personne n’écoutait, personne ne regardait
en face la pauvre moralité abandonnée. Gringoire ne voyait
plus que des profils.

Avec quelle amertume il voyait s’écrouler pièce à pièce tout
son échafaudage de gloire et de poésie ! Et songer que ce
peuple avait été sur le point de se rebeller contre monsieur
le bailli, par impatience d’entendre son ouvrage ! maintenant
qu’on l’avait, on ne s’en souciait. Cette même représentation
qui avait commencé dans une si unanime acclamation ! Eternel
flux et reflux de la faveur populaire ! Penser qu’on avait
failli pendre les sergents du bailli ! Que n’eût-il pas donné
pour en être encore à cette heure de miel !

Le brutal monologue de l’huissier cessa pourtant. Tout le
monde était arrivé, et Gringoire respira. Les acteurs continuaient
0120 bravement. Mais ne voilà-t-il pas que maître Coppenole,
le chaussetier, se lève tout à coup, et que Gringoire lui
entend prononcer, au milieu de l’attention universelle, cette
abominable harangue :

´ Messieurs les bourgeois et hobereaux de Paris, je ne sais,
croix-Dieu ! pas ce que nous faisons ici. Je vois bien là-bas
dans ce coin, sur ce tréteau, des gens qui ont l’air de vouloir
se battre. J’ignore si c’est là ce que vous appelez un mystère
; mais ce n’est pas amusant. Ils se querellent de la langue,
et rien de plus. Voilà un quart d’heure que j’attends le premier
coup. Rien ne vient. Ce sont des lâches, qui ne s’égratignent
qu’avec des injures. Il fallait faire venir des lutteurs de
Londres ou de Rotterdam ; et, à la bonne heure ! vous auriez
eu des coups de poing qu’on aurait entendus de la place. Mais
ceux-là font pitié. Ils devraient nous donner au moins une
danse morisque, ou quelque autre momerie ! Ce n’est pas là
ce qu’on m’avait dit. On m’avait promis une fête des fous,
avec élection du pape. Nous avons aussi notre pape des fous
0121 à Gand, et en cela nous ne sommes pas en arrière, croix-Dieu
! Mais voici comme nous faisons. On se rassemble une cohue,
comme ici. Puis chacun à son tour va passer sa tête par un
trou et fait une grimace aux autres. Celui qui fait la plus
laide, à l’acclamation de tous, est élu pape. Voilà. C’est
fort divertissant. Voulez-vous que nous fassions votre pape
à la mode de mon pays ? Ce sera toujours moins fastidieux
que d’écouter ces bavards. S’ils veulent venir faire leur
grimace à la lucarne, ils seront du jeu. Qu’en dites-vous,
messieurs les bourgeois ? Il y a ici un suffisamment grotesque
échantillon des deux sexes pour qu’on rie à la flamande, et
nous sommes assez de laids visages pour espérer une belle
grimace. ª

Gringoire eût voulu répondre. La stupéfaction, la colère,
l’indignation lui ôtèrent la parole. D’ailleurs la motion
du chaussetier populaire fut accueillie avec un tel enthousiasme
par ces bourgeois flattés d’être appelés hobereaux, que toute
résistance était inutile. Il n’y avait plus qu’à se laisser
0122 aller au torrent. Gringoire cacha son visage de ses deux
mains, n’ayant pas le bonheur d’avoir un manteau pour se voiler
la tête comme l’Agamemnon de Timanthe.

V

QUASIMODO

En un clin d’oeil tout fut prêt pour exécuter l’idée de Coppenole.
Bourgeois, écoliers et basochiens s’étaient mis à l’oeuvre.
La petite chapelle située en face de la table de marbre fut
choisie pour le théâtre des grimaces. Une vitre brisée à la
jolie rosace au-dessus de la porte laissa libre un cercle
de pierre par lequel il fut convenu que les concurrents passeraient
la tête. Il suffisait, pour y atteindre, de grimper sur deux
tonneaux, qu’on avait pris je ne sais où et juchés l’un sur
0123 l’autre tant bien que mal. Il fut réglé que chaque candidat,
homme ou femme (car on pouvait faire une papesse), pour laisser
vierge et entière l’impression de sa grimace, se couvrirait
le visage et se tiendrait caché dans la chapelle jusqu’au
moment de faire apparition. En moins d’un instant la chapelle
fut remplie de concurrents, sur lesquels la porte se referma.

Coppenole de sa place ordonnait tout, dirigeait tout, arrangeait
tout. Pendant le brouhaha, le cardinal, non moins décontenancé
que Gringoire, s’était, sous un prétexte d’affaires et de
vêpres, retiré avec toute sa suite, sans que cette foule,
que son arrivée avait remuée si vivement, se fût le moindrement
émue à son départ. Guillaume Rym fut le seul qui remarqua
la déroute de son éminence. L’attention populaire, comme le
soleil, poursuivait sa révolution ; partie d’un bout de la
salle, après s’être arrêtée quelque temps au milieu, elle
était maintenant à l’autre bout. La table de marbre, l’estrade
de brocart avaient eu leur moment ; c’était le tour de la
chapelle de Louis XI. Le champ était désormais libre à toute
0124 folie. Il n’y avait plus que des flamands et de la canaille.

Les grimaces commencèrent. La première figure qui apparut
à la lucarne, avec des paupières retournées au rouge, une
bouche ouverte en gueule et un front plissé comme nos bottes
à la hussarde de l’empire, fit éclater un rire tellement inextinguible
qu’Homère eût pris tous ces manants pour des dieux. Cependant
la grand-salle n’était rien moins qu’un Olympe, et le pauvre
Jupiter de Gringoire le savait mieux que personne. Une seconde,
une troisième grimace succédèrent, puis une autre, puis une
autre, et toujours les rires et les trépignements de joie
redoublaient. Il y avait dans ce spectacle je ne sais quel
vertige particulier, je ne sais quelle puissance d’enivrement
et de fascination dont il serait difficile de donner une idée
au lecteur de nos jours et de nos salons. Qu’on se figure
une série de visages présentant successivement toutes les
formes géométriques, depuis le triangle jusqu’au trapèze,
depuis le cône jusqu’au polyèdre ; toutes les expressions
humaines, depuis la colère jusqu’à la luxure ; tous les âges,
0125 depuis les rides du nouveau-né jusqu’aux rides de la vieille
moribonde ; toutes les fantasmagories religieuses, depuis
Faune jusqu’à Belzébuth ; tous les profils animaux, depuis
la gueule jusqu’au bec, depuis la hure jusqu’au museau. Qu’on
se représente tous les mascarons du Pont-Neuf, ces cauchemars
pétrifiés sous la main de Germain Pilon, prenant vie et souffle,
et venant tour à tour vous regarder en face avec des yeux
ardents ; tous les masques du carnaval de Venise se succédant
à votre lorgnette ; en un mot, un kaléidoscope humain.

L’orgie devenait de plus en plus flamande. Teniers n’en donnerait
qu’une bien imparfaite idée. Qu’on se figure en bacchanale
la bataille de Salvator Rosa. Il n’y avait plus ni écoliers,
ni ambassadeurs, ni bourgeois, ni hommes, ni femmes ; plus
de Clopin Trouillefou, de Gilles Lecornu, de Marie Quatrelivres,
de Robin Poussepain. Tout s’effaçait dans la licence commune.
La grand-salle n’était plus qu’une vaste fournaise d’effronterie
et de jovialité où chaque bouche était un cri, chaque oeil
un éclair, chaque face une grimace, chaque individu une posture.
0126 Le tout criait et hurlait. Les visages étranges qui venaient
tour à tour grincer des dents à la rosace étaient comme autant
de brandons jetés dans le brasier. Et de toute cette foule
effervescente s’échappait, comme la vapeur de la fournaise,
une rumeur aigre, aiguÎ, acérée, sifflante comme les ailes
d’un moucheron.

´ Ho hé ! malédiction !

– Vois donc cette figure !

– Elle ne vaut rien.

– A une autre !

0127 – Guillemette Maugerepuis, regarde donc ce mufle de taureau,
il ne lui manque que des cornes. Ce n’est pas ton mari ?

– Une autre !

– Ventre du pape ! qu’est-ce que cette grimace-là ?

– Holà hé ! c’est tricher. On ne doit montrer que son visage.

– Cette damnée Perrette Callebotte ! elle est capable de cela.

– NoÎl ! NoÎl !

0128 – J’étouffe !

– En voilà un dont les oreilles ne peuvent passer ! ª

Etc., etc.

Il faut rendre pourtant justice à notre ami Jehan. Au milieu
de ce sabbat, on le distinguait encore au haut de son pilier,
comme un mousse dans le hunier. Il se démenait avec une incroyable
furie. Sa bouche était toute grande ouverte, et il s’en échappait
un cri que l’on n’entendait pas, non qu’il fût couvert par
la clameur générale, si intense qu’elle fût, mais parce qu’il
atteignait sans doute la limite des sons aigus, perceptibles,
les douze mille vibrations de Sauveur ou les huit mille de
Biot.

0129 Quant à Gringoire, le premier mouvement d’abattement passé,
il avait repris contenance. Il s’était roidi contre l’adversité.
´ Continuez ! ª avait-il dit pour la troisième fois à ses
comédiens, machines parlantes. Puis se promenant à grands
pas devant la table de marbre, il lui prenait des fantaisies
d’aller apparaître à son tour à la lucarne de la chapelle,
ne fût-ce que pour avoir le plaisir de faire la grimace à
ce peuple ingrat. ´ Mais non, cela ne serait pas digne de
nous ; pas de vengeance ! luttons jusqu’à la fin, se répétait-il.
Le pouvoir de la poésie est grand sur le peuple ; je les ramènerai.
Nous verrons qui l’emportera, des grimaces ou des belles-lettres.
ª

Hélas ! il était resté le seul spectateur de sa pièce.

C’était bien pis que tout à l’heure. Il ne voyait plus que
des dos.

0130
Je me trompe. Le gros homme patient, qu’il avait déjà consulté
dans un moment critique, était resté tourné vers le théâtre.
Quant à Gisquette et à Liénarde, elles avaient déserté depuis
longtemps.

Gringoire fut touché au fond du coeur de la fidélité de son
unique spectateur. Il s’approcha de lui, et lui adressa la
parole en lui secouant légèrement le bras ; car le brave homme
s’était appuyé à la balustrade et dormait un peu.

´ Monsieur, dit Gringoire, je vous remercie.

– Monsieur, répondit le gros homme avec un bâillement, de
quoi ?

0131 – Je vois ce qui vous ennuie, reprit le poète, c’est tout
ce bruit qui vous empêche d’entendre à votre aise. Mais soyez
tranquille : votre nom passera à la postérité. Votre nom,
s’il vous plaît ?

– Renault Château, garde du scel du Châtelet de Paris, pour
vous servir.

– Monsieur, vous êtes ici le seul représentant des muses,
dit Gringoire.

– Vous êtes trop honnête, monsieur, répondit le garde du scel
du Châtelet.

– Vous êtes le seul, reprit Gringoire, qui ayez convenablement
écouté la pièce. Comment la trouvez-vous ?
0132

– Hé ! hé ! répondit le gros magistrat à demi réveillé, assez
gaillarde en effet. ª

Il fallut que Gringoire se contentât de cet éloge, car un
tonnerre d’applaudissements, mêlé à une prodigieuse acclamation,
vint couper court à leur conversation. Le pape des fous était
élu.

´ NoÎl ! NoÎl ! NoÎl ! ª criait le peuple de toutes parts.

C’était une merveilleuse grimace, en effet, que celle qui
rayonnait en ce moment au trou de la rosace. Après toutes
les figures pentagones, hexagones et hétéroclites qui s’étaient
succédé à cette lucarne sans réaliser cet idéal du grotesque
qui s’était construit dans les imaginations exaltées par l’orgie,
0133 il ne fallait rien moins, pour enlever les suffrages,
que la grimace sublime qui venait d’éblouir l’assemblée. Maître
Coppenole lui-même applaudit ; et Clopin Trouillefou, qui
avait concouru, et Dieu sait quelle intensité de laideur son
visage pouvait atteindre, s’avoua vaincu. Nous ferons de même.
Nous n’essaierons pas de donner au lecteur une idée de ce
nez tétraèdre, de cette bouche en fer à cheval, de ce petit
oeil gauche obstrué d’un sourcil roux en broussailles tandis
que l’oeil droit disparaissait entièrement sous une énorme
verrue, de ces dents désordonnées, ébréchées çà et là, comme
les créneaux d’une forteresse, de cette lèvre calleuse sur
laquelle une de ces dents empiétait comme la défense d’un
éléphant, de ce menton fourchu, et surtout de la physionomie
répandue sur tout cela, de ce mélange de malice, d’étonnement
et de tristesse. Qu’on rêve, si l’on peut, cet ensemble.

L’acclamation fut unanime. On se précipita vers la chapelle.
On en fit sortir en triomphe le bienheureux pape des fous.
Mais c’est alors que la surprise et l’admiration furent à
0134 leur comble. La grimace était son visage.

Ou plutôt toute sa personne était une grimace. Une grosse
tête hérissée de cheveux roux ; entre les deux épaules une
bosse énorme dont le contre-coup se faisait sentir par devant
; un système de cuisses et de jambes si étrangement fourvoyées
qu’elles ne pouvaient se toucher que par les genoux, et, vues
de face, ressemblaient à deux croissants de faucilles qui
se rejoignent par la poignée ; de larges pieds, des mains
monstrueuses ; et, avec toute cette difformité, je ne sais
quelle allure redoutable de vigueur, d’agilité et de courage
; étrange exception à la règle éternelle qui veut que la force,
comme la beauté, résulte de l’harmonie. Tel était le pape
que les fous venaient de se donner.

On eût dit un géant brisé et mal ressoudé.

0135 Quand cette espèce de cyclope parut sur le seuil de la
chapelle, immobile, trapu, et presque aussi large que haut,
carré par la base, comme dit un grand homme, à son surtout
mi-parti rouge et violet, semé de campanilles d’argent, et
surtout à la perfection de sa laideur, la populace le reconnut
sur-le-champ, et s’écria d’une voix :

´ C’est Quasimodo, le sonneur de cloches ! c’est Quasimodo,
le bossu de Notre-Dame ! Quasimodo le borgne ! Quasimodo le
bancal ! NoÎl ! NoÎl ! ª

On voit que le pauvre diable avait des surnoms à choisir.

´ Gare les femmes grosses ! criaient les écoliers.

– Ou qui ont envie de l’être ª, reprenait Joannes.
0136

Les femmes en effet se cachaient le visage.

´ Oh ! le vilain singe, disait l’une.

– Aussi méchant que laid, reprenait une autre.

– C’est le diable, ajoutait une troisième.

– J’ai le malheur de demeurer auprès de Notre-Dame ; toute
la nuit je l’entends rôder dans la gouttière.

– Avec les chats.

0137
– Il est toujours sur nos toits.

– Il nous jette des sorts par les cheminées.

– L’autre soir, il est venu me faire la grimace à ma lucarne.
Je croyais que c’était un homme. J’ai eu une peur !

– Je suis sûre qu’il va au sabbat. Une fois, il a laissé un
balai sur mes plombs.

– Oh ! la déplaisante face de bossu !

– Oh ! la vilaine âme !

0138
– Buah ! ª

Les hommes au contraire étaient ravis, et applaudissaient.

Quasimodo, objet du tumulte, se tenait toujours sur la porte
de la chapelle, debout, sombre et grave, se laissant admirer.

Un écolier, Robin Poussepain, je crois, vint lui rire sous
le nez, et trop près. Quasimodo se contenta de le prendre
par la ceinture, et de le jeter à dix pas à travers la foule.
Le tout sans dire un mot.

Maître Coppenole, émerveillé, s’approcha de lui.

0139 ´ Croix-Dieu ! Saint-Père ! tu as bien la plus belle laideur
que j’aie vue de ma vie. Tu mériterais la papauté à Rome comme
à Paris. ª

En parlant ainsi, il lui mettait la main gaiement sur l’épaule.
Quasimodo ne bougea pas. Coppenole poursuivit.

´ Tu es un drôle avec qui j’ai démangeaison de ripailler,
dût-il m’en coûter un douzain neuf de douze tournois. Que
t’en semble ? ª

Quasimodo ne répondit pas.

´ Croix-Dieu ! dit le chaussetier, est-ce que tu es sourd
? ª

0140
Il était sourd en effet.

Cependant il commençait à s’impatienter des façons de Coppenole,
et se tourna tout à coup vers lui avec un grincement de dents
si formidable que le géant flamand recula, comme un bouledogue
devant un chat.

Alors il se fit autour de l’étrange personnage un cercle de
terreur et de respect qui avait au moins quinze pas géométriques
de rayon. Une vieille femme expliqua à maître Coppenole que
Quasimodo était sourd.

´ Sourd ! dit le chaussetier avec son gros rire flamand. Croix-Dieu
! c’est un pape accompli.

0141 – Hé ! je le reconnais, s’écria Jehan, qui était enfin
descendu de son chapiteau pour voir Quasimodo de plus près,
c’est le sonneur de cloches de mon frère l’archidiacre. –
Bonjour, Quasimodo !

– Diable d’homme ! dit Robin Poussepain, encore tout contus
de sa chute. Il paraît : c’est un bossu. Il marche : c’est
un bancal. Il vous regarde : c’est un borgne. Vous lui parlez
: c’est un sourd. – Ah çà, que fait-il de sa langue, ce Polyphème
?

– Il parle quand il veut, dit la vieille. Il est devenu sourd
à sonner les cloches. Il n’est pas muet.

– Cela lui manque, observa Jehan.

0142 – Et il a un oeil de trop, ajouta Robin Poussepain.

– Non pas, dit judicieusement Jehan. Un borgne est bien plus
incomplet qu’un aveugle. Il sait ce qui lui manque. ª

Cependant tous les mendiants, tous les laquais, tous les coupe-bourses,
réunis aux écoliers, avaient été chercher processionnellement,
dans l’armoire de la basoche, la tiare de carton et la simarre
dérisoire du pape des fous. Quasimodo s’en laissa revêtir
sans sourciller et avec une sorte de docilité orgueilleuse.
Puis on le fit asseoir sur un brancard bariolé. Douze officiers
de la confrérie des fous l’enlevèrent sur leurs épaules ;
et une espèce de joie amère et dédaigneuse vint s’épanouir
sur la face morose du cyclope, quand il vit sous ses pieds
difformes toutes ces têtes d’hommes beaux, droits et bien
faits. Puis la procession hurlante et déguenillée se mit en
marche pour faire, selon l’usage, la tournée intérieure des
galeries du Palais, avant la promenade des rues et des carrefours.
0143

VI

LA ESMERALDA

Nous sommes ravi d’avoir à apprendre à nos lecteurs que pendant
toute cette scène Gringoire et sa pièce avaient tenu bon.
Ses acteurs, talonnés par lui, n’avaient pas discontinué de
débiter sa comédie, et lui n’avait pas discontinué de l’écouter.
Il avait pris son parti du vacarme, et était déterminé à aller
jusqu’au bout, ne désespérant pas d’un retour d’attention
de la part du public. Cette lueur d’espérance se ranima quand
il vit Quasimodo, Coppenole et le cortège assourdissant du
pape des fous sortir à grand bruit de la salle. La foule se
précipita avidement à leur suite. Bon, se dit-il, voilà tous
les brouillons qui s’en vont. – Malheureusement, tous les
0144 brouillons c’était le public. En un clin d’oeil la grand-salle
fut vide.

A vrai dire, il restait encore quelques spectateurs, les uns
épars, les autres groupés autour des piliers, femmes, vieillards
ou enfants, en ayant assez du brouhaha et du tumulte. Quelques
écoliers étaient demeurés à cheval sur l’entablement des fenêtres
et regardaient dans la place.

´ Eh bien, pensa Gringoire, en voilà encore autant qu’il en
faut pour entendre la fin de mon mystère. Ils sont peu, mais
c’est un public d’élite, un public lettré. ª

Au bout d’un instant, une symphonie qui devait produire le
plus grand effet à l’arrivée de la sainte Vierge, manqua.
Gringoire s’aperçut que sa musique avait été emmenée par la
procession du pape des fous. ´ Passez outre ª, dit-il stoïquement.
0145

Il s’approcha d’un groupe de bourgeois qui lui fit l’effet
de s’entretenir de sa pièce. Voici le lambeau de conversation
qu’il saisit :

´ Vous savez, maître Cheneteau, l’hôtel de Navarre, qui était
à M. de Nemours ?

– Oui, vis-à-vis la chapelle de Braque.

– Eh bien, le fisc vient de le louer à Guillaume Alixandre,
historieur, pour six livres huit sols parisis par an.

– Comme les loyers renchérissent !

0146
– Allons ! se dit Gringoire en soupirant, les autres écoutent.

– Camarades, cria tout à coup un de ces jeunes drôles des
croisées, la Esmeralda ! la Esmeralda dans la place ! ª

Ce mot produisit un effet magique. Tout ce qui restait dans
la salle se précipita aux fenêtres, grimpant aux murailles
pour voir, et répétant : la Esmeralda ! la Esmeralda !

En même temps on entendait au dehors un grand bruit d’applaudissements.

´ Qu’est-ce que cela veut dire, la Esmeralda ? dit Gringoire
en joignant les mains avec désolation. Ah ! mon Dieu ! il
paraît que c’est le tour des fenêtres maintenant. ª

0147
Il se retourna vers la table de marbre, et vit que la représentation
était interrompue. C’était précisément l’instant où Jupiter
devait paraître avec sa foudre. Or Jupiter se tenait immobile
au bas du théâtre.

´ Michel Giborne ! cria le poète irrité, que fais-tu là ?
est-ce ton rôle ? monte donc !

– Hélas, dit Jupiter, un écolier vient de prendre l’échelle.
ª

Gringoire regarda. La chose n’était que trop vraie. Toute
communication était interceptée entre son noeud et son dénouement.

´ Le drôle ! murmura-t-il. Et pourquoi a-t-il pris cette échelle
0148 ?

– Pour aller voir la Esmeralda, répondit piteusement Jupiter.
Il a dit : Tiens, voilà une échelle qui ne sert pas ! et il
l’a prise. ª

C’était le dernier coup. Gringoire le reçut avec résignation.

´ Que le diable vous emporte ! dit-il aux comédiens, et si
je suis payé vous le serez. ª

Alors il fit retraite, la tête basse, mais le dernier, comme
un général qui s’est bien battu.

Et tout en descendant les tortueux escaliers du Palais : ´
0149 Belle cohue d’ânes et de butors que ces Parisiens ! grommelait-il
entre ses dents ; ils viennent pour entendre un mystère, et
n’en écoutent rien ! Ils se sont occupés de tout le monde,
de Clopin Trouillefou, du cardinal, de Coppenole, de Quasimodo,
du diable ! mais de madame la Vierge Marie, point. Si j’avais
su, je vous en aurais donné, des Vierges Marie, badauds !
Et moi ! venir pour voir des visages, et ne voir que des dos
! être poète, et avoir le succès d’un apothicaire ! Il est
vrai qu’Homerus a mendié par les bourgades grecques, et que
Nason mourut en exil chez les Moscovites. Mais je veux que
le diable m’écorche si je comprends ce qu’ils veulent dire
avec leur Esmeralda ! Qu’est-ce que c’est que ce mot-là d’abord
? c’est de l’égyptiaque ! ª

LIVRE DEUXIEME

0150
I

DE CHARYBDE EN SCYLLA

La nuit arrive de bonne heure en janvier. Les rues étaient
déjà sombres quand Gringoire sortit du Palais. Cette nuit
tombée lui plut ; il lui tardait d’aborder quelque ruelle
obscure et déserte pour y méditer à son aise et pour que le
philosophe posât le premier appareil sur la blessure du poète.
La philosophie était du reste son seul refuge, car il ne savait
où loger. Après l’éclatant avortement de son coup d’essai
théâtral, il n’osait rentrer dans le logis qu’il occupait,
rue Grenier-sur-l’Eau, vis-à-vis le Port-au-Foin, ayant compté
sur ce que M. le prévôt devait lui donner de son épithalame
pour payer à maître Guillaume Doulx-Sire, fermier de la coutume
du pied-fourché de Paris, les six mois de loyer qu’il lui
0151 devait, c’est-à-dire douze sols parisis ; douze fois la
valeur de ce qu’il possédait au monde, y compris son haut-de-chausses,
sa chemise et son bicoquet. Après avoir un moment réfléchi,
provisoirement abrité sous le petit guichet de la prison du
trésorier de la Sainte-Chapelle, au gîte qu’il élirait pour
la nuit, ayant tous les pavés de Paris à son choix, il se
souvint d’avoir avisé, la semaine précédente, rue de la Savaterie,
à la porte d’un conseiller au parlement, un marche-pied à
monter sur mule, et de s’être dit que cette pierre serait,
dans l’occasion, un fort excellent oreiller pour un mendiant
ou pour un poète. Il remercia la providence de lui avoir envoyé
cette bonne idée ; mais, comme il se préparait à traverser
la place du Palais pour gagner le tortueux labyrinthe de la
Cité, où serpentent toutes ces vieilles soeurs, les rues de
la Barillerie, de la Vieille-Draperie, de la Savaterie, de
la Juiverie, etc., encore debout aujourd’hui avec leurs maisons
à neuf étages, il vit la procession du pape des fous qui sortait
aussi du Palais et se ruait au travers de la cour, avec grands
cris, grande clarté de torches et sa musique, à lui Gringoire.
Cette vue raviva les écorchures de son amour-propre ; il s’enfuit.
0152 Dans l’amertume de sa mésaventure dramatique, tout ce
qui lui rappelait la fête du jour l’aigrissait et faisait
saigner sa plaie.

Il voulut prendre le pont Saint-Michel, des enfants y couraient
çà et là avec des lances à feu et des fusées.

´ Peste soit des chandelles d’artifice ! ª dit Gringoire,
et il se rabattit sur le Pont-au-Change. On avait attaché
aux maisons de la tête du pont trois drapels représentant
le roi, le dauphin et Marguerite de Flandre, et six petits
drapelets où étaient pourtraicts le duc d’Autriche, le cardinal
de Bourbon, et M. de Beaujeu, et madame Jeanne de France,
et M. le bâtard de Bourbon, et je ne sais qui encore ; le
tout éclairé de torches. La cohue admirait.

´ Heureux peintre Jehan Fourbault ! ª dit Gringoire avec un
0153 gros soupir, et il tourna le dos aux drapels et drapelets.
Une rue était devant lui ; il la trouva si noire et si abandonnée
qu’il espéra y échapper à tous les retentissements comme à
tous les rayonnements de la fête. Il s’y enfonça. Au bout
de quelques instants, son pied heurta un obstacle ; il trébucha
et tomba. C’était la botte de mai, que les clercs de la basoche
avaient déposée le matin à la porte d’un président au parlement,
en l’honneur de la solennité du jour. Gringoire supporta héroïquement
cette nouvelle rencontre. Il se releva et gagna le bord de
l’eau. Après avoir laissé derrière lui la tournelle civile
et la tour criminelle, et longé le grand mur des jardins du
roi, sur cette grève non pavée où la boue lui venait à la
cheville, il arriva à la pointe occidentale de la Cité, et
considéra quelque temps l’îlot du Passeur-aux-Vaches, qui
a disparu depuis sous le cheval de bronze et le Pont-Neuf.
L’îlot lui apparaissait dans l’ombre comme une masse noire
au delà de l’étroit cours d’eau blanchâtre qui l’en séparait.
On y devinait, au rayonnement d’une petite lumière, l’espèce
de hutte en forme de ruche où le passeur aux vaches s’abritait
la nuit.
0154

´ Heureux passeur aux vaches ! pensa Gringoire ; tu ne songes
pas à la gloire et tu ne fais pas d’épithalames ! Que t’importent
les rois qui se marient et les duchesses de Bourgogne ! Tu
ne connais d’autres marguerites que celles que ta pelouse
d’avril donne à brouter à tes vaches ! Et moi, poète, je suis
hué, et je grelotte, et je dois douze sous, et ma semelle
est si transparente qu’elle pourrait servir de vitre à ta
lanterne. Merci ! passeur aux vaches ! ta cabane repose ma
vue, et me fait oublier Paris ! ª

Il fut réveillé de son extase presque lyrique par un gros
double pétard de la Saint-Jean, qui partit brusquement de
la bienheureuse cabane. C’était le passeur aux vaches qui
prenait sa part des réjouissances du jour et se tirait un
feu d’artifice.

0155 Ce pétard fit hérisser l’épiderme de Gringoire.

´ Maudite fête ! s’écria-t-il, me poursuivras-tu partout ?
Oh ! mon Dieu ! jusque chez le passeur aux vaches ! ª

Puis il regarda la Seine à ses pieds, et une horrible tentation
le prit :

´ Oh ! dit-il, que volontiers je me noierais, si l’eau n’était
pas si froide ! ª

Alors il lui vint une résolution désespérée. C’était, puisqu’il
ne pouvait échapper au pape des fous, aux drapelets de Jehan
Fourbault, aux bottes de mai, aux lances à feu et aux pétards,
de s’enfoncer hardiment au coeur même de la fête, et d’aller
à la place de Grève.
0156

´ Au moins, pensa-t-il, j’y aurai peut-être un tison du feu
de joie pour me réchauffer, et j’y pourrai souper avec quelque
miette des trois grandes armoiries de sucre royal qu’on a
dû y dresser sur le buffet public de la ville. ª

II

LA PLACE DE GREVE

Il ne reste aujourd’hui qu’un bien imperceptible vestige de
la place de Grève telle qu’elle existait alors. C’est la charmante
tourelle qui occupe l’angle nord de la place, et qui, déjà
ensevelie sous l’ignoble badigeonnage qui empâte les vives
arêtes de ses sculptures, aura bientôt disparu peut-être,
0157 submergée par cette crue de maisons neuves qui dévore
si rapidement toutes les vieilles façades de Paris.

Les personnes qui, comme nous, ne passent jamais sur la place
de Grève sans donner un regard de pitié et de sympathie à
cette pauvre tourelle étranglée entre deux masures du temps
de Louis XV, peuvent reconstruire aisément dans leur pensée
l’ensemble d’édifices auquel elle appartenait, et y retrouver
entière la vieille place gothique du quinzième siècle.

C’était, comme aujourd’hui, un trapèze irrégulier bordé d’un
côté par le quai, et des trois autres par une série de maisons
hautes, étroites et sombres. Le jour, on pouvait admirer la
variété de ses édifices, tous sculptés en pierre ou en bois,
et présentant déjà de complets échantillons des diverses architectures
domestiques du moyen âge, en remontant du quinzième au onzième
siècle, depuis la croisée qui commençait à détrôner l’ogive,
jusqu’au plein cintre roman qui avait été supplanté par l’ogive,
0158 et qui occupait encore, au-dessous d’elle, le premier
étage de cette ancienne maison de la Tour-Roland, angle de
la place sur la Seine, du côté de la rue de la Tannerie. La
nuit, on ne distinguait de cette masse d’édifices que la dentelure
noire des toits déroulant autour de la place leur chaîne d’angles
aigus. Car c’est une des différences radicales des villes
d’alors et des villes d’à présent, qu’aujourd’hui ce sont
les façades qui regardent les places et les rues, et qu’alors
c’étaient les pignons. Depuis deux siècles, les maisons se
sont retournées.

Au centre, du côté oriental de la place, s’élevait une lourde
et hybride construction formée de trois logis juxtaposés.
On l’appelait de trois noms qui expliquent son histoire, sa
destination et son architecture : la Maison-au-Dauphin, parce
que Charles V, dauphin, l’avait habitée ; la Marchandise,
parce qu’elle servait d’Hôtel de Ville ; la Maison-aux-Piliers
(domus ad piloria), à cause d’une suite de gros piliers qui
soutenaient ses trois étages. La ville trouvait là tout ce
0159 qu’il faut à une bonne ville comme Paris : une chapelle,
pour prier Dieu ; un plaidoyer, pour tenir audience et rembarrer
au besoin les gens du roi ; et, dans les combles, un arsenac
plein d’artillerie. Car les bourgeois de Paris savent qu’il
ne suffit pas en toute conjoncture de prier et de plaider
pour les franchises de la Cité, et ils ont toujours en réserve
dans un grenier de l’Hôtel de Ville quelque bonne arquebuse
rouillée.

La Grève avait dès lors cet aspect sinistre que lui conservent
encore aujourd’hui l’idée exécrable qu’elle réveille et le
sombre Hôtel de Ville de Dominique Boccador, qui a remplacé
la Maison-aux-Piliers. Il faut dire qu’un gibet et un pilori
permanents, une justice et une échelle, comme on disait alors,
dressés côte à côte au milieu du pavé, ne contribuaient pas
peu à faire détourner les yeux de cette place fatale, où tant
d’êtres pleins de santé et de vie ont agonisé ; où devait
naître cinquante ans plus tard cette fièvre de Saint-Vallier,
cette maladie de la terreur de l’échafaud, la plus monstrueuse
0160 de toutes les maladies, parce qu’elle ne vient pas de
Dieu, mais de l’homme.

C’est une idée consolante, disons-le en passant, de songer
que la peine de mort, qui, il y a trois cents ans, encombrait
encore de ses roues de fer, de ses gibets de pierre, de tout
son attirail de supplices permanent et scellé dans le pavé,
la Grève, les Halles, la place Dauphine, la Croix-du-Trahoir,
le Marché-aux-Pourceaux, ce hideux Montfaucon, la barrière
des Sergents, la Place-aux-Chats, la porte Saint-Denis, Champeaux,
la porte Baudets, la porte Saint-Jacques, sans compter les
innombrables échelles des prévôts, de l’évêque, des chapitres,
des abbés, des prieurs ayant justice ; sans compter les noyades
juridiques en rivière de Seine ; il est consolant qu’aujourd’hui,
après avoir perdu successivement toutes les pièces de son
armure, son luxe de supplices, sa pénalité d’imagination et
de fantaisie, sa torture à laquelle elle refaisait tous les
cinq ans un lit de cuir au Grand-Châtelet, cette vieille suzeraine
de la société féodale, presque mise hors de nos lois et de
0161 nos villes, traquée de code en code, chassée de place
en place, n’ait plus dans notre immense Paris qu’un coin déshonoré
de la Grève, qu’une misérable guillotine, furtive, inquiète,
honteuse, qui semble toujours craindre d’être prise en flagrant
délit, tant elle disparaît vite après avoir fait son coup
!

III

´ BESOS PARA GOLPESª

Lorsque Pierre Gringoire arriva sur la place de Grève, il
était transi. Il avait pris par le Pont-aux-Meuniers pour
éviter la cohue du Pont-au-Change et les drapelets de Jehan
Fourbault ; mais les roues de tous les moulins de l’évêque
l’avaient éclaboussé au passage, et sa souquenille était trempée.
0162 Il lui semblait en outre que la chute de sa pièce le rendait
plus frileux encore. Aussi se hâta-t-il de s’approcher du
feu de joie qui brûlait magnifiquement au milieu de la place.
Mais une foule considérable faisait cercle à l’entour.

´ Damnés Parisiens ! se dit-il à lui-même, car Gringoire en
vrai poète dramatique était sujet aux monologues, les voilà
qui m’obstruent le feu ! Pourtant j’ai bon besoin d’un coin
de cheminée. Mes souliers boivent, et tous ces maudits moulins
qui ont pleuré sur moi ! Diable d’évêque de Paris avec ses
moulins ! Je voudrais bien savoir ce qu’un évêque peut faire
d’un moulin ! est-ce qu’il s’attend à devenir d’évêque meunier
? S’il ne lui faut que ma malédiction pour cela, je la lui
donne, et à sa cathédrale, et à ses moulins ! Voyez un peu
s’ils se dérangeront, ces badauds ! Je vous demande ce qu’ils
font là ! Ils se chauffent ; beau plaisir ! Ils regardent
brûler un cent de bourrées ; beau spectacle ! ª

0163 En examinant de plus près, il s’aperçut que le cercle
était beaucoup plus grand qu’il ne fallait pour se chauffer
au feu du roi, et que cette affluence de spectateurs n’était
pas uniquement attirée par la beauté du cent de bourrées qui
brûlait.

Dans un vaste espace laissé libre entre la foule et le feu,
une jeune fille dansait.

Si cette jeune fille était un être humain, ou une fée, ou
un ange, c’est ce que Gringoire, tout philosophe sceptique,
tout poète ironique qu’il était, ne put décider dans le premier
moment, tant il fut fasciné par cette éblouissante vision.

Elle n’était pas grande, mais elle le semblait, tant sa fine
taille s’élançait hardiment. Elle était brune, mais on devinait
que le jour sa peau devait avoir ce beau reflet doré des Andalouses
0164 et des Romaines. Son petit pied aussi était andalou, car
il était tout ensemble à l’étroit et à l’aise dans sa gracieuse
chaussure. Elle dansait, elle tournait, elle tourbillonnait
sur un vieux tapis de Perse, jeté négligemment sous ses pieds
; et chaque fois qu’en tournoyant sa rayonnante figure passait
devant vous, ses grands yeux noirs vous jetaient un éclair.

Autour d’elle tous les regards étaient fixes, toutes les bouches
ouvertes ; et en effet, tandis qu’elle dansait ainsi, au bourdonnement
du tambour de basque que ses deux bras ronds et purs élevaient
au-dessus de sa tête, mince, frêle et vive comme une guêpe,
avec son corsage d’or sans pli, sa robe bariolée qui se gonflait,
avec ses épaules nues, ses jambes fines que sa jupe découvrait
par moments, ses cheveux noirs, ses yeux de flamme, c’était
une surnaturelle créature.

´ En vérité, pensa Gringoire, c’est une salamandre, c’est
une nymphe, c’est une déesse, c’est une bacchante du mont
0165 Ménaléen ! ª

En ce moment une des nattes de la chevelure de la ´ salamandre
ª se détacha, et une pièce de cuivre jaune qui y était attachée
roula à terre.

´ Hé non ! dit-il, c’est une bohémienne. ª

Toute illusion avait disparu.

Elle se remit à danser. Elle prit à terre deux épées dont
elle appuya la pointe sur son front et qu’elle fit tourner
dans un sens tandis qu’elle tournait dans l’autre. C’était
en effet tout bonnement une bohémienne. Mais quelque désenchanté
que fût Gringoire, l’ensemble de ce tableau n’était pas sans
prestige et sans magie ; le feu de joie l’éclairait d’une
0166 lumière crue et rouge qui tremblait toute vive sur le
cercle des visages de la foule, sur le front brun de la jeune
fille, et au fond de la place jetait un blême reflet mêlé
aux vacillations de leurs ombres, d’un côté sur la vieille
façade noire et ridée de la Maison-aux-Piliers, de l’autre
sur les bras de pierre du gibet.

Parmi les mille visages que cette lueur teignait d’écarlate,
il y en avait un qui semblait plus encore que tous les autres
absorbé dans la contemplation de la danseuse. C’était une
figure d’homme, austère, calme et sombre. Cet homme, dont
le costume était caché par la foule qui l’entourait, ne paraissait
pas avoir plus de trente-cinq ans ; cependant il était chauve
; à peine avait-il aux tempes quelques touffes de cheveux
rares et déjà gris ; son front large et haut commençait à
se creuser de rides ; mais dans ses yeux enfoncés éclatait
une jeunesse extraordinaire, une vie ardente, une passion
profonde. Il les tenait sans cesse attachés sur la bohémienne,
et tandis que la folle jeune fille de seize ans dansait et
0167 voltigeait au plaisir de tous, sa rêverie, à lui, semblait
devenir de plus en plus sombre. De temps en temps un sourire
et un soupir se rencontraient sur ses lèvres, mais le sourire
était plus douloureux que le soupir.

La jeune fille, essoufflée, s’arrêta enfin, et le peuple l’applaudit
avec amour.

´ Djali ª, dit la bohémienne.

Alors Gringoire vit arriver une jolie petite chèvre blanche,
alerte, éveillée, lustrée, avec des cornes dorées, avec des
pieds dorés, avec un collier doré, qu’il n’avait pas encore
aperçue, et qui était restée jusque-là accroupie sur un coin
du tapis et regardant danser sa maîtresse.

0168 ´ Djali, dit la danseuse, à votre tour. ª

Et s’asseyant, elle présenta gracieusement à la chèvre son
tambour de basque.

´ Djali, continua-t-elle, à quel mois sommes-nous de l’année
? ª

La chèvre leva son pied de devant et frappa un coup sur le
tambour. On était en effet au premier mois. La foule applaudit.

´ Djali, reprit la jeune fille en tournant son tambour de
basque d’un autre côté, à quel jour du mois sommes-nous ?
ª

0169 Djali leva son petit pied d’or et frappa six coups sur
le tambour.

´ Djali, poursuivit l’égyptienne toujours avec un nouveau
manège du tambour, à quelle heure du jour sommes-nous ? ª

Djali frappa sept coups. Au même moment l’horloge de la Maison-aux-Piliers
sonna sept heures.

Le peuple était émerveillé.

´ Il y a de la sorcellerie là-dessous ª, dit une voix sinistre
dans la foule. C’était celle de l’homme chauve qui ne quittait
pas la bohémienne des yeux.

0170 Elle tressaillit, se détourna ; mais les applaudissements
éclatèrent et couvrirent la morose exclamation.

Ils l’effacèrent même si complètement dans son esprit qu’elle
continua d’interpeller sa chèvre.

´ Djali, comment fait maître Guichard Grand-Remy, capitaine
des pistoliers de la ville, à la procession de la Chandeleur
? ª

Djali se dressa sur ses pattes de derrière et se mit à bêler,
en marchant avec une si gentille gravité que le cercle entier
des spectateurs éclata de rire à cette parodie de la dévotion
intéressée du capitaine des pistoliers.

´ Djali, reprit la jeune fille enhardie par le succès croissant,
0171 comment prêche maître Jacques Charmolue, procureur du
roi en cour d’église ? ª

La chèvre prit séance sur son derrière, et se mit à bêler,
en agitant ses pattes de devant d’une si étrange façon que,
hormis le mauvais français et le mauvais latin, geste, accent,
attitude, tout Jacques Charmolue y était.

Et la foule d’applaudir de plus belle.

´ Sacrilège ! profanation ! ª reprit la voix de l’homme chauve.

La bohémienne se retourna encore une fois.

´ Ah ! dit-elle, c’est ce vilain homme ! ª puis, allongeant
0172 sa lèvre inférieure au delà de la lèvre supérieure, elle
fit une petite moue qui paraissait lui être familière, pirouetta
sur le talon, et se mit à recueillir dans un tambour de basque
les dons de la multitude.

Les grands-blancs, les petits-blancs, les targes, les liards-à-l’aigle
pleuvaient. Tout à coup elle passa devant Gringoire. Gringoire
mit si étourdiment la main à sa poche qu’elle s’arrêta. ´
Diable ! ª dit le poète en trouvant au fond de sa poche la
réalité, c’est-à-dire le vide. Cependant la jolie fille était
là, le regardant avec ses grands yeux, lui tendant son tambour,
et attendant. Gringoire suait à grosses gouttes. S’il avait
eu le Pérou dans sa poche, certainement il l’eût donné à la
danseuse ; mais Gringoire n’avait pas le Pérou, et d’ailleurs
l’Amérique n’était pas encore découverte.

Heureusement un incident inattendu vint à son secours.

0173
´ T’en iras-tu, sauterelle d’Egypte ? ª cria une voix aigre
qui partait du coin le plus sombre de la place.

La jeune fille se retourna effrayée. Ce n’était plus la voix
de l’homme chauve ; c’était une voix de femme, une voix dévote
et méchante.

Du reste, ce cri, qui fit peur à la bohémienne, mit en joie
une troupe d’enfants qui rôdait par là.

´ C’est la recluse de la Tour-Roland, s’écrièrent-ils avec
des rires désordonnés, c’est la sachette qui gronde ! Est-ce
qu’elle n’a pas soupé ? portons-lui quelque reste du buffet
de ville ! ª

0174 Tous se précipitèrent vers la Maison-aux-Piliers.

Cependant Gringoire avait profité du trouble de la danseuse
pour s’éclipser. La clameur des enfants lui rappela que lui
aussi n’avait pas soupé. Il courut donc au buffet. Mais les
petits drôles avaient de meilleures jambes que lui ; quand
il arriva, ils avaient fait table rase. Il ne restait même
pas un misérable camichon à cinq sols la livre. Il n’y avait
plus sur le mur que les sveltes fleurs de lys, entremêlées
de rosiers, peintes en 1434 par Mathieu Biterne. C’était un
maigre souper.

C’est une chose importune de se coucher sans souper ; c’est
une chose moins riante encore de ne pas souper et de ne savoir
où coucher. Gringoire en était là. Pas de pain, pas de gîte
; il se voyait pressé de toutes parts par la nécessité, et
il trouvait la nécessité fort bourrue. Il avait depuis longtemps
découvert cette vérité, que Jupiter a créé les hommes dans
0175 un accès de misanthropie, et que, pendant toute la vie
du sage, sa destinée tient en état de siège sa philosophie.
Quant à lui, il n’avait jamais vu le blocus si complet ; il
entendait son estomac battre la chamade, et il trouvait très
déplacé que le mauvais destin prît sa philosophie par la famine.

Cette mélancolique rêverie l’absorbait de plus en plus, lorsqu’un
chant bizarre, quoique plein de douceur, vint brusquement
l’en arracher. C’était la jeune égyptienne qui chantait.

Il en était de sa voix comme de sa danse, comme de sa beauté.
C’était indéfinissable et charmant ; quelque chose de pur,
de sonore, d’aérien, d’ailé, pour ainsi dire. C’étaient de
continuels épanouissements, des mélodies, des cadences inattendues,
puis des phrases simples semées de notes acérées et sifflantes,
puis des sauts de gammes qui eussent dérouté un rossignol,
mais où l’harmonie se retrouvait toujours, puis de molles
ondulations d’octaves qui s’élevaient et s’abaissaient comme
0176 le sein de la jeune chanteuse. Son beau visage suivait
avec une mobilité singulière tous les caprices de sa chanson,
depuis l’inspiration la plus échevelée jusqu’à la plus chaste
dignité. On eût dit tantôt une folle, tantôt une reine.

Les paroles qu’elle chantait étaient d’une langue inconnue
à Gringoire, et qui paraissait lui être inconnue à elle-même,
tant l’expression qu’elle donnait au chant se rapportait peu
au sens des paroles. Ainsi ces quatre vers dans sa bouche
étaient d’une gaieté folle :

Un cofre de gran riqueza

Hallaron dentro un pilar,

Dentro del, nuevas banderas

Con figuras de espantar.
0177

Et un instant après, à l’accent qu’elle donnait à cette stance
:

Alarabes de cavallo

Sin poderse menear,

Con espadas, y los cuellos,

Ballestas de buen echar.

Gringoire se sentait venir les larmes aux yeux. Cependant
son chant respirait surtout la joie, et elle semblait chanter,
comme l’oiseau, par sérénité et par insouciance.

0178 La chanson de la bohémienne avait troublé la rêverie de
Gringoire, mais comme le cygne trouble l’eau. Il l’écoutait
avec une sorte de ravissement et d’oubli de toute chose. C’était
depuis plusieurs heures le premier moment où il ne se sentît
pas souffrir.

Ce moment fut court.

La même voix de femme qui avait interrompu la danse de la
bohémienne vint interrompre son chant.

´ Te tairas-tu, cigale d’enfer ? ª cria-t-elle, toujours du
même coin obscur de la place.

La pauvre cigale s’arrêta court. Gringoire se boucha les oreilles.

0179
´ Oh ! s’écria-t-il, maudite scie ébréchée, qui vient briser
la lyre ! ª

Cependant les autres spectateurs murmuraient comme lui : ´
Au diable la sachette ! ª disait plus d’un. Et la vieille
trouble-fête invisible eût pu avoir à se repentir de ses agressions
contre la bohémienne, s’ils n’eussent été distraits en ce
moment même par la procession du pape des fous, qui, après
avoir parcouru force rues et carrefours, débouchait dans la
place de Grève, avec toutes ses torches et toute sa rumeur.

Cette procession, que nos lecteurs ont vue partir du Palais,
s’était organisée chemin faisant, et recrutée de tout ce qu’il
y avait à Paris de marauds, de voleurs oisifs, et de vagabonds
disponibles ; aussi présentait-elle un aspect respectable
lorsqu’elle arriva en Grève.

0180
D’abord marchait l’Egypte. Le duc d’Egypte, en tête, à cheval,
avec ses comtes à pied, lui tenant la bride et l’étrier ;
derrière eux, les égyptiens et les égyptiennes pêle-mêle avec
leurs petits enfants criant sur leurs épaules ; tous, duc,
comtes, menu peuple, en haillons et en oripeaux. Puis c’était
le royaume d’argot : c’est-à-dire tous les voleurs de France,
échelonnés par ordre de dignité ; les moindres passant les
premiers. Ainsi défilaient quatre par quatre, avec les divers
insignes de leurs grades dans cette étrange faculté, la plupart
éclopés, ceux-ci boiteux, ceux-là manchots, les courtauds
de boutanche, les coquillarts, les hubins, les sabouleux,
les calots, les francs-mitoux, les polissons, les piètres,
les capons, les malingreux, les rifodés, les marcandiers,
les narquois, les orphelins, les archisuppôts, les cagoux
; dénombrement à fatiguer Homère. Au centre du conclave des
cagoux et des archisuppôts, on avait peine à distinguer le
roi de l’argot, le grand coÎsre, accroupi dans une petite
charrette traînée par deux grands chiens. Après le royaume
des argotiers, venait l’empire de Galilée. Guillaume Rousseau,
0181 empereur de l’empire de Galilée, marchait majestueusement
dans sa robe de pourpre tachée de vin, précédé de baladins
s’entre-battant et dansant des pyrrhiques, entouré de ses
massiers, de ses suppôts, et des clercs de la chambre des
comptes. Enfin venait la basoche, avec ses mais couronnés
de fleurs, ses robes noires, sa musique digne du sabbat, et
ses grosses chandelles de cire jaune. Au centre de cette foule,
les grands officiers de la confrérie des fous portaient sur
leurs épaules un brancard plus surchargé de cierges que la
châsse de Sainte-Geneviève en temps de peste. Et sur ce brancard
resplendissait, crossé, chapé et mitré, le nouveau pape des
fous, le sonneur de cloches de Notre-Dame, Quasimodo le Bossu.

Chacune des sections de cette procession grotesque avait sa
musique particulière. Les égyptiens faisaient détonner leurs
balafos et leurs tambourins d’Afrique. Les argotiers, race
fort peu musicale, en étaient encore à la viole, au cornet
à bouquin et à la gothique rubebbe du douzième siècle. L’empire
de Galilée n’était guère plus avancé ; à peine distinguait-on
0182 dans sa musique quelque misérable rebec de l’enfance de
l’art, encore emprisonné dans le ré-la-mi. Mais c’est autour
du pape des fous que se déployaient, dans une cacophonie magnifique,
toutes les richesses musicales de l’époque. Ce n’étaient que
dessus de rebec, hautes-contre de rebec, tailles de rebec,
sans compter les flûtes et les cuivres. Hélas ! nos lecteurs
se souviennent que c’était l’orchestre de Gringoire.

Il est difficile de donner une idée du degré d’épanouissement
orgueilleux et béat où le triste et hideux visage de Quasimodo
était parvenu dans le trajet du Palais à la Grève. C’était
la première jouissance d’amour-propre qu’il eût jamais éprouvée.
Il n’avait connu jusque-là que l’humiliation, le dédain pour
sa condition, le dégoût pour sa personne. Aussi, tout sourd
qu’il était, savourait-il en véritable pape les acclamations
de cette foule qu’il haïssait pour s’en sentir haï. Que son
peuple fût un ramas de fous, de perclus, de voleurs, de mendiants,
qu’importe ! c’était toujours un peuple, et lui un souverain.
Et il prenait au sérieux tous ces applaudissements ironiques,
0183 tous ces respects dérisoires, auxquels nous devons dire
qu’il se mêlait pourtant dans la foule un peu de crainte fort
réelle. Car le bossu était robuste ; car le bancal était agile
; car le sourd était méchant : trois qualités qui tempèrent
le ridicule.

Du reste, que le nouveau pape des fous se rendît compte à
lui-même des sentiments qu’il éprouvait et des sentiments
qu’il inspirait, c’est ce que nous sommes loin de croire.
L’esprit qui était logé dans ce corps manqué avait nécessairement
lui-même quelque chose d’incomplet et de sourd. Aussi, ce
qu’il ressentait en ce moment était-il pour lui absolument
vague, indistinct et confus. Seulement la joie perçait, l’orgueil
dominait. Autour de cette sombre et malheureuse figure, il
y avait rayonnement.

Ce ne fut donc pas sans surprise et sans effroi que l’on vit
tout à coup, au moment où Quasimodo, dans cette demi-ivresse,
0184 passait triomphalement devant la Maison-aux-Piliers, un
homme s’élancer de la foule et lui arracher des mains, avec
un geste de colère, sa crosse de bois doré, insigne de sa
folle papauté.

Cet homme, ce téméraire, c’était le personnage au front chauve
qui, le moment auparavant, mêlé au groupe de la bohémienne,
avait glacé la pauvre fille de ses paroles de menace et de
haine. Il était revêtu du costume ecclésiastique. Au moment
où il sortit de la foule, Gringoire, qui ne l’avait point
remarqué jusqu’alors, le reconnut : ´ Tiens ! dit-il, avec
un cri d’étonnement, c’est mon maître en Hermès, dom Claude
Frollo, l’archidiacre ! Que diable veut-il à ce vilain borgne
? Il va se faire dévorer. ª

Un cri de terreur s’éleva en effet. Le formidable Quasimodo
s’était précipité à bas du brancard, et les femmes détournaient
les yeux pour ne pas le voir déchirer l’archidiacre. Il fit
0185 un bond jusqu’au prêtre, le regarda, et tomba à genoux.

Le prêtre lui arracha sa tiare, lui brisa sa crosse, lui lacéra
sa chape de clinquant.

Quasimodo resta à genoux, baissa la tête et joignit les mains.

Puis il s’établit entre eux un étrange dialogue de signes
et de gestes, car ni l’un ni l’autre ne parlait. Le prêtre,
debout, irrité, menaçant, impérieux ; Quasimodo, prosterné,
humble, suppliant. Et cependant il est certain que Quasimodo
eût pu écraser le prêtre avec le pouce.

Enfin l’archidiacre, secouant rudement la puissante épaule
de Quasimodo, lui fit signe de se lever et de le suivre.

0186
Quasimodo se leva.

Alors la confrérie des fous, la première stupeur passée, voulut
défendre son pape si brusquement détrôné. Les égyptiens, les
argotiers et toute la basoche vinrent japper autour du prêtre.

Quasimodo se plaça devant le prêtre, fit jouer les muscles
de ses poings athlétiques, et regarda les assaillants avec
le grincement de dents d’un tigre fâché.

Le prêtre reprit sa gravité sombre, fit un signe à Quasimodo,
et se retira en silence.

Quasimodo marchait devant lui, éparpillant la foule à son
0187 passage.

Quand ils eurent traversé la populace et la place, la nuée
des curieux et des oisifs voulut les suivre. Quasimodo prit
alors l’arrière-garde, et suivit l’archidiacre à reculons,
trapu, hargneux, monstrueux, hérissé, ramassant ses membres,
léchant ses défenses de sanglier, grondant comme une bête
fauve, et imprimant d’immenses oscillations à la foule avec
un geste ou un regard.

On les laissa s’enfoncer tous deux dans une rue étroite et
ténébreuse, où nul n’osa se risquer après eux ; tant la seule
chimère de Quasimodo grinçant des dents en barrait bien l’entrée.

´ Voilà qui est merveilleux, dit Gringoire ; mais où diable
trouverai-je à souper ? ª

0188
IV

LES INCONVENIENTS DE SUIVRE UNE JOLIE FEMME LE SOIR DANS LES
RUES

Gringoire, à tout hasard, s’était mis à suivre la bohémienne.
Il lui avait vu prendre, avec sa chèvre, la rue de la Coutellerie
; il avait pris la rue de la Coutellerie.

´ Pourquoi pas ? ª s’était-il dit.

Gringoire, philosophe pratique des rues de Paris, avait remarqué
que rien n’est propice à la rêverie comme de suivre une jolie
femme sans savoir où elle va. Il y a dans cette abdication
0189 volontaire de son libre arbitre, dans cette fantaisie
qui se soumet à une autre fantaisie, laquelle ne s’en doute
pas, un mélange d’indépendance fantasque et d’obéissance aveugle,
je ne sais quoi d’intermédiaire entre l’esclavage et la liberté
qui plaisait à Gringoire, esprit essentiellement mixte, indécis
et complexe, tenant le bout de tous les extrêmes, incessamment
suspendu entre toutes les propensions humaines, et les neutralisant
l’une par l’autre. Il se comparait lui-même volontiers au
tombeau de Mahomet, attiré en sens inverse par deux pierres
d’aimant, et qui hésite éternellement entre le haut et le
bas, entre la voûte et le pavé, entre la chute et l’ascension,
entre le zénith et le nadir.

Si Gringoire vivait de nos jours, quel beau milieu il tiendrait
entre le classique et le romantique !

Mais il n’était pas assez primitif pour vivre trois cents
ans, et c’est dommage. Son absence est un vide qui ne se fait
0190 que trop sentir aujourd’hui.

Du reste, pour suivre ainsi dans les rues les passants (et
surtout les passantes), ce que Gringoire faisait volontiers,
il n’y a pas de meilleure disposition que de ne savoir où
coucher.

Il marchait donc tout pensif derrière la jeune fille qui hâtait
le pas et faisait trotter sa jolie chèvre en voyant rentrer
les bourgeois et se fermer les tavernes, seules boutiques
qui eussent été ouvertes ce jour-là.

´ Après tout, pensait-il à peu près, il faut bien qu’elle
loge quelque part ; les bohémiennes ont bon coeur. – Qui sait
?… ª

0191 Et il y avait dans les points suspensifs dont il faisait
suivre cette réticence dans son esprit je ne sais quelles
idées assez gracieuses.

Cependant de temps en temps, en passant devant les derniers
groupes de bourgeois fermant leurs portes, il attrapait quelque
lambeau de leurs conversations qui venait rompre l’enchaînement
de ses riantes hypothèses.

Tantôt c’étaient deux vieillards qui s’accostaient.

´ Maître Thibaut Fernicle, savez-vous qu’il fait froid ?

(Gringoire savait cela depuis le commencement de l’hiver.)

0192 – Oui, bien, maître Boniface Disome ! Est-ce que nous
allons avoir un hiver comme il y a trois ans, en 80, que le
bois coûtait huit sols le moule ?

– Bah ! ce n’est rien, maître Thibaut, près de l’hiver de
1407, qu’il gela depuis la Saint-Martin jusqu’à la Chandeleur
! et avec une telle furie que la plume du greffier du parlement
gelait, dans la grand-chambre, de trois mots en trois mots
! ce qui interrompit l’enregistrement de la justice. ª

Plus loin, c’étaient des voisines à leur fenêtre avec des
chandelles que le brouillard faisait grésiller.

´ Votre mari vous a-t-il conté le malheur, madamoiselle La
Boudraque ?

0193 – Non. Qu’est-ce que c’est donc, madamoiselle Turquant
?

– Le cheval de M. Gilles Godin, le notaire au Châtelet, qui
s’est effarouché des Flamands et de leur procession, et qui
a renversé maître Philippot Avrillot, oblat des Célestins.

– En vérité ?

– Bellement.

– Un cheval bourgeois ! c’est un peu fort. Si c’était un cheval
de cavalerie, à la bonne heure ! ª

Et les fenêtres se refermaient. Mais Gringoire n’en avait
0194 pas moins perdu le fil de ses idées.

Heureusement il le retrouvait vite et le renouait sans peine,
grâce à la bohémienne, grâce à Djali, qui marchaient toujours
devant lui ; deux fines, délicates et charmantes créatures,
dont il admirait les petits pieds, les jolies formes, les
gracieuses manières, les confondant presque dans sa contemplation
; pour l’intelligence et la bonne amitié, les croyant toutes
deux jeunes filles ; pour la légèreté, l’agilité, la dextérité
de la marche, les trouvant chèvres toutes deux.

Les rues cependant devenaient à tout moment plus noires et
plus désertes. Le couvre-feu était sonné depuis longtemps,
et l’on commençait à ne plus rencontrer qu’à de rares intervalles
un passant sur le pavé, une lumière aux fenêtres. Gringoire
s’était engagé, à la suite de l’égyptienne, dans ce dédale
inextricable de ruelles, de carrefours et de culs-de-sac,
qui environne l’ancien sépulcre des Saints-Innocents, et qui
0195 ressemble à un écheveau de fil brouillé par un chat. ´
Voilà des rues qui ont bien peu de logique ! ª disait Gringoire,
perdu dans ces mille circuits qui revenaient sans cesse sur
eux-mêmes, mais où la jeune fille suivait un chemin qui lui
paraissait bien connu, sans hésiter et d’un pas de plus en
plus rapide. Quant à lui, il eût parfaitement ignoré où il
était, s’il n’eût aperçu en passant, au détour d’une rue,
la masse octogone du pilori des halles, dont le sommet à jour
détachait vivement sa découpure noire sur une fenêtre encore
éclairée de la rue Verdelet.

Depuis quelques instants, il avait attiré l’attention de la
jeune fille ; elle avait à plusieurs reprises tourné la tête
vers lui avec inquiétude ; elle s’était même une fois arrêtée
tout court, avait profité d’un rayon de lumière qui s’échappait
d’une boulangerie entr’ouverte pour le regarder fixement du
haut en bas ; puis, ce coup d’oeil jeté, Gringoire lui avait
vu faire cette petite moue qu’il avait déjà remarquée, et
elle avait passé outre.
0196

Cette petite moue donna à penser à Gringoire. Il y avait certainement
du dédain et de la moquerie dans cette gracieuse grimace.
Aussi commençait-il à baisser la tête, à compter les pavés,
et à suivre la jeune fille d’un peu plus loin, lorsque, au
tournant d’une rue qui venait de la lui faire perdre de vue,
il l’entendit pousser un cri perçant.

Il hâta le pas.

La rue était pleine de ténèbres. Pourtant une étoupe imbibée
d’huile, qui brûlait dans une cage de fer aux pieds de la
Sainte-Vierge du coin de la rue, permit à Gringoire de distinguer
la bohémienne se débattant dans les bras de deux hommes qui
s’efforçaient d’étouffer ses cris. La pauvre petite chèvre,
tout effarée, baissait les cornes et bêlait.

0197
´ A nous, messieurs du guet ª, cria Gringoire, et il s’avança
bravement. L’un des hommes qui tenaient la jeune fille se
tourna vers lui. C’était la formidable figure de Quasimodo.

Gringoire ne prit pas la fuite, mais il ne fit point un pas
de plus.

Quasimodo vint à lui, le jeta à quatre pas sur le pavé d’un
revers de la main, et s’enfonça rapidement dans l’ombre, emportant
la jeune fille ployée sur un de ses bras comme une écharpe
de soie. Son compagnon le suivait, et la pauvre chèvre courait
après tous, avec son bêlement plaintif.

´ Au meurtre ! au meurtre ! criait la malheureuse bohémienne.

0198
– Halte-là, misérables, et lâchez-moi cette ribaude ! ª dit
tout à coup d’une voix de tonnerre un cavalier qui déboucha
brusquement du carrefour voisin.

C’était un capitaine des archers de l’ordonnance du roi armé
de pied en cap, et l’espadon à la main.

Il arracha la bohémienne des bras de Quasimodo stupéfait,
la mit en travers sur sa selle, et, au moment où le redoutable
bossu, revenu de sa surprise, se précipitait sur lui pour
reprendre sa proie, quinze ou seize archers, qui suivaient
de près leur capitaine, parurent l’estramaçon au poing. C’était
une escouade de l’ordonnance du roi qui faisait le contre-guet,
par ordre de messire Robert d’Estouteville, garde de la prévôté
de Paris.

0199 Quasimodo fut enveloppé, saisi, garrotté. Il rugissait,
il écumait, il mordait, et, s’il eût fait grand jour, nul
doute que son visage seul, rendu plus hideux encore par la
colère, n’eût mis en fuite toute l’escouade. Mais la nuit
il était désarmé de son arme la plus redoutable, de sa laideur.

Son compagnon avait disparu dans la lutte.

La bohémienne se dressa gracieusement sur la selle de l’officier,
elle appuya ses deux mains sur les deux épaules du jeune homme,
et le regarda fixement quelques secondes, comme ravie de sa
bonne mine et du bon secours qu’il venait de lui porter. Puis,
rompant le silence la première, elle lui dit, en faisant plus
douce encore sa douce voix :

´ Comment vous appelez-vous, monsieur le gendarme ?

0200
– Le capitaine Phoebus de Châteaupers, pour vous servir, ma
belle ! répondit l’officier en se redressant.

– Merci ª, dit-elle.

Et, pendant que le capitaine Phoebus retroussait sa moustache
à la bourguignonne, elle se laissa glisser à bas du cheval,
comme une flèche qui tombe à terre, et s’enfuit.

Un éclair se fût évanoui moins vite.

´ Nombril du pape ! dit le capitaine en faisant resserrer
les courroies de Quasimodo, j’eusse aimé mieux garder la ribaude.

0201 – Que voulez-vous, capitaine ? dit un gendarme, la fauvette
s’est envolée, la chauve-souris est restée. ª

V

SUITE DES INCONVENIENTS

Gringoire, tout étourdi de sa chute, était resté sur le pavé
devant la bonne Vierge du coin de la rue. Peu à peu, il reprit
ses sens ; il fut d’abord quelques minutes flottant dans une
espèce de rêverie à demi somnolente qui n’était pas sans douceur,
où les aériennes figures de la bohémienne et de la chèvre
se mariaient à la pesanteur du poing de Quasimodo. Cet état
dura peu. Une assez vive impression de froid à la partie de
son corps qui se trouvait en contact avec le pavé le réveilla
tout à coup, et fit revenir son esprit à la surface. ´ D’où
0202 me vient donc cette fraîcheur ? ª se dit-il brusquement.
Il s’aperçut alors qu’il était un peu dans le milieu du ruisseau.

´ Diable de cyclope bossu ! ª grommela-t-il entre ses dents,
et il voulut se lever. Mais il était trop étourdi et trop
meurtri. Force lui fut de rester en place. Il avait du reste
la main assez libre ; il se boucha le nez, et se résigna.

´ La boue de Paris, pensa-t-il (car il croyait bien être sûr
que décidément le ruisseau serait son gîte,

Et que faire en un gîte à moins que l’on ne songe ?),

la boue de Paris est particulièrement puante. Elle doit renfermer
beaucoup de sel volatil et nitreux. C’est, du reste, l’opinion
0203 de maître Nicolas Flamel et des hermétiques… ª

Le mot d’hermétiques amena subitement l’idée de l’archidiacre
Claude Frollo dans son esprit. Il se rappela la scène violente
qu’il venait d’entrevoir, que la bohémienne se débattait entre
deux hommes, que Quasimodo avait un compagnon, et la figure
morose et hautaine de l’archidiacre passa confusément dans
son souvenir. ´ Cela serait étrange ! ª pensa-t-il. Et il
se mit à échafauder, avec cette donnée et sur cette base,
le fantasque édifice des hypothèses, ce château de cartes
des philosophes. Puis soudain, revenant encore une fois à
la réalité : ´ Ah çà ! je gèle ! ª s’écria-t-il.

La place, en effet, devenait de moins en moins tenable. Chaque
molécule de l’eau du ruisseau enlevait une molécule de calorique
rayonnant aux reins de Gringoire, et l’équilibre entre la
température de son corps et la température du ruisseau commençait
à s’établir d’une rude façon.
0204

Un ennui d’une toute autre nature vint tout à coup l’assaillir.

Un groupe d’enfants, de ces petits sauvages va-nu-pieds qui
ont de tout temps battu le pavé de Paris sous le nom éternel
de gamins, et qui, lorsque nous étions enfants aussi, nous
ont jeté des pierres à tous le soir au sortir de classe, parce
que nos pantalons n’étaient pas déchirés, un essaim de ces
jeunes drôles accourait vers le carrefour où gisait Gringoire,
avec des rires et des cris qui paraissaient se soucier fort
peu du sommeil des voisins. Ils traînaient après eux je ne
sais quel sac informe ; et le bruit seul de leurs sabots eût
réveillé un mort. Gringoire, qui ne l’était pas encore tout
à fait, se souleva à demi.

´ Ohé, Hennequin Dandèche ! ohé, Jehan Pincebourde ! criaient-ils
à tue-tête ; le vieux Eustache Moubon, le marchand feron du
0205 coin, vient de mourir. Nous avons sa paillasse, nous allons
en faire un feu de joie. C’est aujourd’hui les flamands !
ª

Et voilà qu’ils jetèrent la paillasse précisément sur Gringoire,
près duquel ils étaient arrivés sans le voir. En même temps,
un d’eux prit une poignée de paille qu’il alla allumer à la
mèche de la bonne Vierge.

´ Mort-Christ ! grommela Gringoire, est-ce que je vais avoir
trop chaud maintenant ? ª

Le moment était critique. Il allait être pris entre le feu
et l’eau ; il fit un effort surnaturel, un effort de faux
monnayeur qu’on va bouillir et qui tâche de s’échapper. Il
se leva debout, rejeta la paillasse sur les gamins, et s’enfuit.

0206
´ Sainte Vierge ! crièrent les enfants ; le marchand feron
qui revient ! ª

Et ils s’enfuirent de leur côté.

La paillasse resta maîtresse du champ de bataille. Belle-forêt,
le père Le Juge et Corrozet assurent que le lendemain elle
fut ramassée avec grande pompe par le clergé du quartier et
portée au trésor de l’église Sainte-Opportune, où le sacristain
se fit jusqu’en 1789 un assez beau revenu avec le grand miracle
de la statue de la Vierge du coin de la rue Mauconseil, qui
avait, par sa seule présence, dans la mémorable nuit du 6
au 7 janvier 1482, exorcisé défunt Eustache Moubon, lequel,
pour faire niche au diable, avait, en mourant, malicieusement
caché son âme dans sa paillasse.

0207VI

LA CRUCHE CASSEE

Après avoir couru à toutes jambes pendant quelque temps, sans
savoir où, donnant de la tête à maint coin de rue, enjambant
maint ruisseau, traversant mainte ruelle, maint cul-de-sac,
maint carrefour, cherchant fuite et passage à travers tous
les méandres du vieux pavé des Halles, explorant dans sa peur
panique ce que le beau latin des chartes appelle tota via,
cheminum et viaria, notre poète s’arrêta tout à coup, d’essoufflement
d’abord, puis saisi en quelque sorte au collet par un dilemme
qui venait de surgir dans son esprit. ´ Il me semble, maître
Pierre Gringoire, se dit-il à lui-même en appuyant son doigt
sur son front, que vous courez là comme un écervelé. Les petits
drôles n’ont pas eu moins peur de vous que vous d’eux. Il
me semble, vous dis-je, que vous avez entendu le bruit de
0208 leurs sabots qui s’enfuyait au midi, pendant que vous
vous enfuyiez au septentrion. Or, de deux choses l’une : ou
ils ont pris la fuite ; et alors la paillasse qu’ils ont dû
oublier dans leur terreur est précisément ce lit hospitalier
après lequel vous courez depuis ce matin, et que madame la
Vierge vous envoie miraculeusement pour vous récompenser d’avoir
fait en son honneur une moralité accompagnée de triomphes
et momeries ; ou les enfants n’ont pas pris la fuite, et dans
ce cas ils ont mis le brandon à la paillasse, et c’est là
justement l’excellent feu dont vous avez besoin pour vous
réjouir, sécher et réchauffer. Dans les deux cas, bon feu
ou bon lit, la paillasse est un présent du ciel. La benoîte
vierge Marie, qui est au coin de la rue Mauconseil, n’a peut-être
fait mourir Eustache Moubon que pour cela ; et c’est folie
à vous de vous enfuir ainsi sur traîne-boyau, comme un Picard
devant un Français, laissant derrière vous ce que vous cherchez
devant ; et vous êtes un sot ! ª

Alors il revint sur ses pas, et s’orientant et furetant, le
0209 nez au vent et l’oreille aux aguets, il s’efforça de retrouver
la bienheureuse paillasse. Mais en vain. Ce n’étaient qu’intersections
de maisons, culs-de-sac, pattes-d’oie, au milieu desquels
il hésitait et doutait sans cesse, plus empêché et plus englué
dans cet enchevêtrement de ruelles noires qu’il ne l’eût été
dans le dédalus même de l’hôtel des Tournelles. Enfin il perdit
patience, et s’écria solennellement : ´ Maudits soient les
carrefours ! c’est le diable qui les a faits à l’image de
sa fourche. ª

Cette exclamation le soulagea un peu, et une espèce de reflet
rougeâtre qu’il aperçut en ce moment au bout d’une longue
et étroite ruelle, acheva de relever son moral. ´ Dieu soit
loué ! dit-il, c’est là-bas ! Voilà ma paillasse qui brûle.
ª Et se comparant au nocher qui sombre dans la nuit : ´ Salve,
ajouta-t-il pieusement, salve, maris stella! ª

Adressait-il ce fragment de litanie à la sainte Vierge ou
0210 à la paillasse ? c’est ce que nous ignorons parfaitement.

A peine avait-il fait quelques pas dans la longue ruelle,
laquelle était en pente, non pavée, et de plus en plus boueuse
et inclinée, qu’il remarqua quelque chose d’assez singulier.
Elle n’était pas déserte. «à et là, dans sa longueur, rampaient
je ne sais quelles masses vagues et informes, se dirigeant
toutes vers la lueur qui vacillait au bout de la rue, comme
ces lourds insectes qui se traînent la nuit de brin d’herbe
en brin d’herbe vers un feu de pâtre.

Rien ne rend aventureux comme de ne pas sentir la place de
son gousset. Gringoire continua de s’avancer, et eut bientôt
rejoint celle de ces larves qui se traînait le plus paresseusement
à la suite des autres. En s’en approchant, il vit que ce n’était
rien autre chose qu’un misérable cul-de-jatte qui sautelait
sur ses deux mains, comme un faucheux blessé qui n’a plus
que deux pattes. Au moment où il passa près de cette espèce
0211 d’araignée à face humaine, elle éleva vers lui une voix
lamentable : ´ La buona mancia, signor ! la buona mancia !

– Que le diable t’emporte, dit Gringoire, et moi avec toi,
si je sais ce que tu veux dire ! ª

Et il passa outre.

Il rejoignit une autre de ces masses ambulantes, et l’examina.
C’était un perclus, à la fois boiteux et manchot, et si manchot
et si boiteux que le système compliqué de béquilles et de
jambes de bois qui le soutenait lui donnait l’air d’un échafaudage
de maçons en marche. Gringoire, qui avait les comparaisons
nobles et classiques, le compara dans sa pensée au trépied
vivant de Vulcain.

0212 Ce trépied vivant le salua au passage, mais en arrêtant
son chapeau à la hauteur du menton de Gringoire, comme un
plat à barbe, et en lui criant aux oreilles : ´ Se-or caballero,
para comprar un pedaso de pan!

– Il paraît, dit Gringoire, que celui-là parle aussi ; mais
c’est une rude langue, et il est plus heureux que moi s’il
la comprend. ª

Puis se frappant le front par une subite transition d’idée
: ´ A propos, que diable voulaient-ils dire ce matin avec
leur Esmeralda ? ª

Il voulut doubler le pas ; mais pour la troisième fois quelque
chose lui barra le chemin. Ce quelque chose, ou plutôt ce
quelqu’un, c’était un aveugle, un petit aveugle à face juive
et barbue, qui, ramant dans l’espace autour de lui avec un
0213 bâton, et remorqué par un gros chien, lui nasilla avec
un accent hongrois : ´ Facitote caritatem !

– A la bonne heure ! dit Pierre Gringoire, en voilà un enfin
qui parle un langage chrétien. Il faut que j’aie la mine bien
aumônière pour qu’on me demande ainsi la charité dans l’état
de maigreur où est ma bourse. Mon ami (et il se tournait vers
l’aveugle), j’ai vendu la semaine passée ma dernière chemise
; c’est-à-dire, puisque vous ne comprenez que la langue de
Cicéro : Vendidi hebdomade nuper transita meam ultimam chemisam.
ª

Cela dit, il tourna le dos à l’aveugle, et poursuivit son
chemin ; mais l’aveugle se mit à allonger le pas en même temps
que lui, et voilà que le perclus, voilà que le cul-de-jatte
surviennent de leur côté avec grande hâte et grand bruit d’écuelle
et de béquilles sur le pavé. Puis, tous trois, s’entre-culbutant
aux trousses du pauvre Gringoire, se mirent à lui chanter
0214 leur chanson :

´ Caritatem ! chantait l’aveugle.

– La buona mancia ! ª chantait le cul-de-jatte.

Et le boiteux relevait la phrase musicale en répétant : ´
Un pedaso de pan ! ª

Gringoire se boucha les oreilles. ´ – tour de Babel ! ª s’écria-t-il.

Il se mit à courir. L’aveugle courut. Le boiteux courut. Le
cul-de-jatte courut.

0215 Et puis, à mesure qu’il s’enfonçait dans la rue, culs-de-jatte,
aveugles, boiteux, pullulaient autour de lui, et des manchots,
et des borgnes, et des lépreux avec leurs plaies, qui sortant
des maisons, qui des petites rues adjacentes, qui des soupiraux
des caves, hurlant, beuglant, glapissant, tous clopin-clopant,
cahin-caha, se ruant vers la lumière, et vautrés dans la fange
comme des limaces après la pluie.

Gringoire, toujours suivi par ses trois persécuteurs, et ne
sachant trop ce que cela allait devenir, marchait effaré au
milieu des autres, tournant les boiteux, enjambant les culs-de-jatte,
les pieds empêtrés dans cette fourmilière d’éclopés, comme
ce capitaine anglais qui s’enlisa dans un troupeau de crabes.

L’idée lui vint d’essayer de retourner sur ses pas. Mais il
était trop tard. Toute cette légion s’était refermée derrière
lui, et ses trois mendiants le tenaient. Il continua donc,
poussé à la fois par ce flot irrésistible, par la peur et
0216 par un vertige qui lui faisait de tout cela une sorte
de rêve horrible.

Enfin, il atteignit l’extrémité de la rue. Elle débouchait
sur une place immense, où mille lumières éparses vacillaient
dans le brouillard confus de la nuit. Gringoire s’y jeta,
espérant échapper par la vitesse de ses jambes aux trois spectres
infirmes qui s’étaient cramponnés à lui.

´ Ondè vas, hombre ! ª cria le perclus jetant là ses béquilles,
et courant après lui avec les deux meilleures jambes qui eussent
jamais tracé un pas géométrique sur le pavé de Paris.

Cependant le cul-de-jatte, debout sur ses pieds, coiffait
Gringoire de sa lourde jatte ferrée, et l’aveugle le regardait
en face avec des yeux flamboyants.

0217
´ Où suis-je ? dit le poète terrifié.

– Dans la Cour des Miracles, répondit un quatrième spectre
qui les avait accostés.

– Sur mon âme, reprit Gringoire, je vois bien les aveugles
qui regardent et les boiteux qui courent ; mais où est le
Sauveur ? ª

Ils répondirent par un éclat de rire sinistre.

Le pauvre poète jeta les yeux autour de lui. Il était en effet
dans cette redoutable Cour des Miracles, où jamais honnête
homme n’avait pénétré à pareille heure ; cercle magique où
les officiers du Châtelet et les sergents de la prévôté qui
0218 s’y aventuraient disparaissaient en miettes ; cité des
voleurs, hideuse verrue à la face de Paris ; égout d’où s’échappait
chaque matin, et où revenait croupir chaque nuit ce ruisseau
de vices, de mendicité et de vagabondage toujours débordé
dans les rues des capitales ; ruche monstrueuse où rentraient
le soir avec leur butin tous les frelons de l’ordre social
; hôpital menteur où le bohémien, le moine défroqué, l’écolier
perdu, les vauriens de toutes les nations, espagnols, italiens,
allemands, de toutes les religions, juifs, chrétiens, mahométans,
idolâtres, couverts de plaies fardées, mendiants le jour,
se transfiguraient la nuit en brigands ; immense vestiaire,
en un mot, où s’habillaient et se déshabillaient à cette époque
tous les acteurs de cette comédie éternelle que le vol, la
prostitution et le meurtre jouent sur le pavé de Paris.

C’était une vaste place, irrégulière et mal pavée, comme toutes
les places de Paris alors. Des feux, autour desquels fourmillaient
des groupes étranges, y brillaient çà et là. Tout cela allait,
venait, criait. On entendait des rires aigus, des vagissements
0219 d’enfants, des voix de femmes. Les mains, les têtes de
cette foule, noires sur le fond lumineux, y découpaient mille
gestes bizarres. Par moments, sur le sol, où tremblait la
clarté des feux, mêlée à de grandes ombres indéfinies, on
pouvait voir passer un chien qui ressemblait à un homme, un
homme qui ressemblait à un chien. Les limites des races et
des espèces semblaient s’effacer dans cette cité comme dans
un pandémonium. Hommes, femmes, bêtes, âge, sexe, santé, maladie,
tout semblait être en commun parmi ce peuple ; tout allait
ensemble, mêlé, confondu, superposé ; chacun y participait
de tout.

Le rayonnement chancelant et pauvre des feux permettait à
Gringoire de distinguer, à travers son trouble, tout à l’entour
de l’immense place, un hideux encadrement de vieilles maisons
dont les façades vermoulues, ratatinées, rabougries, percées
chacune d’une ou deux lucarnes éclairées, lui semblaient dans
l’ombre d’énormes têtes de vieilles femmes, rangées en cercle,
monstrueuses et rechignées, qui regardaient le sabbat en clignant
0220 des yeux.

C’était comme un nouveau monde, inconnu, inouï, difforme,
reptile, fourmillant, fantastique.

Gringoire, de plus en plus effaré, pris par les trois mendiants
comme par trois tenailles, assourdi d’une foule d’autres visages
qui moutonnaient et aboyaient autour de lui, le malencontreux
Gringoire tâchait de rallier sa présence d’esprit pour se
rappeler si l’on était à un samedi. Mais ses efforts étaient
vains ; le fil de sa mémoire et de sa pensée était rompu ;
et doutant de tout, flottant de ce qu’il voyait à ce qu’il
sentait, il se posait cette insoluble question : ´ Si je suis,
cela est-il ? si cela est, suis-je ? ª

En ce moment, un cri distinct s’éleva dans la cohue bourdonnante
qui l’enveloppait : ´ Menons-le au roi ! menons-le au roi
0221 !

– Sainte Vierge ! murmura Gringoire, le roi d’ici, ce doit
être un bouc.

– Au roi ! au roi ! ª répétèrent toutes les voix.

On l’entraîna. Ce fut à qui mettrait la griffe sur lui. Mais
les trois mendiants ne lâchaient pas prise, et l’arrachaient
aux autres en hurlant : ´ Il est à nous ! ª

Le pourpoint déjà malade du poète rendit le dernier soupir
dans cette lutte.

En traversant l’horrible place, son vertige se dissipa. Au
0222 bout de quelques pas, le sentiment de la réalité lui était
revenu. Il commençait à se faire à l’atmosphère du lieu. Dans
le premier moment, de sa tête de poète, ou peut-être, tout
simplement et tout prosaïquement, de son estomac vide, il
s’était élevé une fumée, une vapeur pour ainsi dire, qui,
se répandant entre les objets et lui, ne les lui avait laissé
entrevoir que dans la brume incohérente du cauchemar, dans
ces ténèbres des rêves qui font trembler tous les contours,
grimacer toutes les formes, s’agglomérer les objets en groupes
démesurés, dilatant les choses en chimères et les hommes en
fantômes. Peu à peu à cette hallucination succéda un regard
moins égaré et moins grossissant. Le réel se faisait jour
autour de lui, lui heurtait les yeux, lui heurtait les pieds,
et démolissait pièce à pièce toute l’effroyable poésie dont
il s’était cru d’abord entouré. Il fallut bien s’apercevoir
qu’il ne marchait pas dans le Styx, mais dans la boue, qu’il
n’était pas coudoyé par des démons, mais par des voleurs ;
qu’il n’y allait pas de son âme, mais tout bonnement de sa
vie (puisqu’il lui manquait ce précieux conciliateur qui se
place si efficacement entre le bandit et l’honnête homme :
0223 la bourse). Enfin, en examinant l’orgie de plus près et
avec plus de sang-froid, il tomba du sabbat au cabaret.

La Cour des Miracles n’était en effet qu’un cabaret, mais
un cabaret de brigands, tout aussi rouge de sang que de vin.

Le spectacle qui s’offrit à ses yeux, quand son escorte en
guenilles le déposa enfin au terme de sa course, n’était pas
propre à le ramener à la poésie, fût-ce même à la poésie de
l’enfer. C’était plus que jamais la prosaïque et brutale réalité
de la taverne. Si nous n’étions pas au quinzième siècle, nous
dirions que Gringoire était descendu de Michel-Ange à Callot.

Autour d’un grand feu qui brûlait sur une large dalle ronde,
et qui pénétrait de ses flammes les tiges rougies d’un trépied
vide pour le moment, quelques tables vermoulues étaient dressées,
çà et là, au hasard, sans que le moindre laquais géomètre
0224 eût daigné ajuster leur parallélisme ou veiller à ce qu’au
moins elles ne se coupassent pas à des angles trop inusités.
Sur ces tables reluisaient quelques pots ruisselants de vin
et de cervoise, et autour de ces pots se groupaient force
visages bachiques, empourprés de feu et de vin. C’était un
homme à gros ventre et à joviale figure qui embrassait bruyamment
une fille de joie, épaisse et charnue. C’était une espèce
de faux soldat, un narquois, comme on disait en argot, qui
défaisait en sifflant les bandages de sa fausse blessure,
et qui dégourdissait son genou sain et vigoureux, emmailloté
depuis le matin dans mille ligatures. Au rebours, c’était
un malingreux qui préparait avec de l’éclaire et du sang de
boeuf sa jambe de Dieu du lendemain. Deux tables plus loin,
un coquillart, avec son costume complet de pèlerin, épelait
la complainte de Sainte-Reine, sans oublier la psalmodie et
le nasillement. Ailleurs un jeune hubin prenait leçon d’épilepsie
d’un vieux sabouleux qui lui enseignait l’art d’écumer en
mâchant un morceau de savon. A côté, un hydropique se dégonflait,
et faisait boucher le nez à quatre ou cinq larronnesses qui
se disputaient à la même table un enfant volé dans la soirée.
0225 Toutes circonstances qui, deux siècles plus tard, semblèrent
si ridicules à la cour, comme dit Sauval, qu’elles servirent
de passe-temps au roi et d’entrée au ballet royal de La Nuit,
divisé en quatre parties et dansé sur le théâtre du Petit-Bourbon.
´ Jamais, ajoute un témoin oculaire de 1653, les subites métamorphoses
de la Cour des Miracles n’ont été plus heureusement représentées.
Benserade nous y prépara par des vers assez galants. ª

Le gros rire éclatait partout, et la chanson obscène. Chacun
tirait à soi, glosant et jurant sans écouter le voisin. Les
pots trinquaient, et les querelles naissaient au choc des
pots, et les pots ébréchés faisaient déchirer les haillons.

Un gros chien, assis sur sa queue, regardait le feu. Quelques
enfants étaient mêlés à cette orgie. L’enfant volé, qui pleurait
et criait. Un autre, gros garçon de quatre ans, assis les
jambes pendantes sur un banc trop élevé, ayant de la table
jusqu’au menton, et ne disant mot. Un troisième étalant gravement
0226 avec son doigt sur la table le suif en fusion qui coulait
d’une chandelle. Un dernier, petit, accroupi dans la boue,
presque perdu dans un chaudron qu’il raclait avec une tuile
et dont il tirait un son à faire évanouir Stradivarius.

Un tonneau était près du feu, et un mendiant sur le tonneau.
C’était le roi sur son trône.

Les trois qui avaient Gringoire l’amenèrent devant ce tonneau,
et toute la bacchanale fit un moment silence, excepté le chaudron
habité par l’enfant.

Gringoire n’osait souffler ni lever les yeux.

´ Hombre, quita ta sombrero ª, dit l’un des trois drôles à
qui il était ; et avant qu’il eût compris ce que cela voulait
0227 dire, l’autre lui avait pris son chapeau. Misérable bicoquet,
il est vrai, mais bon encore un jour de soleil ou un jour
de pluie. Gringoire soupira.

Cependant le roi, du haut de sa futaille, lui adressa la parole.

´ Qu’est-ce que c’est que ce maraud ? ª

Gringoire tressaillit. Cette voix, quoique accentuée par la
menace, lui rappela une autre voix qui le matin même avait
porté le premier coup à son mystère en nasillant au milieu
de l’auditoire : La charité, s’il vous plaît ! Il leva la
tête. C’était en effet Clopin Trouillefou.

Clopin Trouillefou, revêtu de ses insignes royaux, n’avait
0228 pas un haillon de plus ni de moins. Sa plaie au bras avait
déjà disparu. Il portait à la main un de ces fouets à lanières
de cuir blanc dont se servaient alors les sergents à verge
pour serrer la foule, et que l’on appelait boullayes. Il avait
sur la tête une espèce de coiffure cerclée et fermée par le
haut ; mais il était difficile de distinguer si c’était un
bourrelet d’enfant ou une couronne de roi, tant les deux choses
se ressemblent.

Cependant Gringoire, sans savoir pourquoi, avait repris quelque
espoir en reconnaissant dans le roi de la Cour des Miracles
son maudit mendiant de la grand-salle.

´ Maître, balbutia-t-il… Monseigneur… Sire… Comment
dois-je vous appeler ? dit-il enfin, arrivé au point culminant
de son crescendo, et ne sachant plus comment monter ni redescendre.

0229
– Monseigneur, Sa Majesté, ou camarade, appelle-moi comme
tu voudras. Mais dépêche. Qu’as-tu à dire pour ta défense
? ª

Pour ta défense ! pensa Gringoire, ceci me déplaît. Il reprit
en bégayant : ´ Je suis celui qui ce matin…

– Par les ongles du diable ! interrompit Clopin, ton nom,
maraud, et rien de plus. Ecoute. Tu es devant trois puissants
souverains : moi, Clopin Trouillefou, roi de Thunes, successeur
du grand coÎsre, suzerain suprême du royaume de l’argot ;
Mathias Hungadi Spicali, duc d’Egypte et de Bohême, ce vieux
jaune que tu vois là avec un torchon autour de la tête ; Guillaume
Rousseau, empereur de Galilée, ce gros qui ne nous écoute
pas et qui caresse une ribaude. Nous sommes tes juges. Tu
es entré dans le royaume d’argot sans être argotier, tu as
violé les privilèges de notre ville. Tu dois être puni, à
0230 moins que tu ne sois capon, franc-mitou ou rifodé, c’est-à-dire,
dans l’argot des honnêtes gens, voleur, mendiant ou vagabond.
Es-tu quelque chose comme cela ? Justifie-toi. Décline tes
qualités.

– Hélas ! dit Gringoire, je n’ai pas cet honneur. Je suis
l’auteur…

– Cela suffit, reprit Trouillefou sans le laisser achever.
Tu vas être pendu. Chose toute simple, messieurs les honnêtes
bourgeois ! comme vous traitez les nôtres chez vous, nous
traitons les vôtres chez nous. La loi que vous faites aux
truands, les truands vous la font. C’est votre faute si elle
est méchante. Il faut bien qu’on voie de temps en temps une
grimace d’honnête homme au-dessus du collier de chanvre ;
cela rend la chose honorable. Allons, l’ami, partage gaiement
tes guenilles à ces demoiselles. Je vais te faire pendre pour
amuser les truands, et tu leur donneras ta bourse pour boire.
0231 Si tu as quelque momerie à faire, il y a là-bas dans l’égrugeoir
un très bon Dieu-le-Père en pierre que nous avons volé à Saint-Pierre-aux-Boeufs.
Tu as quatre minutes pour lui jeter ton âme à la tête. ª

La harangue était formidable.

´ Bien dit, sur mon âme ! Clopin Trouillefou prêche comme
un saint-père le pape, s’écria l’empereur de Galilée en cassant
son pot pour étayer sa table.

– Messeigneurs les empereurs et rois, dit Gringoire avec sang-froid
(car je ne sais comment la fermeté lui était revenue, et il
parlait résolument), vous n’y pensez pas. Je m’appelle Pierre
Gringoire, je suis le poète dont on a représenté ce matin
une moralité dans la grand-salle du Palais.

0232 – Ah ! c’est toi, maître ! dit Clopin. J’y étais, par
la tête-Dieu ! Eh bien ! camarade, est-ce une raison, parce
que tu nous as ennuyés ce matin, pour ne pas être pendu ce
soir ? ª

J’aurai de la peine à m’en tirer, pensa Gringoire. Il tenta
pourtant encore un effort. ´ Je ne vois pas pourquoi, dit-il,
les poètes ne sont pas rangés parmi les truands. Vagabond,
Aesopus le fut ; mendiant, Homerus le fut ; voleur, Mercurius
l’était… ª

Clopin l’interrompit : ´ Je crois que tu veux nous matagraboliser
avec ton grimoire. Pardieu, laisse-toi pendre, et pas tant
de façons !

– Pardon, monseigneur le roi de Thunes, répliqua Gringoire,
disputant le terrain pied à pied. Cela en vaut la peine…
0233 Un moment !… Ecoutez-moi… vous ne me condamnerez pas
sans m’entendre… ª

Sa malheureuse voix, en effet, était couverte par le vacarme
qui se faisait autour de lui. Le petit garçon raclait son
chaudron avec plus de verve que jamais ; et pour comble, une
vieille femme venait de poser sur le trépied ardent une poêle
pleine de graisse, qui glapissait au feu avec un bruit pareil
aux cris d’une troupe d’enfants qui poursuit un masque.

Cependant Clopin Trouillefou parut conférer un moment avec
le duc d’Egypte et l’empereur de Galilée, lequel était complètement
ivre. Puis il cria aigrement : ´ Silence donc ! ª et, comme
le chaudron et la poêle à frire ne l’écoutaient pas et continuaient
leur duo, il sauta à bas de son tonneau, donna un coup de
pied dans le chaudron, qui roula à dix pas avec l’enfant,
un coup de pied dans la poêle, dont toute la graisse se renversa
dans le feu, et il remonta gravement sur son trône, sans se
0234 soucier des pleurs étouffés de l’enfant, ni des grognements
de la vieille, dont le souper s’en allait en belle flamme
blanche.

Trouillefou fit un signe, et le duc, et l’empereur, et les
archisuppôts et les cagoux vinrent se ranger autour de lui
en un fer-à-cheval, dont Gringoire, toujours rudement appréhendé
au corps, occupait le centre. C’était un demi-cercle de haillons,
de guenilles, de clinquant, de fourches, de haches, de jambes
avinées, de gros bras nus, de figures sordides, éteintes et
hébétées. Au milieu de cette table ronde de la gueuserie,
Clopin Trouillefou, comme le doge de ce sénat, comme le roi
de cette pairie, comme le pape de ce conclave, dominait, d’abord
de toute la hauteur de son tonneau, puis de je ne sais quel
air hautain, farouche et formidable qui faisait pétiller sa
prunelle et corrigeait dans son sauvage profil le type bestial
de la race truande. On eût dit une hure parmi des groins.

0235 ´ Ecoute, dit-il à Gringoire en caressant son menton difforme
avec sa main calleuse, je ne vois pas pourquoi tu ne serais
pas pendu. Il est vrai que cela a l’air de te répugner ; et
c’est tout simple, vous autres bourgeois, vous n’y êtes pas
habitués, vous vous faites de la chose une grosse idée. Après
tout, nous ne te voulons pas de mal, voici un moyen de te
tirer d’affaire pour le moment, veux-tu être des nôtres ?
ª

On peut juger de l’effet que fit cette proposition sur Gringoire,
qui voyait la vie lui échapper, et commençait à lâcher prise.
Il s’y rattacha énergiquement.

´ Je le veux, certes, bellement, dit-il.

– Tu consens, reprit Clopin, à t’enrôler parmi les gens de
la petite flambe ?
0236

– De la petite flambe. Précisément, répondit Gringoire.

– Tu te reconnais membre de la franche bourgeoisie ? reprit
le roi de Thunes.

– De la franche bourgeoisie.

– Sujet du royaume d’argot ?

– Du royaume d’argot.

– Truand ?

0237
– Truand.

– Dans l’âme ?

– Dans l’âme.

– Je te fais remarquer, reprit le roi, que tu n’en seras pas
moins pendu pour cela.

– Diable ! dit le poète.

– Seulement, continua Clopin, imperturbable, tu seras pendu
plus tard, avec plus de cérémonie, aux frais de la bonne ville
de Paris, à un beau gibet de pierre, et par les honnêtes gens.
0238 C’est une consolation.

– Comme vous dites, répondit Gringoire.

– Il y a d’autres avantages. En qualité de franc-bourgeois,
tu n’auras à payer ni boues, ni pauvres, ni lanternes, à quoi
sont sujets les bourgeois de Paris.

– Ainsi soit-il, dit le poète. Je consens. Je suis truand,
argotier, franc-bourgeois, petite flambe, tout ce que vous
voudrez. Et j’étais tout cela d’avance, monsieur le roi de
Thunes, car je suis philosophe ; et omnia in philosophia,
omnes in philosopho continentur, comme vous savez. ª

Le roi de Thunes fronça le sourcil.

0239
´ Pour qui me prends-tu, l’ami ? Quel argot de juif de Hongrie
nous chantes-tu là ? Je ne sais pas l’hébreu. Pour être bandit
on n’est pas juif. Je ne vole même plus, je suis au-dessus
de cela, je tue. Coupe-gorge, oui ; coupe-bourse, non. ª

Gringoire tâcha de glisser quelque excuse à travers ces brèves
paroles que la colère saccadait de plus en plus. ´ Je vous
demande pardon, monseigneur. Ce n’est pas de l’hébreu, c’est
du latin.

– Je te dis, reprit Clopin avec emportement, que je ne suis
pas juif, et que je te ferai pendre, ventre de synagogue !
ainsi que ce petit marcandier de Judée qui est auprès de toi
et que j’espère bien voir clouer un jour sur un comptoir,
comme une pièce de fausse monnaie qu’il est ! ª

0240 En parlant ainsi, il désignait du doigt le petit juif
hongrois barbu, qui avait accosté Gringoire de son facitote
caritatem, et qui, ne comprenant pas d’autre langue, regardait
avec surprise la mauvaise humeur du roi de Thunes déborder
sur lui.

Enfin monseigneur Clopin se calma.

´ Maraud ! dit-il à notre poète, tu veux donc être truand
?

– Sans doute, répondit le poète.

– Ce n’est pas le tout de vouloir, dit le bourru Clopin. La
bonne volonté ne met pas un oignon de plus dans la soupe,
et n’est bonne que pour aller en paradis ; or, paradis et
0241 argot sont deux. Pour être reçu dans l’argot, il faut
que tu prouves que tu es bon à quelque chose, et pour cela
que tu fouilles le mannequin.

– Je fouillerai, dit Gringoire, tout ce qu’il vous plaira.
ª

Clopin fit un signe. Quelques argotiers se détachèrent du
cercle et revinrent un moment après. Ils apportaient deux
poteaux terminés à leur extrémité inférieure par deux spatules
en charpente, qui leur faisaient prendre aisément pied sur
le sol. A l’extrémité supérieure des deux poteaux ils adaptèrent
une solive transversale, et le tout constitua une fort jolie
potence portative, que Gringoire eut la satisfaction de voir
se dresser devant lui en un clin d’oeil. Rien n’y manquait,
pas même la corde qui se balançait gracieusement au-dessous
de la traverse.

0242
´ Où veulent-ils en venir ? ª se demanda Gringoire avec quelque
inquiétude. Un bruit de sonnettes qu’il entendit au même moment
mit fin à son anxiété. C’était un mannequin que les truands
suspendaient par le cou à la corde, espèce d’épouvantail aux
oiseaux, vêtu de rouge, et tellement chargé de grelots et
de clochettes qu’on eût pu en harnacher trente mules castillanes.
Ces mille sonnettes frissonnèrent quelque temps aux oscillations
de la corde, puis s’éteignirent peu à peu, et se turent enfin,
quand le mannequin eut été ramené à l’immobilité par cette
loi du pendule qui a détrôné la clepsydre et le sablier.

Alors Clopin, indiquant à Gringoire un vieil escabeau chancelant
placé au-dessous du mannequin : ´ Monte là-dessus.

– Mort-diable ! objecta Gringoire, je vais me rompre le cou.
Votre escabelle boite comme un distique de Martial ; elle
a un pied hexamètre et un pied pentamètre.
0243

– Monte ª, reprit Clopin.

Gringoire monta sur l’escabeau, et parvint, non sans quelques
oscillations de la tête et des bras, à y retrouver son centre
de gravité.

´ Maintenant, poursuivit le roi de Thunes, tourne ton pied
droit autour de ta jambe gauche et dresse-toi sur la pointe
du pied gauche.

– Monseigneur, dit Gringoire, vous tenez donc absolument à
ce que je me casse quelque membre ? ª

Clopin hocha la tête.
0244

´ Ecoute, l’ami, tu parles trop, voilà en deux mots de quoi
il s’agit. Tu vas te dresser sur la pointe du pied, comme
je te le dis ; de cette façon tu pourras atteindre jusqu’à
la poche du mannequin ; tu y fouilleras ; tu en tireras une
bourse qui s’y trouve ; et si tu fais tout cela sans qu’on
entende le bruit d’une sonnette, c’est bien ; tu seras truand.
Nous n’aurons plus qu’à te rouer de coups pendant huit jours.

– Ventre-Dieu ! je n’aurais garde, dit Gringoire. Et si je
fais chanter les sonnettes ?

– Alors tu seras pendu. Comprends-tu ?

– Je ne comprends pas du tout, répondit Gringoire.

0245
– Ecoute encore une fois. Tu vas fouiller le mannequin et
lui prendre sa bourse ; si une seule sonnette bouge dans l’opération,
tu seras pendu. Comprends-tu cela ?

– Bien, dit Gringoire ; je comprends cela. Après ?

– Si tu parviens à enlever la bourse sans qu’on entende les
grelots, tu es truand, et tu seras roué de coups pendant huit
jours consécutifs. Tu comprends sans doute, maintenant ?

– Non, monseigneur, je ne comprends plus. Où est mon avantage
? pendu dans un cas, battu dans l’autre…

– Et truand ? reprit Clopin, et truand ? n’est-ce rien ? C’est
dans ton intérêt que nous te battrons, afin de t’endurcir
0246 aux coups.

– Grand merci, répondit le poète.

– Allons, dépêchons, dit le roi en frappant du pied sur son
tonneau qui résonna comme une grosse caisse. Fouille le mannequin,
et que cela finisse. Je t’avertis une dernière fois que si
j’entends un seul grelot, tu prendras la place du mannequin.
ª

La bande des argotiers applaudit aux paroles de Clopin, et
se rangea circulairement autour de la potence, avec un rire
tellement impitoyable que Gringoire vit qu’il les amusait
trop pour n’avoir pas tout à craindre d’eux. Il ne lui restait
donc plus d’espoir, si ce n’est la frêle chance de réussir
dans la redoutable opération qui lui était imposée. Il se
décida à la risquer, mais ce ne fut pas sans avoir adressé
0247 d’abord une fervente prière au mannequin qu’il allait
dévaliser et qui eût été plus facile à attendrir que les truands.
Cette myriade de sonnettes avec leurs petites langues de cuivre
lui semblaient autant de gueules d’aspics ouvertes, prêtes
à mordre et à siffler.

´ Oh ! disait-il tout bas, est-il possible que ma vie dépende
de la moindre des vibrations du moindre de ces grelots ! Oh
! ajoutait-il les mains jointes, sonnettes, ne sonnez pas
! clochettes, ne clochez pas ! grelots, ne grelottez pas !
ª

Il tenta encore un effort sur Trouillefou.

´ Et s’il survient un coup de vent ? lui demanda-t-il.

0248 – Tu seras pendu ª, répondit l’autre sans hésiter.

Voyant qu’il n’y avait ni répit, ni sursis, ni faux-fuyant
possible, il prit bravement son parti. Il tourna son pied
droit autour de son pied gauche, se dressa sur son pied gauche,
et étendit le bras ; mais, au moment où il touchait le mannequin,
son corps qui n’avait plus qu’un pied chancela sur l’escabeau
qui n’en avait que trois ; il voulut machinalement s’appuyer
au mannequin, perdit l’équilibre, et tomba lourdement sur
la terre, tout assourdi par la fatale vibration des mille
sonnettes du mannequin, qui, cédant à l’impulsion de sa main,
décrivit d’abord une rotation sur lui-même, puis se balança
majestueusement entre les deux poteaux.

´ Malédiction ! ª cria-t-il en tombant, et il resta comme
mort la face contre terre.

0249 Cependant il entendait le redoutable carillon au-dessus
de sa tête, et le rire diabolique des truands, et la voix
de Trouillefou, qui disait : ´ Relevez-moi le drôle, et pendez-le-moi
rudement. ª

Il se leva. On avait déjà décroché le mannequin pour lui faire
place.

Les argotiers le firent monter sur l’escabeau. Clopin vint
à lui, lui passa la corde au cou, et lui frappant sur l’épaule
: ´ Adieu, l’ami ! Tu ne peux plus échapper maintenant, quand
même tu digérerais avec les boyaux du pape. ª

Le mot grâce expira sur les lèvres de Gringoire. Il promena
ses regards autour de lui. Mais aucun espoir : tous riaient.

0250 ´ Bellevigne de l’Etoile, dit le roi de Thunes à un énorme
truand qui sortit des rangs, grimpe sur la traverse. ª

Bellevigne de l’Etoile monta lestement sur la solive transversale,
et au bout d’un instant Gringoire, en levant les yeux, le
vit avec terreur accroupi sur la traverse au-dessus de sa
tête.

´ Maintenant, reprit Clopin Trouillefou, dès que je frapperai
des mains, Andry le Rouge, tu jetteras l’escabelle à terre
d’un coup de genou ; François Chante-Prune, tu te pendras
aux pieds du maraud ; et toi, Bellevigne, tu te jetteras sur
ses épaules ; et tous trois à la fois, entendez-vous ? ª

Gringoire frissonna.

0251 ´ Y êtes-vous ? ª dit Clopin Trouillefou aux trois argotiers
prêts à se précipiter sur Gringoire comme trois araignées
sur une mouche. Le pauvre patient eut un moment d’attente
horrible, pendant que Clopin repoussait tranquillement du
bout du pied dans le feu quelques brins de sarment que la
flamme n’avait pas gagnés. ´ Y êtes-vous ? ª répéta-t-il,
et il ouvrit ses mains pour frapper. Une seconde de plus,
c’en était fait.

Mais il s’arrêta, comme averti par une idée subite. ´ Un instant
! dit-il ; j’oubliais !… Il est d’usage que nous ne pendions
pas un homme sans demander s’il y a une femme qui en veut.
Camarade, c’est ta dernière ressource. Il faut que tu épouses
une truande ou la corde. ª

Cette loi bohémienne, si bizarre qu’elle puisse sembler au
lecteur, est aujourd’hui encore écrite tout au long dans la
vieille législation anglaise. Voyez Burington’s Observations.
0252

Gringoire respira. C’était la seconde fois qu’il revenait
à la vie depuis une demi-heure. Aussi n’osait-il trop s’y
fier.

´ Holà ! cria Clopin remonté sur sa futaille, holà ! femmes,
femelles, y a-t-il parmi vous, depuis la sorcière jusqu’à
sa chatte, une ribaude qui veuille de ce ribaud ? Holà, Colette
la Charonne ! Elisabeth Trouvain ! Simone Jodouyne ! Marie
Piédebou ! Thonne la Longue ! Bérarde Fanouel ! Michelle Genaille
! Claude Ronge-Oreille ! Mathurine Girorou ! Holà ! Isabeau
la Thierrye ! Venez et voyez ! un homme pour rien ! qui en
veut ? ª

Gringoire, dans ce misérable état, était sans doute peu appétissant.
Les truandes se montrèrent médiocrement touchées de la proposition.
Le malheureux les entendit répondre : ´ Non ! non ! pendez-le,
0253 il y aura du plaisir pour toutes. ª

Trois cependant sortirent de la foule et vinrent le flairer.
La première était une grosse fille à face carrée. Elle examina
attentivement le pourpoint déplorable du philosophe. La souquenille
était usée et plus trouée qu’une poêle à griller des châtaignes.
La fille fit la grimace. ´ Vieux drapeau ! ª grommela-t-elle,
et s’adressant à Gringoire : ´ Voyons ta cape ? – Je l’ai
perdue, dit Gringoire. – Ton chapeau ? On me l’a pris. – Tes
souliers ? – Ils commencent à n’avoir plus de semelles. –
Ta bourse ? – Hélas ! bégaya Gringoire, je n’ai pas un denier
parisis. – Laisse-toi pendre, et dis merci ! ª répliqua la
truande en lui tournant le dos.

La seconde, vieille, noire, ridée, hideuse, d’une laideur
à faire tache dans la Cour des Miracles, tourna autour de
Gringoire. Il tremblait presque qu’elle ne voulût de lui.
Mais elle dit entre ses dents : ´ Il est trop maigre ! ª et
0254 s’éloigna.

La troisième était une jeune fille, assez fraîche, et pas
trop laide. ´ Sauvez-moi ! ª lui dit à voix basse le pauvre
diable. Elle le considéra un moment d’un air de pitié, puis
baissa les yeux, fit un pli à sa jupe, et resta indécise.
Il suivait des yeux tous ses mouvements ; c’était la dernière
lueur d’espoir. ´ Non, dit enfin la jeune fille, non ! Guillaume
Longuejoue me battrait. ª Elle rentra dans la foule.

´ Camarade, dit Clopin, tu as du malheur. ª

Puis, se levant debout sur son tonneau : ´ Personne n’en veut
? cria-t-il en contrefaisant l’accent d’un huissier priseur,
à la grande gaieté de tous ; personne n’en veut ? une fois,
deux fois, trois fois ! ª Et se tournant vers la potence avec
un signe de tête : ´ Adjugé ! ª
0255

Bellevigne de l’Etoile, Andry le Rouge, François Chante-Prune
se rapprochèrent de Gringoire.

En ce moment un cri s’éleva parmi les argotiers : ´ La Esmeralda
! la Esmeralda ! ª

Gringoire tressaillit, et se tourna du côté d’où venait la
clameur. La foule s’ouvrit, et donna passage à une pure et
éblouissante figure.

C’était la bohémienne.

´ La Esmeralda ! ª dit Gringoire, stupéfait, au milieu de
ses émotions, de la brusque manière dont ce mot magique nouait
0256 tous les souvenirs de sa journée.

Cette rare créature paraissait exercer jusque dans la Cour
des Miracles son empire de charme et de beauté. Argotiers
et argotières se rangeaient doucement à son passage, et leurs
brutales figures s’épanouissaient à son regard.

Elle s’approcha du patient avec son pas léger. Sa jolie Djali
la suivait. Gringoire était plus mort que vif. Elle le considéra
un moment en silence.

´ Vous allez pendre cet homme ? dit-elle gravement à Clopin.

– Oui, soeur, répondit le roi de Thunes, à moins que tu ne
le prennes pour mari. ª

0257
Elle fit sa jolie petite moue de la lèvre inférieure.

´ Je le prends ª, dit-elle.

Gringoire ici crut fermement qu’il n’avait fait qu’un rêve
depuis le matin, et que ceci en était la suite.

La péripétie en effet, quoique gracieuse, était violente.

On détacha le noeud coulant, on fit descendre le poète de
l’escabeau. Il fut obligé de s’asseoir, tant la commotion
était vive.

Le duc d’Egypte, sans prononcer une parole, apporta une cruche
0258 d’argile. La bohémienne la présenta à Gringoire. ´ Jetez-la
à terre ª, lui dit-elle.

La cruche se brisa en quatre morceaux.

´ Frère, dit alors le duc d’Egypte en leur imposant les mains
sur le front, elle est ta femme ; soeur, il est ton mari.
Pour quatre ans. Allez. ª

VII

UNE NUIT DE NOCES

Au bout de quelques instants, notre poète se trouva dans une
0259 petite chambre voûtée en ogive, bien close, bien chaude,
assis devant une table qui ne paraissait pas demander mieux
que de faire quelques emprunts à un garde-manger suspendu
tout auprès, ayant un bon lit en perspective, et tête à tête
avec une jolie fille. L’aventure tenait de l’enchantement.
Il commençait à se prendre sérieusement pour un personnage
de conte de fées ; de temps en temps il jetait les yeux autour
de lui comme pour chercher si le char de feu attelé de deux
chimères ailées, qui avait seul pu le transporter si rapidement
du tartare au paradis, était encore là. Par moments aussi
il attachait obstinément son regard aux trous de son pourpoint,
afin de se cramponner à la réalité et de ne pas perdre terre
tout à fait. Sa raison, ballottée dans les espaces imaginaires,
ne tenait plus qu’à ce fil.

La jeune fille ne paraissait faire aucune attention à lui
; elle allait, venait, dérangeait quelque escabelle, causait
avec sa chèvre, faisait sa moue çà et là. Enfin elle vint
s’asseoir près de la table, et Gringoire put la considérer
0260 à l’aise.

Vous avez été enfant, lecteur, et vous êtes peut-être assez
heureux pour l’être encore. Il n’est pas que vous n’ayez plus
d’une fois (et pour mon compte j’y ai passé des journées entières,
les mieux employées de ma vie) suivi de broussaille en broussaille,
au bord d’une eau vive, par un jour de soleil, quelque belle
demoiselle verte ou bleue, brisant son vol à angles brusques
et baisant le bout de toutes les branches. Vous vous rappelez
avec quelle curiosité amoureuse votre pensée et votre regard
s’attachaient à ce petit tourbillon sifflant et bourdonnant,
d’ailes de pourpre et d’azur, au milieu duquel flottait une
forme insaisissable voilée par la rapidité même de son mouvement.
L’être aérien qui se dessinait confusément à travers ce frémissement
d’ailes vous paraissait chimérique, imaginaire, impossible
à toucher, impossible à voir. Mais lorsque enfin la demoiselle
se reposait à la pointe d’un roseau et que vous pouviez examiner,
en retenant votre souffle, les longues ailes de gaze, la longue
robe d’émail, les deux globes de cristal, quel étonnement
0261 n’éprouviez-vous pas et quelle peur de voir de nouveau
la forme s’en aller en ombre et l’être en chimère ! Rappelez-vous
ces impressions, et vous vous rendrez aisément compte de ce
que ressentait Gringoire en contemplant sous sa forme visible
et palpable cette Esmeralda qu’il n’avait entrevue jusque-là
qu’à travers un tourbillon de danse, de chant et de tumulte.

Enfoncé de plus en plus dans sa rêverie, ´ Voilà donc, se
disait-il en la suivant vaguement des yeux, ce que c’est que
la Esmeralda ! une céleste créature ! une danseuse des rues
! tant et si peu ! C’est elle qui a donné le coup de grâce
à mon mystère ce matin, c’est elle qui me sauve la vie ce
soir. Mon mauvais génie ! mon bon ange ! – Une jolie femme,
sur ma parole ! – et qui doit m’aimer à la folie pour m’avoir
pris de la sorte. – A propos, dit-il en se levant tout à coup
avec ce sentiment du vrai qui faisait le fond de son caractère
et de sa philosophie, je ne sais trop comment cela se fait,
mais je suis son mari ! ª
0262

Cette idée en tête et dans les yeux, il s’approcha de la jeune
fille d’une façon si militaire et si galante qu’elle recula.

´ Que me voulez-vous donc ? dit-elle.

– Pouvez-vous me le demander, adorable Esmeralda ? ª répondit
Gringoire avec un accent si passionné qu’il en était étonné
lui-même en s’entendant parler.

L’égyptienne ouvrit ses grands yeux. ´ Je ne sais pas ce que
vous voulez dire.

– Eh quoi ! reprit Gringoire, s’échauffant de plus en plus,
et songeant qu’il n’avait affaire après tout qu’à une vertu
0263 de la Cour des Miracles, ne suis-je pas à toi, douce amie
? n’es-tu pas à moi ? ª

Et, tout ingénument, il lui prit la taille.

Le corsage de la bohémienne glissa dans ses mains comme la
robe d’une anguille. Elle sauta d’un bond à l’autre bout de
la cellule, se baissa, et se redressa, avec un petit poignard
à la main, avant que Gringoire eût eu seulement le temps de
voir d’où ce poignard sortait ; irritée et fière, les lèvres
gonflées, les narines ouvertes, les joues rouges comme une
pomme d’api, les prunelles rayonnantes d’éclairs. En même
temps, la chevrette blanche se plaça devant elle, et présenta
à Gringoire un front de bataille, hérissé de deux cornes jolies,
dorées et fort pointues. Tout cela se fit en un clin d’oeil.

0264 La demoiselle se faisait guêpe et ne demandait pas mieux
que de piquer.

Notre philosophe resta interdit, promenant tour à tour de
la chèvre à la jeune fille des regards hébétés.

´ Sainte Vierge ! dit-il enfin quand la surprise lui permit
de parler, voilà deux luronnes ! ª

La bohémienne rompit le silence de son côté.

´ Il faut que tu sois un drôle bien hardi !

– Pardon, mademoiselle, dit Gringoire en souriant. Mais pourquoi
donc m’avez-vous pris pour mari ?
0265

– Fallait-il te laisser pendre ?

– Ainsi, reprit le poète un peu désappointé dans ses espérances
amoureuses, vous n’avez eu d’autre pensée en m’épousant que
de me sauver du gibet ?

– Et quelle autre pensée veux-tu que j’aie eue ? ª

Gringoire se mordit les lèvres. ´ Allons, dit-il, je suis
pas encore si triomphant en Cupido que je croyais. Mais alors,
à quoi bon avoir cassé cette pauvre cruche ? ª

Cependant le poignard de la Esmeralda et les cornes de la
chèvre étaient toujours sur la défensive.
0266

´ Mademoiselle Esmeralda, dit le poète, capitulons. Je ne
suis pas clerc-greffier au Châtelet, et ne vous chicanerai
pas de porter ainsi une dague dans Paris à la barbe des ordonnances
et prohibitions de M. le prévôt. Vous n’ignorez pas pourtant
que NoÎl Lescripvain a été condamné il y a huit jours en dix
sols parisis pour avoir porté un braquemard. Or ce n’est pas
mon affaire, et je viens au fait. Je vous jure sur ma part
de paradis de ne pas vous approcher sans votre congé et permission
; mais donnez-moi à souper. ª

Au fond, Gringoire, comme M. Despréaux, était ´ très peu voluptueux
ª. Il n’était pas de cette espèce chevalière et mousquetaire
qui prend les jeunes filles d’assaut. En matière d’amour,
comme en toute autre affaire, il était volontiers pour les
temporisations et les moyens termes ; et un bon souper, en
tête à tête aimable, lui paraissait, surtout quand il avait
faim, un entr’acte excellent entre le prologue et le dénoûment
0267 d’une aventure d’amour.

L’égyptienne ne répondit pas. Elle fit sa petite moue dédaigneuse,
dressa la tête comme un oiseau, puis éclata de rire, et le
poignard mignon disparut comme il était venu, sans que Gringoire
pût voir où l’abeille cachait son aiguillon.

Un moment après, il y avait sur la table un pain de seigle,
une tranche de lard, quelques pommes ridées et un broc de
cervoise. Gringoire se mit à manger avec emportement. A entendre
le cliquetis furieux de sa fourchette de fer et de son assiette
de faïence, on eût dit que tout son amour s’était tourné en
appétit.

La jeune fille assise devant lui le regardait faire en silence,
visiblement préoccupée d’une autre pensée à laquelle elle
souriait de temps en temps, tandis que sa douce main caressait
0268 la tête intelligente de la chèvre mollement pressée entre
ses genoux.

Une chandelle de cire jaune éclairait cette scène de voracité
et de rêverie.

Cependant, les premiers bêlements de son estomac apaisés,
Gringoire sentit quelque fausse honte de voir qu’il ne restait
plus qu’une pomme. ´ Vous ne mangez pas, mademoiselle Esmeralda
? ª

Elle répondit par un signe de tête négatif, et son regard
pensif alla se fixer à la voûte de la cellule.

´ De quoi diable est-elle occupée ? ª pensa Gringoire, et
regardant ce qu’elle regardait : ´ Il est impossible que ce
0269 soit la grimace de ce nain de pierre sculpté dans la clef
de voûte qui absorbe ainsi son attention. Que diable ! je
puis soutenir la comparaison ! ª

Il haussa la voix : ´ Mademoiselle ! ª

Elle ne paraissait pas l’entendre.

Il reprit plus haut encore : ´ Mademoiselle Esmeralda ! ª

Peine perdue. L’esprit de la jeune fille était ailleurs, et
la voix de Gringoire n’avait pas la puissance de le rappeler.
Heureusement la chèvre s’en mêla. Elle se mit à tirer doucement
sa maîtresse par la manche : ´ Que veux-tu, Djali ? dit vivement
l’égyptienne, comme réveillée en sursaut.

0270
– Elle a faim, ª dit Gringoire, charmé d’entamer la conversation.

La Esmeralda se mit à émietter du pain, que Djali mangeait
gracieusement dans le creux de sa main.

Du reste, Gringoire ne lui laissa pas le temps de reprendre
sa rêverie. Il hasarda une question délicate.

´ Vous ne voulez donc pas de moi pour votre mari ? ª

La jeune fille le regarda fixement, et dit : ´ Non.

– Pour votre amant ? ª reprit Gringoire.

0271
Elle fit sa moue, et répondit : ´ Non.

– Pour votre ami ? ª poursuivit Gringoire.

Elle le regarda encore fixement, et dit après un moment de
réflexion : ´ Peut-être. ª

Ce peut-être, si cher aux philosophes, enhardit Gringoire.

´ Savez-vous ce que c’est que l’amitié ? demanda-t-il.

– Oui, répondit l’égyptienne. C’est être frère et soeur, deux
âmes qui se touchent sans se confondre, les deux doigts de
la main.
0272

– Et l’amour ? poursuivit Gringoire.

– Oh ! l’amour ! dit-elle, et sa voix tremblait, et son oeil
rayonnait. C’est être deux et n’être qu’un. Un homme et une
femme qui se fondent en un ange. C’est le ciel. ª

La danseuse des rues était, en parlant ainsi, d’une beauté
qui frappait singulièrement Gringoire, et lui semblait en
rapport parfait avec l’exaltation presque orientale de ses
paroles. Ses lèvres roses et pures souriaient à demi ; son
front candide et serein devenait trouble par moments sous
sa pensée, comme un miroir sous une haleine ; et de ses longs
cils noirs baissés s’échappait une sorte de lumière ineffable
qui donnait à son profil cette suavité idéale que RaphaÎl
retrouva depuis au point d’intersection mystique de la virginité,
de la maternité et de la divinité.
0273

Gringoire n’en poursuivit pas moins.

´ Comment faut-il donc être pour vous plaire ?

– Il faut être homme.

– Et moi, dit-il, qu’est-ce que je suis donc ?

– Un homme a le casque en tête, l’épée au poing et des éperons
d’or aux talons.

– Bon, dit Gringoire, sans le cheval point d’homme. – Aimez-vous
quelqu’un ?
0274

– D’amour ?

– D’amour. ª

Elle resta un moment pensive, puis elle dit avec une expression
particulière : ´ Je saurai cela bientôt.

– Pourquoi pas ce soir ? reprit alors tendrement le poète.
Pourquoi pas moi ? ª

Elle lui jeta un coup d’oeil grave.

´ Je ne pourrai aimer qu’un homme qui pourra me protéger.
0275 ª

Gringoire rougit et se le tint pour dit. Il était évident
que la jeune fille faisait allusion au peu d’appui qu’il lui
avait prêté dans la circonstance critique où elle s’était
trouvée deux heures auparavant. Ce souvenir, effacé par ses
autres aventures de la soirée, lui revint. Il se frappa le
front.

´ A propos, mademoiselle, j’aurais dû commencer par là. Pardonnez-moi
mes folles distractions. Comment donc avez-vous fait pour
échapper aux griffes de Quasimodo ? ª

Cette question fit tressaillir la bohémienne.

´ Oh ! l’horrible bossu ! dit-elle en se cachant le visage
0276 dans ses mains ; et elle frissonnait comme dans un grand
froid.

– Horrible en effet ! dit Gringoire qui ne lâchait pas son
idée ; mais comment avez-vous pu lui échapper ? ª

La Esmeralda sourit, soupira, et garda le silence.

´ Savez-vous pourquoi il vous avait suivie ? reprit Gringoire,
tâchant de revenir à sa question par un détour.

– Je ne sais pas ª, dit la jeune fille. Et elle ajouta vivement
: ´ Mais vous qui me suiviez aussi, pourquoi me suiviez-vous
?

0277 – En bonne foi, répondit Gringoire, je ne sais pas non
plus. ª

Il y eut un silence. Gringoire tailladait la table avec son
couteau. La jeune fille souriait et semblait regarder quelque
chose à travers le mur. Tout à coup elle se prit à chanter
d’une voix à peine articulée :

Quando las pintadas aves

Mudas estan, y la tierra…

Elle s’interrompit brusquement, et se mit à caresser Djali.

´ Vous avez là une jolie bête, dit Gringoire.

0278
– C’est ma soeur, répondit-elle.

– Pourquoi vous appelle-t-on la Esmeralda ? demanda le poète.

– Je n’en sais rien.

– Mais encore ? ª

Elle tira de son sein une espèce de petit sachet oblong suspendu
à son cou par une chaîne de grains d’adrézarach. Ce sachet
exhalait une forte odeur de camphre. Il était recouvert de
soie verte, et portait à son centre une grosse verroterie
verte, imitant l’émeraude.

0279 ´ C’est peut-être à cause de cela ª, dit-elle.

Gringoire voulut prendre le sachet. Elle recula. ´ N’y touchez
pas. C’est une amulette ; tu ferais mal au charme, ou le charme
à toi. ª

La curiosité du poète était de plus en plus éveillée.

´ Qui vous l’a donnée ? ª

Elle mit un doigt sur sa bouche et cacha l’amulette dans son
sein. Il essaya d’autres questions, mais elle répondait à
peine.

´ Que veut dire ce mot : la Esmeralda ?
0280

– Je ne sais pas, dit-elle.

– A quelle langue appartient-il ?

– C’est de l’égyptien, je crois.

– Je m’en étais douté, dit Gringoire, vous n’êtes pas de France
?

– Je n’en sais rien.

– Avez-vous vos parents ? ª

0281
Elle se mit à chanter sur un vieil air :

Mon père est oiseau,

Ma mère est oiselle,

Je passe l’eau sans nacelle,

Je passe l’eau sans bateau,

Ma mère est oiselle.

Mon père est oiseau.

´ C’est bon, dit Gringoire. A quel âge êtes-vous venue en
France ?

0282
– Toute petite.

– A Paris ?

– L’an dernier. Au moment où nous entrions par la porte Papale,
j’ai vu filer en l’air la fauvette de roseaux ; c’était à
la fin d’août ; j’ai dit : L’hiver sera rude.

– Il l’a été, dit Gringoire, ravi de ce commencement de conversation
; je l’ai passé à souffler dans mes doigts. Vous avez donc
le don de prophétie ? ª

Elle retomba dans son laconisme.

0283 ´ Non.

– Cet homme que vous nommez le duc d’Egypte, c’est le chef
de votre tribu ?

– Oui.

– C’est pourtant lui qui nous a mariés ª, observa timidement
le poète.

Elle fit sa jolie grimace habituelle. ´ Je ne sais seulement
pas ton nom.

– Mon nom ? si vous le voulez, le voici : Pierre Gringoire.

0284
– J’en sais un plus beau, dit-elle.

– Mauvaise ! reprit le poète. N’importe, vous ne m’irriterez
pas. Tenez, vous m’aimerez peut-être en me connaissant mieux
; et puis vous m’avez conté votre histoire avec tant de confiance
que je vous dois un peu la mienne. Vous saurez donc que je
m’appelle Pierre Gringoire, et que je suis fils du fermier
du tabellionage de Gonesse. Mon père a été pendu par les Bourguignons
et ma mère éventrée par les Picards, lors du siège de Paris,
il y a vingt ans. A six ans donc, j’étais orphelin, n’ayant
pour semelle à mes pieds que le pavé de Paris. Je ne sais
comment j’ai franchi l’intervalle de six ans à seize. Une
fruitière me donnait une prune par-ci, un talmellier me jetait
une croûte par-là ; le soir je me faisais ramasser par les
onze-vingts qui me mettaient en prison, et je trouvais là
une botte de paille. Tout cela ne m’a pas empêché de grandir
et de maigrir, comme vous voyez. L’hiver, je me chauffais
au soleil, sous le porche de l’hôtel de Sens, et je trouvais
0285 fort ridicule que le feu de la Saint-Jean fût réservé
pour la canicule. A seize ans, j’ai voulu prendre un état.
Successivement j’ai tâté de tout. Je me suis fait soldat ;
mais je n’étais pas assez brave. Je me suis fait moine ; mais
je n’étais pas assez dévot. Et puis, je bois mal. De désespoir,
j’entrai apprenti parmi les charpentiers de la grande cognée
; mais je n’étais pas assez fort. J’avais plus de penchant
pour être maître d’école ; il est vrai que je ne savais pas
lire ; mais ce n’est pas une raison. Je m’aperçus au bout
d’un certain temps qu’il me manquait quelque chose pour tout
; et voyant que je n’étais bon à rien, je me fis de mon plein
gré poète et compositeur de rythmes. C’est un état qu’on peut
toujours prendre quand on est vagabond, et cela vaut mieux
que de voler, comme me le conseillaient quelques jeunes fils
brigandiniers de mes amis. Je rencontrai par bonheur un beau
jour dom Claude Frollo, le révérend archidiacre de Notre-Dame.
Il prit intérêt à moi, et c’est à lui que je dois d’être aujourd’hui
un véritable lettré, sachant le latin depuis les Offices de
Cicero jusqu’au Mortuologe des pères célestins, et n’étant
barbare ni en scolastique, ni en poétique, ni en rythmique,
0286 ni même en hermétique, cette sophie des sophies. C’est
moi qui suis l’auteur du mystère qu’on a représenté aujourd’hui
avec grand triomphe et grand concours de populace en pleine
grand-salle du Palais. J’ai fait aussi un livre qui aura six
cents pages sur la comète prodigieuse de 1465 dont un homme
devint fou. J’ai eu encore d’autres succès. Etant un peu menuisier
d’artillerie, j’ai travaillé à cette grosse bombarde de Jean
Maugue, que vous savez qui a crevé au pont de Charenton le
jour où l’on en a fait l’essai, et tué vingt-quatre curieux.
Vous voyez que je ne suis pas un méchant parti de mariage.
Je sais bien des façons de tours fort avenants que j’enseignerai
à votre chèvre ; par exemple, à contrefaire l’évêque de Paris,
ce maudit pharisien dont les moulins éclaboussent les passants
tout le long du Pont-aux-Meuniers. Et puis, mon mystère me
rapportera beaucoup d’argent monnayé, si l’on me le paie.
Enfin, je suis à vos ordres, moi, et mon esprit, et ma science,
et mes lettres, prêt à vivre avec vous, damoiselle, comme
il vous plaira, chastement ou joyeusement, mari et femme,
si vous le trouvez bon, frère et soeur, si vous le trouvez
mieux. ª
0287

Gringoire se tut, attendant l’effet de sa harangue sur la
jeune fille. Elle avait les yeux fixés à terre.

´ Phoebus ª, disait-elle à mi-voix. Puis se tournant vers
le poète : ´ Phoebus, qu’est-ce que cela veut dire ?

Gringoire, sans trop comprendre quel rapport il pouvait y
avoir entre son allocution et cette question, ne fut pas fâché
de faire briller son érudition. Il répondit en se rengorgeant
:

´ C’est un mot latin qui veut dire soleil.

– Soleil ! reprit-elle.
0288

– C’est le nom d’un très bel archer, qui était dieu, ajouta
Gringoire.

– Dieu ! ª répéta l’égyptienne. Et il y avait dans son accent
quelque chose de pensif et de passionné.

En ce moment, un de ses bracelets se détacha et tomba. Gringoire
se baissa vivement pour le ramasser. Quand il se releva, la
jeune fille et la chèvre avaient disparu. Il entendit le bruit
d’un verrou. C’était une petite porte communiquant sans doute
à une cellule voisine, qui se fermait en dehors.

´ M’a-t-elle au moins laissé un lit ? ª dit notre philosophe.

0289 Il fit le tour de la cellule. Il n’y avait de meuble propre
au sommeil qu’un assez long coffre de bois, et encore le couvercle
en était-il sculpté, ce qui procura à Gringoire, quand il
s’y étendit, une sensation à peu près pareille à celle qu’éprouverait
Micromégas en se couchant tout de son long sur les Alpes.

´ Allons, dit-il en s’y accommodant de son mieux. Il faut
se résigner. Mais voilà une étrange nuit de noces. C’est dommage.
Il y avait dans ce mariage à la cruche cassée quelque chose
de naïf et d’antédiluvien qui me plaisait. ª

LIVRE TROISIEME

I
0290

NOTRE-DAME

Sans doute, c’est encore aujourd’hui un majestueux et sublime
édifice que l’église de Notre-Dame de Paris. Mais, si belle
qu’elle se soit conservée en vieillissant, il est difficile
de ne pas soupirer, de ne pas s’indigner devant les dégradations,
les mutilations sans nombre que simultanément le temps et
les hommes ont fait subir au vénérable monument, sans respect
pour Charlemagne qui en avait posé la première pierre, pour
Philippe-Auguste qui en avait posé la dernière.

Sur la face de cette vieille reine de nos cathédrales, à côté
d’une ride on trouve toujours une cicatrice. Tempus edax,
homo edacior. Ce que je traduirais volontiers ainsi : le temps
est aveugle, l’homme est stupide.
0291

Si nous avions le loisir d’examiner une à une avec le lecteur
les diverses traces de destruction imprimées à l’antique église,
la part du temps serait la moindre, la pire celle des hommes,
surtout des hommes de l’art. Il faut bien que je dise des
hommes de l’art, puisqu’il y a eu des individus qui ont pris
la qualité d’architectes dans les deux siècles derniers.

Et d’abord, pour ne citer que quelques exemples capitaux,
il est, à coup sûr, peu de plus belles pages architecturales
que cette façade où, successivement et à la fois, les trois
portails creusés en ogive, le cordon brodé et dentelé des
vingt-huit niches royales, l’immense rosace centrale flanquée
de ses deux fenêtres latérales comme le prêtre du diacre et
du sous-diacre, la haute et frêle galerie d’arcades à trèfle
qui porte une lourde plate-forme sur ses fines colonnettes,
enfin les deux noires et massives tours avec leurs auvents
d’ardoise, parties harmonieuses d’un tout magnifique, superposées
0292 en cinq étages gigantesques, se développent à l’oeil,
en foule et sans trouble, avec leurs innombrables détails
de statuaire, de sculpture et de ciselure, ralliés puissamment
à la tranquille grandeur de l’ensemble ; vaste symphonie en
pierre, pour ainsi dire ; oeuvre colossale d’un homme et d’un
peuple, tout ensemble une et complexe comme les Iliades et
les Romanceros dont elle est soeur ; produit prodigieux de
la cotisation de toutes les forces d’une époque, où sur chaque
pierre on voit saillir en cent façons la fantaisie de l’ouvrier
disciplinée par le génie de l’artiste ; sorte de création
humaine, en un mot, puissante et féconde comme la création
divine dont elle semble avoir dérobé le double caractère :
variété, éternité.

Et ce que nous disons ici de la façade, il faut le dire de
l’église entière ; et ce que nous disons de l’église cathédrale
de Paris, il faut le dire de toutes les églises de la chrétienté
au moyen âge. Tout se tient dans cet art venu de lui-même,
logique et bien proportionné. Mesurer l’orteil du pied, c’est
0293 mesurer le géant.

Revenons à la façade de Notre-Dame, telle qu’elle nous apparaît
encore à présent, quand nous allons pieusement admirer la
grave et puissante cathédrale, qui terrifie, au dire de ses
chroniqueurs : quae mole sua terrorem incutit spectantibus.

Trois choses importantes manquent aujourd’hui à cette façade.
D’abord le degré de onze marches qui l’exhaussait jadis au-dessus
du sol ; ensuite la série inférieure de statues qui occupait
les niches des trois portails, et la série supérieure des
vingt-huit plus anciens rois de France, qui garnissait la
galerie du premier étage, à partir de Childebert jusqu’à Philippe-Auguste,
tenant en main ´ la pomme impériale ª.

Le degré, c’est le temps qui l’a fait disparaître en élevant
d’un progrès irrésistible et lent le niveau du sol de la Cité.
0294 Mais, tout en faisant dévorer une à une, par cette marée
montante du pavé de Paris, les onze marches qui ajoutaient
à la hauteur majestueuse de l’édifice, le temps a rendu à
l’église plus peut-être qu’il ne lui a ôté, car c’est le temps
qui a répandu sur la façade cette sombre couleur des siècles
qui fait de la vieillesse des monuments l’âge de leur beauté.

Mais qui a jeté bas les deux rangs de statues ? qui a laissé
les niches vides ? qui a taillé au beau milieu du portail
central cette ogive neuve et bâtarde ? qui a osé y encadrer
cette fade et lourde porte de bois sculpté à la Louis XV à
côté des arabesques de Biscornette ? Les hommes ; les architectes,
les artistes de nos jours.

Et si nous entrons dans l’intérieur de l’édifice, qui a renversé
ce colosse de saint Christophe, proverbial parmi les statues
au même titre que la grand-salle du Palais parmi les halles,
0295 que la flèche de Strasbourg parmi les clochers ? Et ces
myriades de statues qui peuplaient tous les entre-colonnements
de la nef et du choeur, à genoux, en pied, équestres, hommes,
femmes, enfants, rois, évêques, gendarmes, en pierre, en marbre,
en or, en argent, en cuivre, en cire même, qui les a brutalement
balayées ? Ce n’est pas le temps.

Et qui a substitué au vieil autel gothique, splendidement
encombré de châsses et de reliquaires ce lourd sarcophage
de marbre à têtes d’anges et à nuages, lequel semble un échantillon
dépareillé du Val-de-Grâce ou des Invalides ? Qui a bêtement
scellé ce lourd anachronisme de pierre dans le pavé carlovingien
de Hercandus ? N’est-ce pas Louis XIV accomplissant le voeu
de Louis XIII ?

Et qui a mis de froides vitres blanches à la place de ces
vitraux ´ hauts en couleur ª qui faisaient hésiter l’oeil
émerveillé de nos pères entre la rose du grand portail et
0296 les ogives de l’abside ? Et que dirait un sous-chantre
du seizième siècle, en voyant le beau badigeonnage jaune dont
nos vandales archevêques ont barbouillé leur cathédrale ?
Il se souviendrait que c’était la couleur dont le bourreau
brossait les édifices scélérés ; il se rappellerait l’hôtel
du Petit-Bourbon, tout englué de jaune aussi pour la trahison
du connétable, ´ jaune après tout de si bonne trempe, dit
Sauval, et si bien recommandé, que plus d’un siècle n’a pu
encore lui faire perdre sa couleur ª. Il croirait que le lieu
saint est devenu infâme, et s’enfuirait.

Et si nous montons sur la cathédrale, sans nous arrêter à
mille barbaries de tout genre, qu’a-t-on fait de ce charmant
petit clocher qui s’appuyait sur le point d’intersection de
la croisée, et qui, non moins frêle et non moins hardi que
sa voisine la flèche (détruite aussi) de la Sainte-Chapelle,
s’enfonçait dans le ciel plus avant que les tours, élancé,
aigu, sonore, découpé à jour ? Un architecte de bon goût (1787)
l’a amputé et a cru qu’il suffisait de masquer la plaie avec
0297 ce large emplâtre de plomb qui ressemble au couvercle
d’une marmite.

C’est ainsi que l’art merveilleux du moyen âge a été traité
presque en tout pays, surtout en France. On peut distinguer
sur sa ruine trois sortes de lésions qui toutes trois l’entament
à différentes profondeurs : le temps d’abord, qui a insensiblement
ébréché çà et là et rouillé partout sa surface ; ensuite,
les révolutions politiques et religieuses, lesquelles, aveugles
et colères de leur nature, se sont ruées en tumulte sur lui,
ont déchiré son riche habillement de sculptures et de ciselures,
crevé ses rosaces, brisé ses colliers d’arabesques et de figurines,
arraché ses statues, tantôt pour leur mitre, tantôt pour leur
couronne ; enfin, les modes, de plus en plus grotesques et
sottes, qui depuis les anarchiques et splendides déviations
de la renaissance, se sont succédé dans la décadence nécessaire
de l’architecture. Les modes ont fait plus de mal que les
révolutions. Elles ont tranché dans le vif, elles ont attaqué
la charpente osseuse de l’art, elles ont coupé, taillé, désorganisé,
0298 tué l’édifice, dans la forme comme dans le symbole, dans
sa logique comme dans sa beauté. Et puis, elles ont refait
; prétention que n’avaient eue du moins ni le temps, ni les
révolutions. Elles ont effrontément ajusté, de par le bon
goût, sur les blessures de l’architecture gothique, leurs
misérables colifichets d’un jour, leurs rubans de marbre,
leurs pompons de métal, véritable lèpre d’oves, de volutes,
d’entournements, de draperies, de guirlandes, de franges,
de flammes de pierre, de nuages de bronze, d’amours replets,
de chérubins bouffis, qui commence à dévorer la face de l’art
dans l’oratoire de Catherine de Médicis, et le fait expirer,
deux siècles après, tourmenté et grimaçant, dans le boudoir
de la Dubarry.

Ainsi, pour résumer les points que nous venons d’indiquer,
trois sortes de ravages défigurent aujourd’hui l’architecture
gothique. Rides et verrues à l’épiderme, c’est l’oeuvre du
temps ; voies de fait, brutalités, contusions, fractures,
c’est l’oeuvre des révolutions depuis Luther jusqu’à Mirabeau.
0299 Mutilations, amputations, dislocation de la membrure,
restaurations, c’est le travail grec, romain et barbare des
professeurs selon Vitruve et Vignole. Cet art magnifique que
les vandales avaient produit, les académies l’ont tué. Aux
siècles, aux révolutions qui dévastent du moins avec impartialité
et grandeur, est venue s’adjoindre la nuée des architectes
d’école, patentés, jurés et assermentés, dégradant avec le
discernement et le choix du mauvais goût, substituant les
chicorées de Louis XV aux dentelles gothiques pour la plus
grande gloire du Parthénon. C’est le coup de pied de l’âne
au lion mourant. C’est le vieux chêne qui se couronne, et
qui, pour comble, est piqué, mordu, déchiqueté par les chenilles.

Qu’il y a loin de là à l’époque où Robert Cenalis, comparant
Notre-Dame de Paris à ce fameux temple de Diane à Ephèse,
tant réclamé par les anciens païens, qui a immortalisé Erostrate,
trouvait la cathédrale gauloise ´ plus excellente en longueur,
largeur, hauteur et structure ª !
0300

Notre-Dame de Paris n’est point du reste ce qu’on peut appeler
un monument complet, défini, classé. Ce n’est plus une église
romane, ce n’est pas encore une église gothique. Cet édifice
n’est pas un type. Notre-Dame de Paris n’a point, comme l’abbaye
de Tournus, la grave et massive carrure, la ronde et large
voûte, la nudité glaciale, la majestueuse simplicité des édifices
qui ont le plein cintre pour générateur. Elle n’est pas, comme
la cathédrale de Bourges, le produit magnifique, léger, multiforme,
touffu, hérissé, efflorescent de l’ogive. Impossible de la
ranger dans cette antique famille d’églises sombres, mystérieuses,
basses et comme écrasées par le plein cintre ; presque égyptiennes
au plafond près ; toutes hiéroglyphiques, toutes sacerdotales,
toutes symboliques ; plus chargées dans leurs ornements de
losanges et de zigzags que de fleurs, de fleurs que d’animaux,
d’animaux que d’hommes ; oeuvre de l’architecte moins que
de l’évêque ; première transformation de l’art, tout empreinte
de discipline théocratique et militaire, qui prend racine
dans le bas-empire et s’arrête à Guillaume le Conquérant.
0301 Impossible de placer notre cathédrale dans cette autre
famille d’églises hautes, aériennes, riches de vitraux et
de sculptures ; aiguÎs de formes, hardies d’attitudes ; communales
et bourgeoises comme symboles politiques libres, capricieuses,
effrénées, comme oeuvre d’art ; seconde transformation de
l’architecture, non plus hiéroglyphique, immuable et sacerdotale,
mais artiste, progressive et populaire, qui commence au retour
des croisades et finit à Louis XI. Notre-Dame de Paris n’est
pas de pure race romaine comme les premières, ni de pure race
arabe comme les secondes.

C’est un édifice de la transition. L’architecte saxon achevait
de dresser les premiers piliers de la nef, lorsque l’ogive
qui arrivait de la croisade est venue se poser en conquérante
sur ces larges chapiteaux romans qui ne devaient porter que
des pleins cintres. L’ogive, maîtresse dès lors, a construit
le reste de l’église. Cependant, inexpérimentée et timide
à son début, elle s’évase, s’élargit, se contient, et n’ose
s’élancer encore en flèches et en lancettes comme elle l’a
0302 fait plus tard dans tant de merveilleuses cathédrales.
On dirait qu’elle se ressent du voisinage des lourds piliers
romans.

D’ailleurs, ces édifices de la transition du roman au gothique
ne sont pas moins précieux à étudier que les types purs. Ils
expriment une nuance de l’art qui serait perdue sans eux.
C’est la greffe de l’ogive sur le plein cintre.

Notre-Dame de Paris est en particulier un curieux échantillon
de cette variété. Chaque face, chaque pierre du vénérable
monument est une page non seulement de l’histoire du pays,
mais encore de l’histoire de la science et de l’art. Ainsi,
pour n’indiquer ici que les détails principaux, tandis que
la petite Porte-Rouge atteint presque aux limites des délicatesses
gothiques du quinzième siècle, les piliers de la nef, par
leur volume et leur gravité, reculent jusqu’à l’abbaye carlovingienne
de Saint-Germain-des-Prés. On croirait qu’il y a six siècles
0303 entre cette porte et ces piliers. Il n’est pas jusqu’aux
hermétiques qui ne trouvent dans les symboles du grand portail
un abrégé satisfaisant de leur science, dont l’église de Saint-Jacques-de-la-Boucherie
était un hiéroglyphe si complet. Ainsi, l’abbaye romane, l’église
philosophale, l’art gothique, l’art saxon, le lourd pilier
rond qui rappelle Grégoire VII, le symbolisme hermétique par
lequel Nicolas Flamel préludait à Luther, l’unité papale,
le schisme, Saint-Germain-des-Prés, Saint-Jacques-de-la-Boucherie,
tout est fondu, combiné, amalgamé dans Notre-Dame. Cette église
centrale et génératrice est parmi les vieilles églises de
Paris une sorte de chimère ; elle a la tête de l’une, les
membres de celle-là, la croupe de l’autre ; quelque chose
de toutes.

Nous le répétons, ces constructions hybrides ne sont pas les
moins intéressantes pour l’artiste, pour l’antiquaire, pour
l’historien. Elles font sentir à quel point l’architecture
est chose primitive, en ce qu’elles démontrent, ce que démontrent
aussi les vestiges cyclopéens, les pyramides d’Egypte, les
0304 gigantesques pagodes hindoues, que les plus grands produits
de l’architecture sont moins des oeuvres individuelles que
des oeuvres sociales ; plutôt l’enfantement des peuples en
travail que le jet des hommes de génie ; le dépôt que laisse
une nation ; les entassements que font les siècles ; le résidu
des évaporations successives de la société humaine ; en un
mot, des espèces de formations. Chaque flot du temps superpose
son alluvion, chaque race dépose sa couche sur le monument,
chaque individu apporte sa pierre. Ainsi font les castors,
ainsi font les abeilles, ainsi font les hommes. Le grand symbole
de l’architecture, Babel, est une ruche.

Les grands édifices, comme les grandes montagnes, sont l’ouvrage
des siècles. Souvent l’art se transforme qu’ils pendent encore
: pendent opera interrupta ; ils se continuent paisiblement
selon l’art transformé. L’art nouveau prend le monument où
il le trouve, s’y incruste, se l’assimile, le développe à
sa fantaisie et l’achève s’il peut. La chose s’accomplit sans
trouble, sans effort, sans réaction, suivant une loi naturelle
0305 et tranquille. C’est une greffe qui survient, une sève
qui circule, une végétation qui reprend. Certes, il y a matière
à bien gros livres, et souvent histoire universelle de l’humanité,
dans ces soudures successives de plusieurs arts à plusieurs
hauteurs sur le même monument. L’homme, l’artiste, l’individu
s’effacent sur ces grandes masses sans nom d’auteur ; l’intelligence
humaine s’y résume et s’y totalise. Le temps est l’architecte,
le peuple est le maçon.

A n’envisager ici que l’architecture européenne chrétienne,
cette soeur puînée des grandes maçonneries de l’Orient, elle
apparaît aux yeux comme une immense formation divisée en trois
zones bien tranchées qui se superposent : la zone romane,
la zone gothique, la zone de la renaissance, que nous appellerions
volontiers gréco-romaine. La couche romane, qui est la plus
ancienne et la plus profonde, est occupée par le plein cintre,
qui reparaît porté par la colonne grecque dans la couche moderne
et supérieure de la renaissance. L’ogive est entre deux. Les
édifices qui appartiennent exclusivement à l’une de ces trois
0306 couches sont parfaitement distincts, uns et complets.
C’est l’abbaye de Jumièges, c’est la cathédrale de Reims,
c’est Sainte-Croix d’Orléans. Mais les trois zones se mêlent
et s’amalgament par les bords, comme les couleurs dans le
spectre solaire. De là les monuments complexes, les édifices
de nuance et de transition. L’un est roman par les pieds,
gothique au milieu, gréco-romain par la tête. C’est qu’on
a mis six cents ans à le bâtir. Cette variété est rare. Le
donjon d’Etampes en est un échantillon. Mais les monuments
de deux formations sont plus fréquents. C’est Notre-Dame de
Paris, édifice ogival, qui s’enfonce par ses premiers piliers
dans cette zone romane où sont plongés le portail de Saint-Denis
et la nef de Saint-Germain-des-Prés. C’est la charmante salle
capitulaire demi-gothique de Bocherville à laquelle la couche
romane vient jusqu’à mi-corps. C’est la cathédrale de Rouen
qui serait entièrement gothique si elle ne baignait pas l’extrémité
de sa flèche centrale dans la zone de la renaissance.

Du reste, toutes ces nuances, toutes ces différences n’affectent
0307 que la surface des édifices. C’est l’art qui a changé
de peau. La constitution même de l’église chrétienne n’en
est pas attaquée. C’est toujours la même charpente intérieure,
la même disposition logique des parties. Quelle que soit l’enveloppe
sculptée et brodée d’une cathédrale, on retrouve toujours
dessous, au moins à l’état de germe et de rudiment, la basilique
romaine. Elle se développe éternellement sur le sol selon
la même loi. Ce sont imperturbablement deux nefs qui s’entrecoupent
en croix, et dont l’extrémité supérieure arrondie en abside
forme le choeur ; ce sont toujours des bas-côtés, pour les
processions intérieures, pour les chapelles, sortes de promenoirs
latéraux où la nef principale se dégorge par les entrecolonnements.
Cela posé, le nombre des chapelles, des portails, des clochers,
des aiguilles, se modifie à l’infini, suivant la fantaisie
du siècle, du peuple, de l’art. Le service du culte une fois
pourvu et assuré, l’architecture fait ce que bon lui semble.
Statues, vitraux, rosaces, arabesques, dentelures, chapiteaux,
bas-reliefs, elle combine toutes ces imaginations selon le
logarithme qui lui convient. De là la prodigieuse variété
extérieure de ces édifices au fond desquels réside tant d’ordre
0308 et d’unité. Le tronc de l’arbre est immuable, la végétation
est capricieuse.

II

PARIS A VOL D’OISEAU

Nous venons d’essayer de réparer pour le lecteur cette admirable
église de Notre-Dame de Paris. Nous avons indiqué sommairement
la plupart des beautés qu’elle avait au quinzième siècle et
qui lui manquent aujourd’hui ; mais nous avons omis la principale,
c’est la vue du Paris qu’on découvrait alors du haut de ses
tours.

C’était en effet, quand, après avoir tâtonné longtemps dans
0309 la ténébreuse spirale qui perce perpendiculairement l’épaisse
muraille des clochers, on débouchait enfin brusquement sur
l’une des deux hautes plates-formes, inondées de jour et d’air,
c’était un beau tableau que celui qui se déroulait à la fois
de toutes parts sous vos yeux ; un spectacle sui generis,
dont peuvent aisément se faire une idée ceux de nos lecteurs
qui ont eu le bonheur de voir une ville gothique entière,
complète, homogène, comme il en reste encore quelques-unes,
Nuremberg en Bavière, Vittoria en Espagne ; ou même de plus
petits échantillons, pourvu qu’ils soient bien conservés,
Vitré en Bretagne, Nordhausen en Prusse.

Le Paris d’il y a trois cent cinquante ans, le Paris du quinzième
siècle était déjà une ville géante. Nous nous trompons en
général, nous autres Parisiens, sur le terrain que nous croyons
avoir gagné depuis. Paris, depuis Louis XI, ne s’est pas accru
de beaucoup plus d’un tiers. Il a, certes, bien plus perdu
en beauté qu’il n’a gagné en grandeur.

0310
Paris est né, comme on sait, dans cette vieille île de la
Cité qui a la forme d’un berceau. La grève de cette île fut
sa première enceinte, la Seine son premier fossé. Paris demeura
plusieurs siècles à l’état d’île, avec deux ponts, l’un au
nord, l’autre au midi, et deux têtes de pont, qui étaient
à la fois ses portes et ses forteresses, le Grand-Châtelet
sur la rive droite, le Petit-Châtelet sur la rive gauche.
Puis, dès les rois de la première race, trop à l’étroit dans
son île, et ne pouvant plus s’y retourner, Paris passa l’eau.
Alors, au delà du Grand, au delà du Petit-Châtelet, une première
enceinte de murailles et de tours commença à entamer la campagne
des deux côtés de la Seine. De cette ancienne clôture il restait
encore au siècle dernier quelques vestiges ; aujourd’hui il
n’en reste que le souvenir, et çà et là une tradition, la
porte Baudets ou Baudoyer, porta Bagauda. Peu à peu, le flot
des maisons, toujours poussé du coeur de la ville au dehors,
déborde, ronge, use et efface cette enceinte. Philippe-Auguste
lui fait une nouvelle digue. Il emprisonne Paris dans une
chaîne circulaire de grosses tours, hautes et solides. Pendant
0311 plus d’un siècle, les maisons se pressent, s’accumulent
et haussent leur niveau dans ce bassin comme l’eau dans un
réservoir. Elles commencent à devenir profondes, elles mettent
étages sur étages, elles montent les unes sur les autres,
elles jaillissent en hauteur comme toute sève comprimée, et
c’est à qui passera la tête par-dessus ses voisines pour avoir
un peu d’air. La rue de plus en plus se creuse et se rétrécit
; toute place se comble et disparaît. Les maisons enfin sautent
par-dessus le mur de Philippe-Auguste, et s’éparpillent joyeusement
dans la plaine sans ordre et tout de travers, comme des échappées.
Là, elles se carrent, se taillent des jardins dans les champs,
prennent leurs aises. Dès 1367, la ville se répand tellement
dans le faubourg qu’il faut une nouvelle clôture, surtout
sur la rive droite. Charles V la bâtit. Mais une ville comme
Paris est dans une crue perpétuelle. Il n’y a que ces villes-là
qui deviennent capitales. Ce sont des entonnoirs où viennent
aboutir tous les versants géographiques, politiques, moraux,
intellectuels d’un pays, toutes les pentes naturelles d’un
peuple ; des puits de civilisation, pour ainsi dire, et aussi
des égouts, où commerce, industrie, intelligence, population,
0312 tout ce qui est sève, tout ce qui est vie, tout ce qui
est âme dans une nation, filtre et s’amasse sans cesse goutte
à goutte, siècle à siècle. L’enceinte de Charles V a donc
le sort de l’enceinte de Philippe-Auguste. Dès la fin du quinzième
siècle, elle est enjambée, dépassée, et le faubourg court
plus loin. Au seizième, il semble qu’elle recule à vue d’oeil
et s’enfonce de plus en plus dans la vieille ville, tant une
ville neuve s’épaissit déjà au dehors. Ainsi, dès le quinzième
siècle, pour nous arrêter là, Paris avait déjà usé les trois
cercles concentriques de murailles qui, du temps de Julien
l’Apostat, étaient, pour ainsi dire, en germe dans le Grand-Châtelet
et le Petit-Châtelet. La puissante ville avait fait craquer
successivement ses quatre ceintures de murs, comme un enfant
qui grandit et qui crève ses vêtements de l’an passé. Sous
Louis XI, on voyait, par places, percer, dans cette mer de
maisons, quelques groupes de tours en ruine des anciennes
enceintes, comme les pitons des collines dans une inondation,
comme des archipels du vieux Paris submergé sous le nouveau.

0313 Depuis lors, Paris s’est encore transformé, malheureusement
pour nos yeux ; mais il n’a franchi qu’une enceinte de plus,
celle de Louis XV, ce misérable mur de boue et de crachat,
digne du roi qui l’a bâti, digne du poète qui l’a chanté :

Le mur murant Paris rend Paris murmurant.

Au quinzième siècle, Paris était encore divisé en trois villes
tout à fait distinctes et séparées, ayant chacune leur physionomie,
leur spécialité, leurs moeurs, leurs coutumes, leurs privilèges,
leur histoire : la Cité, l’Université, la Ville. La Cité,
qui occupait l’île, était la plus ancienne, la moindre, et
la mère des deux autres, resserrée entre elles, qu’on nous
passe la comparaison, comme une petite vieille entre deux
grandes belles filles. L’Université couvrait la rive gauche
de la Seine, depuis la Tournelle jusqu’à la tour de Nesle,
points qui correspondent dans le Paris d’aujourd’hui l’un
à la Halle aux vins, l’autre à la Monnaie. Son enceinte échancrait
0314 assez largement cette campagne où Julien avait bâti ses
thermes. La montagne de Sainte-Geneviève y était renfermée.
Le point culminant de cette courbe de murailles était la porte
Papale, c’est-à-dire à peu près l’emplacement actuel du Panthéon.
La Ville, qui était le plus grand des trois morceaux de Paris,
avait la rive droite. Son quai, rompu toutefois ou interrompu
en plusieurs endroits, courait le long de la Seine, de la
tour de Billy à la tour du Bois, c’est-à-dire de l’endroit
où est aujourd’hui le Grenier d’abondance à l’endroit où sont
aujourd’hui les Tuileries. Ces quatre points où la Seine coupait
l’enceinte de la capitale, la Tournelle et la tour de Nesle
à gauche, la tour de Billy et la tour du Bois à droite, s’appelaient
par excellence les quatre tours de Paris. La Ville entrait
dans les terres plus profondément encore que l’Université.
Le point culminant de la clôture de la Ville (celle de Charles
V) était aux portes Saint-Denis et Saint-Martin dont l’emplacement
n’a pas changé.

Comme nous venons de le dire, chacune de ces trois grandes
0315 divisions de Paris était une ville, mais une ville trop
spéciale pour être complète, une ville qui ne pouvait se passer
des deux autres. Aussi trois aspects parfaitement à part.
Dans la Cité abondaient les églises, dans la Ville les palais,
dans l’Université les collèges. Pour négliger ici les originalités
secondaires du vieux Paris et les caprices du droit de voirie,
nous dirons, d’un point de vue général, en ne prenant que
les ensembles et les masses dans le chaos des juridictions
communales, que l’île était à l’évêque, la rive droite au
prévôt des marchands, la rive gauche au recteur. Le prévôt
de Paris, officier royal et non municipal, sur le tout. La
Cité avait Notre-Dame, la Ville le Louvre et l’Hôtel de Ville,
l’Université la Sorbonne. La Ville avait les Halles, la Cité
l’Hôtel-Dieu, l’Université le Pré-aux-Clercs. Le délit que
les écoliers commettaient sur la rive gauche, dans leur Pré-aux-Clercs,
on le jugeait dans l’île, au Palais de Justice, et on le punissait
sur la rive droite, à Montfaucon. A moins que le recteur,
sentant l’Université forte et le roi faible, n’intervînt ;
car c’était un privilège des écoliers d’être pendus chez eux.

0316
(La plupart de ces privilèges, pour le noter en passant, et
il y en avait de meilleurs que celui-ci, avaient été extorqués
aux rois par révoltes et mutineries. C’est la marche immémoriale.
Le roi ne lâche que quand le peuple arrache, il y a une vieille
charte qui dit la chose naïvement, à propos de fidélité :
Civibus fidelitas in reges, quae famen aliquoties seditionibus
interrupta, multa peperit privilegia.)

Au quinzième siècle, la Seine baignait cinq îles dans l’enceinte
de Paris : l’île Louviers, où il y avait alors des arbres
et où il n’y a plus que du bois ; l’île aux Vaches et l’île
Notre-Dame, toutes deux désertes, à une masure près, toutes
deux fiefs de l’évêque (au dix-septième siècle, de ces deux
îles on en a fait une, qu’on a bâtie, et que nous appelons
l’île Saint-Louis) ; enfin la Cité, et à sa pointe l’îlot
du passeur aux vaches qui s’est abîmé depuis sous le terre-plein
du Pont-Neuf. La Cité alors avait cinq ponts ; trois à droite,
le pont Notre-Dame et le Pont-au-Change, en pierre, le Pont-aux-Meuniers,
0317 en bois ; deux à gauche, le Petit-Pont, en pierre, le
Pont-Saint-Michel, en bois : tous chargés de maisons. L’Université
avait six portes bâties par Philippe-Auguste : c’étaient,
à partir de la Tournelle, la porte Saint-Victor, la porte
Bordelle, la porte Papale, la porte Saint-Jacques, la porte
Saint-Michel, la porte Saint-Germain. La Ville avait six portes
bâties par Charles V ; c’étaient, à partir de la tour de Billy,
la porte Saint-Antoine, la porte du Temple, la porte Saint-Martin,
la porte Saint-Denis, la porte Montmartre, la porte Saint-Honoré.
Toutes ces portes étaient fortes, et belles aussi, ce qui
ne gâte pas la force. Un fossé large, profond, à courant vif
dans les crues d’hiver, lavait le pied des murailles tout
autour de Paris ; la Seine fournissait l’eau. La nuit on fermait
les portes, on barrait la rivière aux deux bouts de la ville
avec de grosses chaînes de fer, et Paris dormait tranquille.

Vus à vol d’oiseau, ces trois bourgs, la Cité, l’Université,
la Ville, présentaient chacun à l’oeil un tricot inextricable
de rues bizarrement brouillées. Cependant, au premier aspect,
0318 on reconnaissait que ces trois fragments de cité formaient
un seul corps. On voyait tout de suite deux longues rues parallèles
sans rupture, sans perturbation, presque en ligne droite,
qui traversaient à la fois les trois villes d’un bout à l’autre,
du midi au nord, perpendiculairement à la Seine, les liaient,
les mêlaient, infusaient, versaient, transvasaient sans relâche
le peuple de l’une dans les murs de l’autre, et des trois
n’en faisaient qu’une. La première de ces deux rues allait
de la porte Saint-Jacques à la porte Saint-Martin ; elle s’appelait
rue Saint-Jacques dans l’Université, rue de la Juiverie dans
la Cité, rue Saint-Martin dans la Ville ; elle passait l’eau
deux fois sous le nom de Petit-Pont et de pont Notre-Dame.
La seconde, qui s’appelait rue de la Harpe sur la rive gauche,
rue de la Barillerie dans l’île, rue Saint-Denis sur la rive
droite, pont Saint-Michel sur un bras de la Seine, Pont-au-Change
sur l’autre, allait de la porte Saint-Michel dans l’Université
à la porte Saint-Denis dans la Ville. Du reste, sous tant
de noms divers, ce n’étaient toujours que deux rues, mais
les deux rues mères, les deux rues génératrices, les deux
artères de Paris. Toutes les autres veines de la triple ville
0319 venaient y puiser où s’y dégorger.

Indépendamment de ces deux rues principales, diamétrales,
perçant Paris de part en part dans sa largeur, communes à
la capitale entière, la Ville et l’Université avaient chacune
leur grande rue particulière, qui courait dans le sens de
leur longueur, parallèlement à la Seine, et en passant coupait
à angle droit les deux rues artérielles. Ainsi dans la Ville
on descendait en droite ligne de la porte Saint-Antoine à
la porte Saint-Honoré ; dans l’Université, de la porte Saint-Victor
à la porte Saint-Germain. Ces deux grandes voies, croisées
avec les deux premières, formaient le canevas sur lequel reposait,
noué et serré en tous sens, le réseau dédaléen des rues de
Paris. Dans le dessin inintelligible de ce réseau on distinguait
en outre, en examinant avec attention, comme deux gerbes élargies
l’une dans l’Université, l’autre dans la Ville, deux trousseaux
de grosses rues qui allaient s’épanouissant des ponts aux
portes.

0320
Quelque chose de ce plan géométral subsiste encore aujourd’hui.

Maintenant, sous quel aspect cet ensemble se présentait-il
vu du haut des tours de Notre-Dame, en 1482 ? C’est ce que
nous allons tâcher de dire.

Pour le spectateur qui arrivait essoufflé sur ce faîte, c’était
d’abord un éblouissement de toits, de cheminées, de rues,
de ponts, de places, de flèches, de clochers. Tout vous prenait
aux yeux à la fois, le pignon taillé, la toiture aiguÎ, la
tourelle suspendue aux angles des murs, la pyramide de pierre
du onzième siècle, l’obélisque d’ardoise du quinzième, la
tour ronde et nue du donjon, la tour carrée et brodée de l’église,
le grand, le petit, le massif, l’aérien. Le regard se perdait
longtemps à toute profondeur dans ce labyrinthe, où il n’y
avait rien qui n’eût son originalité, sa raison, son génie,
sa beauté, rien qui ne vînt de l’art, depuis la moindre maison
0321 à devanture peinte et sculptée, à charpente extérieure,
à porte surbaissée, à étages en surplomb, jusqu’au royal Louvre,
qui avait alors une colonnade de tours. Mais voici les principales
masses qu’on distinguait lorsque l’oeil commençait à se faire
à ce tumulte d’édifices.

D’abord la Cité. L’île de la Cité, comme dit Sauval, qui à
travers son fatras a quelquefois de ces bonnes fortunes de
style, l’île de la Cité est faite comme un grand navire enfoncé
dans la vase et échoué au fil de l’eau vers le milieu de la
Seine. Nous venons d’expliquer qu’au quinzième siècle ce navire
était amarré aux deux rives du fleuve par cinq ponts. Cette
forme de vaisseau avait aussi frappé les scribes héraldiques
; car c’est de là, et non du siège des normands, que vient,
selon Favyn et Pasquier, le navire qui blasonne le vieil écusson
de Paris. Pour qui sait le déchiffrer, le blason est une algèbre,
le blason est une langue. L’histoire entière de la seconde
moitié du moyen âge est écrite dans le blason, comme l’histoire
de la première moitié dans le symbolisme des églises romanes.
0322 Ce sont les hiéroglyphes de la féodalité après ceux de
la théocratie.

La Cité donc s’offrait d’abord aux yeux avec sa poupe au levant
et sa proue au couchant. Tourné vers la proue, on avait devant
soi un innombrable troupeau de vieux toits sur lesquels s’arrondissait
largement le chevet plombé de la Sainte-Chapelle, pareil à
une croupe d’éléphant chargée de sa tour. Seulement, ici,
cette tour était la flèche la plus hardie, la plus ouvrée,
la plus menuisée, la plus déchiquetée qui ait jamais laissé
voir le ciel à travers son cône de dentelle. Devant Notre-Dame,
au plus près, trois rues se dégorgeaient dans le parvis, belle
place à vieilles maisons. Sur le côté sud de cette place se
penchait la façade ridée et rechignée de l’Hôtel-Dieu et son
toit qui semble couvert de pustules et de verrues. Puis, à
droite, à gauche, à l’orient, à l’occident, dans cette enceinte
si étroite pourtant de la Cité se dressaient les clochers
de ses vingt-une églises, de toute date, de toute forme, de
toute grandeur, depuis la basse et vermoulue campanule romane
0323 de Saint-Denys-du-Pas, carcer Glaucini, jusqu’aux fines
aiguilles de Saint-Pierre-aux-Boeufs et de Saint-Landry. Derrière
Notre-Dame se déroulaient, au nord, le cloître avec ses galeries
gothiques ; au sud, le palais demi-roman de l’évêque ; au
levant, la pointe déserte du Terrain. Dans cet entassement
de maisons l’oeil distinguait encore, à ces hautes mitres
de pierre percées à jour qui couronnaient alors sur le toit
même les fenêtres les plus élevées des palais, l’Hôtel donné
par la ville, sous Charles VI, à Juvénal des Ursins ; un peu
plus loin, les baraques goudronnées du Marché-Palus ; ailleurs
encore l’abside neuve de Saint-Germain-le-Vieux, rallongée
en 1458 avec un bout de la rue aux Febves ; et puis, par places,
un carrefour encombré de peuple, un pilori dressé à un coin
de rue, un beau morceau de pavé de Philippe-Auguste, magnifique
dallage rayé pour les pieds des chevaux au milieu de la voie
et si mal remplacé au seizième siècle par le misérable cailloutage
dit pavé de la Ligue, une arrière-cour déserte avec une de
ces diaphanes tourelles de l’escalier comme on en faisait
au quinzième siècle, comme on en voit encore une rue des Bourdonnais.
Enfin, à droite de la Sainte-Chapelle, vers le couchant, le
0324 Palais de Justice asseyait au bord de l’eau son groupe
de tours. Les futaies des jardins du roi, qui couvraient la
pointe occidentale de la Cité, masquaient l’îlot du passeur.
Quant à l’eau, du haut des tours de Notre-Dame, on ne la voyait
guère des deux côtés de la Cité. La Seine disparaissait sous
les ponts, les ponts sous les maisons.

Et quand le regard passait ces ponts, dont les toits verdissaient
à l’oeil, moisis avant l’âge par les vapeurs de l’eau, s’il
se dirigeait à gauche vers l’Université, le premier édifice
qui le frappait, c’était une grosse et basse gerbe de tours,
le Petit-Châtelet, dont le porche béant dévorait le bout du
Petit-Pont, puis, si votre vue parcourait la vue du levant
au couchant, de la Tournelle à la tour de Nesle c’était un
long cordon de maisons à solives sculptées, à vitres de couleur,
surplombant d’étage en étage sur le pavé un interminable zigzag
de pignons bourgeois, coupé fréquemment par la bouche d’une
rue, et de temps en temps aussi par la face ou par le coude
d’un grand hôtel de pierre, se carrant à son aise, cours et
0325 jardins, ailes et corps de logis, parmi cette populace
de maisons serrées et étriquées, comme un grand seigneur dans
un tas de manants, il y avait cinq ou six de ces hôtels sur
le quai, depuis le logis de Lorraine qui partageait avec les
Bernardins le grand enclos voisin de la Tournelle, jusqu’à
l’hôtel de Nesle, dont la tour principale bornait Paris, et
dont les toits pointus étaient en possession pendant trois
mois de l’année d’échancrer de leurs triangles noirs le disque
écarlate du soleil couchant.

Ce côté de la Seine du reste était le moins marchand des deux,
les écoliers y faisaient plus de bruit et de foule que les
artisans, et il n’y avait, à proprement parler, de quai que
du pont Saint-Michel à la tour de Nesle. Le reste du bord
de la Seine était tantôt une grève nue, comme au delà des
Bernardins, tantôt un entassement de maisons qui avaient le
pied dans l’eau, comme entre les deux ponts. Il y avait grand
vacarme de blanchisseuses, elles criaient, parlaient, chantaient
du matin au soir le long du bord, et y battaient fort le linge,
0326 comme de nos jours. Ce n’est pas la moindre gaieté de
Paris.

L’Université faisait un bloc à l’oeil. D’un bout à l’autre
c’était un tout homogène et compact. Ces mille toits, drus,
anguleux, adhérents, composés presque tous du même élément
géométrique, offraient, vus de haut, l’aspect d’une cristallisation
de la même substance. Le capricieux ravin des rues ne coupait
pas ce pâté de maisons en tranches trop disproportionnées.
Les quarante-deux collèges y étaient disséminés d’une manière
assez égale, et il y en avait partout ; les faîtes variés
et amusants de ces beaux édifices étaient le produit du même
art que les simples toits qu’ils dépassaient, et n’étaient
en définitive qu’une multiplication au carré ou au cube de
la même figure géométrique, ils compliquaient donc l’ensemble
sans le troubler, le complétaient sans le charger. La géométrie
est une harmonie. Quelques beaux hôtels faisaient aussi çà
et là de magnifiques saillies sur les greniers pittoresques
de la rive gauche, le logis de Nevers, le logis de Rome, le
0327 logis de Reims qui ont disparu ; l’hôtel de Cluny, qui
subsiste encore pour la consolation de l’artiste, et dont
on a si bêtement découronné la tour il y a quelques années.
Près de Cluny, ce palais romain, à belles arches cintrées,
c’étaient les Thermes de Julien. Il y avait aussi force abbayes
d’une beauté plus dévote, d’une grandeur plus grave que les
hôtels, mais non moins belles, non moins grandes. Celles qui
éveillaient d’abord l’oeil, c’étaient les Bernardins avec
leurs trois clochers ; Sainte-Geneviève, dont la tour carrée,
qui existe encore, fait tant regretter le reste ; la Sorbonne,
moitié collège, moitié monastère dont il survit une si admirable
nef, le beau cloître quadrilatéral des Mathurins ; son voisin
le cloître de Saint-Benoît, dans les murs duquel on a eu le
temps de bâcler un théâtre entre la septième et la huitième
édition de ce livre ; les Cordeliers, avec leurs trois énormes
pignons juxtaposés ; les Augustins, dont la gracieuse aiguille
faisait, après la tour de Nesle, la deuxième dentelure de
ce côté de Paris, à partir de l’occident. Les collèges, qui
sont en effet l’anneau intermédiaire du cloître au monde,
tenaient le milieu dans la série monumentale entre les hôtels
0328 et les abbayes, avec une sévérité pleine d’élégance, une
sculpture moins évaporée que les palais, une architecture
moins sérieuse que les couvents. Il ne reste malheureusement
presque rien de ces monuments où l’art gothique entrecoupait
avec tant de précision la richesse et l’économie. Les églises
(et elles étaient nombreuses et splendides dans l’Université,
et elles s’échelonnaient là aussi dans tous les âges de l’architecture
depuis les pleins cintres de Saint-Julien jusqu’aux ogives
de Saint-Séverin), les églises dominaient le tout, et, comme
une harmonie de plus dans cette masse d’harmonie, elles perçaient
à chaque instant la découpure multiple des pignons de flèches
tailladées, de clochers à jour, d’aiguilles déliées dont la
ligne n’était aussi qu’une magnifique exagération de l’angle
aigu des toits.

Le sol de l’Université était montueux. La montagne Sainte-Geneviève
y faisait au sud-est une ampoule énorme, et c’était une chose
à voir du haut de Notre-Dame que cette foule de rues étroites
et tortues (aujourd’hui le pays latin), ces grappes de maisons
0329 qui, répandues en tous sens du sommet de cette éminence,
se précipitaient en désordre et presque à pic sur ses flancs
jusqu’au bord de l’eau, ayant l’air, les unes de tomber, les
autres de regrimper, toutes de se retenir les unes aux autres.
Un flux continuel de mille points noirs qui s’entrecroisaient
sur le pavé faisait tout remuer aux yeux. C’était le peuple,
vu ainsi de haut et de loin.

Enfin, dans les intervalles de ces toits, de ces flèches,
de ces accidents d’édifices sans nombre qui pliaient, tordaient
et dentelaient d’une manière si bizarre la ligne extrême de
l’Université, on entrevoyait, d’espace en espace, un gros
pan de mur moussu, une épaisse tour ronde, une porte de ville
crénelée, figurant la forteresse : c’était la clôture de Philippe-Auguste.
Au delà verdoyaient les prés, au delà s’enfuyaient les routes,
le long desquelles traînaient encore quelques maisons de faubourg,
d’autant plus rares qu’elles s’éloignaient plus. Quelques-uns
de ces faubourgs avaient de l’importance. C’était d’abord,
à partir de la Tournelle, le bourg Saint-Victor, avec son
0330 pont d’une arche sur la Bièvre, son abbaye, où on lisait
l’épitaphe de Louis le Gros, epitaphium Ludovici Grossi, et
son église à flèche octogone flanquée de quatre clochetons
du onzième siècle (on en peut voir une pareille à Etampes
; elle n’est pas encore abattue) ; puis le bourg Saint-Marceau,
qui avait déjà trois églises et un couvent. Puis, en laissant
à gauche le moulin des Gobelins et ses quatre murs blancs,
c’était le faubourg Saint-Jacques avec la belle croix sculptée
de son carrefour, l’église de Saint-Jacques du Haut-Pas, qui
était alors gothique, pointue et charmante, Saint-Magloire,
belle nef du quatorzième siècle, dont Napoléon fit un grenier
à foin, Notre-Dame-des-Champs où il y avait des mosaïques
byzantines. Enfin, après avoir laissé en plein champ le monastère
des Chartreux, riche édifice contemporain du Palais de Justice,
avec ses petits jardins à compartiments et les ruines mal
hantées de Vauvert, l’oeil tombait à l’occident sur les trois
aiguilles romanes de Saint-Germain-des-Prés. Le bourg Saint-Germain,
déjà une grosse commune, faisait quinze ou vingt rues derrière.
Le clocher aigu de Saint-Sulpice marquait un des coins du
bourg. Tout à côté on distinguait l’enceinte quadrilatérale
0331 de la foire Saint-Germain, où est aujourd’hui le marché
; puis le pilori de l’abbé, jolie petite tour ronde bien coiffée
d’un cône de plomb. La tuilerie était plus loin, et la rue
du Four, qui menait au four banal, et le moulin sur sa butte,
et la maladrerie, maisonnette isolée et mal vue. Mais ce qui
attirait surtout le regard, et le fixait longtemps sur ce
point, c’était l’abbaye elle-même. Il est certain que ce monastère,
qui avait une grande mine et comme église et comme seigneurie,
ce palais abbatial, où les évêques de Paris s’estimaient heureux
de coucher une nuit, ce réfectoire auquel l’architecte avait
donné l’air, la beauté et la splendide rosace d’une cathédrale,
cette élégante chapelle de la Vierge, ce dortoir monumental,
ces vastes jardins, cette herse, ce pont-levis, cette enveloppe
de créneaux qui entaillait aux yeux la verdure des prés d’alentour,
ces cours où reluisaient des hommes d’armes mêlés à des chapes
d’or, le tout groupé et rallié autour des trois hautes flèches
à plein cintre bien assises sur une abside gothique, faisaient
une magnifique figure à l’horizon.

0332 Quand enfin, après avoir longtemps considéré l’Université,
vous vous tourniez vers la rive droite, vers la Ville, le
spectacle changeait brusquement de caractère. La Ville, en
effet, beaucoup plus grande que l’Université, était aussi
moins une. Au premier aspect, on la voyait se diviser en plusieurs
masses singulièrement distinctes. D’abord, au levant, dans
cette partie de la Ville qui reçoit encore aujourd’hui son
nom du marais où Camulogène embourba César, c’était un entassement
de palais. Le pâté venait jusqu’au bord de l’eau. Quatre hôtels
presque adhérents, Jouy, Sens, Barbeau, le logis de la Reine,
miraient dans la Seine leurs combles d’ardoise coupés de sveltes
tourelles. Ces quatre édifices emplissaient l’espace de la
rue des Nonaindières à l’abbaye des Célestins, dont l’aiguille
relevait gracieusement leur ligne de pignons et de créneaux.
Quelques masures verdâtres penchées sur l’eau devant ces somptueux
hôtels n’empêchaient pas de voir les beaux angles de leurs
façades, leurs larges fenêtres carrées à croisées de pierre,
leurs porches ogives surchargés de statues, les vives arêtes
de leurs murs toujours nettement coupés, et tous ces charmants
hasards d’architecture qui font que l’art gothique a l’air
0333 de recommencer ses combinaisons à chaque monument. Derrière
ces palais, courait dans toutes les directions, tantôt refendue,
palissadée et crénelée comme une citadelle, tantôt voilée
de grands arbres comme une chartreuse, l’enceinte immense
et multiforme de ce miraculeux hôtel de Saint-Pol, où le roi
de France avait de quoi loger superbement vingt-deux princes
de la qualité du Dauphin et du duc de Bourgogne avec leurs
domestiques et leurs suites, sans compter les grands seigneurs,
et l’empereur quand il venait voir Paris, et les lions, qui
avaient leur hôtel à part dans l’hôtel royal. Disons ici qu’un
appartement de prince ne se composait pas alors de moins de
onze salles, depuis la chambre de parade jusqu’au priez-Dieu,
sans parler des galeries, des bains, des étuves et autres
´ lieux superflus ª dont chaque appartement était pourvu ;
sans parler des jardins particuliers de chaque hôte du roi
; sans parler des cuisines, des celliers, des offices, des
réfectoires généraux de la maison ; des basses-cours où il
y avait vingt-deux laboratoires généraux depuis la fourille
jusqu’à l’échansonnerie ; des jeux de mille sortes, le mail,
la paume, la bague ; des volières, des poissonneries, des
0334 ménageries, des écuries, des étables ; des bibliothèques,
des arsenaux et des fonderies. Voilà ce que c’était alors
qu’un palais de roi, un Louvre, un hôtel Saint-Pol. Une cité
dans la cité.

De la tour où nous nous sommes placés, l’hôtel Saint-Pol,
presque à demi caché par les quatre grands logis dont nous
venons de parler, était encore fort considérable et fort merveilleux
à voir. On y distinguait très bien, quoique habilement soudés
au bâtiment principal par de longues galeries à vitraux et
à colonnettes, les trois hôtels que Charles V avait amalgamés
à son palais, l’hôtel du Petit-Muce, avec la balustrade en
dentelle qui ourlait gracieusement son toit ; l’hôtel de l’abbé
de Saint-Maur, ayant le relief d’un château fort, une grosse
tour, des mâchicoulis, des meurtrières, des moineaux de fer,
et sur la large porte saxonne l’écusson de l’abbé entre les
deux entailles du pont-levis ; l’hôtel du comte d’Etampes
dont le donjon ruiné à son sommet s’arrondissait aux yeux,
ébréché comme une crête de coq ; çà et là, trois ou quatre
0335 vieux chênes faisant touffe ensemble comme d’énormes choux-fleurs,
des ébats de cygnes dans les claires eaux des viviers, toutes
plissées d’ombre et de lumière ; force cours dont on voyait
des bouts pittoresques ; l’hôtel des Lions avec ses ogives
basses sur de courts piliers saxons, ses herses de fer et
son rugissement perpétuel ; tout à travers cet ensemble la
flèche écaillée de l’Ave Maria ; à gauche, le logis du prévôt
de Paris flanqué de quatre tourelles finement évidées ; au
milieu, au fond, l’hôtel Saint-Pol proprement dit avec ses
façades multipliées, ses enrichissements successifs depuis
Charles V, les excroissances hybrides dont la fantaisie des
architectes l’avait chargé depuis deux siècles, avec toutes
les absides de ses chapelles, tous les pignons de ses galeries,
mille girouettes aux quatre vents, et ses deux hautes tours
contiguÎs dont le toit conique, entouré de créneaux à sa base,
avait l’air de ces chapeaux pointus dont le bord est relevé.

En continuant de monter les étages de cet amphithéâtre de
0336 palais développé au loin sur le sol, après avoir franchi
un ravin profond creusé dans les toits de la Ville, lequel
marquait le passage de la rue Saint-Antoine, l’oeil, et nous
nous bornons toujours aux principaux monuments, arrivait au
logis d’Angoulême, vaste construction de plusieurs époques
où il y avait des parties toutes neuves et très blanches,
qui ne se fondaient guère mieux dans l’ensemble qu’une pièce
rouge à un pourpoint bleu. Cependant le toit singulièrement
aigu et élevé du palais moderne, hérissé de gouttières ciselées,
couvert de lames de plomb où se roulaient en mille arabesques
fantasques d’étincelantes incrustations de cuivre doré, ce
toit si curieusement damasquiné s’élançait avec grâce du milieu
des brunes ruines de l’ancien édifice, dont les vieilles grosses
tours, bombées par l’âge comme des futailles s’affaissant
sur elles-mêmes de vétusté et se déchirant du haut en bas,
ressemblaient à de gros ventres déboutonnés. Derrière, s’élevait
la forêt d’aiguilles du palais des Tournelles. Pas de coup
d’oeil au monde, ni à Chambord, ni à l’Alhambra, plus magique,
plus aérien, plus prestigieux que cette futaie de flèches,
de clochetons, de cheminées, de girouettes, de spirales, de
0337 vis, de lanternes trouées par le jour qui semblaient frappées
à l’emporte-pièce, de pavillons, de tourelles en fuseaux,
ou, comme on disait alors, de tournelles, toutes diverses
de formes, de hauteur et d’attitude. On eût dit un gigantesque
échiquier de pierre.

A droite des Tournelles, cette botte d’énormes tours d’un
noir d’encre, entrant les unes dans les autres, et ficelées
pour ainsi dire par un fossé circulaire, ce donjon beaucoup
plus percé de meurtrières que de fenêtres, ce pont-levis toujours
dressé, cette herse toujours tombée, c’est la Bastille. Ces
espèces de becs noirs qui sortent d’entre les créneaux, et
que vous prenez de loin pour des gouttières, ce sont des canons.

Sous leur boulet, au pied du formidable édifice, voici la
porte Saint-Antoine, enfouie entre ses deux tours.

0338 Au delà des Tournelles, jusqu’à la muraille de Charles
V, se déroulait avec de riches compartiments de verdure et
de fleurs un tapis velouté de cultures et de parcs royaux,
au milieu desquels on reconnaissait, à son labyrinthe d’arbres
et d’allées, le fameux jardin Dédalus que Louis XI avait donné
à Coictier. L’observatoire du docteur s’élevait au-dessus
du dédale comme une grosse colonne isolée ayant une maisonnette
pour chapiteau, il s’est fait dans cette officine de terribles
astrologies.

Là est aujourd’hui la place Royale.

Comme nous venons de le dire, le quartier de palais dont nous
avons tâché de donner quelque idée au lecteur, en n’indiquant
néanmoins que les sommités, emplissait l’angle que l’enceinte
de Charles V faisait avec la Seine à l’orient. Le centre de
la Ville était occupé par un monceau de maisons à peuple.
C’était là en effet que se dégorgeaient les trois ponts de
0339 la Cité sur la rive droite, et les ponts font des maisons
avant des palais. Cet amas d’habitations bourgeoises, pressées
comme les alvéoles dans la ruche, avait sa beauté. Il en est
des toits d’une capitale comme des vagues d’une mer, cela
est grand. D’abord les rues, croisées et brouillées, faisaient
dans le bloc cent figures amusantes. Autour des Halles, c’était
comme une étoile à mille raies. Les rues Saint-Denis et Saint-Martin,
avec leurs innombrables ramifications, montaient l’une après
l’autre comme deux gros arbres qui mêlent leurs branches.
Et puis, des lignes tortues, les rues de la Plâtrerie, de
la Verrerie, de la Tixeranderie, etc., serpentaient sur le
tout. Il y avait aussi de beaux édifices qui perçaient l’ondulation
pétrifiée de cette mer de pignons. C’était, à la tête du Pont-aux-Changeurs
derrière lequel on voyait mousser la Seine sous les roues
du Pont-aux-Meuniers, c’était le Châtelet, non plus tour romaine
comme sous Julien l’Apostat, mais tour féodale du treizième
siècle, et d’une pierre si dure que le pic en trois heures
n’en levait pas l’épaisseur du poing. C’était le riche clocher
carré de Saint-Jacques-de-la-Boucherie, avec ses angles tout
émoussés de sculptures, déjà admirable, quoiqu’il ne fût pas
0340 achevé au quinzième siècle. Il lui manquait en particulier
ces quatre monstres qui, aujourd’hui encore, perchés aux encoignures
de son toit, ont l’air de quatre sphinx qui donnent à deviner
au nouveau Paris l’énigme de l’ancien ; Rault, le sculpteur,
ne les posa qu’en 1526, et il eut vingt francs pour sa peine.
C’était la Maison-aux-Piliers, ouverte sur cette place de
Grève dont nous avons donné quelque idée au lecteur. C’était
Saint-Gervais, qu’un portail de bon goût a gâté depuis ; Saint-Méry
dont les vieilles ogives étaient presque encore des pleins
cintres ; Saint-Jean dont la magnifique aiguille était proverbiale
; c’étaient vingt autres monuments qui ne dédaignaient pas
d’enfouir leurs merveilles dans ce chaos de rues noires, étroites
et profondes. Ajoutez les croix de pierre sculptées plus prodiguées
encore dans les carrefours que les gibets ; le cimetière des
Innocents dont on apercevait au loin par-dessus les toits
l’enceinte architecturale ; le pilori des Halles, dont on
voyait le faîte entre deux cheminées de la rue de la Cossonnerie
; l’échelle de la Croix-du-Trahoir dans son carrefour toujours
noir de peuple ; les masures circulaires de la Halle au blé
; les tronçons de l’ancienne clôture de Philippe-Auguste qu’on
0341 distinguait çà et là, noyés dans les maisons, tours rongées
de lierre, portes ruinées, pans de murs croulants et déformés
; le quai avec ses mille boutiques et ses écorcheries saignantes
; la Seine chargée de bateaux du Port-au-Foin au For-l’Evêque
; et vous aurez une image confuse de ce qu’était en 1482 le
trapèze central de la Ville.

Avec ces deux quartiers, l’un d’hôtels, l’autre de maisons,
le troisième élément de l’aspect qu’offrait la Ville, c’était
une longue zone d’abbayes qui la bordait dans presque tout
son pourtour, du levant au couchant, et en arrière de l’enceinte
de fortifications qui fermait Paris lui faisait une seconde
enceinte intérieure de couvents et de chapelles. Ainsi, immédiatement
à côté du parc des Tournelles, entre la rue Saint-Antoine
et la vieille rue du Temple, il y avait Sainte-Catherine avec
son immense culture, qui n’était bornée que par la muraille
de Paris. Entre la vieille et la nouvelle rue du Temple, il
y avait le Temple, sinistre faisceau de tours, haut, debout
et isolé au milieu d’un vaste enclos crénelé. Entre la rue
0342 Neuve-du-Temple et la rue Saint-Martin, c’était l’abbaye
de Saint-Martin, au milieu de ses jardins, superbe église
fortifiée, dont la ceinture de tours, dont la tiare de clochers,
ne le cédaient en force et en splendeur qu’à Saint-Germain-des-Prés.
Entre les deux rues Saint-Martin et Saint-Denis, se développait
l’enclos de la Trinité. Enfin, entre la rue Saint-Denis et
la rue Montorgueil, les Filles-Dieu. A côté, on distinguait
les toits pourris et l’enceinte dépavée de la Cour des Miracles.
C’était le seul anneau profane qui se mêlât à cette dévote
chaîne de couvents.

Enfin, le quatrième compartiment qui se dessinait de lui-même
dans l’agglomération des toits de la rive droite, et qui occupait
l’angle occidental de la clôture et le bord de l’eau en aval,
c’était un nouveau noeud de palais et d’hôtels serrés aux
pieds du Louvre. Le vieux Louvre de Philippe-Auguste, cet
édifice démesuré dont la grosse tour ralliait vingt-trois
maîtresses tours autour d’elle, sans compter les tourelles,
semblait de loin enchâssé dans les combles gothiques de l’hôtel
0343 d’Alençon et du Petit-Bourbon. Cette hydre de tours, gardienne
géante de Paris, avec ses vingt-quatre têtes toujours dressées,
avec ses croupes monstrueuses, plombées ou écaillées d’ardoises,
et toutes ruisselantes de reflets métalliques, terminait d’une
manière surprenante la configuration de la Ville au couchant.

Ainsi, un immense pâté, ce que les Romains appelaient insula,
de maisons bourgeoises, flanqué à droite et à gauche de deux
blocs de palais couronnés l’un par le Louvre, l’autre par
les Tournelles, bordé au nord d’une longue ceinture d’abbayes
et d’enclos cultivés, le tout amalgamé et fondu au regard
; sur ces mille édifices, dont les toits de tuiles et d’ardoises
découpaient les uns sur les autres tant de chaînes bizarres,
les clochers tatoués, gaufrés et guillochés des quarante-quatre
églises de la rive droite ; des myriades de rues au travers
; pour limite d’un côté une clôture de hautes murailles à
tours carrées (celle de l’Université était à tours rondes)
; de l’autre, la Seine coupée de ponts et charriant force
bateaux : voilà la Ville au quinzième siècle.
0344

Au delà des murailles, quelques faubourgs se pressaient aux
portes, mais moins nombreux et plus épars que ceux de l’Université.
C’étaient, derrière la Bastille, vingt masures pelotonnées
autour des curieuses sculptures de la Croix-Faubin et des
arcs-boutants de l’abbaye Saint-Antoine des Champs ; puis
Popincourt, perdu dans les blés ; puis la Courtille, joyeux
village de cabarets ; le bourg Saint-Laurent avec son église
dont le clocher de loin semblait s’ajouter aux tours pointues
de la porte Saint-Martin ; le faubourg Saint-Denis avec le
vaste enclos de Saint-Ladre ; hors de la porte Montmartre,
la Grange-Batelière ceinte de murailles blanches ; derrière
elle, avec ses pentes de craie, Montmartre qui avait alors
presque autant d’églises que de moulins, et qui n’a gardé
que les moulins, car la société ne demande plus maintenant
que le pain du corps. Enfin, au delà du Louvre on voyait s’allonger
dans les prés le faubourg Saint-Honoré, déjà fort considérable
alors, et verdoyer la Petite-Bretagne, et se dérouler le Marché-aux-Pourceaux,
au centre duquel s’arrondissait l’horrible fourneau à bouillir
0345 les faux-monnayeurs. Entre la Courtille et Saint-Laurent
votre oeil avait déjà remarqué au couronnement d’une hauteur
accroupie sur des plaines désertes une espèce d’édifice qui
ressemblait de loin à une colonnade en ruine debout sur un
soubassement déchaussé. Ce n’était ni un Parthénon, ni un
temple de Jupiter Olympien. C’était Montfaucon.

Maintenant, si le dénombrement de tant d’édifices, quelque
sommaire que nous l’ayons voulu faire, n’a pas pulvérisé,
à mesure que nous la construisions, dans l’esprit du lecteur,
l’image générale du vieux Paris, nous la résumerons en quelques
mots. Au centre, l’île de la Cité, ressemblant par sa forme
à une énorme tortue et faisant sortir ses ponts écaillés de
tuiles comme des pattes, de dessous sa grise carapace de toits.
A gauche, le trapèze monolithe, ferme, dense, serré, hérissé,
de l’Université. A droite, le vaste demi-cercle de la Ville
beaucoup plus mêlé de jardins et de monuments. Les trois blocs,
Cité, Université, Ville, marbrés de rues sans nombre. Tout
au travers, la Seine, la ´ nourricière Seine ª, comme dit
0346 le père Du Breul, obstruée d’îles, de ponts et de bateaux.
Tout autour, une plaine immense, rapiécée de mille sortes
de cultures, semée de beaux villages ; à gauche, Issy, Vanvres,
Vaugirard, Montrouge, Gentilly avec sa tour ronde et sa tour
carrée, etc. ; à droite, vingt autres depuis Conflans jusqu’à
la Ville-l’Evêque. A l’horizon, un ourlet de collines disposées
en cercle comme le rebord du bassin. Enfin, au loin, à l’orient,
Vincennes et ses sept tours quadrangulaires ; au sud, Bicêtre
et ses tourelles pointues ; au septentrion, Saint-Denis et
son aiguille ; à l’occident, Saint-Cloud et son donjon. Voilà
le Paris que voyaient du haut des tours de Notre-Dame les
corbeaux qui vivaient en 1482.

C’est pourtant de cette ville que Voltaire a dit qu’avant
Louis XIV elle ne possédait que quatre beaux monuments : le
dôme de la Sorbonne, le Val-de-Grâce, le Louvre moderne, et
je ne sais plus le quatrième, le Luxembourg peut-être. Heureusement
Voltaire n’en a pas moins fait Candide, et n’en est pas moins
de tous les hommes qui se sont succédé dans la longue série
0347 de l’humanité celui qui a le mieux eu le rire diabolique.
Cela prouve d’ailleurs qu’on peut être un beau génie et ne
rien comprendre à un art dont on n’est pas. Molière ne croyait-il
pas faire beaucoup d’honneur à RaphaÎl et à Michel-Ange en
les appelant ces Mignards de leur âge ?

Revenons à Paris et au quinzième siècle.

Ce n’était pas alors seulement une belle ville ; c’était une
ville homogène, un produit architectural et historique du
moyen âge, une chronique de pierre. C’était une cité formée
de deux couches seulement, la couche romane et la couche gothique,
car la couche romaine avait disparu depuis longtemps, excepté
aux Thermes de Julien où elle perçait encore la croûte épaisse
du moyen âge. Quant à la couche celtique, on n’en trouvait
même plus d’échantillons en creusant des puits.

0348 Cinquante ans plus tard, lorsque la renaissance vint mêler
à cette unité si sévère et pourtant si variée le luxe éblouissant
de ses fantaisies et de ses systèmes, ses débauches de pleins
cintres romains, de colonnes grecques et de surbaissements
gothiques, sa sculpture si tendre et si idéale, son goût particulier
d’arabesques et d’acanthes, son paganisme architectural contemporain
de Luther, Paris fut peut-être plus beau encore, quoique moins
harmonieux à l’oeil et à la pensée. Mais ce splendide moment
dura peu. La renaissance ne fut pas impartiale ; elle ne se
contenta pas d’édifier, elle voulut jeter bas. Il est vrai
qu’elle avait besoin de place. Aussi le Paris gothique ne
fut-il complet qu’une minute. On achevait à peine Saint-Jacques-de-la-Boucherie
qu’on commençait la démolition du vieux Louvre.

Depuis, la grande ville a été se déformant de jour en jour.
Le Paris gothique sous lequel s’effaçait le Paris roman s’est
effacé à son tour. Mais peut-on dire quel Paris l’a remplacé
?

0349
Il y a le Paris de Catherine de Médicis, aux Tuileries, le
Paris de Henri II, à l’Hôtel de Ville, deux édifices encore
d’un grand goût ; le Paris de Henri IV, à la place Royale
: façades de briques à coins de pierre et à toits d’ardoise,
des maisons tricolores ; le Paris de Louis XIII, au Val-de-Grâce
: une architecture écrasée et trapue, des voûtes en anses
de panier, je ne sais quoi de ventru dans la colonne et de
bossu dans le dôme ; le Paris de Louis XIV, aux Invalides
: grand, riche, doré et froid ; le Paris de Louis XV, à Saint-Sulpice
: des volutes, des noeuds de rubans, des nuages, des vermicelles
et des chicorées, le tout en pierre ; le Paris de Louis XVI,
au Panthéon : Saint-Pierre de Rome mal copié (l’édifice s’est
tassé gauchement, ce qui n’en a pas raccommodé les lignes)
; le Paris de la République, à l’Ecole de médecine : un pauvre
goût grec et romain qui ressemble au Colisée ou au Parthénon
comme la constitution de l’an III aux lois de Minos, on l’appelle
en architecture le goût messidor ; le Paris de Napoléon, à
la place Vendôme : celui-là est sublime, une colonne de bronze
faite avec des canons ; le Paris de la Restauration, à la
0350 Bourse : une colonnade fort blanche supportant une frise
fort lisse, le tout est carré et a coûté vingt millions.

A chacun de ces monuments caractéristiques se rattache par
une similitude de goût, de façon et d’attitude, une certaine
quantité de maisons éparses dans divers quartiers et que l’oeil
du connaisseur distingue et date aisément. Quand on sait voir,
on retrouve l’esprit d’un siècle et la physionomie d’un roi
jusque dans un marteau de porte.

Le Paris actuel n’a donc aucune physionomie générale. C’est
une collection d’échantillons de plusieurs siècles, et les
plus beaux ont disparu. La capitale ne s’accroît qu’en maisons,
et quelles maisons ! Du train dont va Paris, il se renouvellera
tous les cinquante ans. Aussi la signification historique
de son architecture s’efface-t-elle tous les jours. Les monuments
y deviennent de plus en plus rares, et il semble qu’on les
voie s’engloutir peu à peu, noyés dans les maisons. Nos pères
0351 avaient un Paris de pierre ; nos fils auront un Paris
de plâtre.

Quant aux monuments modernes du Paris neuf, nous nous dispenserons
volontiers d’en parler. Ce n’est pas que nous ne les admirions
comme il convient. La Sainte-Geneviève de M. Soufflot est
certainement le plus beau gâteau de Savoie qu’on ait jamais
fait en pierre. Le palais de la Légion d’honneur est aussi
un morceau de pâtisserie fort distingué. Le dôme de la Halle
au blé est une casquette de jockey anglais sur une grande
échelle. Les tours Saint-Sulpice sont deux grosses clarinettes,
et c’est une forme comme une autre ; le télégraphe, tortu
et grimaçant, fait un aimable accident sur leur toiture. Saint-Roch
a un portail qui n’est comparable pour la magnificence qu’à
Saint-Thomas d’Aquin. Il a aussi un calvaire en ronde-bosse
dans une cave et un soleil de bois doré. Ce sont là des choses
tout à fait merveilleuses. La lanterne du labyrinthe du Jardin
des Plantes est aussi fort ingénieuse. Quant au palais de
la Bourse, qui est grec par sa colonnade, romain par le plein
0352 cintre de ses portes et fenêtres, de la renaissance par
sa grande voûte surbaissée, c’est indubitablement un monument
très correct et très pur. La preuve, c’est qu’il est couronné
d’un attique comme on n’en voyait pas à Athènes, belle ligne
droite, gracieusement coupée çà et là par des tuyaux de poêle.
Ajoutons que, s’il est de règle que l’architecture d’un édifice
soit adaptée à sa destination de telle façon que cette destination
se dénonce d’elle-même au seul aspect de l’édifice, on ne
saurait trop s’émerveiller d’un monument qui peut être indifféremment
un palais de roi, une chambre des communes, un hôtel de ville,
un collège, un manège, une académie, un entrepôt, un tribunal,
un musée, une caserne, un sépulcre, un temple, un théâtre.
En attendant, c’est une Bourse. Un monument doit en outre
être approprié au climat. Celui-ci est évidemment construit
exprès pour notre ciel froid et pluvieux. Il a un toit presque
plat comme en Orient, ce qui fait que l’hiver, quand il neige,
on balaye le toit, et il est certain qu’un toit est fait pour
être balayé. Quant à cette destination dont nous parlions
tout à l’heure, il la remplit à merveille ; il est Bourse
en France, comme il eût été temple en Grèce. Il est vrai que
0353 l’architecte a eu assez de peine à cacher le cadran de
l’horloge qui eût détruit la pureté des belles lignes de la
façade ; mais en revanche on a cette colonnade qui circule
autour du monument, et sous laquelle, dans les grands jours
de solennité religieuse, peut se développer majestueusement
la théorie des agents de change et des courtiers de commerce.

Ce sont là sans aucun doute de très superbes monuments. Joignons-y
force belles rues, amusantes et variées comme la rue de Rivoli,
et je ne désespère pas que Paris vu à vol de ballon ne présente
un jour aux yeux cette richesse de lignes, cette opulence
de détails, cette diversité d’aspects, ce je ne sais quoi
de grandiose dans le simple et d’inattendu dans le beau qui
caractérise un damier.

Toutefois, si admirable que vous semble le Paris d’à présent,
refaites le Paris du quinzième siècle, reconstruisez-le dans
votre pensée, regardez le jour à travers cette haie surprenante
0354 d’aiguilles, de tours et de clochers, répandez au milieu
de l’immense ville, déchirez à la pointe des îles, plissez
aux arches des ponts la Seine avec ses larges flaques vertes
et jaunes, plus changeante qu’une robe de serpent, détachez
nettement sur un horizon d’azur le profil gothique de ce vieux
Paris, faites-en flotter le contour dans une brume d’hiver
qui s’accroche à ses nombreuses cheminées ; noyez-le dans
une nuit profonde, et regardez le jeu bizarre des ténèbres
et des lumières dans ce sombre labyrinthe d’édifices ; jetez-y
un rayon de lune qui le dessine vaguement, et fasse sortir
du brouillard les grandes têtes des tours ; ou reprenez cette
noire silhouette, ravivez d’ombre les mille angles aigus des
flèches et des pignons, et faites-la saillir, plus dentelée
qu’une mâchoire de requin, sur le ciel de cuivre du couchant.
– Et puis, comparez.

Et si vous voulez recevoir de la vieille ville une impression
que la moderne ne saurait plus vous donner, montez, un matin
de grande fête, au soleil levant de Pâques ou de la Pentecôte,
0355 montez sur quelque point élevé d’où vous dominiez la capitale
entière, et assistez à l’éveil des carillons. Voyez à un signal
parti du ciel, car c’est le soleil qui le donne, ces mille
églises tressaillir à la fois. Ce sont d’abord des tintements
épars, allant d’une église à l’autre, comme lorsque des musiciens
s’avertissent qu’on va commencer ; puis tout à coup voyez,
car il semble qu’en certains instants l’oreille aussi a sa
vue, voyez s’élever au même moment de chaque clocher comme
une colonne de bruit, comme une fumée d’harmonie. D’abord,
la vibration de chaque cloche monte droite, pure et pour ainsi
dire isolée des autres, dans le ciel splendide du matin. Puis,
peu à peu, en grossissant elles se fondent, elles se mêlent,
elles s’effacent l’une dans l’autre, elles s’amalgament dans
un magnifique concert. Ce n’est plus qu’une masse de vibrations
sonores qui se dégage sans cesse des innombrables clochers,
qui flotte, ondule, bondit, tourbillonne sur la ville, et
prolonge bien au delà de l’horizon le cercle assourdissant
de ses oscillations. Cependant cette mer d’harmonie n’est
point un chaos. Si grosse et si profonde qu’elle soit, elle
n’a point perdu sa transparence. Vous y voyez serpenter à
0356 part chaque groupe de notes qui s’échappe des sonneries
; vous y pouvez suivre le dialogue, tour à tour grave et criard,
de la crécelle et du bourdon ; vous y voyez sauter les octaves
d’un clocher à l’autre ; vous les regardez s’élancer ailées,
légères et sifflantes de la cloche d’argent, tomber cassées
et boiteuses de la cloche de bois ; vous admirez au milieu
d’elles la riche gamme qui descend et remonte sans cesse les
sept cloches de Saint-Eustache ; vous voyez courir tout au
travers des notes claires et rapides qui font trois ou quatre
zigzags lumineux et s’évanouissent comme des éclairs. Là-bas,
c’est l’abbaye Saint-Martin, chanteuse aigre et fêlée ; ici,
la voix sinistre et bourrue de la Bastille ; à l’autre bout,
la grosse Tour du Louvre, avec sa basse-taille. Le royal carillon
du Palais jette sans relâche de tous côtés des trilles resplendissants
sur lesquels tombent à temps égaux les lourdes couppetées
du beffroi de Notre-Dame, qui les font étinceler comme l’enclume
sous le marteau. Par intervalles vous voyez passer des sons
de toute forme qui viennent de la triple volée de Saint-Germain-des-Prés.
Puis encore de temps en temps cette masse de bruits sublimes
s’entr’ouvre et donne passage à la strette de l’Ave-Maria
0357 qui éclate et pétille comme une aigrette d’étoiles. Au-dessous,
au plus profond du concert, vous distinguez confusément le
chant intérieur des églises qui transpire à travers les pores
vibrants de leurs voûtes. – Certes, c’est là un opéra qui
vaut la peine d’être écouté. D’ordinaire, la rumeur qui s’échappe
de Paris le jour, c’est la ville qui parle ; la nuit, c’est
la ville qui respire : ici, c’est la ville qui chante. Prêtez
donc l’oreille à ce tutti des clochers, répandez sur l’ensemble
le murmure d’un demi-million d’hommes, la plainte éternelle
du fleuve, les souffles infinis du vent, le quatuor grave
et lointain des quatre forêts disposées sur les collines de
l’horizon comme d’immenses buffets d’orgue, éteignez-y ainsi
que dans une demi-teinte tout ce que le carillon central aurait
de trop rauque et de trop aigu, et dites si vous connaissez
au monde quelque chose de plus riche, de plus joyeux, de plus
doré, de plus éblouissant que ce tumulte de cloches et de
sonneries ; que cette fournaise de musique ; que ces dix mille
voix d’airain chantant à la fois dans des flûtes de pierre
hautes de trois cents pieds ; que cette cité qui n’est plus
qu’un orchestre ; que cette symphonie qui fait le bruit d’une
0358 tempête.

LIVRE QUATRIEME

I

LES BONNES -MES

Il y avait seize ans à l’époque où se passe cette histoire
que, par un beau matin de dimanche de la Quasimodo, une créature
vivante avait été déposée après la messe dans l’église de
Notre-Dame, sur le bois de lit scellé dans le parvis à main
gauche, vis-à-vis ce grand image de saint Christophe que la
0359 figure sculptée en pierre de messire Antoine des Essarts,
chevalier, regardait à genoux depuis 1413, lorsqu’on s’est
avisé de jeter bas et le saint et le fidèle. C’est sur ce
bois de lit qu’il était d’usage d’exposer les enfants trouvés
à la charité publique. Les prenait là qui voulait. Devant
le bois de lit était un bassin de cuivre pour les aumônes.

L’espèce d’être vivant qui gisait sur cette planche le matin
de la Quasimodo en l’an du Seigneur 1467 paraissait exciter
à un haut degré la curiosité du groupe assez considérable
qui s’était amassé autour du bois de lit. Le groupe était
formé en grande partie de personnes du beau sexe. Ce n’étaient
presque que des vieilles femmes.

Au premier rang et les plus inclinées sur le lit, on en remarquait
quatre qu’à leur cagoule grise, sorte de soutane, on devinait
attachées à quelque confrérie dévote. Je ne vois point pourquoi
l’histoire ne transmettrait pas à la postérité les noms de
0360 ces quatre discrètes et vénérables demoiselles. C’étaient
Agnès la Herme, Jehanne de la Tarme, Henriette la Gaultière,
Gauchère la Violette, toutes quatre veuves, toutes quatre
bonnes-femmes de la chapelle Etienne-Haudry, sorties de leur
maison, avec la permission de leur maîtresse et conformément
aux statuts de Pierre d’Ailly, pour venir entendre le sermon.

Du reste, si ces braves haudriettes observaient pour le moment
les statuts de Pierre d’Ailly, elles violaient, certes, à
coeur joie, ceux de Michel de Brache et du cardinal de Pise
qui leur prescrivaient si inhumainement le silence.

´ Qu’est-ce que c’est que cela, ma soeur ? disait Agnès Gauchère,
en considérant la petite créature exposée qui glapissait et
se tordait sur le lit de bois, tout effrayée de tant de regards.

– Qu’est-ce que nous allons devenir, disait Jehanne, si c’est
0361 comme cela qu’ils font les enfants à présent ?

– Je ne me connais pas en enfants, reprenait Agnès, mais ce
doit être un péché de regarder celui-ci.

– Ce n’est pas un enfant, Agnès.

– C’est un singe manqué, observait Gauchère.

– C’est un miracle, reprenait Henriette la Gaultière.

– Alors, remarquait Agnès, c’est le troisième depuis le dimanche
du Laetare. Car il n’y a pas huit jours que nous avons eu
le miracle du moqueur de pèlerins puni divinement par Notre-Dame
d’Aubervilliers, et c’était le second miracle du mois.
0362

– C’est un vrai monstre d’abomination que ce soi-disant enfant
trouvé, reprenait Jehanne.

– Il braille à faire sourd un chantre, poursuivait Gauchère.
– Tais-toi donc, petit hurleur !

– Dire que c’est M. de Reims qui envoie cette énormité à M.
de Paris ! ajoutait la Gaultière en joignant les mains.

– J’imagine, disait Agnès la Herme, que c’est une bête, un
animal, le produit d’un juif avec une truie ; quelque chose
enfin qui n’est pas chrétien et qu’il faut jeter à l’eau ou
au feu.

0363 – J’espère bien, reprenait la Gaultière, qu’il ne sera
postulé par personne.

– Ah mon Dieu ! s’écriait Agnès, ces pauvres nourrices qui
sont là dans le logis des enfants trouvés qui fait le bas
de la ruelle en descendant la rivière, tout à côté de monseigneur
l’évêque, si on allait leur apporter ce petit monstre à allaiter
! J’aimerais mieux donner à téter à un vampire.

– Est-elle innocente, cette pauvre la Herme ! reprenait Jehanne.
Vous ne voyez pas, ma soeur, que ce petit monstre a au moins
quatre ans et qu’il aurait moins appétit de votre tétin que
d’un tournebroche. ª

En effet, ce n’était pas un nouveau-né que ´ ce petit monstre
ª. (Nous serions fort empêché nous-même de le qualifier autrement.)
C’était une petite masse fort anguleuse et fort remuante,
0364 emprisonnée dans un sac de toile imprimé au chiffre de
messire Guillaume Chartier, pour lors évêque de Paris, avec
une tête qui sortait. Cette tête était chose assez difforme.
On n’y voyait qu’une forêt de cheveux roux, un oeil, une bouche
et des dents. L’oeil pleurait, la bouche criait, et les dents
ne paraissaient demander qu’à mordre. Le tout se débattait
dans le sac, au grand ébahissement de la foule qui grossissait
et se renouvelait sans cesse à l’entour.

Dame Aloïse de Gondelaurier, une femme riche et noble qui
tenait une jolie fille d’environ six ans à la main et qui
traînait un long voile à la corne d’or de sa coiffe, s’arrêta
en passant devant le lit, et considéra un moment la malheureuse
créature, pendant que sa charmante petite fille Fleur-de-Lys
de Gondelaurier, toute vêtue de soie et de velours, épelait
avec son joli doigt l’écriteau permanent accroché au bois
de lit : ENFANTS TROUVES.

0365 ´ En vérité, dit la dame en se détournant avec dégoût,
je croyais qu’on n’exposait ici que des enfants. ª

Elle tourna le dos, en jetant dans le bassin un florin d’argent
qui retentit parmi les liards et fit ouvrir de grands yeux
aux pauvres bonnes-femmes de la chapelle Etienne-Haudry.

Un moment après, le grave et savant Robert Mistricolle, protonotaire
du roi, passa avec un énorme missel sous un bras et sa femme
sous l’autre (damoiselle Guillemette la Mairesse), ayant de
la sorte à ses côtés ses deux régulateurs spirituel et temporel.

´ Enfant trouvé ! dit-il après avoir examiné l’objet. Trouvé
apparemment sur le parapet du fleuve Phlégéto !

0366 – On ne lui voit qu’un oeil, observa demoiselle Guillemette.
Il a sur l’autre une verrue.

– Ce n’est pas une verrue, reprit maître Robert Mistricolle.
C’est un oeuf qui renferme un autre démon tout pareil, lequel
porte un autre petit oeuf qui contient un autre diable, et
ainsi de suite.

– Comment savez-vous cela ? demanda Guillemette la Mairesse.

– Je le sais pertinemment, répondit le protonotaire.

– Monsieur le protonotaire, demanda Gauchère, que pronostiquez-vous
de ce prétendu enfant trouvé ?

0367
– Les plus grands malheurs, répondit Mistricolle.

– Ah ! mon Dieu ! dit une vieille dans l’auditoire, avec cela
qu’il y a eu une considérable pestilence l’an passé et qu’on
dit que les Anglais vont débarquer en compagnie à Harefleu.

– Cela empêchera peut-être la reine de venir à Paris au mois
de septembre, reprit une autre. La marchandise va déjà si
mal !

– Je suis d’avis, s’écria Jehanne de la Tarme, qu’il vaudrait
mieux pour les manants de Paris que ce petit magicien-là fût
couché sur un fagot que sur une planche.

– Un beau fagot flambant ! ajouta la vieille.
0368

– Cela serait plus prudent ª, dit Mistricolle.

Depuis quelques moments un jeune prêtre écoutait le raisonnement
des haudriettes et les sentences du protonotaire. C’était
une figure sévère, un front large, un regard profond. Il écarta
silencieusement la foule, examina le petit magicien, et étendit
la main sur lui. Il était temps. Car toutes les dévotes se
léchaient déjà les barbes du beau fagot flambant.

´ J’adopte cet enfant ª, dit le prêtre.

Il le prit dans sa soutane, et l’emporta. L’assistance le
suivit d’un oeil effaré. Un moment après, il avait disparu
par la Porte-Rouge qui conduisait alors de l’église au cloître.

0369
Quand la première surprise fut passée, Jehanne de la Tarme
se pencha à l’oreille de la Gaultière :

´ Je vous avais bien dit, ma soeur, que ce jeune clerc monsieur
Claude Frollo est un sorcier. ª

II

CLAUDE FROLLO

En effet, Claude Frollo n’était pas un personnage vulgaire.

0370 Il appartenait à une de ces familles moyennes qu’on appelait
indifféremment dans le langage impertinent du siècle dernier
haute bourgeoisie ou petite noblesse. Cette famille avait
hérité des frères Paclet le fief de Tirechappe, qui relevait
de l’évêque de Paris, et dont les vingt-une maisons avaient
été au treizième siècle l’objet de tant de plaidoiries par-devant
l’official. Comme possesseur de ce fief Claude Frollo était
un des sept vingt-un seigneurs prétendant censive dans Paris
et ses faubourgs ; et l’on a pu voir longtemps son nom inscrit
en cette qualité, entre l’hôtel de Tancarville, appartenant
à maître François Le Rez, et le collège de Tours, dans le
cartulaire déposé à Saint-Martin-des-Champs.

Claude Frollo avait été destiné dès l’enfance par ses parents
à l’état ecclésiastique. On lui avait appris à lire dans du
latin. Il avait été élevé à baisser les yeux et à parler bas.
Tout enfant, son père l’avait cloîtré au collège de Torchi
en l’Université. C’est là qu’il avait grandi, sur le missel
et le Lexicon.
0371

C’était d’ailleurs un enfant triste, grave, sérieux, qui étudiait
ardemment et apprenait vite. Il ne jetait pas grand cri dans
les récréations, se mêlait peu aux bacchanales de la rue du
Fouarre, ne savait ce que c’était que dare alapas et capillos
laniare, et n’avait fait aucune figure dans cette mutinerie
de 1463 que les annalistes enregistrent gravement sous le
titre de : ´ Sixième trouble de l’Université ª. Il lui arrivait
rarement de railler les pauvres écoliers de Montagu pour les
cappettes dont ils tiraient leur nom, ou les boursiers du
Collège de Dormans pour leur tonsure rase et leur surtout
tri-parti de drap pers, bleu et violet, azurini coloris et
bruni, comme dit la charte du cardinal des Quatre-Couronnes.

En revanche, il était assidu aux grandes et petites écoles
de la rue Saint-Jean-de-Beauvais. Le premier écolier que l’abbé
de Saint-Pierre de Val, au moment de commencer sa lecture
de droit canon, apercevait toujours collé vis-à-vis de sa
0372 chaire à un pilier de l’école Saint-Vendregesile, c’était
Claude Frollo, armé de son écritoire de corne, mâchant sa
plume, griffonnant sur son genou usé, et l’hiver soufflant
dans ses doigts. Le premier auditeur que messire Miles d’Isliers,
docteur en Décret, voyait arriver chaque lundi matin, tout
essoufflé, à l’ouverture des portes de l’école du Chef-Saint-Denis,
c’était Claude Frollo. Aussi, à seize ans, le jeune clerc
eût pu tenir tête, en théologie mystique à un père de l’église,
en théologie canonique à un père des conciles, en théologie
scolastique à un docteur de Sorbonne.

La théologie dépassée, il s’était précipité dans le Décret.
Du Maître des Sentences, il était tombé aux Capitulaires de
Charlemagne. Et successivement il avait dévoré, dans son appétit
de science, décrétales sur décrétales, celles de Théodore,
évêque d’Hispale, celles de Bouchard, évêque de Worms, celles
d’Yves, évêque de Chartres ; puis le Décret de Gratien qui
succéda aux Capitulaires de Charlemagne ; puis le recueil
de Grégoire IX ; puis l’épître Super specula d’Honorius III.
0373 Il se fit claire, il se fit familière cette vaste et tumultueuse
période du droit civil et du droit canon en lutte et en travail
dans le chaos du moyen âge, période que l’évêque Théodore
ouvre en 618 et que ferme en 1227 le pape Grégoire.

Le Décret digéré, il se jeta sur la médecine, et sur les arts
libéraux. Il étudia la science des herbes, la science des
onguents. Il devint expert aux fièvres et aux contusions,
aux navrures et aux apostumes. Jacques d’Espars l’eût reçu
médecin physicien, Richard Hellain, médecin chirurgien. Il
parcourut également tous les degrés de licence, maîtrise et
doctorerie des arts. Il étudia les langues, le latin, le grec,
l’hébreu, triple sanctuaire alors bien peu fréquenté. C’était
une véritable fièvre d’acquérir et de thésauriser en fait
de science. A dix-huit ans, les quatre facultés y avaient
passé. Il semblait au jeune homme que la vie avait un but
unique : savoir.

0374 Ce fut vers cette époque environ que l’été excessif de
1466 fit éclater cette grande peste qui enleva plus de quarante
mille créatures dans la vicomté de Paris, et entre autres,
dit Jean de Troyes, ´ maître Arnoul, astrologien du roi, qui
était fort homme de bien, sage et plaisant ª. Le bruit se
répandit dans l’Université que la rue Tirechappe était en
particulier dévastée par la maladie. C’est là que résidaient,
au milieu de leur fief, les parents de Claude. Le jeune écolier
courut fort alarmé à la maison paternelle. Quand il y entra,
son père et sa mère étaient morts de la veille. Un tout jeune
frère qu’il avait au maillot vivait encore et criait abandonné
dans son berceau. C’était tout ce qui restait à Claude de
sa famille. Le jeune homme prit l’enfant sous son bras, et
sortit pensif. Jusque-là il n’avait vécu que dans la science,
il commençait à vivre dans la vie.

Cette catastrophe fut une crise dans l’existence de Claude.
Orphelin, aîné, chef de famille à dix-neuf ans, il se sentit
rudement rappelé des rêveries de l’école aux réalités de ce
0375 monde. Alors, ému de pitié, il se prit de passion et de
dévouement pour cet enfant, son frère ; chose étrange et douce
qu’une affection humaine à lui qui n’avait encore aimé que
des livres.

Cette affection se développa à un point singulier. Dans une
âme aussi neuve, ce fut comme un premier amour. Séparé depuis
l’enfance de ses parents, qu’il avait à peine connus, cloîtré
et comme muré dans ses livres, avide avant tout d’étudier
et d’apprendre, exclusivement attentif jusqu’alors à son intelligence
qui se dilatait dans la science, à son imagination qui grandissait
dans les lettres, le pauvre écolier n’avait pas encore eu
le temps de sentir la place de son coeur. Ce jeune frère sans
père ni mère, ce petit enfant, qui lui tombait brusquement
du ciel sur les bras, fit de lui un homme nouveau. Il s’aperçut
qu’il y avait autre chose dans le monde que les spéculations
de la Sorbonne et les vers d’Homerus, que l’homme avait besoin
d’affections, que la vie sans tendresse et sans amour n’était
qu’un rouage sec, criard et déchirant ; seulement il se figura,
0376 car il était dans l’âge où les illusions ne sont encore
remplacées que par des illusions, que les affections de sang
et de famille étaient les seules nécessaires, et qu’un petit
frère à aimer suffisait pour remplir toute une existence.

Il se jeta donc dans l’amour de son petit Jehan avec la passion
d’un caractère déjà profond, ardent, concentré. Cette pauvre
frêle créature, jolie, blonde, rose et frisée, cet orphelin
sans autre appui qu’un orphelin, le remuait jusqu’au fond
des entrailles ; et, grave penseur qu’il était, il se mit
à réfléchir sur Jehan avec une miséricorde infinie. Il en
prit souci et soin comme de quelque chose de très fragile
et de très recommandé. Il fut à l’enfant plus qu’un frère,
il lui devint une mère.

Le petit Jehan avait perdu sa mère, qu’il tétait encore. Claude
le mit en nourrice. Outre le fief de Tirechappe, il avait
eu en héritage de son père le fief du Moulin, qui relevait
0377 de la tour carrée de Gentilly. C’était un moulin sur une
colline, près du château de Winchestre (Bicêtre). Il y avait
la meunière qui nourrissait un bel enfant ; ce n’était pas
loin de l’Université. Claude lui porta lui-même son petit
Jehan.

Dès lors, se sentant un fardeau à traîner, il prit la vie
très au sérieux. La pensée de son petit frère devint non seulement
la récréation, mais encore le but de ses études, il résolut
de se consacrer tout entier à un avenir dont il répondait
devant Dieu, et de n’avoir jamais d’autre épouse, d’autre
enfant que le bonheur et la fortune de son frère. Il se rattacha
donc plus que jamais à sa vocation cléricale. Son mérite,
sa science, sa qualité de vassal immédiat de l’évêque de Paris,
lui ouvraient toutes grandes les portes de l’église. A vingt
ans, par dispense spéciale du saint-siège, il était prêtre,
et desservait, comme le plus jeune des chapelains de Notre-Dame,
l’autel qu’on appelle, à cause de la messe tardive qui s’y
dit, altare pigrorum.
0378

Là, plus que jamais plongé dans ses chers livres qu’il ne
quittait que pour courir une heure au fief du Moulin, ce mélange
de savoir et d’austérité, si rare à son âge, l’avait rendu
promptement le respect et l’admiration du cloître. Du cloître,
sa réputation de savant avait été au peuple, où elle avait
un peu tourné, chose fréquente alors, au renom de sorcier.

C’est au moment où il revenait, le jour de la Quasimodo, de
dire sa messe des paresseux à leur autel, qui était à côté
de la porte du choeur tendant à la nef, à droite, proche l’image
de la Vierge, que son attention avait été éveillée par le
groupe de vieilles glapissant autour du lit des enfants-trouvés.

C’est alors qu’il s’était approché de la malheureuse petite
créature si haïe et si menacée. Cette détresse, cette difformité,
0379 cet abandon, la pensée de son jeune frère, la chimère
qui frappa tout à coup son esprit que, s’il mourait, son cher
petit Jehan pourrait bien aussi, lui, être jeté misérablement
sur la planche des enfants-trouvés, tout cela lui était venu
au coeur à la fois, une grande pitié s’était remuée en lui,
et il avait emporté l’enfant.

Quand il tira cet enfant du sac, il le trouva bien difforme
en effet. Le pauvre petit diable avait une verrue sur l’oeil
gauche, la tête dans les épaules, la colonne vertébrale arquée,
le sternum proéminent, les jambes torses ; mais il paraissait
vivace ; et quoiqu’il fût impossible de savoir quelle langue
il bégayait, son cri annonçait quelque force et quelque santé.
La compassion de Claude s’accrut de cette laideur ; et il
fit voeu dans son coeur d’élever cet enfant pour l’amour de
son frère, afin que, quelles que fussent dans l’avenir les
fautes du petit Jehan, il eût par-devers lui cette charité,
faite à son intention. C’était une sorte de placement de bonnes
oeuvres qu’il effectuait sur la tête de son jeune frère ;
0380 c’était une pacotille de bonnes actions qu’il voulait
lui amasser d’avance, pour le cas où le petit drôle un jour
se trouverait à court de cette monnaie, la seule qui soit
reçue au péage du paradis.

Il baptisa son enfant adoptif, et le nomma Quasimodo, soit
qu’il voulût marquer par là le jour où il l’avait trouvé,
soit qu’il voulût caractériser par ce nom à quel point la
pauvre petite créature était incomplète et à peine ébauchée.
En effet, Quasimodo, borgne, bossu, cagneux, n’était guère
qu’un à peu près.

III

´ IMMANIS PECORIS CUSTOS IMMANIOR IPSE ª

0381
Or, en 1482, Quasimodo avait grandi. Il était devenu, depuis
plusieurs années, sonneur de cloches de Notre-Dame, grâce
à son père adoptif Claude Frollo, lequel était devenu archidiacre
de Josas, grâce à son suzerain messire Louis de Beaumont,
lequel était devenu évêque de Paris en 1472, à la mort de
Guillaume Chartier, grâce à son patron Olivier le Daim, barbier
du roi Louis XI par la grâce de Dieu.

Quasimodo était donc carillonneur de Notre-Dame.

Avec le temps, il s’était formé je ne sais quel lien intime
qui unissait le sonneur à l’église. Séparé à jamais du monde
par la double fatalité de sa naissance inconnue et de sa nature
difforme, emprisonné dès l’enfance dans ce double cercle infranchissable,
le pauvre malheureux s’était accoutumé à ne rien voir dans
ce monde au delà des religieuses murailles qui l’avaient recueilli
à leur ombre. Notre-Dame avait été successivement pour lui,
0382 selon qu’il grandissait et se développait, l’oeuf, le
nid, la maison, la patrie, l’univers.

Et il est sûr qu’il y avait une sorte d’harmonie mystérieuse
et préexistante entre cette créature et cet édifice. Lorsque,
tout petit encore, il se traînait tortueusement et par soubresauts
sous les ténèbres de ses voûtes, il semblait, avec sa face
humaine et sa membrure bestiale, le reptile naturel de cette
dalle humide et sombre sur laquelle l’ombre des chapiteaux
romans projetait tant de formes bizarres.

Plus tard, la première fois qu’il s’accrocha machinalement
à la corde des tours, et qu’il s’y pendit, et qu’il mit la
cloche en branle, cela fit à Claude, son père adoptif, l’effet
d’un enfant dont la langue se délie et qui commence à parler.

C’est ainsi que peu à peu, se développant toujours dans le
0383 sens de la cathédrale, y vivant, y dormant, n’en sortant
presque jamais, en subissant à toute heure la pression mystérieuse,
il arriva à lui ressembler, à s’y incruster, pour ainsi dire,
à en faire partie intégrante. Ses angles saillants s’emboîtaient,
qu’on nous passe cette figure, aux angles rentrants de l’édifice,
et il en semblait, non seulement l’habitant, mais encore le
contenu naturel. On pourrait presque dire qu’il en avait pris
la forme, comme le colimaçon prend la forme de sa coquille.
C’était sa demeure, son trou, son enveloppe. Il y avait entre
la vieille église et lui une sympathie instinctive si profonde,
tant d’affinités magnétiques, tant d’affinités matérielles,
qu’il y adhérait en quelque sorte comme la tortue à son écaille.
La rugueuse cathédrale était sa carapace.

Il est inutile d’avertir le lecteur de ne pas prendre au pied
de la lettre les figures que nous sommes obligé d’employer
ici pour exprimer cet accouplement singulier, symétrique,
immédiat, presque co-substantiel, d’un homme et d’un édifice.
Il est inutile de dire également à quel point il s’était faite
0384 familière toute la cathédrale dans une si longue et si
intime cohabitation. Cette demeure lui était propre. Elle
n’avait pas de profondeur que Quasimodo n’eût pénétrée, pas
de hauteur qu’il n’eût escaladée, il lui arrivait bien des
fois de gravir la façade à plusieurs élévations en s’aidant
seulement des aspérités de la sculpture. Les tours, sur la
surface extérieure desquelles on le voyait souvent ramper
comme un lézard qui glisse sur un mur à pic, ces deux géantes
jumelles, si hautes, si menaçantes, si redoutables, n’avaient
pour lui ni vertige, ni terreur, ni secousses d’étourdissement
; à les voir si douces sous sa main, si faciles à escalader,
on eût dit qu’il les avait apprivoisées. A force de sauter,
de grimper, de s’ébattre au milieu des abîmes de la gigantesque
cathédrale, il était devenu en quelque façon singe et chamois,
comme l’enfant calabrais qui nage avant de marcher, et joue,
tout petit, avec la mer.

Du reste, non seulement son corps semblait s’être façonné
selon la cathédrale, mais encore son esprit. Dans quel état
0385 était cette âme, quel pli avait-elle contracté, quelle
forme avait-elle prise sous cette enveloppe nouée, dans cette
vie sauvage, c’est ce qu’il serait difficile de déterminer.
Quasimodo était né borgne, bossu, boiteux. C’est à grande
peine et à grande patience que Claude Frollo était parvenu
à lui apprendre à parler. Mais une fatalité était attachée
au pauvre enfant trouvé. Sonneur de Notre-Dame à quatorze
ans, une nouvelle infirmité était venue le parfaire ; les
cloches lui avaient brisé le tympan ; il était devenu sourd.
La seule porte que la nature lui eût laissée toute grande
ouverte sur le monde s’était brusquement fermée à jamais.

En se fermant, elle intercepta l’unique rayon de joie et de
lumière qui pénétrât encore dans l’âme de Quasimodo. Cette
âme tomba dans une nuit profonde. La mélancolie du misérable
devint incurable et complète comme sa difformité. Ajoutons
que sa surdité le rendit en quelque façon muet. Car, pour
ne pas donner à rire aux autres, du moment où il se vit sourd,
il se détermina résolument à un silence qu’il ne rompait guère
0386 que lorsqu’il était seul. Il lia volontairement cette
langue que Claude Frollo avait eu tant de peine à délier.
De là il advenait que, quand la nécessité le contraignait
de parler, sa langue était engourdie, maladroite, et comme
une porte dont les gonds sont rouillés.

Si maintenant nous essayions de pénétrer jusqu’à l’âme de
Quasimodo à travers cette écorce épaisse et dure ; si nous
pouvions sonder les profondeurs de cette organisation mal
faite ; s’il nous était donné de regarder avec un flambeau
derrière ces organes sans transparence, d’explorer l’intérieur
ténébreux de cette créature opaque, d’en élucider les recoins
obscurs, les culs-de-sac absurdes, et de jeter tout à coup
une vive lumière sur la psyché enchaînée au fond de cet antre,
nous trouverions sans doute la malheureuse dans quelque attitude
pauvre, rabougrie et rachitique comme ces prisonniers des
plombs de Venise qui vieillissaient ployés en deux dans une
boîte de pierre trop basse et trop courte.

0387
Il est certain que l’esprit s’atrophie dans un corps manqué.
Quasimodo sentait à peine se mouvoir aveuglément au dedans
de lui une âme faite à son image. Les impressions des objets
subissaient une réfraction considérable avant d’arriver à
sa pensée. Son cerveau était un milieu particulier : les idées
qui le traversaient en sortaient toutes tordues. La réflexion
qui provenait de cette réfraction était nécessairement divergente
et déviée.

De là mille illusions d’optique, mille aberrations de jugement,
mille écarts où divaguait sa pensée, tantôt folle, tantôt
idiote.

Le premier effet de cette fatale organisation, c’était de
troubler le regard qu’il jetait sur les choses. Il n’en recevait
presque aucune perception immédiate. Le monde extérieur lui
semblait beaucoup plus loin qu’à nous.
0388

Le second effet de son malheur, c’était de le rendre méchant.

Il était méchant en effet, parce qu’il était sauvage ; il
était sauvage parce qu’il était laid, il y avait une logique
dans sa nature comme dans la nôtre.

Sa force, si extraordinairement développée, était une cause
de plus de méchanceté. Malus puer robustus, dit Hobbes.

D’ailleurs, il faut lui rendre cette justice, la méchanceté
n’était peut-être pas innée en lui. Dès ses premiers pas parmi
les hommes, il s’était senti, puis il s’était vu conspué,
flétri, repoussé. La parole humaine pour lui, c’était toujours
une raillerie ou une malédiction. En grandissant il n’avait
trouvé que la haine autour de lui. Il l’avait prise. Il avait
0389 gagné la méchanceté générale. Il avait ramassé l’arme
dont on l’avait blessé.

Après tout, il ne tournait qu’à regret sa face du côté des
hommes. Sa cathédrale lui suffisait. Elle était peuplée de
figures de marbre, rois, saints, évêques, qui du moins ne
lui éclataient pas de rire au nez et n’avaient pour lui qu’un
regard tranquille et bienveillant. Les autres statues, celles
des monstres et des démons, n’avaient pas de haine pour lui
Quasimodo. Il leur ressemblait trop pour cela. Elles raillaient
bien plutôt les autres hommes. Les saints étaient ses amis,
et le bénissaient ; les monstres étaient ses amis, et le gardaient.
Aussi avait-il de longs épanchements avec eux. Aussi passait-il
quelquefois des heures entières, accroupi devant une de ces
statues, à causer solitairement avec elle. Si quelqu’un survenait,
il s’enfuyait comme un amant surpris dans sa sérénade.

Et la cathédrale ne lui était pas seulement la société, mais
0390 encore l’univers, mais encore toute la nature. Il ne rêvait
pas d’autres espaliers que les vitraux toujours en fleur,
d’autre ombrage que celui de ces feuillages de pierre qui
s’épanouissent chargés d’oiseaux dans la touffe des chapiteaux
saxons, d’autres montagnes que les tours colossales de l’église,
d’autre océan que Paris qui bruissait à leurs pieds.

Ce qu’il aimait avant tout dans l’édifice maternel, ce qui
réveillait son âme et lui faisait ouvrir ses pauvres ailes
qu’elle tenait si misérablement reployées dans sa caverne,
ce qui le rendait parfois heureux, c’étaient les cloches.
Il les aimait, les caressait, leur parlait, les comprenait.
Depuis le carillon de l’aiguille de la croisée jusqu’à la
grosse cloche du portail, il les avait toutes en tendresse.
Le clocher de la croisée, les deux tours, étaient pour lui
comme trois grandes cages dont les oiseaux, élevés par lui,
ne chantaient que pour lui. C’étaient pourtant ces mêmes cloches
qui l’avaient rendu sourd, mais les mères aiment souvent le
mieux l’enfant qui les a fait le plus souffrir.
0391

Il est vrai que leur voix était la seule qu’il pût entendre
encore. A ce titre, la grosse cloche était sa bien-aimée.
C’est elle qu’il préférait dans cette famille de filles bruyantes
qui se trémoussait autour de lui, les jours de fête. Cette
grande cloche s’appelait Marie. Elle était seule dans la tour
méridionale avec sa soeur Jacqueline, cloche de moindre taille,
enfermée dans une cage moins grande à côté de la sienne. Cette
Jacqueline était ainsi nommée du nom de la femme de Jean de
Montagu, lequel l’avait donnée à l’église, ce qui ne l’avait
pas empêché d’aller figurer sans tête à Montfaucon. Dans la
deuxième tour il y avait six autres cloches, et enfin les
six plus petites habitaient le clocher sur la croisée avec
la cloche de bois qu’on ne sonnait que depuis l’après-dîner
du jeudi absolu, jusqu’au matin de la vigile de Pâques. Quasimodo
avait donc quinze cloches dans son sérail, mais la grosse
Marie était la favorite.

0392 On ne saurait se faire une idée de sa joie les jours de
grande volée. Au moment où l’archidiacre l’avait lâché et
lui avait dit : Allez ! il montait la vis du clocher plus
vite qu’un autre ne l’eût descendue. Il entrait tout essoufflé
dans la chambre aérienne de la grosse cloche ; il la considérait
un moment avec recueillement et amour ; puis il lui adressait
doucement la parole, il la flattait de la main, comme un bon
cheval qui va faire une longue course. Il la plaignait de
la peine qu’elle allait avoir. Après ces premières caresses,
il criait à ses aides, placés à l’étage inférieur de la tour,
de commencer. Ceux-ci se pendaient aux câbles, le cabestan
criait, et l’énorme capsule de métal s’ébranlait lentement.
Quasimodo, palpitant, la suivait du regard. Le premier choc
du battant et de la paroi d’airain faisait frissonner la charpente
sur laquelle il était monté. Quasimodo vibrait avec la cloche.
Vah ! criait-il avec un éclat de rire insensé. Cependant le
mouvement du bourdon s’accélérait, et à mesure qu’il parcourait
un angle plus ouvert, l’oeil de Quasimodo s’ouvrait aussi
de plus en plus phosphorique et flamboyant. Enfin la grande
volée commençait, toute la tour tremblait, charpentes, plombs,
0393 pierres de taille, tout grondait à la fois, depuis les
pilotis de la fondation jusqu’aux trèfles du couronnement.
Quasimodo alors bouillait à grosse écume ; il allait, venait
; il tremblait avec la tour de la tête aux pieds. La cloche,
déchaînée et furieuse, présentait alternativement aux deux
parois de la tour sa gueule de bronze d’où s’échappait ce
souffle de tempête qu’on entend à quatre lieues. Quasimodo
se plaçait devant cette gueule ouverte ; il s’accroupissait,
se relevait avec les retours de la cloche, aspirait ce souffle
renversant, regardait tour à tour la place profonde qui fourmillait
à deux cents pieds au-dessous de lui et l’énorme langue de
cuivre qui venait de seconde en seconde lui hurler dans l’oreille.
C’était la seule parole qu’il entendît, le seul son qui troublât
pour lui le silence universel. Il s’y dilatait comme un oiseau
au soleil. Tout à coup la frénésie de la cloche le gagnait
; son regard devenait extraordinaire ; il attendait le bourdon
au passage, comme l’araignée attend la mouche, et se jetait
brusquement sur lui à corps perdu. Alors, suspendu sur l’abîme,
lancé dans le balancement formidable de la cloche, il saisissait
le monstre d’airain aux oreillettes, l’étreignait de ses deux
0394 genoux, l’éperonnait de ses deux talons, et redoublait
de tout le choc et de tout le poids de son corps la furie
de la volée. Cependant la tour vacillait ; lui, criait et
grinçait des dents, ses cheveux roux se hérissaient, sa poitrine
faisait le bruit d’un soufflet de forge, son oeil jetait des
flammes, la cloche monstrueuse hennissait toute haletante
sous lui, et alors ce n’était plus ni le bourdon de Notre-Dame
ni Quasimodo, c’était un rêve, un tourbillon, une tempête
; le vertige à cheval sur le bruit ; un esprit cramponné à
une croupe volante ; un étrange centaure moitié homme, moitié
cloche ; une espèce d’Astolphe horrible emporté sur un prodigieux
hippogriffe de bronze vivant.

La présence de cet être extraordinaire faisait circuler dans
toute la cathédrale je ne sais quel souffle de vie. Il semblait
qu’il s’échappât de lui, du moins au dire des superstitions
grossissantes de la foule, une émanation mystérieuse qui animait
toutes les pierres de Notre-Dame et faisait palpiter les profondes
entrailles de la vieille église. Il suffisait qu’on le sût
0395 là pour que l’on crût voir vivre et remuer les mille statues
des galeries et des portails. Et de fait, la cathédrale semblait
une créature docile et obéissante sous sa main ; elle attendait
sa volonté pour élever sa grosse voix ; elle était possédée
et remplie de Quasimodo comme d’un génie familier. On eût
dit qu’il faisait respirer l’immense édifice. Il y était partout
en effet, il se multipliait sur tous les points du monument.
Tantôt on apercevait avec effroi au plus haut d’une des tours
un nain bizarre qui grimpait, serpentait, rampait à quatre
pattes, descendait en dehors sur l’abîme, sautelait de saillie
en saillie, et allait fouiller dans le ventre de quelque gorgone
sculptée ; c’était Quasimodo dénichant des corbeaux. Tantôt
on se heurtait dans un coin obscur de l’église à une sorte
de chimère vivante, accroupie et renfrognée ; c’était Quasimodo
pensant. Tantôt on avisait sous un clocher une tête énorme
et un paquet de membres désordonnés se balançant avec fureur
au bout d’une corde ; c’était Quasimodo sonnant les vêpres
ou l’angélus. Souvent, la nuit, on voyait errer une forme
hideuse sur la frêle balustrade découpée en dentelle qui couronne
les tours et borde le pourtour de l’abside ; c’était encore
0396 le bossu de Notre-Dame. Alors, disaient les voisines,
toute l’église prenait quelque chose de fantastique, de surnaturel,
d’horrible ; des yeux et des bouches s’y ouvraient çà et là
; on entendait aboyer les chiens, les guivres, les tarasques
de pierre qui veillent jour et nuit, le cou tendu et la gueule
ouverte, autour de la monstrueuse cathédrale ; et si c’était
une nuit de NoÎl, tandis que la grosse cloche qui semblait
râler appelait les fidèles à la messe ardente de minuit, il
y avait un tel air répandu sur la sombre façade qu’on eût
dit que le grand portail dévorait la foule et que la rosace
la regardait. Et tout cela venait de Quasimodo. L’Egypte l’eût
pris pour le dieu de ce temple ; le moyen âge l’en croyait
le démon ; il en était l’âme.

A tel point que pour ceux qui savent que Quasimodo a existé,
Notre-Dame est aujourd’hui déserte, inanimée, morte. On sent
qu’il y a quelque chose de disparu. Ce corps immense est vide
; c’est un squelette ; l’esprit l’a quitté, on en voit la
place, et voilà tout. C’est comme un crâne où il y a encore
0397 des trous pour les yeux, mais plus de regard.

IV

LE CHIEN ET SON MA-TRE

Il y avait pourtant une créature humaine que Quasimodo exceptait
de sa malice et de sa haine pour les autres, et qu’il aimait
autant, plus peut-être que sa cathédrale ; c’était Claude
Frollo.

La chose était simple. Claude Frollo l’avait recueilli, l’avait
adopté, l’avait nourri, l’avait élevé. Tout petit, c’est dans
les jambes de Claude Frollo qu’il avait coutume de se réfugier
quand les chiens et les enfants aboyaient après lui. Claude
0398 Frollo lui avait appris à parler, à lire, à écrire. Claude
Frollo enfin l’avait fait sonneur de cloches. Or, donner la
grosse cloche en mariage à Quasimodo, c’était donner Juliette
à Roméo.

Aussi la reconnaissance de Quasimodo était-elle profonde,
passionnée, sans borne ; et quoique le visage de son père
adoptif fût souvent brumeux et sévère, quoique sa parole fût
habituellement brève, dure, impérieuse, jamais cette reconnaissance
ne s’était démentie un seul instant. L’archidiacre avait en
Quasimodo l’esclave le plus soumis, le valet le plus docile,
le dogue le plus vigilant. Quand le pauvre sonneur de cloches
était devenu sourd, il s’était établi entre lui et Claude
Frollo une langue de signes, mystérieuse et comprise d’eux
seuls. De cette façon l’archidiacre était le seul être humain
avec lequel Quasimodo eût conservé communication. Il n’était
en rapport dans ce monde qu’avec deux choses, Notre-Dame et
Claude Frollo.

0399
Rien de comparable à l’empire de l’archidiacre sur le sonneur,
à l’attachement du sonneur pour l’archidiacre. Il eût suffi
d’un signe de Claude et de l’idée de lui faire plaisir pour
que Quasimodo se précipitât du haut des tours de Notre-Dame.
C’était une chose remarquable que toute cette force physique,
arrivée chez Quasimodo à un développement si extraordinaire,
et mise aveuglément par lui à la disposition d’un autre. Il
y avait là sans doute dévouement filial, attachement domestique
; il y avait aussi fascination d’un esprit par un autre esprit.
C’était une pauvre, gauche et maladroite organisation qui
se tenait la tête basse et les yeux suppliants devant une
intelligence haute et profonde, puissante et supérieure. Enfin
et par-dessus tout, c’était reconnaissance. Reconnaissance
tellement poussée à sa limite extrême que nous ne saurions
à quoi la comparer. Cette vertu n’est pas de celles dont les
plus beaux exemples sont parmi les hommes. Nous dirons donc
que Quasimodo aimait l’archidiacre comme jamais chien, jamais
cheval, jamais éléphant n’a aimé son maître.

0400
V

SUITE DE CLAUDE FROLLO

En 1482, Quasimodo avait environ vingt ans, Claude Frollo
environ trente-six : l’un avait grandi, l’autre avait vieilli.

Claude Frollo n’était plus le simple écolier du collège Torchi,
le tendre protecteur d’un petit enfant, le jeune et rêveur
philosophe qui savait beaucoup de choses et qui en ignorait
beaucoup. C’était un prêtre austère, grave, morose ; un chargé
d’âmes ; monsieur l’archidiacre de Josas, le second acolyte
de l’évêque, ayant sur les bras les deux décanats de Montlhéry
et de Châteaufort et cent soixante-quatorze curés ruraux.
C’était un personnage imposant et sombre devant lequel tremblaient
0401 les enfants de choeur en aube et en jaquette, les machicots,
les confrères de Saint-Augustin, les clercs matutinels de
Notre-Dame, quand il passait lentement sous les hautes ogives
du choeur, majestueux, pensif, les bras croisés et la tête
tellement ployée sur la poitrine qu’on ne voyait de sa face
que son grand front chauve.

Dom Claude Frollo n’avait abandonné du reste ni la science,
ni l’éducation de son jeune frère, ces deux occupations de
sa vie. Mais avec le temps il s’était mêlé quelque amertume
à ces choses si douces. A la longue, dit Paul Diacre, le meilleur
lard rancit. Le petit Jehan Frollo, surnommé du Moulin à cause
du lieu où il avait été nourri, n’avait pas grandi dans la
direction que Claude avait voulu lui imprimer. Le grand frère
comptait sur un élève pieux, docile, docte, honorable. Or
le petit frère, comme ces jeunes arbres qui trompent l’effort
du jardinier et se tournent opiniâtrement du côté d’où leur
viennent l’air et le soleil, le petit frère ne croissait et
ne multipliait, ne poussait de belles branches touffues et
0402 luxuriantes que du côté de la paresse, de l’ignorance
et de la débauche. C’était un vrai diable, fort désordonné,
ce qui faisait froncer le sourcil à dom Claude, mais fort
drôle et fort subtil, ce qui faisait sourire le grand frère.
Claude l’avait confié à ce même collège de Torchi où il avait
passé ses premières années dans l’étude et le recueillement
; et c’était une douleur pour lui que ce sanctuaire autrefois
édifié du nom de Frollo en fût scandalisé aujourd’hui. Il
en faisait quelquefois à Jehan de fort sévères et de fort
longs sermons, que celui-ci essuyait intrépidement. Après
tout, le jeune vaurien avait bon coeur, comme cela se voit
dans toutes les comédies. Mais, le sermon passé, il n’en reprenait
pas moins tranquillement le cours de ses séditions et de ses
énormités. Tantôt c’était un béjaune (on appelait ainsi les
nouveaux débarqués à l’Université) qu’il avait houspillé pour
sa bienvenue ; tradition précieuse qui s’est soigneusement
perpétuée jusqu’à nos jours. Tantôt il avait donné le branle
à une bande d’écoliers, lesquels étaient classiquement jetés
sur un cabaret, quasi classico excitati, puis avaient battu
le tavernier ´ avec bâtons offensifs ª, et joyeusement pillé
0403 la taverne jusqu’à effondrer les muids de vin dans la
cave. Et puis, c’était un beau rapport en latin que le sous-moniteur
de Torchi apportait piteusement à dom Claude avec cette douloureuse
émargination : Rixa ; prima causa vinum optimum potatum. Enfin
on disait, horreur dans un enfant de seize ans, que ses débordements
allaient souventes fois jusqu’à la rue de Glatigny.

De tout cela, Claude, contristé et découragé dans ses affections
humaines, s’était jeté avec plus d’emportement dans les bras
de la science, cette soeur qui du moins ne vous rit pas au
nez et vous paie toujours, bien qu’en monnaie quelquefois
un peu creuse, les soins qu’on lui a rendus. Il devint donc
de plus en plus savant, et en même temps, par une conséquence
naturelle, de plus en plus rigide comme prêtre, de plus en
plus triste comme homme. Il y a, pour chacun de nous, de certains
parallélismes entre notre intelligence, nos moeurs et notre
caractère, qui se développent sans discontinuité, et ne se
rompent qu’aux grandes perturbations de la vie.

0404
Comme Claude Frollo avait parcouru dès sa jeunesse le cercle
presque entier des connaissances humaines positives, extérieures
et licites, force lui fut, à moins de s’arrêter ubi defuit
orbis, force lui fut d’aller plus loin et de chercher d’autres
aliments à l’activité insatiable de son intelligence. L’antique
symbole du serpent qui se mord la queue convient surtout à
la science. Il paraît que Claude Frollo l’avait éprouvé. Plusieurs
personnes graves affirmaient qu’après avoir épuisé le fas
du savoir humain, il avait osé pénétrer dans le nefas. Il
avait, disait-on, goûté successivement toutes les pommes de
l’arbre de l’intelligence, et, faim ou dégoût, il avait fini
par mordre au fruit défendu. Il avait pris place tour à tour,
comme nos lecteurs l’ont vu, aux conférences des théologiens
en Sorbonne, aux assemblées des artiens à l’image Saint-Hilaire,
aux disputes des décrétistes à l’image Saint-Martin, aux congrégations
des médecins au bénitier de Notre-Dame, ad cupam Nostrae Dominae
; tous les mets permis et approuvés que ces quatre grandes
cuisines, appelées les quatre facultés, pouvaient élaborer
et servir à une intelligence, il les avait dévorés et la satiété
0405 lui en était venue avant que sa faim fût apaisée ; alors
il avait creusé plus avant, plus bas, dessous toute cette
science finie, matérielle, limitée ; il avait risqué peut-être
son âme, et s’était assis dans la caverne à cette table mystérieuse
des alchimistes, des astrologues, des hermétiques, dont Averroès,
Guillaume de Paris et Nicolas Flamel tiennent le bout dans
le moyen âge, et qui se prolonge dans l’Orient, aux clartés
du chandelier à sept branches, jusqu’à Salomon, Pythagore
et Zoroastre.

C’était du moins ce que l’on supposait, à tort ou à raison.

Il est certain que l’archidiacre visitait souvent le cimetière
des Saints-Innocents où son père et sa mère avaient été enterrés,
il est vrai, avec les autres victimes de la peste de 1466
; mais qu’il paraissait beaucoup moins dévot à la croix de
leur fosse qu’aux figures étranges dont était chargé le tombeau
de Nicolas Flamel et de Claude Pernelle, construit tout à
0406 côté.

Il est certain qu’on l’avait vu souvent longer la rue des
Lombards et entrer furtivement dans une petite maison qui
faisait le coin de la rue des Ecrivains et de la rue Marivault.
C’était la maison que Nicolas Flamel avait bâtie, où il était
mort vers 1417, et qui, toujours déserte depuis lors, commençait
déjà à tomber en ruine, tant les hermétiques et les souffleurs
de tous les pays en avaient usé les murs rien qu’en y gravant
leurs noms. Quelques voisins même affirmaient avoir vu une
fois par un soupirail l’archidiacre Claude creusant, remuant
et bêchant la terre dans ces deux caves dont les jambes étrières
avaient été barbouillées de vers et d’hiéroglyphes sans nombre
par Nicolas Flamel lui-même. On supposait que Flamel avait
enfoui la pierre philosophale dans ces caves, et les alchimistes,
pendant deux siècles, depuis Magistri jusqu’au père Pacifique,
n’ont cessé d’en tourmenter le sol que lorsque la maison,
si cruellement fouillée et retournée, a fini par s’en aller
en poussière sous leurs pieds.
0407

Il est certain encore que l’archidiacre s’était épris d’une
passion singulière pour le portail symbolique de Notre-Dame,
cette page de grimoire écrite en pierre par l’évêque Guillaume
de Paris, lequel a sans doute été damné pour avoir attaché
un si infernal frontispice au saint poème que chante éternellement
le reste de l’édifice. L’archidiacre Claude passait aussi
pour avoir approfondi le colosse de saint Christophe et cette
longue statue énigmatique qui se dressait alors à l’entrée
du parvis et que le peuple appelait dans ses dérisions Monsieur
Legris. Mais, ce que tout le monde avait pu remarquer, c’étaient
les interminables heures qu’il employait souvent, assis sur
le parapet du parvis, à contempler les sculptures du portail,
examinant tantôt les vierges folles avec leurs lampes renversées,
tantôt les vierges sages avec leurs lampes droites ; d’autres
fois calculant l’angle du regard de ce corbeau qui tient au
portail de gauche et qui regarde dans l’église un point mystérieux
où est certainement cachée la pierre philosophale, si elle
n’est pas dans la cave de Nicolas Flamel. C’était, disons-le
0408 en passant, une destinée singulière pour l’église Notre-Dame
à cette époque que d’être ainsi aimée à deux degrés différents
et avec tant de dévotion par deux êtres aussi dissemblables
que Claude et Quasimodo ; aimée par l’un, sorte de demi-homme
instinctif et sauvage, pour sa beauté, pour sa stature, pour
les harmonies qui se dégagent de son magnifique ensemble ;
aimée par l’autre, imagination savante et passionnée, pour
sa signification, pour son mythe, pour le sens qu’elle renferme,
pour le symbole épars sous les sculptures de sa façade comme
le premier texte sous le second dans un palimpseste ; en un
mot, pour l’énigme qu’elle propose éternellement à l’intelligence.

Il est certain enfin que l’archidiacre s’était accommodé,
dans celle des deux tours qui regarde sur la Grève, tout à
côté de la cage aux cloches, une petite cellule fort secrète
où nul n’entrait, pas même l’évêque, disait-on, sans son congé.
Cette cellule avait été jadis pratiquée presque au sommet
de la tour, parmi les nids de corbeaux, par l’évêque Hugo
de Besançon, qui y avait maléficié dans son temps. Ce que
0409 renfermait cette cellule, nul ne le savait ; mais on avait
vu souvent, des grèves du Terrain, la nuit, à une petite lucarne
qu’elle avait sur le derrière de la tour, paraître, disparaître
et reparaître à intervalles courts et égaux une clarté rouge,
intermittente, bizarre, qui semblait suivre les aspirations
haletantes d’un soufflet et venir plutôt d’une flamme que
d’une lumière. Dans l’ombre, à cette hauteur, cela faisait
un effet singulier et les bonnes femmes disaient : Voilà l’archidiacre
qui souffle, l’enfer pétille là-haut.

Il n’y avait pas dans tout cela après tout grandes preuves
de sorcellerie ; mais c’était bien toujours autant de fumée
qu’il en fallait pour supposer du feu ; et l’archidiacre avait
un renom assez formidable. Nous devons dire pourtant que les
sciences d’Egypte, que la nécromancie, que la magie, même
la plus blanche et la plus innocente, n’avaient pas d’ennemi
plus acharné, pas de dénonciateur plus impitoyable par-devant
messieurs de l’officialité de Notre-Dame. Que ce fût sincère
horreur ou jeu joué du larron qui crie : au voleur ! cela
0410 n’empêchait pas l’archidiacre d’être considéré par les
doctes têtes du chapitre comme une âme aventurée dans le vestibule
de l’enfer, perdue dans les antres de la cabale, tâtonnant
dans les ténèbres des sciences occultes. Le peuple ne s’y
méprenait pas non plus ; chez quiconque avait un peu de sagacité,
Quasimodo passait pour le démon, Claude Frollo pour le sorcier.
Il était évident que le sonneur devait servir l’archidiacre
pendant un temps donné au bout duquel il emporterait son âme
en guise de paiement. Aussi l’archidiacre était-il, malgré
l’austérité excessive de sa vie, en mauvaise odeur parmi les
bonnes âmes ; et il n’y avait pas nez de dévote si inexpérimentée
qui ne le flairât magicien.

Et si, en vieillissant, il s’était formé des abîmes dans sa
science, il s’en était aussi formé dans son coeur. C’est du
moins ce qu’on était fondé à croire en examinant cette figure
sur laquelle on ne voyait reluire son âme qu’à travers un
sombre nuage. D’où lui venait ce front chauve, cette tête
toujours penchée, cette poitrine toujours soulevée de soupirs
0411 ? Quelle secrète pensée faisait sourire sa bouche avec
tant d’amertume au même moment où ses sourcils froncés se
rapprochaient comme deux taureaux qui vont lutter ? Pourquoi
son reste de cheveux étaient-ils déjà gris ? Quel était ce
feu intérieur qui éclatait parfois dans son regard, au point
que son oeil ressemblait à un trou percé dans la paroi d’une
fournaise ?

Ces symptômes d’une violente préoccupation morale avaient
surtout acquis un haut degré d’intensité à l’époque où se
passe cette histoire. Plus d’une fois un enfant de choeur
s’était enfui effrayé de le trouver seul dans l’église, tant
son regard était étrange et éclatant. Plus d’une fois, dans
le choeur, à l’heure des offices, son voisin de stalle l’avait
entendu mêler au plain-chant ad omnem tonum des parenthèses
inintelligibles. Plus d’une fois la buandière du Terrain,
chargée de ´ laver le chapitre ª, avait observé, non sans
effroi, des marques d’ongles et de doigts crispés dans le
surplis de monsieur l’archidiacre de Josas.
0412

D’ailleurs, il redoublait de sévérité et n’avait jamais été
plus exemplaire. Par état comme par caractère il s’était toujours
tenu éloigné des femmes ; il semblait les haïr plus que jamais.
Le seul frémissement d’une cotte-hardie de soie faisait tomber
son capuchon sur ses yeux. Il était sur ce point tellement
jaloux d’austérité et de réserve que lorsque la dame de Beaujeu,
fille du roi, vint au mois de décembre 1481 visiter le cloître
de Notre-Dame, il s’opposa gravement à son entrée, rappelant
à l’évêque le statut du Livre Noir, daté de la vigile Saint-Barthélemy
1334, qui interdit l’accès du cloître à toute femme ´ quelconque,
vieille ou jeune, maîtresse ou chambrière ª. Sur quoi l’évêque
avait été contraint de lui citer l’ordonnance du légat Odo
qui excepte certaines grandes dames, aliquae magnates mulieres,
quae sine scandalo evitari non possunt. Et encore l’archidiacre
protesta-t-il, objectant que l’ordonnance du légat, laquelle
remontait à 1207, était antérieure de cent vingt-sept ans
au Livre Noir, et par conséquent abrogée de fait par lui.
Et il avait refusé de paraître devant la princesse.
0413

On remarquait en outre que son horreur pour les égyptiennes
et les zingari semblait redoubler depuis quelque temps. Il
avait sollicité de l’évêque un édit qui fît expresse défense
aux bohémiennes de venir danser et tambouriner sur la place
du parvis, et il compulsait depuis le même temps les archives
moisies de l’official, afin de réunir les cas de sorciers
et de sorcières condamnés au feu ou à la corde pour complicité
de maléfices avec des boucs, des truies ou des chèvres.

VI

IMPOPULARITE

L’archidiacre et le sonneur, nous l’avons déjà dit, étaient
0414 médiocrement aimés du gros et menu peuple des environs
de la cathédrale. Quand Claude et Quasimodo sortaient ensemble,
ce qui arrivait maintes fois, et qu’on les voyait traverser
de compagnie, le valet suivant le maître, les rues fraîches,
étroites et sombres du pâté Notre-Dame, plus d’une mauvaise
parole, plus d’un fredon ironique, plus d’un quolibet insultant
les harcelait au passage, à moins que Claude Frollo, ce qui
arrivait rarement, ne marchât la tête droite et levée, montrant
son front sévère et presque auguste aux goguenards interdits.

Tous deux étaient dans leur quartier comme les ´ poètes ª
dont parle Régnier.

Toutes sortes de gens vont après les poètes.

Comme après les hiboux vont criant les fauvettes.

0415 Tantôt c’était un marmot sournois qui risquait sa peau
et ses os pour avoir le plaisir ineffable d’enfoncer une épingle
dans la bosse de Quasimodo. Tantôt une belle jeune fille,
gaillarde et plus effrontée qu’il n’aurait fallu, frôlait
la robe noire du prêtre en lui chantant sous le nez la chanson
sardonique : niche, niche, le diable est pris. Quelquefois
un groupe squalide de vieilles, échelonné et accroupi dans
l’ombre sur les degrés d’un porche, bougonnait avec bruit
au passage de l’archidiacre et du carillonneur, et leur jetait
en maugréant cette encourageante bienvenue : ´ Hum ! en voici
un qui a l’âme faite comme l’autre a le corps ! ª Ou bien
c’était une bande d’écoliers et de pousse-cailloux jouant
aux merelles qui se levait en masse et les saluait classiquement
de quelque huée en latin : Eia ! eia ! Claudius cum claudo
!

Mais le plus souvent, l’injure passait inaperçue du prêtre
et du sonneur. Pour entendre toutes ces gracieuses choses,
Quasimodo était trop sourd et Claude trop rêveur.
0416

LIVRE CINQUIEME

I

´ ABBAS BEATI MARTINI ª

La renommée de dom Claude s’était étendue au loin. Elle lui
valut, à peu près vers l’époque où il refusa de voir madame
de Beaujeu, une visite dont il garda longtemps le souvenir.

C’était un soir. Il venait de se retirer après l’office dans
0417 sa cellule canonicale du cloître Notre-Dame. Celle-ci,
hormis peut-être quelques fioles de verre reléguées dans un
coin, et pleines d’une poudre assez équivoque qui ressemblait
fort à de la poudre de projection, n’offrait rien d’étrange
ni de mystérieux. Il y avait bien çà et là quelques inscriptions
sur le mur, mais c’étaient de pures sentences de science ou
de piété extraites des bons auteurs. L’archidiacre venait
de s’asseoir à la clarté d’un trois-becs de cuivre devant
un vaste bahut chargé de manuscrits. Il avait appuyé son coude
sur le livre tout grand ouvert d’Honorius d’Autun, De praedestinatione
et libero arbitrio, et il feuilletait avec une réflexion profonde
un in-folio imprimé qu’il venait d’apporter, le seul produit
de la presse que renfermât sa cellule. Au milieu de sa rêverie,
on frappa à sa porte. ´ Qui est là ? ª cria le savant du ton
gracieux d’un dogue affamé qu’on dérange de son os. Une voix
répondit du dehors. ´ Votre ami, Jacques Coictier. ª Il alla
ouvrir.

C’était en effet le médecin du roi ; un personnage d’une cinquantaine
0418 d’années dont la physionomie dure n’était corrigée que
par un regard rusé. Un autre homme l’accompagnait. Tous deux
portaient une longue robe couleur ardoise fourrée de petit-gris,
ceinturonnée et fermée, avec le bonnet de même étoffe et de
même couleur. Leurs mains disparaissaient sous leurs manches,
leurs pieds sous leurs robes, leurs yeux sous leurs bonnets.

´ Dieu me soit en aide, messires ! dit l’archidiacre en les
introduisant, je ne m’attendais pas à si honorable visite
à pareille heure. ª Et tout en parlant de cette façon courtoise,
il promenait du médecin à son compagnon un regard inquiet
et scrutateur.

´ Il n’est jamais trop tard pour venir visiter un savant aussi
considérable que dom Claude Frollo de Tirechappe, ª répondit
le docteur Coictier, dont l’accent franc-comtois faisait traîner
toutes ses phrases avec la majesté d’une robe à queue.

0419
Alors commença entre le médecin et l’archidiacre un de ces
prologues congratulateurs qui précédaient à cette époque,
selon l’usage, toute conversation entre savants et qui ne
les empêchaient pas de se détester le plus cordialement du
monde. Au reste, il en est encore de même aujourd’hui, toute
bouche de savant qui complimente un autre savant est un vase
de fiel emmiellé.

Les félicitations de Claude Frollo à Jacques Coictier avaient
trait surtout aux nombreux avantages temporels que le digne
médecin avait su extraire, dans le cours de sa carrière si
enviée, de chaque maladie du roi, opération d’une alchimie
meilleure et plus certaine que la poursuite de la pierre philosophale.

´ En vérité ! monsieur le docteur Coictier, j’ai eu grande
joie d’apprendre l’évêché de votre neveu, mon révérend seigneur
Pierre Versé. N’est-il pas évêque d’Amiens ?
0420

– Oui, monsieur l’archidiacre ; c’est une grâce et miséricorde
de Dieu.

– Savez-vous que vous aviez bien grande mine, le jour de NoÎl,
à la tête de votre compagnie de la chambre des Comptes, monsieur
le président ?

– Vice-président, dom Claude. Hélas ! rien de plus.

– Où en est votre superbe maison de la rue Saint-André-des-Arcs
? C’est un Louvre. J’aime fort l’abricotier qui est sculpté
sur la porte avec ce jeu de mots qui est plaisant : A L’ABRI-COTIER.

– Hélas ! maître Claude, toute cette maçonnerie me coûte gros.
0421 A mesure que la maison s’édifie, je me ruine.

– Ho ! n’avez-vous pas vos revenus de la Geôle et du bailliage
du Palais, et la rente de toutes les maisons, étaux, loges,
échoppes de la Clôture ? C’est traire une belle mamelle.

– Ma châtellenie de Poissy ne m’a rien rapporté cette année.

– Mais vos péages de Triel, de Saint-James, de Saint-Germain-en-Laye,
sont toujours bons.

– Six-vingt livres, pas même parisis.

– Vous avez votre office de conseiller du roi. C’est fixe
cela.
0422

– Oui, confrère Claude, mais cette maudite seigneurie de Poligny,
dont on fait bruit, ne me vaut pas soixante écus d’or, bon
an, mal an. ª

Il y avait dans les compliments que dom Claude adressait à
Jacques Coictier cet accent sardonique, aigre et sourdement
railleur, ce sourire triste et cruel d’un homme supérieur
et malheureux qui joue un moment par distraction avec l’épaisse
prospérité d’un homme vulgaire. L’autre ne s’en apercevait
pas.

´ Sur mon âme, dit enfin Claude en lui serrant la main, je
suis aise de vous voir en si grande santé.

– Merci, maître Claude.
0423

– A propos, s’écria dom Claude, comment va votre royal malade
?

– Il ne paye pas assez son médecin, répondit le docteur en
jetant un regard de côté à son compagnon.

– Vous trouvez, compère Coictier ? ª dit le compagnon.

Cette parole, prononcée du ton de la surprise et du reproche,
ramena sur ce personnage inconnu l’attention de l’archidiacre
qui, à vrai dire, ne s’en était pas complètement détournée
un seul moment depuis que cet étranger avait franchi le seuil
de la cellule. Il avait même fallu les mille raisons qu’il
avait de ménager le docteur Jacques Coictier, le tout-puissant
médecin du roi Louis XI, pour qu’il le reçût ainsi accompagné.
0424 Aussi sa mine n’eut-elle rien de bien cordial quand Jacques
Coictier lui dit :

´ A propos, dom Claude, je vous amène un confrère qui vous
a voulu voir sur votre renommée.

– Monsieur est de la science ? ª demanda l’archidiacre en
fixant sur le compagnon de Coictier son oeil pénétrant. Il
ne trouva pas sous les sourcils de l’inconnu un regard moins
perçant et moins défiant que le sien.

C’était, autant que la faible clarté de la lampe permettait
d’en juger, un vieillard d’environ soixante ans et de moyenne
taille, qui paraissait assez malade et cassé. Son profil,
quoique d’une ligne très bourgeoise, avait quelque chose de
puissant et de sévère, sa prunelle étincelait sous une arcade
sourcilière très profonde comme une lumière au fond d’un antre
0425 ; et sous le bonnet rabattu qui lui tombait sur le nez
on sentait tourner les larges plans d’un front de génie.

Il se chargea de répondre lui-même à la question de l’archidiacre.

´ Révérend maître, dit-il d’une voix grave, votre renom est
venu jusqu’à moi, et j’ai voulu vous consulter. Je ne suis
qu’un pauvre gentilhomme de province qui ôte ses souliers
avant d’entrer chez les savants. Il faut que vous sachiez
mon nom. Je m’appelle le compère Tourangeau.

– Singulier nom pour un gentilhomme ! ª pensa l’archidiacre.
Cependant il se sentait devant quelque chose de fort et de
sérieux. L’instinct de sa haute intelligence lui en faisait
deviner une non moins haute sous le bonnet fourré du compère
Tourangeau ; et en considérant cette grave figure, le rictus
ironique que la présence de Jacques Coictier avait fait éclore
0426 sur son visage morose s’évanouit peu à peu comme le crépuscule
à un horizon de nuit. Il s’était rassis morne et silencieux
sur son grand fauteuil, son coude avait repris sa place accoutumée
sur la table, et son front sur sa main. Après quelques moments
de méditation, il fit signe aux deux visiteurs de s’asseoir,
et adressa la parole au compère Tourangeau.

´ Vous venez me consulter, maître, et sur quelle science ?

– Révérend, répondit le compère Tourangeau, je suis malade,
très malade. On vous dit grand Esculape, et je suis venu vous
demander un conseil de médecine.

– Médecine ! ª dit l’archidiacre en hochant la tête. Il sembla
se recueillir un instant et reprit : ´ Compère Tourangeau,
puisque c’est votre nom, tournez la tête. Vous trouverez ma
réponse tout écrite sur le mur. ª
0427

Le compère Tourangeau obéit, et lut au-dessus de sa tête cette
inscription gravée sur la muraille : ´ La médecine est fille
des songes. – JAMBLIQUE. ª

Cependant le docteur Jacques Coictier avait entendu la question
de son compagnon avec un dépit que la réponse de dom Claude
avait redoublé. Il se pencha à l’oreille du compère Tourangeau
et lui dit, assez bas pour ne pas être entendu de l’archidiacre
: ´ Je vous avais prévenu que c’était un fou. Vous l’avez
voulu voir !

– C’est qu’il se pourrait fort bien qu’il eût raison, ce fou,
docteur Jacques ! répondit le compère du même ton, et avec
un sourire amer.

0428 – Comme il vous plaira ! ª répliqua Coictier sèchement.
Puis s’adressant à l’archidiacre : ´ Vous êtes preste en besogne,
dom Claude, et vous n’êtes guère plus empêché d’Hippocratès
qu’un singe d’une noisette. La médecine un songe ! Je doute
que les pharmacopoles et les maîtres-mires se tinssent de
vous lapider s’ils étaient là. Donc vous niez l’influence
des philtres sur le sang, des onguents sur la chair ! Vous
niez cette éternelle pharmacie de fleurs et de métaux qu’on
appelle le monde, faite exprès pour cet éternel malade qu’on
appelle l’homme !

– Je ne nie, dit froidement dom Claude, ni la pharmacie ni
le malade. Je nie le médecin.

– Donc il n’est pas vrai, reprit Coictier avec chaleur, que
la goutte soit une dartre en dedans, qu’on guérisse une plaie
d’artillerie par l’application d’une souris rôtie, qu’un jeune
sang convenablement infusé rende la jeunesse à de vieilles
0429 veines ; il n’est pas vrai que deux et deux font quatre,
et que l’emprosthotonos succède à l’opisthotonos ! ª

L’archidiacre répondit sans s’émouvoir : ´ Il y a certaines
choses dont je pense d’une certaine façon. ª

Coictier devint rouge de colère.

´ Là, là, mon bon Coictier, ne nous fâchons pas, dit le compère
Tourangeau. Monsieur l’archidiacre est notre ami. ª

Coictier se calma en grommelant à demi-voix : ´ Après tout,
c’est un fou !

– Pasquedieu, maître Claude, reprit le compère Tourangeau
0430 après un silence, vous me gênez fort. J’avais deux consultations
à requérir de vous, l’une touchant ma santé, l’autre touchant
mon étoile.

– Monsieur, repartit l’archidiacre, si c’est là votre pensée,
vous auriez aussi bien fait de ne pas vous essouffler aux
degrés de mon escalier. Je ne crois pas à la médecine. Je
ne crois pas à l’astrologie.

– En vérité ! ª dit le compère avec surprise.

Coictier riait d’un rire forcé.

´ Vous voyez bien qu’il est fou, dit-il tout bas au compère
Tourangeau. Il ne croit pas à l’astrologie !

0431
– Le moyen d’imaginer, poursuivit dom Claude, que chaque rayon
d’étoile est un fil qui tient à la tête d’un homme !

– Et à quoi croyez-vous donc ? ª s’écria le compère Tourangeau.

L’archidiacre resta un moment indécis, puis il laissa échapper
un sombre sourire qui semblait démentir sa réponse : ´ Credo
in Deum.

– Dominum nostrum, ajouta le compère Tourangeau avec un signe
de croix.

– Amen, dit Coictier.

0432 – Révérend maître, reprit le compère, je suis charmé dans
l’âme de vous voir en si bonne religion. Mais, grand savant
que vous êtes, l’êtes-vous donc à ce point de ne plus croire
à la science ?

– Non, dit l’archidiacre en saisissant le bras du compère
Tourangeau, et un éclair d’enthousiasme se ralluma dans sa
terne prunelle, non, je ne nie pas la science. Je n’ai pas
rampé si longtemps à plat ventre et les ongles dans la terre
à travers les innombrables embranchements de la caverne sans
apercevoir, au loin devant moi, au bout de l’obscure galerie,
une lumière, une flamme, quelque chose, le reflet sans doute
de l’éblouissant laboratoire central où les patients et les
sages ont surpris Dieu.

– Et enfin, interrompit le Tourangeau, quelle chose tenez-vous
vraie et certaine ?

0433
– L’alchimie. ª

Coictier se récria : ´ Pardieu, dom Claude, l’alchimie a sa
raison sans doute, mais pourquoi blasphémer la médecine et
l’astrologie ?

– Néant, votre science de l’homme ! néant, votre science du
ciel ! dit l’archidiacre avec empire.

– C’est mener grand train Epidaurus et la Chaldée, répliqua
le médecin en ricanant.

– Ecoutez, messire Jacques. Ceci est dit de bonne foi. Je
ne suis pas médecin du roi, et Sa Majesté ne m’a pas donné
le jardin Dédalus pour y observer les constellations. – Ne
0434 vous fâchez pas et écoutez-moi. – Quelle vérité avez-vous
tirée, je ne dis pas de la médecine, qui est chose par trop
folle, mais de l’astrologie ? Citez-moi les vertus du boustrophédon
vertical, les trouvailles du nombre ziruph et du nombre zephirod.

– Nierez-vous, dit Coictier, la force sympathique de la clavicule
et que la cabalistique en dérive ?

– Erreur, messire Jacques ! aucune de vos formules n’aboutit
à la réalité. Tandis que l’alchimie a ses découvertes. Contesterez-vous
des résultats comme ceux-ci ? La glace enfermée sous terre
pendant mille ans se transforme en cristal de roche. – Le
plomb est l’aïeul de tous les métaux. (Car l’or n’est pas
un métal, l’or est la lumière.) – Il ne faut au plomb que
quatre périodes de deux cents ans chacune pour passer successivement
de l’état de plomb à l’état d’arsenic rouge, de l’arsenic
rouge à l’étain, de l’étain à l’argent. – Sont-ce là des faits
? Mais croire à la clavicule, à la ligne pleine et aux étoiles,
0435 c’est aussi ridicule que de croire, avec les habitants
du Grand-Cathay, que le loriot se change en taupe et les grains
de blé en poisson du genre cyprin !

– J’ai étudié l’hermétique, s’écria Coictier, et j’affirme…
ª

Le fougueux archidiacre ne le laissa pas achever. ´ Et moi
j’ai étudié la médecine, l’astrologie et l’hermétique. Ici
seulement est la vérité (en parlant ainsi il avait pris sur
le bahut une fiole pleine de cette poudre dont nous avons
parlé plus haut), ici seulement est la lumière ! Hippocratès,
c’est un rêve, Urania, c’est un rêve, Hermès, c’est une pensée.
L’or, c’est le soleil, faire de l’or, c’est être Dieu. Voilà
l’unique science. J’ai sondé la médecine et l’astrologie,
vous dis-je ! Néant, néant. Le corps humain, ténèbres ; les
astres, ténèbres ! ª

0436
Et il retomba sur son fauteuil dans une attitude puissante
et inspirée. Le compère Tourangeau l’observait en silence.
Coictier s’efforçait de ricaner, haussait imperceptiblement
les épaules, et répétait à voix basse : Un fou !

´ Et, dit tout à coup le Tourangeau, le but mirifique, l’avez-vous
touché ? avez-vous fait de l’or ?

– Si j’en avais fait, répondit l’archidiacre en articulant
lentement ses paroles comme un homme qui réfléchit, le roi
de France s’appellerait Claude et non Louis. ª

Le compère fronça le sourcil.

´ Qu’est-ce que je dis là ? reprit dom Claude avec un sourire
0437 de dédain. Que me ferait le trône de France quand je pourrais
rebâtir l’empire d’Orient !

– A la bonne heure ! dit le compère.

– Oh ! le pauvre fou ! ª murmura Coictier.

L’archidiacre poursuivit, paraissant ne plus répondre qu’à
ses pensées :

´ Mais non, je rampe encore ; je m’écorche la face et les
genoux aux cailloux de la voie souterraine. J’entrevois, je
ne contemple pas ! je ne lis pas, j’épelle !

– Et quand vous saurez lire, demanda le compère, ferez-vous
0438 de l’or ?

– Qui en doute ? dit l’archidiacre.

– En ce cas, Notre-Dame sait que j’ai grande nécessité d’argent,
et je voudrais bien apprendre à lire dans vos livres. Dites-moi,
révérend maître, votre science est-elle pas ennemie ou déplaisante
à Notre-Dame ? ª

A cette question du compère, dom Claude se contenta de répondre
avec une tranquille hauteur : ´ De qui suis-je archidiacre
?

– Cela est vrai, mon maître. Eh bien ! vous plairait-il m’initier
? Faites-moi épeler avec vous. ª

0439
Claude prit l’attitude majestueuse et pontificale d’un Samuel.

´ Vieillard, il faut de plus longues années qu’il ne vous
en reste pour entreprendre ce voyage à travers les choses
mystérieuses. Votre tête est bien grise ! On ne sort de la
caverne qu’avec des cheveux blancs, mais on n’y entre qu’avec
des cheveux noirs. La science sait bien toute seule creuser,
flétrir et dessécher les faces humaines ; elle n’a pas besoin
que la vieillesse lui apporte des visages tout ridés. Si cependant
l’envie vous possède de vous mettre en discipline à votre
âge et de déchiffrer l’alphabet redoutable des sages, venez
à moi, c’est bien, j’essaierai. Je ne vous dirai pas, à vous
pauvre vieux, d’aller visiter les chambres sépulcrales des
pyramides dont parle l’ancien Hérodotus, ni la tour de briques
de Babylone, ni l’immense sanctuaire de marbre blanc du temple
indien d’Eklinga. Je n’ai pas vu plus que vous les maçonneries
chaldéennes construites suivant la forme sacrée du Sikra,
ni le temple de Salomon qui est détruit, ni les portes de
0440 pierre du sépulcre des rois d’IsraÎl qui sont brisées.
Nous nous contenterons des fragments du livre d’Hermès que
nous avons ici. Je vous expliquerai la statue de saint Christophe,
le symbole du Semeur, et celui des deux anges qui sont au
portail de la Sainte-Chapelle, et dont l’un a sa main dans
un vase et l’autre dans une nuée… ª

Ici, Jacques Coictier, que les répliques fougueuses de l’archidiacre
avaient désarçonné, se remit en selle, et l’interrompit du
ton triomphant d’un savant qui en redresse un autre : ´ Erras,
amice Claudi. ª Le symbole n’est pas le nombre. Vous prenez
Orpheus pour Hermès.

– C’est vous qui errez, répliqua gravement l’archidiacre.
Dedalus, c’est le soubassement ; Orpheus, c’est la muraille
; Hermès, c’est l’édifice. C’est le tout. – Vous viendrez
quand vous voudrez, poursuivit-il en se tournant vers le Tourangeau,
je vous montrerai les parcelles d’or restées au fond du creuset
0441 de Nicolas Flamel, et vous les comparerez à l’or de Guillaume
de Paris. Je vous apprendrai les vertus secrètes du mot grec
peristera. Mais avant tout, je vous ferai lire l’une après
l’autre les lettres de marbre de l’alphabet, les pages de
granit du livre. Nous irons du portail de l’évêque Guillaume
et de Saint-Jean-le-Rond à la Sainte-Chapelle, puis à la maison
de Nicolas Flamel, rue Marivault, à son tombeau, qui est aux
Saints-Innocents, à ses deux hôpitaux rue de Montmorency.
Je vous ferai lire les hiéroglyphes dont sont couverts les
quatre gros chenets de fer du portail de l’hôpital Saint-Gervais
et de la rue de la Ferronnerie. Nous épellerons encore ensemble
les façades de Saint-Côme, de Sainte-Geneviève-des-Ardents,
de Saint-Martin, de Saint-Jacques-de-la-Boucherie… ª

Il y avait déjà longtemps que le Tourangeau, si intelligent
que fût son regard, paraissait ne plus comprendre dom Claude.
Il l’interrompit.

0442 ´ Pasquedieu ! qu’est-ce que c’est donc que vos livres
?

– En voici un ª, dit l’archidiacre.

Et ouvrant la fenêtre de la cellule, il désigna du doigt l’immense
église de Notre-Dame, qui, découpant sur un ciel étoilé la
silhouette noire de ses deux tours, de ses côtes de pierre
et de sa croupe monstrueuse, semblait un énorme sphinx à deux
têtes assis au milieu de la ville.

L’archidiacre considéra quelque temps en silence le gigantesque
édifice, puis étendant avec un soupir sa main droite vers
le livre imprimé qui était ouvert sur sa table et sa main
gauche vers Notre-Dame, et promenant un triste regard du livre
à l’église :

0443
´ Hélas ! dit-il, ceci tuera cela. ª

Coictier qui s’était approché du livre avec empressement ne
put s’empêcher de s’écrier : ´ Hé mais ! qu’y a-t-il donc
de si redoutable en ceci : GLOSSA IN EPISTOLAS D. PAULI. Norimbergae,
Antonius Koburger, 1474. Ce n’est pas nouveau. C’est un livre
de Pierre Lombard, le Maître des Sentences. Est-ce parce qu’il
est imprimé ?

– Vous l’avez dit ª, répondit Claude, qui semblait absorbé
dans une profonde méditation et se tenait debout, appuyant
son index reployé sur l’in-folio sorti des presses fameuses
de Nuremberg. Puis il ajouta ces paroles mystérieuses : ´
Hélas ! hélas ! les petites choses viennent à bout des grandes
; une dent triomphe d’une masse. Le rat du Nil tue le crocodile,
l’espadon tue la baleine, le livre tuera l’édifice ! ª

0444
Le couvre-feu du cloître sonna au moment où le docteur Jacques
répétait tout bas à son compagnon son éternel refrain : ´
Il est fou. ª A quoi le compagnon répondit cette fois : ´
Je crois que oui. ª

C’était l’heure où aucun étranger ne pouvait rester dans le
cloître. Les deux visiteurs se retirèrent. ´ Maître, dit le
compère Tourangeau, en prenant congé de l’archidiacre, j’aime
les savants et les grands esprits, et je vous tiens en estime
singulière. Venez demain au palais des Tournelles, et demandez
l’abbé de Saint-Martin de Tours. ª

L’archidiacre rentra chez lui stupéfait, comprenant enfin
quel personnage c’était que le compère Tourangeau, et se rappelant
ce passage du cartulaire de Saint-Martin de Tours : Abbas
beati Martini, SCILICET REX FRANCI-, est canonicus de consuetudine
et habet parvam praebendam quam habet sanctus Venantius et
0445 debet sedere in sede thesaurarii.

On affirmait que depuis cette époque l’archidiacre avait de
fréquentes conférences avec Louis XI, quand Sa Majesté venait
à Paris, et que le crédit de dom Claude faisait ombre à Olivier
le Daim et à Jacques Coictier, lequel, selon sa manière, en
rudoyait fort le roi.

II

CECI TUERA CELA

Nos lectrices nous pardonneront de nous arrêter un moment
pour chercher quelle pouvait être la pensée qui se dérobait
sous ces paroles énigmatiques de l’archidiacre : Ceci tuera
0446 cela. Le livre tuera l’édifice.

A notre sens, cette pensée avait deux faces. C’était d’abord
une pensée de prêtre. C’était l’effroi du sacerdoce devant
un agent nouveau, l’imprimerie. C’était l’épouvante et l’éblouissement
de l’homme du sanctuaire devant la presse lumineuse de Gutenberg.
C’était la chaire et le manuscrit, la parole parlée et la
parole écrite, s’alarmant de la parole imprimée ; quelque
chose de pareil à la stupeur d’un passereau qui verrait l’ange
Légion ouvrir ses six millions d’ailes. C’était le cri du
prophète qui entend déjà bruire et fourmiller l’humanité émancipée,
qui voit dans l’avenir l’intelligence saper la foi, l’opinion
détrôner la croyance, le monde secouer Rome. Pronostic du
philosophe qui voit la pensée humaine, volatilisée par la
presse, s’évaporer du récipient théocratique. Terreur du soldat
qui examine le bélier d’airain et qui dit : La tour croulera.
Cela signifiait qu’une puissance allait succéder à une autre
puissance. Cela voulait dire : La presse tuera l’église.

0447
Mais sous cette pensée, la première et la plus simple sans
doute, il y en avait à notre avis une autre, plus neuve, un
corollaire de la première moins facile à apercevoir et plus
facile à contester, une vue, tout aussi philosophique, non
plus du prêtre seulement, mais du savant et de l’artiste.
C’était pressentiment que la pensée humaine en changeant de
forme allait changer de mode d’expression, que l’idée capitale
de chaque génération ne s’écrirait plus avec la même matière
et de la même façon, que le livre de pierre, si solide et
si durable, allait faire place au livre de papier, plus solide
et plus durable encore. Sous ce rapport, la vague formule
de l’archidiacre avait un second sens ; elle signifiait qu’un
art allait détrôner un autre art. Elle voulait dire : L’imprimerie
tuera l’architecture.

En effet, depuis l’origine des choses jusqu’au quinzième siècle
de l’ère chrétienne inclusivement, l’architecture est le grand
livre de l’humanité, l’expression principale de l’homme à
0448 ses divers états de développement soit comme force, soit
comme intelligence.

Quand la mémoire des premières races se sentit surchargée,
quand le bagage des souvenirs du genre humain devint si lourd
et si confus que la parole, nue et volante, risqua d’en perdre
en chemin, on les transcrivit sur le sol de la façon la plus
visible, la plus durable et la plus naturelle à la fois. On
scella chaque tradition sous un monument.

Les premiers monuments furent de simples quartiers de roche
que le fer n’avait pas touchés, dit Moïse. L’architecture
commença comme toute écriture. Elle fut d’abord alphabet.
On plantait une pierre debout, et c’était une lettre, et chaque
lettre était un hiéroglyphe, et sur chaque hiéroglyphe reposait
un groupe d’idées comme le chapiteau sur la colonne. Ainsi
firent les premières races, partout, au même moment, sur la
surface du monde entier. On retrouve la pierre levée des Celtes
0449 dans la Sibérie d’Asie, dans les pampas d’Amérique.

Plus tard on fit des mots. On superposa la pierre à la pierre,
on accoupla ces syllabes de granit, le verbe essaya quelques
combinaisons. Le dolmen et le cromlech celtes, le tumulus
étrusque, le galgal hébreu, sont des mots. Quelques-uns, le
tumulus surtout, sont des noms propres. Quelquefois même,
quand on avait beaucoup de pierre et une vaste plage, on écrivait
une phrase. L’immense entassement de Karnac est déjà une formule
tout entière.

Enfin on fit des livres. Les traditions avaient enfanté des
symboles, sous lesquels elles disparaissaient comme le tronc
de l’arbre sous son feuillage ; tous ces symboles, auxquels
l’humanité avait foi, allaient croissant, se multipliant,
se croisant, se compliquant de plus en plus ; les premiers
monuments ne suffisaient plus à les contenir ; ils en étaient
débordés de toutes parts ; à peine ces monuments exprimaient-ils
0450 encore la tradition primitive, comme eux simple, nue et
gisante sur le sol. Le symbole avait besoin de s’épanouir
dans l’édifice. L’architecture alors se développa avec la
pensée humaine ; elle devint géante à mille têtes et à mille
bras, et fixa sous une forme éternelle, visible, palpable,
tout ce symbolisme flottant. Tandis que Dédale, qui est la
force, mesurait, tandis qu’Orphée, qui est l’intelligence,
chantait, le pilier qui est une lettre, l’arcade qui est une
syllabe, la pyramide qui est un mot, mis en mouvement à la
fois par une loi de géométrie et par une loi de poésie, se
groupaient, se combinaient, s’amalgamaient, descendaient,
montaient, se juxtaposaient sur le sol, s’étageaient dans
le ciel, jusqu’à ce qu’ils eussent écrit, sous la dictée de
l’idée générale d’une époque, ces livres merveilleux qui étaient
aussi de merveilleux édifices : la pagode d’Eklinga, le Rhamseïon
d’Egypte, le temple de Salomon.

L’idée mère, le verbe, n’était pas seulement au fond de tous
ces édifices, mais encore dans la forme. Le temple de Salomon,
0451 par exemple, n’était point simplement la reliure du livre
saint, il était le livre saint lui-même. Sur chacune de ses
enceintes concentriques les prêtres pouvaient lire le verbe
traduit et manifesté aux yeux, et ils suivaient ainsi ses
transformations de sanctuaire en sanctuaire jusqu’à ce qu’ils
le saisissent dans son dernier tabernacle sous sa forme la
plus concrète qui était encore de l’architecture : l’arche.
Ainsi le verbe était enfermé dans l’édifice, mais son image
était sur son enveloppe comme la figure humaine sur le cercueil
d’une momie.

Et non seulement la forme des édifices mais encore l’emplacement
qu’ils se choisissaient révélait la pensée qu’ils représentaient.
Selon que le symbole à exprimer était gracieux ou sombre,
la Grèce couronnait ses montagnes d’un temple harmonieux à
l’oeil, l’Inde éventrait les siennes pour y ciseler ces difformes
pagodes souterraines portées par de gigantesques rangées d’éléphants
de granit.

0452
Ainsi, durant les six mille premières années du monde, depuis
la pagode la plus immémoriale de l’Hindoustan jusqu’à la cathédrale
de Cologne, l’architecture a été la grande écriture du genre
humain. Et cela est tellement vrai que non seulement tout
symbole religieux, mais encore toute pensée humaine a sa page
dans ce livre immense et son monument.

Toute civilisation commence par la théocratie et finit par
la démocratie. Cette loi de la liberté succédant à l’unité
est écrite dans l’architecture. Car, insistons sur ce point,
il ne faut pas croire que la maçonnerie ne soit puissante
qu’à édifier le temple, qu’à exprimer le mythe et le symbolisme
sacerdotal, qu’à transcrire en hiéroglyphes sur ses pages
de pierre les tables mystérieuses de la loi. S’il en était
ainsi, comme il arrive dans toute société humaine un moment
où le symbole sacré s’use et s’oblitère sous la libre pensée,
où l’homme se dérobe au prêtre, où l’excroissance des philosophies
et des systèmes ronge la face de la religion, l’architecture
0453 ne pourrait reproduire ce nouvel état de l’esprit humain,
ses feuillets, chargés au recto, seraient vides au verso,
son oeuvre serait tronquée, son livre serait incomplet. Mais
non.

Prenons pour exemple le moyen âge, où nous voyons plus clair
parce qu’il est plus près de nous. Durant sa première période,
tandis que la théocratie organise l’Europe, tandis que le
Vatican rallie et reclasse autour de lui les éléments d’une
Rome faite avec la Rome qui gît écroulée autour du Capitole,
tandis que le christianisme s’en va recherchant dans les décombres
de la civilisation antérieure tous les étages de la société
et rebâtit avec ces ruines un nouvel univers hiérarchique
dont le sacerdoce est la clef de voûte, on entend sourdre
d’abord dans ce chaos, puis on voit peu à peu sous le souffle
du christianisme, sous la main des barbares, surgir des déblais
des architectures mortes, grecque et romaine, cette mystérieuse
architecture romane, soeur des maçonneries théocratiques de
l’Egypte et de l’Inde, emblème inaltérable du catholicisme
0454 pur, immuable hiéroglyphe de l’unité papale. Toute la
pensée d’alors est écrite en effet dans ce sombre style roman.
On y sent partout l’autorité, l’unité, l’impénétrable, l’absolu,
Grégoire VII ; partout le prêtre, jamais l’homme ; partout
la caste, jamais le peuple. Mais les croisades arrivent. C’est
un grand mouvement populaire ; et tout grand mouvement populaire,
quels qu’en soient la cause et le but, dégage toujours de
son dernier précipité l’esprit de liberté. Des nouveautés
vont se faire jour. Voici que s’ouvre la période orageuse
des Jacqueries, des Pragueries et des Ligues. L’autorité s’ébranle,
l’unité se bifurque. La féodalité demande à partager avec
la théocratie, en attendant le peuple qui surviendra inévitablement
et qui se fera, comme toujours, la part du lion. Quia nominor
leo. La seigneurie perce donc sous le sacerdoce, la commune
sous la seigneurie. La face de l’Europe est changée. Eh bien
! la face de l’architecture est changée aussi. Comme la civilisation,
elle a tourné la page, et l’esprit nouveau des temps la trouve
prête à écrire sous sa dictée. Elle est revenue des croisades
avec l’ogive, comme les nations avec la liberté. Alors, tandis
que Rome se démembre peu à peu, l’architecture romane meurt.
0455 L’hiéroglyphe déserte la cathédrale et s’en va blasonner
le donjon pour faire un prestige à la féodalité. La cathédrale
elle-même, cet édifice autrefois si dogmatique, envahie désormais
par la bourgeoisie, par la commune, par la liberté, échappe
au prêtre et tombe au pouvoir de l’artiste. L’artiste la bâtit
à sa guise. Adieu le mystère, le mythe, la loi. Voici la fantaisie
et le caprice. Pourvu que le prêtre ait sa basilique et son
autel, il n’a rien à dire. Les quatre murs sont à l’artiste.
Le livre architectural n’appartient plus au sacerdoce, à la
religion, à Rome ; il est à l’imagination, à la poésie, au
peuple. De là les transformations rapides et innombrables
de cette architecture qui n’a que trois siècles, si frappantes
après l’immobilité stagnante de l’architecture romane qui
en a six ou sept. L’art cependant marche à pas de géant. Le
génie et l’originalité populaires font la besogne que faisaient
les évêques. Chaque race écrit en passant sa ligne sur le
livre ; elle rature les vieux hiéroglyphes romans sur le frontispice
des cathédrales, et c’est tout au plus si l’on voit encore
le dogme percer çà et là sous le nouveau symbole qu’elle y
dépose. La draperie populaire laisse à peine deviner l’ossement
0456 religieux. On ne saurait se faire une idée des licences
que prennent alors les architectes, même envers l’église.
Ce sont des chapiteaux tricotés de moines et de nonnes honteusement
accouplés, comme à la salle des Cheminées du Palais de Justice
à Paris. C’est l’aventure de Noé sculptée en toutes lettres
comme sous le grand portail de Bourges. C’est un moine bachique
à oreilles d’âne et le verre en main riant au nez de toute
une communauté, comme sur le lavabo de l’abbaye de Bocherville.
Il existe à cette époque, pour la pensée écrite en pierre,
un privilège tout à fait comparable à notre liberté actuelle
de la presse. C’est la liberté de l’architecture.

Cette liberté va très loin. Quelquefois un portail, une façade,
une église tout entière présente un sens symbolique absolument
étranger au culte, ou même hostile à l’église. Dès le treizième
siècle Guillaume de Paris, Nicolas Flamel au quinzième, ont
écrit de ces pages séditieuses. Saint-Jacques-de-la-Boucherie
était toute une église d’opposition.

0457
La pensée alors n’était libre que de cette façon, aussi ne
s’écrivait-elle tout entière que sur ces livres qu’on appelait
édifices. Sans cette forme édifice, elle se serait vue brûler
en place publique par la main du bourreau sous la forme manuscrit,
si elle avait été assez imprudente pour s’y risquer. La pensée
portail d’église eût assisté au supplice de la pensée livre.
Aussi n’ayant que cette voie, la maçonnerie, pour se faire
jour, elle s’y précipitait de toutes parts. De là l’immense
quantité de cathédrales qui ont couvert l’Europe, nombre si
prodigieux qu’on y croit à peine, même après l’avoir vérifié.
Toutes les forces matérielles, toutes les forces intellectuelles
de la société convergèrent au même point : l’architecture.
De cette manière, sous prétexte de bâtir des églises à Dieu,
l’art se développait dans des proportions magnifiques.

Alors, quiconque naissait poète se faisait architecte. Le
génie épars dans les masses, comprimé de toutes parts sous
la féodalité comme sous une testudo de boucliers d’airain,
0458 ne trouvant issue que du côté de l’architecture, débouchait
par cet art, et ses Iliades prenaient la forme de cathédrales.
Tous les autres arts obéissaient et se mettaient en discipline
sous l’architecture. C’étaient les ouvriers du grand oeuvre.
L’architecte, le poète, le maître totalisait en sa personne
la sculpture qui lui ciselait ses façades, la peinture qui
lui enluminait ses vitraux, la musique qui mettait sa cloche
en branle et soufflait dans ses orgues. Il n’y avait pas jusqu’à
la pauvre poésie proprement dite, celle qui s’obstinait à
végéter dans les manuscrits, qui ne fût obligée pour être
quelque chose de venir s’encadrer dans l’édifice sous la forme
d’hymne ou de prose ; le même rôle, après tout, qu’avaient
joué les tragédies d’Eschyle dans les fêtes sacerdotales de
la Grèce, la Genèse dans le temple de Salomon.

Ainsi, jusqu’à Gutenberg, l’architecture est l’écriture principale,
l’écriture universelle. Ce livre granitique commencé par l’Orient,
continué par l’antiquité grecque et romaine, le moyen âge
en a écrit la dernière page. Du reste, ce phénomène d’une
0459 architecture de peuple succédant à une architecture de
caste que nous venons d’observer dans le moyen âge, se reproduit
avec tout mouvement analogue dans l’intelligence humaine aux
autres grandes époques de l’histoire. Ainsi, pour n’énoncer
ici que sommairement une loi qui demanderait à être développée
en des volumes, dans le haut Orient, berceau des temps primitifs,
après l’architecture hindoue, l’architecture phénicienne,
cette mère opulente de l’architecture arabe ; dans l’antiquité,
après l’architecture égyptienne dont le style étrusque et
les monuments cyclopéens ne sont qu’une variété, l’architecture
grecque, dont le style romain n’est qu’un prolongement surchargé
du dôme carthaginois ; dans les temps modernes, après l’architecture
romane, l’architecture gothique. Et en dédoublant ces trois
séries, on retrouvera sur les trois soeurs aînées, l’architecture
hindoue, l’architecture égyptienne, l’architecture romane,
le même symbole : c’est-à-dire la théocratie, la caste, l’unité,
le dogme, le mythe, Dieu ; et pour les trois soeurs cadettes,
l’architecture phénicienne, l’architecture grecque, l’architecture
gothique, quelle que soit du reste la diversité de forme inhérente
à leur nature, la même signification aussi : c’est-à-dire
0460 la liberté, le peuple, l’homme.

Qu’il s’appelle bramine, mage ou pape, dans les maçonneries
hindoue, égyptienne ou romane, on sent toujours le prêtre,
rien que le prêtre. Il n’en est pas de même dans les architectures
de peuple. Elles sont plus riches et moins saintes. Dans la
phénicienne, on sent le marchand ; dans la grecque, le républicain
; dans la gothique, le bourgeois.

Les caractères généraux de toute architecture théocratique
sont l’immutabilité, l’horreur du progrès, la conservation
des lignes traditionnelles, la consécration des types primitifs,
le pli constant de toutes les formes de l’homme et de la nature
aux caprices incompréhensibles du symbole. Ce sont des livres
ténébreux que les initiés seuls savent déchiffrer. Du reste,
toute forme, toute difformité même y a un sens qui la fait
inviolable. Ne demandez pas aux maçonneries hindoue, égyptienne,
romane, qu’elles réforment leur dessin ou améliorent leur
0461 statuaire. Tout perfectionnement leur est impiété. Dans
ces architectures, il semble que la roideur du dogme se soit
répandue sur la pierre comme une seconde pétrification. –
Les caractères généraux des maçonneries populaires au contraire
sont la variété, le progrès, l’originalité, l’opulence, le
mouvement perpétuel. Elles sont déjà assez détachées de la
religion pour songer à leur beauté, pour la soigner, pour
corriger sans relâche leur parure de statues ou d’arabesques.
Elles sont du siècle. Elles ont quelque chose d’humain qu’elles
mêlent sans cesse au symbole divin sous lequel elles se produisent
encore. De là des édifices pénétrables à toute âme, à toute
intelligence, à toute imagination, symboliques encore, mais
faciles à comprendre comme la nature. Entre l’architecture
théocratique et celle-ci, il y a la différence d’une langue
sacrée à une langue vulgaire, de l’hiéroglyphe à l’art, de
Salomon à Phidias.

Si l’on résume ce que nous avons indiqué jusqu’ici très sommairement
en négligeant mille preuves et aussi mille objections de détail,
0462 on est amené à ceci : que l’architecture a été jusqu’au
quinzième siècle le registre principal de l’humanité, que
dans cet intervalle il n’est pas apparu dans le monde une
pensée un peu compliquée qui ne se soit faite édifice, que
toute idée populaire comme toute loi religieuse a eu ses monuments
; que le genre humain enfin n’a rien pensé d’important qu’il
ne l’ait écrit en pierre. Et pourquoi ? C’est que toute pensée,
soit religieuse, soit philosophique, est intéressée à se perpétuer,
c’est que l’idée qui a remué une génération veut en remuer
d’autres, et laisser trace. Or quelle immortalité précaire
que celle du manuscrit ! Qu’un édifice est un livre bien autrement
solide, durable, et résistant ! Pour détruire la parole écrite
il suffit d’une torche et d’un turc. Pour démolir la parole
construite, il faut une révolution sociale, une révolution
terrestre. Les barbares ont passé sur le Colisée, le déluge
peut-être sur les Pyramides.

Au quinzième siècle tout change.

0463
La pensée humaine découvre un moyen de se perpétuer non seulement
plus durable et plus résistant que l’architecture, mais encore
plus simple et plus facile. L’architecture est détrônée. Aux
lettres de pierre d’Orphée vont succéder les lettres de plomb
de Gutenberg.

Le livre va tuer l’édifice.

L’invention de l’imprimerie est le plus grand événement de
l’histoire. C’est la révolution mère. C’est le mode d’expression
de l’humanité qui se renouvelle totalement, c’est la pensée
humaine qui dépouille une forme et en revêt une autre, c’est
le complet et définitif changement de peau de ce serpent symbolique
qui, depuis Adam, représente l’intelligence.

Sous la forme imprimerie, la pensée est plus impérissable
0464 que jamais ; elle est volatile, insaisissable, indestructible.
Elle se mêle à l’air. Du temps de l’architecture, elle se
faisait montagne et s’emparait puissamment d’un siècle et
d’un lieu. Maintenant elle se fait troupe d’oiseaux, s’éparpille
aux quatre vents, et occupe à la fois tous les points de l’air
et de l’espace.

Nous le répétons, qui ne voit que de cette façon elle est
bien plus indélébile ? De solide qu’elle était elle devient
vivace. Elle passe de la durée à l’immortalité. On peut démolir
une masse, comment extirper l’ubiquité ? Vienne un déluge,
la montagne aura disparu depuis longtemps sous les flots que
les oiseaux voleront encore ; et, qu’une seule arche flotte
à la surface du cataclysme, ils s’y poseront, surnageront
avec elle, assisteront avec elle à la décrue des eaux, et
le nouveau monde qui sortira de ce chaos verra en s’éveillant
planer au-dessus de lui, ailée et vivante, la pensée du monde
englouti.

0465
Et quand on observe que ce mode d’expression est non seulement
le plus conservateur, mais encore le plus simple, le plus
commode, le plus praticable à tous, lorsqu’on songe qu’il
ne traîne pas un gros bagage et ne remue pas un lourd attirail,
quand on compare la pensée obligée pour se traduire en un
édifice de mettre en mouvement quatre ou cinq autres arts
et des tonnes d’or, toute une montagne de pierres, toute une
forêt de charpentes, tout un peuple d’ouvriers, quand on la
compare à la pensée qui se fait livre, et à qui il suffit
d’un peu de papier, d’un peu d’encre et d’une plume, comment
s’étonner que l’intelligence humaine ait quitté l’architecture
pour l’imprimerie ? Coupez brusquement le lit primitif d’un
fleuve d’un canal creusé au-dessous de son niveau, le fleuve
désertera son lit.

Aussi voyez comme à partir de la découverte de l’imprimerie
l’architecture se dessèche peu à peu, s’atrophie et se dénude.
Comme on sent que l’eau baisse, que la sève s’en va, que la
0466 pensée des temps et des peuples se retire d’elle ! Le
refroidissement est à peu près insensible au quinzième siècle,
la presse est trop débile encore, et soutire tout au plus
à la puissante architecture une surabondance de vie. Mais,
dès le seizième siècle, la maladie de l’architecture est visible
; elle n’exprime déjà plus essentiellement la société ; elle
se fait misérablement art classique ; de gauloise, d’européenne,
d’indigène, elle devient grecque et romaine, de vraie et de
moderne, pseudo-antique. C’est cette décadence qu’on appelle
renaissance. Décadence magnifique pourtant, car le vieux génie
gothique, ce soleil qui se couche derrière la gigantesque
presse de Mayence, pénètre encore quelque temps de ses derniers
rayons tout cet entassement hybride d’arcades latines et de
colonnades corinthiennes.

C’est ce soleil couchant que nous prenons pour une aurore.

Cependant, du moment où l’architecture n’est plus qu’un art
0467 comme un autre, dès qu’elle n’est plus l’art total, l’art
souverain, l’art tyran, elle n’a plus la force de retenir
les autres arts. Ils s’émancipent donc, brisent le joug de
l’architecte, et s’en vont chacun de leur côté. Chacun d’eux
gagne à ce divorce. L’isolement grandit tout. La sculpture
devient statuaire, l’imagerie devient peinture, le canon devient
musique. On dirait un empire qui se démembre à la mort de
son Alexandre et dont les provinces se font royaumes.

De là RaphaÎl, Michel-Ange, Jean Goujon, Palestrina, ces splendeurs
de l’éblouissant seizième siècle.

En même temps que les arts, la pensée s’émancipe de tous côtés.
Les hérésiarques du moyen âge avaient déjà fait de larges
entailles au catholicisme. Le seizième siècle brise l’unité
religieuse. Avant l’imprimerie, la réforme n’eût été qu’un
schisme, l’imprimerie la fait révolution. Otez la presse,
l’hérésie est énervée. Que ce soit fatal ou providentiel,
0468 Gutenberg est le précurseur de Luther.

Cependant, quand le soleil du moyen âge est tout à fait couché,
quand le génie gothique s’est à jamais éteint à l’horizon
de l’art, l’architecture va se ternissant, se décolorant,
s’effaçant de plus en plus. Le livre imprimé, ce ver rongeur
de l’édifice, la suce et la dévore. Elle se dépouille, elle
s’effeuille, elle maigrit à vue d’oeil. Elle est mesquine,
elle est pauvre, elle est nulle. Elle n’exprime plus rien,
pas même le souvenir de l’art d’un autre temps. Réduite à
elle-même, abandonnée des autres arts parce que la pensée
humaine l’abandonne, elle appelle des manoeuvres à défaut
d’artistes. La vitre remplace le vitrail. Le tailleur de pierre
succède au sculpteur. Adieu toute sève, toute originalité,
toute vie, toute intelligence. Elle se traîne, lamentable
mendiante d’atelier, de copie en copie. Michel-Ange, qui dès
le seizième siècle la sentait sans doute mourir, avait eu
une dernière idée, une idée de désespoir. Ce titan de l’art
avait entassé le Panthéon sur le Parthénon, et fait Saint-Pierre
0469 de Rome. Grande oeuvre qui méritait de rester unique,
dernière originalité de l’architecture, signature d’un artiste
géant au bas du colossal registre de pierre qui se fermait.
Michel-Ange mort, que fait cette misérable architecture qui
se survivait à elle-même à l’état de spectre et d’ombre ?
Elle prend Saint-Pierre de Rome, et le calque, et le parodie.
C’est une manie. C’est une pitié. Chaque siècle a son Saint-Pierre
de Rome ; au dix-septième siècle le Val-de-Grâce, au dix-huitième
Sainte-Geneviève. Chaque pays a son Saint-Pierre de Rome.
Londres a le sien. Pétersbourg a le sien. Paris en a deux
ou trois. Testament insignifiant, dernier radotage d’un grand
art décrépit qui retombe en enfance avant de mourir.

Si, au lieu de monuments caractéristiques comme ceux dont
nous venons de parler nous examinons l’aspect général de l’art
du seizième au dix-huitième siècle, nous remarquons les mêmes
phénomènes de décroissance et d’étisie. A partir de François
II, la forme architecturale de l’édifice s’efface de plus
en plus et laisse saillir la forme géométrique, comme la charpente
0470 osseuse d’un malade amaigri. Les belles lignes de l’art
font place aux froides et inexorables lignes du géomètre.
Un édifice n’est plus un édifice, c’est un polyèdre. L’architecture
cependant se tourmente pour cacher cette nudité. Voici le
fronton grec qui s’inscrit dans le fronton romain et réciproquement.
C’est toujours le Panthéon dans le Parthénon, Saint-Pierre
de Rome. Voici les maisons de brique de Henri IV à coins de
pierre ; la place Royale, la place Dauphine. Voici les églises
de Louis XIII, lourdes, trapues, surbaissées, ramassées, chargées
d’un dôme comme d’une bosse. Voici l’architecture mazarine,
le mauvais pasticcio italien des Quatre-Nations. Voici les
palais de Louis XIV, longues casernes à courtisans, roides,
glaciales, ennuyeuses. Voici enfin Louis XV, avec les chicorées
et les vermicelles, et toutes les verrues et tous les fungus
qui défigurent cette vieille architecture caduque, édentée
et coquette. De François II à Louis XV, le mal a crû en progression
géométrique. L’art n’a plus que la peau sur les os. Il agonise
misérablement.

0471 Cependant, que devient l’imprimerie ? Toute cette vie
qui s’en va de l’architecture vient chez elle. A mesure que
l’architecture baisse, l’imprimerie s’enfle et grossit. Ce
capital de forces que la pensée humaine dépensait en édifices,
elle le dépense désormais en livres. Aussi dès le seizième
siècle la presse, grandie au niveau de l’architecture décroissante,
lutte avec elle et la tue. Au dix-septième, elle est déjà
assez souveraine, assez triomphante, assez assise dans sa
victoire pour donner au monde la fête d’un grand siècle littéraire.
Au dix-huitième, longtemps reposée à la cour de Louis XIV,
elle ressaisit la vieille épée de Luther, en arme Voltaire,
et court, tumultueuse, à l’attaque de cette ancienne Europe
dont elle a déjà tué l’expression architecturale. Au moment
où le dix-huitième siècle s’achève, elle a tout détruit. Au
dix-neuvième, elle va reconstruire.

Or, nous le demandons maintenant, lequel des deux arts représente
réellement depuis trois siècles la pensée humaine ? lequel
la traduit ? lequel exprime, non pas seulement ses manies
0472 littéraires et scolastiques, mais son vaste, profond,
universel mouvement ? Lequel se superpose constamment, sans
rupture et sans lacune, au genre humain qui marche, monstre
à mille pieds ? L’architecture ou l’imprimerie ?

L’imprimerie. Qu’on ne s’y trompe pas, l’architecture est
morte, morte sans retour, tuée par le livre imprimé, tuée
parce qu’elle dure moins, tuée parce qu’elle coûte plus cher.
Toute cathédrale est un milliard. Qu’on se représente maintenant
quelle mise de fonds il faudrait pour récrire le livre architectural
; pour faire fourmiller de nouveau sur le sol des milliers
d’édifices ; pour revenir à ces époques où la foule des monuments
était telle qu’au dire d’un témoin oculaire ´ on eût dit que
le monde en se secouant avait rejeté ses vieux habillements
pour se couvrir d’un blanc vêtement d’églises ª. Erat enim
ut si mundus, ipse excutiendo semet, rejecta vetustate, candidam
ecclesiarum vestem indueret (GLABER RADULPHUS).

0473 Un livre est si tôt fait, coûte si peu, et peut aller
si loin ! Comment s’étonner que toute la pensée humaine s’écoule
par cette pente ? Ce n’est pas à dire que l’architecture n’aura
pas encore çà et là un beau monument, un chef-d’oeuvre isolé.
On pourra bien encore avoir de temps en temps, sous le règne
de l’imprimerie, une colonne faite, je suppose, par toute
une armée, avec des canons amalgamés, comme on avait, sous
le règne de l’architecture, des Iliades et des Romanceros,
des Mahabâhrata et des Niebelungen, faits par tout un peuple
avec des rapsodies amoncelées et fondues. Le grand accident
d’un architecte de génie pourra survenir au vingtième siècle,
comme celui de Dante au treizième. Mais l’architecture ne
sera plus l’art social, l’art collectif, l’art dominant. Le
grand poème, le grand édifice, le grand oeuvre de l’humanité
ne se bâtira plus, il s’imprimera.

Et désormais, si l’architecture se relève accidentellement,
elle ne sera plus maîtresse. Elle subira la loi de la littérature
qui la recevait d’elle autrefois. Les positions respectives
0474 des deux arts seront interverties. Il est certain que
dans l’époque architecturale les poèmes, rares, il est vrai,
ressemblent aux monuments. Dans l’Inde, Vyasa est touffu,
étrange, impénétrable comme une pagode. Dans l’orient égyptien,
la poésie a, comme les édifices, la grandeur et la tranquillité
des lignes ; dans la Grèce antique, la beauté, la sérénité,
le calme ; dans l’Europe chrétienne, la majesté catholique,
la naïveté populaire, la riche et luxuriante végétation d’une
époque de renouvellement. La Bible ressemble aux Pyramides,
l’Iliade au Parthénon, Homère à Phidias. Dante au treizième
siècle, c’est la dernière église romane ; Shakespeare au seizième,
la dernière cathédrale gothique.

Ainsi, pour résumer ce que nous avons dit jusqu’ici d’une
façon nécessairement incomplète et tronquée, le genre humain
a deux livres, deux registres, deux testaments, la maçonnerie
et l’imprimerie, la bible de pierre et la bible de papier.
Sans doute, quand on contemple ces deux bibles si largement
ouvertes dans les siècles, il est permis de regretter la majesté
0475 visible de l’écriture de granit, ces gigantesques alphabets
formulés en colonnades, en pylônes, en obélisques, ces espèces
de montagnes humaines qui couvrent le monde et le passé depuis
la pyramide jusqu’au clocher, de Chéops à Strasbourg. Il faut
relire le passé sur ces pages de marbre. Il faut admirer et
refeuilleter sans cesse le livre écrit par l’architecture
; mais il ne faut pas nier la grandeur de l’édifice qu’élève
à son tour l’imprimerie.

Cet édifice est colossal. Je ne sais quel faiseur de statistique
a calculé qu’en superposant l’un à l’autre tous les volumes
sortis de la presse depuis Gutenberg on comblerait l’intervalle
de la terre à la lune ; mais ce n’est pas de cette sorte de
grandeur que nous voulons parler. Cependant, quand on cherche
à recueillir dans sa pensée une image totale de l’ensemble
des produits de l’imprimerie jusqu’à nos jours, cet ensemble
ne nous apparaît-il pas comme une immense construction, appuyée
sur le monde entier, à laquelle l’humanité travaille sans
relâche, et dont la tête monstrueuse se perd dans les brumes
0476 profondes de l’avenir ? C’est la fourmilière des intelligences.
C’est la ruche où toutes les imaginations, ces abeilles dorées,
arrivent avec leur miel. L’édifice a mille étages. «à et là,
on voit déboucher sur ses rampes les cavernes ténébreuses
de la science qui s’entrecoupent dans ses entrailles. Partout
sur sa surface l’art fait luxurier à l’oeil ses arabesques,
ses rosaces et ses dentelles. Là chaque oeuvre individuelle,
si capricieuse et si isolée qu’elle semble, a sa place et
sa saillie. L’harmonie résulte du tout. Depuis la cathédrale
de Shakespeare jusqu’à la mosquée de Byron, mille clochetons
s’encombrent pêle-mêle sur cette métropole de la pensée universelle.
A sa base, on a récrit quelques anciens titres de l’humanité
que l’architecture n’avait pas enregistrés. A gauche de l’entrée,
on a scellé le vieux bas-relief en marbre blanc d’Homère,
à droite la Bible polyglotte dresse ses sept têtes. L’hydre
du Romancero se hérisse plus loin, et quelques autres formes
hybrides, les Védas et les Niebelungen. Du reste le prodigieux
édifice demeure toujours inachevé. La presse, cette machine
géante, qui pompe sans relâche toute la sève intellectuelle
de la société, vomit incessamment de nouveaux matériaux pour
0477 son oeuvre. Le genre humain tout entier est sur l’échafaudage.
Chaque esprit est maçon. Le plus humble bouche son trou ou
met sa pierre. Rétif de la Bretonne apporte sa hottée de plâtras.
Tous les jours une nouvelle assise s’élève. Indépendamment
du versement original et individuel de chaque écrivain, il
y a des contingents collectifs. Le dix-huitième siècle donne
l’Encyclopédie, la révolution donne le Moniteur. Certes, c’est
là aussi une construction qui grandit et s’amoncelle en spirales
sans fin ; là aussi il y a confusion des langues, activité
incessante, labeur infatigable, concours acharné de l’humanité
tout entière, refuge promis à l’intelligence contre un nouveau
déluge, contre une submersion de barbares. C’est la seconde
tour de Babel du genre humain.

LIVRE SIXIEME

0478I

COUP D’OEIL IMPARTIAL SUR L’ANCIENNE MAGISTRATURE

C’était un fort heureux personnage, en l’an de grâce 1482,
que noble homme Robert d’Estouteville, chevalier, sieur de
Beyne, baron d’Yvri et Saint-Andry en la Marche, conseiller
et chambellan du roi, et garde de la prévôté de Paris. Il
y avait déjà près de dix-sept ans qu’il avait reçu du roi,
le 7 novembre 1465, l’année de la comète, cette belle charge
de prévôt de Paris, qui était réputée plutôt seigneurie qu’office,
dignitas, dit Joannes Loemnoeus, quae cum non exigua potestate
politiam concernente, atque praerogativis multis et juribus
conjuncta est. La chose était merveilleuse en 82 qu’un gentilhomme
ayant commission du roi et dont les lettres d’institution
remontaient à l’époque du mariage de la fille naturelle de
Louis XI avec monsieur le bâtard de Bourbon. Le même jour
0479 où Robert d’Estouteville avait remplacé Jacques de Villiers
dans la prévôté de Paris, maître Jean Dauvet remplaçait messire
Hélye de Thorrettes dans la première présidence de la cour
de parlement, Jean Jouvenel des Ursins supplantait Pierre
de Morvilliers dans l’office de chancelier de France, Regnault
des Dormans désappointait Pierre Puy de la charge de maître
des requêtes ordinaires de l’hôtel du roi. Or, sur combien
de têtes la présidence, la chancellerie et la maîtrise s’étaient-elles
promenées depuis que Robert d’Estouteville avait la prévôté
de Paris ! Elle lui avait été baillée en garde, disaient les
lettres patentes ; et certes, il la gardait bien. Il s’y était
cramponné, il s’y était incorporé, il s’y était identifié.
Si bien qu’il avait échappé à cette furie de changement qui
possédait Louis XI, roi défiant, taquin et travailleur qui
tenait à entretenir, par des institutions et des révocations
fréquentes, l’élasticité de son pouvoir. Il y a plus, le brave
chevalier avait obtenu pour son fils la survivance de sa charge,
et il y avait déjà deux ans que le nom de noble homme Jacques
d’Estouteville, écuyer, figurait à côté du sien en tête du
registre de l’ordinaire de la prévôté de Paris. Rare, certes,
0480 et insigne faveur ! Il est vrai que Robert d’Estouteville
était un bon soldat, qu’il avait loyalement levé le pennon
contre la ligue du bien public, et qu’il avait offert à la
reine un très merveilleux cerf en confitures le jour de son
entrée à Paris en 14… Il avait de plus la bonne amitié de
messire Tristan l’Hermite, prévôt des maréchaux de l’hôtel
du roi. C’était donc une très douce et plaisante existence
que celle de messire Robert. D’abord, de fort bons gages,
auxquels se rattachaient et pendaient, comme des grappes de
plus à sa vigne, les revenus des greffes civil et criminel
de la prévôté, plus les revenus civils et criminels des auditoires
d’Embas du Châtelet, sans compter quelque petit péage au pont
de Mantes et de Corbeil, et les profits du tru sur l’esgrin
de Paris, sur les mouleurs de bûches et les mesureurs de sel.
Ajoutez à cela le plaisir d’étaler dans les chevauchées de
la ville et de faire ressortir sur les robes mi-parties rouge
et tanné des échevins et des quarteniers son bel habit de
guerre que vous pouvez encore admirer aujourd’hui sculpté
sur son tombeau à l’abbaye de Valmont en Normandie, et son
morion tout bosselé à Montlhéry. Et puis, n’était-ce rien
0481 que d’avoir toute suprématie sur les sergents de la douzaine,
le concierge et guette du Châtelet, les deux auditeurs du
Châtelet, auditores Castelleti, les seize commissaires des
seize quartiers, le geôlier du Châtelet, les quatre sergents
fieffés, les cent vingt sergents à cheval, les cent vingt
sergents à verge, le chevalier du guet avec son guet, son
sous-guet, son contre-guet et son arrière-guet ? N’était-ce
rien que d’exercer haute et basse justice, droit de tourner,
de pendre et de traîner, sans compter la menue juridiction
en premier ressort, in prima instantia, comme disent les chartes,
sur cette vicomté de Paris, si glorieusement apanagée de sept
nobles bailliages ? Peut-on rien imaginer de plus suave que
de rendre arrêts et jugements, comme faisait quotidiennement
messire Robert d’Estouteville, dans le Grand-Châtelet, sous
les ogives larges et écrasées de Philippe-Auguste ? et d’aller,
comme il avait coutume chaque soir, en cette charmante maison
sise rue Galilée dans le pourpris du Palais-Royal, qu’il tenait
du chef de sa femme, madame Ambroise de Loré, se reposer de
la fatigue d’avoir envoyé quelque pauvre diable passer la
nuit de son côté dans ´ cette petite logette de la rue de
0482 l’Escorcherie, en laquelle les prévôts et échevins de
Paris voulaient faire leur prison ; contenant icelle onze
pieds de long, sept pieds et quatre pouces de lez et onze
pieds de haut ª ?

Et non seulement messire Robert d’Estouteville avait sa justice
particulière de prévôt et vicomte de Paris, mais encore il
avait part, coup d’oeil et coup de dent dans la grande justice
du roi. Il n’y avait pas de tête un peu haute qui ne lui eût
passé par les mains avant d’échoir au bourreau. C’est lui
qui avait été quérir à la Bastille Saint-Antoine pour le mener
aux Halles, M. de Nemours, pour le mener en Grève M. de Saint-Pol,
lequel rechignait et se récriait, à la grande joie de M. le
prévôt qui n’aimait pas M. le connétable.

En voilà, certes, plus qu’il n’en fallait pour faire une vie
heureuse et illustre, et pour mériter un jour une page notable
dans cette intéressante histoire des prévôts de Paris, où
0483 l’on apprend que Oudard de Villeneuve avait une maison
rue des Boucheries, que Guillaume de Hangest acheta la grande
et petite Savoie, que Guillaume Thiboust donna aux religieuses
de Sainte-Geneviève ses maisons de la rue Clopin, que Hugues
Aubriot demeurait à l’hôtel du Porc-épic, et autres faits
domestiques.

Toutefois, avec tant de motifs de prendre la vie en patience
et en joie, messire Robert d’Estouteville s’était éveillé
le matin du 7 janvier 1482 fort bourru et de massacrante humeur.
D’où venait cette humeur ? c’est ce qu’il n’aurait pu dire
lui-même. Etait-ce que le ciel était gris ? que la boucle
de son vieux ceinturon de Montlhéry était mal serrée, et sanglait
trop militairement son embonpoint de prévôt ? qu’il avait
vu passer dans la rue sous sa fenêtre des ribauds lui faisant
nargue, allant quatre de bande, pourpoint sans chemise, chapeau
sans fond, bissac et bouteille au côté ? Etait-ce pressentiment
vague des trois cent soixante-dix livres seize sols huit deniers
que le futur roi Charles VIII devait l’année suivante retrancher
0484 des revenus de la prévôté ? Le lecteur peut choisir ;
quant à nous, nous inclinerions à croire tout simplement qu’il
était de mauvaise humeur, parce qu’il était de mauvaise humeur.

D’ailleurs, c’était un lendemain de fête, jour d’ennui pour
tout le monde, et surtout pour le magistrat chargé de balayer
toutes les ordures, au propre et au figuré, que fait une fête
à Paris. Et puis, il devait tenir séance au Grand-Châtelet.
Or, nous avons remarqué que les juges s’arrangent en général
de manière à ce que leur jour d’audience soit aussi leur jour
d’humeur, afin d’avoir toujours quelqu’un sur qui s’en décharger
commodément, de par le roi, la loi et justice.

Cependant l’audience avait commencé sans lui. Ses lieutenants
au civil, au criminel et au particulier faisaient sa besogne,
selon l’usage ; et dès huit heures du matin, quelques dizaines
de bourgeois et de bourgeoises entassés et foulés dans un
coin obscur de l’auditoire d’Embas du Châtelet, entre une
0485 forte barrière de chêne et le mur, assistaient avec béatitude
au spectacle varié et réjouissant de la justice civile et
criminelle rendue par maître Florian Barbedienne, auditeur
au Châtelet, lieutenant de M. le prévôt, un peu pêle-mêle,
et tout à fait au hasard.

La salle était petite, basse, voûtée. Une table fleurdelysée
était au fond, avec un grand fauteuil de bois de chêne sculpté,
qui était au prévôt et vide, et un escabeau à gauche pour
l’auditeur, maître Florian. Au-dessous se tenait le greffier,
griffonnant. En face était le peuple ; et devant la porte
et devant la table force sergents de la prévôté, en hoquetons
de camelot violet à croix blanches. Deux sergents du Parloir-aux-Bourgeois,
vêtus de leurs jaquettes de la Toussaint, mi-parties rouge
et bleu, faisaient sentinelle devant une porte basse fermée
qu’on apercevait au fond derrière la table. Une seule fenêtre
ogive, étroitement encaissée dans l’épaisse muraille, éclairait
d’un rayon blême de janvier deux grotesques figures, le capricieux
démon de pierre sculpté en cul-de-lampe dans la clef de la
0486 voûte, et le juge assis au fond de la salle sur les fleurs
de lys.

En effet, figurez-vous à la table prévôtale, entre deux liasses
de procès, accroupi sur ses coudes, le pied sur la queue de
sa robe de drap brun plain, la face dans sa fourrure d’agneau
blanc, dont ses sourcils semblaient détachés, rouge, revêche,
clignant de l’oeil, portant avec majesté la graisse de ses
joues, lesquelles se rejoignaient sous son menton, maître
Florian Barbedienne, auditeur au Châtelet.

Or l’auditeur était sourd. Léger défaut pour un auditeur.
Maître Florian n’en jugeait pas moins sans appel et très congrûment.
Il est certain qu’il suffit qu’un juge ait l’air d’écouter
; et le vénérable auditeur remplissait d’autant mieux cette
condition, la seule essentielle en bonne justice, que son
attention ne pouvait être distraite par aucun bruit.

0487
Du reste, il avait dans l’auditoire un impitoyable contrôleur
de ses faits et gestes dans la personne de notre ami Jehan
Frollo du Moulin, ce petit écolier d’hier, ce piéton qu’on
était toujours sûr de rencontrer partout dans Paris, excepté
devant la chaire des professeurs.

´ Tiens, disait-il tout bas à son compagnon Robin Poussepain
qui ricanait à côté de lui, tandis qu’il commentait les scènes
qui se déroulaient sous leurs yeux, voilà Jehanneton du Buisson.
La belle fille du Cagnard au Marché-Neuf ! Sur mon âme, il
la condamne, le vieux ! il n’a donc pas plus d’yeux que d’oreilles.
Quinze sols quatre deniers parisis, pour avoir porté deux
patenôtres ! C’est un peu cher. Lex duri carminis. – Qu’est
celui-là ? Robin Chief-de-Ville, haubergier ! – Pour avoir
été passé et reçu maître audit métier ? – C’est son denier
d’entrée. – Hé ! deux gentilshommes parmi ces marauds ! Aiglet
de Soins, Hutin de Mailly. Deux écuyers, corpus Christ ! Ah
! ils ont joué aux dés. Quand verrai-je ici notre recteur
0488 ? Cent livres parisis d’amende envers le roi ! Le Barbedienne
frappe comme un sourd, – qu’il est ! – Je veux être mon frère
l’archidiacre si cela m’empêche de jouer, de jouer le jour,
de jouer la nuit, de vivre au jeu, de mourir au jeu et de
jouer mon âme après ma chemise ! – Sainte Vierge, que de filles
! l’une après l’autre, mes brebis ! Ambroise Lécuyère ! Isabeau
la Paynette ! Bérarde Gironin ! Je les connais toutes, par
Dieu ! A l’amende ! à l’amende ! Voilà qui vous apprendra
à porter des ceintures dorées ! dix sols parisis ! coquettes
! Oh ! le vieux museau de juge, sourd et imbécile ! Oh ! Florian
le lourdaud ! Oh ! Barbedienne le butor ! le voilà à table
! il mange du plaideur, il mange du procès, il mange, il mâche,
il se gave, il s’emplit. Amendes, épaves, taxes, frais, loyaux
coûts, salaires, dommages et intérêts, gehenne, prison et
geôle et ceps avec dépens, lui sont camichons de NoÎl et massepains
de la Saint-Jean ! Regarde-le, le porc ! – Allons ! bon !
encore une femme amoureuse ! Thibaud la Thibaude, ni plus,
ni moins ! – Pour être sortie de la rue Glatigny ! – Quel
est ce fils ? Gieffroy Mabonne, gendarme cranequinier à main.
Il a maugréé le nom du Père. A l’amende, la Thibaude ! à l’amende,
0489 le Gieffroy ! à l’amende tous les deux ! Le vieux sourd
! il a dû brouiller les deux affaires ! Dix contre un qu’il
fait payer le juron à la fille et l’amour au gendarme ! –
Attention, Robin Poussepain ! Que vont-ils introduire ? Voilà
bien des sergents ! Par Jupiter ! tous les lévriers de la
meute y sont. Ce doit être la grosse pièce de la chasse. Un
sanglier – C’en est un, Robin ! c’en est un. – Et un beau
encore ! – Hercle ! c’est notre prince d’hier, notre pape
des fous, notre sonneur de cloches, notre borgne, notre bossu,
notre grimace ! C’est Quasimodo !… ª

Ce n’était rien moins.

C’était Quasimodo, sanglé, cerclé, ficelé, garrotté et sous
bonne garde. L’escouade de sergents qui l’environnait était
assistée du chevalier du guet en personne, portant brodées
les armes de France sur la poitrine et les armes de la ville
sur le dos. Il n’y avait rien du reste dans Quasimodo, à part
0490 sa difformité, qui pût justifier cet appareil de hallebardes
et d’arquebuses. Il était sombre, silencieux et tranquille.
A peine son oeil unique jetait-il de temps à autre sur les
liens qui le chargeaient un regard sournois et colère.

Il promena ce même regard autour de lui, mais si éteint et
si endormi que les femmes ne se le montraient du doigt que
pour en rire.

Cependant maître Florian l’auditeur feuilleta avec attention
le dossier de la plainte dressée contre Quasimodo, que lui
présenta le greffier, et, ce coup d’oeil jeté, parut se recueillir
un instant. Grâce à cette précaution qu’il avait toujours
soin de prendre au moment de procéder à un interrogatoire,
il savait d’avance les noms, qualités, délits du prévenu,
faisait des répliques prévues à des réponses prévues, et parvenait
à se tirer de toutes les sinuosités de l’interrogatoire, sans
trop laisser deviner sa surdité. Le dossier du procès était
0491 pour lui le chien de l’aveugle. S’il arrivait par hasard
que son infirmité se trahît çà et là par quelque apostrophe
incohérente ou quelque question inintelligible, cela passait
pour profondeur parmi les uns, et pour imbécillité parmi les
autres. Dans les deux cas, l’honneur de la magistrature ne
recevait aucune atteinte ; car il vaut encore mieux qu’un
juge soit réputé imbécile ou profond, que sourd. Il mettait
donc grand soin à dissimuler sa surdité aux yeux de tous,
et il y réussissait d’ordinaire si bien qu’il était arrivé
à se faire illusion à lui-même. Ce qui est du reste plus facile
qu’on ne le croit. Tous les bossus vont tête haute, tous les
bègues pérorent, tous les sourds parlent bas. Quant à lui,
il se croyait tout au plus l’oreille un peu rebelle. C’était
la seule concession qu’il fît sur ce point à l’opinion publique,
dans ses moments de franchise et d’examen de conscience.

Ayant donc bien ruminé l’affaire de Quasimodo, il renversa
sa tête en arrière et ferma les yeux à demi, pour plus de
majesté et d’impartialité, si bien qu’il était tout à la fois
0492 en ce moment sourd et aveugle. Double condition sans laquelle
il n’est pas de juge parfait. C’est dans cette magistrale
attitude qu’il commença l’interrogatoire.

´ Votre nom ? ª

Or, voici un cas qui n’avait pas été ´ prévu par la loi ª,
celui où un sourd aurait à interroger un sourd.

Quasimodo, que rien n’avertissait de la question à lui adressée,
continua de regarder le juge fixement et ne répondit pas.
Le juge, sourd et que rien n’avertissait de la surdité de
l’accusé, crut qu’il avait répondu, comme faisaient en général
tous les accusés, et poursuivit avec son aplomb mécanique
et stupide.

0493 ´ C’est bien. Votre âge ? ª

Quasimodo ne répondit pas davantage à cette question. Le juge
la crut satisfaite, et continua.

´ Maintenant, votre état ? ª

Toujours même silence. L’auditoire cependant commençait à
chuchoter et à s’entre-regarder.

´ Il suffit, reprit l’imperturbable auditeur quand il supposa
que l’accusé avait consommé sa troisième réponse. Vous êtes
accusé, par-devant nous : primo, de trouble nocturne ; secundo,
de voie de fait déshonnête sur la personne d’une femme folle,
in praejudicium meretricis ; tertio, de rébellion et déloyauté
envers les archers de l’ordonnance du roi notre sire. Expliquez-vous
0494 sur tous ces points. – Greffier, avez-vous écrit ce que
l’accusé a dit jusqu’ici ? ª

A cette question malencontreuse, un éclat de rire s’éleva,
du greffe à l’auditoire, si violent, si fou, si contagieux,
si universel que force fut bien aux deux sourds de s’en apercevoir.
Quasimodo se retourna en haussant sa bosse, avec dédain, tandis
que maître Florian, étonné comme lui et supposant que le rire
des spectateurs avait été provoqué par quelque réplique irrévérente
de l’accusé, rendue visible pour lui par ce haussement d’épaules,
l’apostropha avec indignation.

´ Vous avez fait là, drôle, une réponse qui mériterait la
hart ! Savez-vous à qui vous parlez ? ª

Cette sortie n’était pas propre à arrêter l’explosion de la
gaieté générale. Elle parut à tous si hétéroclite et si cornue
0495 que le fou rire gagna jusqu’aux sergents du Parloir-aux-Bourgeois,
espèce de valets de pique chez qui la stupidité était d’uniforme.
Quasimodo seul conserva son sérieux, par la bonne raison qu’il
ne comprenait rien à ce qui se passait autour de lui. Le juge,
de plus en plus irrité, crut devoir continuer sur le même
ton, espérant par là frapper l’accusé d’une terreur qui réagirait
sur l’auditoire et le ramènerait au respect.

´ C’est donc à dire, maître pervers et rapinier que vous êtes,
que vous vous permettez de manquer à l’auditeur du Châtelet,
au magistrat commis à la police populaire de Paris, chargé
de faire recherche des crimes, délits et mauvais trains, de
contrôler tous métiers et interdire le monopole, d’entretenir
les pavés, d’empêcher les regrattiers de poulailles, volailles
et sauvagine, de faire mesurer la bûche et autres sortes de
bois, de purger la ville des boues et l’air des maladies contagieuses,
de vaquer continuellement au fait du public, en un mot, sans
gages ni espérances de salaire ! Savez-vous que je m’appelle
Florian Barbedienne, propre lieutenant de M. le prévôt, et
0496 de plus commissaire, enquesteur, contrerolleur et examinateur
avec égal pouvoir en prévôté, bailliage, conservation et présidial
!… ª

Il n’y a pas de raison pour qu’un sourd qui parle à un sourd
s’arrête. Dieu sait où et quand aurait pris terre maître Florian,
ainsi lancé à toutes rames dans la haute éloquence, si la
porte basse du fond ne s’était ouverte tout à coup et n’avait
donné passage à M. le prévôt en personne.

A son entrée, maître Florian ne resta pas court, mais faisant
un demi-tour sur ses talons, et pointant brusquement sur le
prévôt la harangue dont il foudroyait Quasimodo le moment
d’auparavant : ´ Monseigneur, dit-il, je requiers telle peine
qu’il vous plaira contre l’accusé ci-présent, pour grave et
mirifique manquement à justice. ª

0497 Et il se rassit tout essoufflé, essuyant de grosses gouttes
de sueur qui tombaient de son front et trempaient comme larmes
les parchemins étalés devant lui. Messire Robert d’Estouteville
fronça le sourcil et fit à Quasimodo un geste d’attention
tellement impérieux et significatif, que le sourd en comprit
quelque chose.

Le prévôt lui adressa la parole avec sévérité : ´ Qu’est-ce
que tu as donc fait pour être ici, maraud ? ª

Le pauvre diable, supposant que le prévôt lui demandait son
nom, rompit le silence qu’il gardait habituellement, et répondit
avec une voix rauque et gutturale : ´ Quasimodo. ª

La réponse coïncidait si peu avec la question, que le fou
rire recommença à circuler, et que messire Robert s’écria,
rouge de colère : ´ Te railles-tu aussi de moi, drôle fieffé
0498 ?

– Sonneur de cloches à Notre-Dame, répondit Quasimodo, croyant
qu’il s’agissait d’expliquer au juge qui il était.

– Sonneur de cloches ! reprit le prévôt, qui s’était éveillé
le matin d’assez mauvaise humeur, comme nous l’avons dit,
pour que sa fureur n’eût pas besoin d’être attisée par de
si étranges réponses. Sonneur de cloches ! Je te ferai faire
sur le dos un carillon de houssines par les carrefours de
Paris. Entends-tu, maraud ?

– Si c’est mon âge que vous voulez savoir, dit Quasimodo,
je crois que j’aurai vingt ans à la Saint-Martin. ª

Pour le coup, c’était trop fort ; le prévôt n’y put tenir.
0499

´ Ah ! tu nargues la prévôté, misérable ! Messieurs les sergents
à verge, vous me mènerez ce drôle au pilori de la Grève, vous
le battrez et vous le tournerez une heure. Il me le paiera,
tête-Dieu ! et je veux qu’il soit fait un cri du présent jugement,
avec assistance de quatre trompettes-jurés, dans les sept
châtellenies de la vicomté de Paris. ª

Le greffier se mit à rédiger incontinent le jugement.

´ Ventre-Dieu ! que voilà qui est bien jugé ! ª s’écria de
son coin le petit écolier Jehan Frollo du Moulin.

Le prévôt se retourna et fixa de nouveau sur Quasimodo ses
yeux étincelants. – Je crois que le drôle a dit ventre-Dieu
! Greffier, ajoutez douze deniers parisis d’amende pour jurement,
0500 et que la fabrique de Saint-Eustache en aura la moitié.
J’ai une dévotion particulière à Saint-Eustache.

En quelques minutes, le jugement fut dressé. La teneur en
était simple et brève. La coutume de la prévôté et vicomté
de Paris n’avait pas encore été travaillée par le président
Thibaut Baillet et par Roger Barmne, l’avocat du roi. Elle
n’était pas obstruée alors par cette haute futaie de chicanes
et de procédures que ces deux jurisconsultes y plantèrent
au commencement du seizième siècle. Tout y était clair, expéditif,
explicite. On y cheminait droit au but, et l’on apercevait
tout de suite au bout de chaque sentier, sans broussailles
et sans détour, la roue, le gibet ou le pilori. On savait
du moins où l’on allait.

Le greffier présenta la sentence au prévôt, qui y apposa son
sceau, et sortit pour continuer sa tournée dans les auditoires,
avec une disposition d’esprit qui dut peupler ce jour-là toutes
0501 les geôles de Paris. Jehan Frollo et Robin Poussepain
riaient sous cape. Quasimodo regardait le tout d’un air indifférent
et étonné.

Cependant le greffier, au moment où maître Florian Barbedienne
lisait à son tour le jugement pour le signer, se sentit ému
de pitié pour le pauvre diable de condamné, et, dans l’espoir
d’obtenir quelque diminution de peine, il s’approcha le plus
près qu’il put de l’oreille de l’auditeur et lui dit en lui
montrant Quasimodo : ´ Cet homme est sourd. ª

Il espérait que cette communauté d’infirmité éveillerait l’intérêt
de maître Florian en faveur du condamné. Mais d’abord, nous
avons déjà observé que maître Florian ne se souciait pas qu’on
s’aperçût de sa surdité. Ensuite, il avait l’oreille si dure
qu’il n’entendit pas un mot de ce que lui dit le greffier
; pourtant, il voulut avoir l’air d’entendre, et répondit
: ´ Ah ! ah ! c’est différent. Je ne savais pas cela. Une
0502 heure de pilori de plus, en ce cas. ª

Et il signa la sentence ainsi modifiée.

´ C’est bien fait, dit Robin Poussepain qui gardait une dent
à Quasimodo, cela lui apprendra à rudoyer les gens. ª

II

LE TROU AUX RATS

Que le lecteur nous permette de le ramener à la place de Grève,
que nous avons quittée hier avec Gringoire pour suivre la
Esmeralda.
0503

Il est dix heures du matin. Tout y sent le lendemain de fête.
Le pavé est couvert de débris, rubans, chiffons, plumes des
panaches, gouttes de cire des flambeaux, miettes de la ripaille
publique. Bon nombre de bourgeois flânent, comme nous disons,
çà et là, remuant du pied les tisons éteints du feu de joie,
s’extasiant devant la Maison-aux-Piliers, au souvenir des
belles tentures de la veille, et regardant aujourd’hui les
clous, dernier plaisir. Les vendeurs de cidre et de cervoise
roulent leur barrique à travers les groupes. Quelques passants
affairés vont et viennent. Les marchands causent et s’appellent
du seuil des boutiques. La fête, les ambassadeurs, Coppenole,
le pape des fous, sont dans toutes les bouches. C’est à qui
glosera le mieux et rira le plus. Et cependant, quatre sergents
à cheval qui viennent de se poster aux quatre côtés du pilori
ont déjà concentré autour d’eux une bonne portion du populaire
épars sur la place, qui se condamne à l’immobilité et à l’ennui
dans l’espoir d’une petite exécution.

0504
Si maintenant le lecteur, après avoir contemplé cette scène
vive et criarde qui se joue sur tous les points de la place,
porte ses regards vers cette antique maison demi-gothique,
demi-romane, de la Tour-Roland qui fait le coin du quai au
couchant, il pourra remarquer à l’angle de la façade un gros
bréviaire public à riches enluminures, garanti de la pluie
par un petit auvent, et des voleurs par un grillage qui permet
toutefois de le feuilleter. A côté de ce bréviaire est une
étroite lucarne ogive, fermée de deux barreaux de fer en croix,
donnant sur la place, seule ouverture qui laisse arriver un
peu d’air et de jour à une petite cellule sans porte pratiquée
au rez-de-chaussée dans l’épaisseur du mur de la vieille maison,
et pleine d’une paix d’autant plus profonde, d’un silence
d’autant plus morne qu’une place publique, la plus populeuse
et la plus bruyante de Paris, fourmille et glapit à l’entour.

Cette cellule était célèbre dans Paris depuis près de trois
siècles que madame Rolande de la Tour-Roland, en deuil de
0505 son père mort à la croisade, l’avait fait creuser dans
la muraille de sa propre maison pour s’y enfermer à jamais,
ne gardant de son palais que ce logis dont la porte était
murée et la lucarne ouverte, hiver comme été, donnant tout
le reste aux pauvres et à Dieu. La désolée demoiselle avait
en effet attendu vingt ans la mort dans cette tombe anticipée,
priant nuit et jour pour l’âme de son père, dormant dans la
cendre, sans même avoir une pierre pour oreiller, vêtue d’un
sac noir, et ne vivant que de ce que la pitié des passants
déposait de pain et d’eau sur le rebord de sa lucarne, recevant
ainsi la charité après l’avoir faite. A sa mort, au moment
de passer dans l’autre sépulcre, elle avait légué à perpétuité
celui-ci aux femmes affligées, mères, veuves ou filles, qui
auraient beaucoup à prier pour autrui ou pour elles, et qui
voudraient s’enterrer vives dans une grande douleur ou dans
une grande pénitence. Les pauvres de son temps lui avaient
fait de belles funérailles de larmes et de bénédictions ;
mais, à leur grand regret, la pieuse fille n’avait pu être
canonisée sainte, faute de protections. Ceux d’entre eux qui
étaient un peu impies avaient espéré que la chose se ferait
0506 en paradis plus aisément qu’à Rome, et avaient tout bonnement
prié Dieu pour la défunte, à défaut du pape. La plupart s’étaient
contentés de tenir la mémoire de Rolande pour sacrée et de
faire reliques de ses haillons. La ville, de son côté, avait
fondé, à l’intention de la demoiselle, un bréviaire public
qu’on avait scellé près de la lucarne de la cellule, afin
que les passants s’y arrêtassent de temps à autre, ne fût-ce
que pour prier, que la prière fît songer à l’aumône, et que
les pauvres recluses, héritières du caveau de madame Rolande,
n’y mourussent pas tout à fait de faim et d’oubli.

Ce n’était pas du reste chose très rare dans les villes du
moyen âge que cette espèce de tombeaux. On rencontrait souvent,
dans la rue la plus fréquentée, dans le marché le plus bariolé
et le plus assourdissant, tout au beau milieu, sous les pieds
des chevaux, sous la roue des charrettes en quelque sorte,
une cave, un puits, un cabanon muré et grillé, au fond duquel
priait jour et nuit un être humain, volontairement dévoué
à quelque lamentation éternelle, à quelque grande expiation.
0507 Et toutes les réflexions qu’éveillerait en nous aujourd’hui
cet étrange spectacle, cette horrible cellule, sorte d’anneau
intermédiaire de la maison et de la tombe, du cimetière et
de la cité, ce vivant retranché de la communauté humaine et
compté désormais chez les morts, cette lampe consumant sa
dernière goutte d’huile dans l’ombre, ce reste de vie vacillant
dans une fosse, ce souffle, cette voix, cette prière éternelle
dans une boîte de pierre, cette face à jamais tournée vers
l’autre monde, cet oeil déjà illuminé d’un autre soleil, cette
oreille collée aux parois de la tombe, cette âme prisonnière
dans ce corps, ce corps prisonnier dans ce cachot, et sous
cette double enveloppe de chair et de granit le bourdonnement
de cette âme en peine, rien de tout cela n’était perçu par
la foule. La piété peu raisonneuse et peu subtile de ce temps-là
ne voyait pas tant de facettes à un acte de religion. Elle
prenait la chose en bloc, et honorait, vénérait, sanctifiait
au besoin le sacrifice, mais n’en analysait pas les souffrances
et s’en apitoyait médiocrement. Elle apportait de temps en
temps quelque pitance au misérable pénitent, regardait par
le trou s’il vivait encore, ignorait son nom, savait à peine
0508 depuis combien d’années il avait commencé à mourir, et
à l’étranger qui les questionnait sur le squelette vivant
qui pourrissait dans cette cave, les voisins répondaient simplement,
si c’était un homme : ´ C’est le reclus ª ; si c’était une
femme : ´ C’est la recluse ª.

On voyait tout ainsi alors, sans métaphysique, sans exagération,
sans verre grossissant, à l’oeil nu. Le microscope n’avait
pas encore été inventé, ni pour les choses de la matière,
ni pour les choses de l’esprit.

D’ailleurs, bien qu’on s’en émerveillât peu, les exemples
de cette espèce de claustration au sein des villes étaient,
en vérité, fréquents, comme nous le disions tout à l’heure.
Il y avait dans Paris assez bon nombre de ces cellules à prier
Dieu et à faire pénitence ; elles étaient presque toutes occupées.
Il est vrai que le clergé ne se souciait pas de les laisser
vides, ce qui impliquait tiédeur dans les croyants, et qu’on
0509 y mettait des lépreux quand on n’avait pas de pénitents.
Outre la logette de la Grève, il y en avait une à Montfaucon,
une au charnier des Innocents, une autre je ne sais plus où,
au logis Clichon, je crois. D’autres encore à beaucoup d’endroits
où l’on en retrouve la trace dans les traditions, à défaut
des monuments. L’Université avait aussi la sienne. Sur la
montagne Sainte-Geneviève une espèce de Job du moyen âge chanta
pendant trente ans les sept Psaumes de la pénitence sur un
fumier, au fond d’une citerne, recommençant quand il avait
fini, psalmodiant plus haut la nuit, magna voce per umbras,
et aujourd’hui l’antiquaire croit entendre encore sa voix
en entrant dans la rue du Puits-qui-parle.

Pour nous en tenir à la loge de la Tour-Roland, nous devons
dire qu’elle n’avait jamais chômé de recluses. Depuis la mort
de madame Rolande, elle avait été rarement une année ou deux
vacante. Maintes femmes étaient venues y pleurer, jusqu’à
la mort, des parents, des amants, des fautes. La malice parisienne
qui se mêle de tout, même des choses qui la regardent le moins,
0510 prétendait qu’on y avait vu peu de veuves.

Selon la mode de l’époque, une légende latine, inscrite sur
le mur, indiquait au passant lettré la destination pieuse
de cette cellule. L’usage s’est conservé jusqu’au milieu du
seizième siècle d’expliquer un édifice par une brève devise
écrite au-dessus de la porte. Ainsi on lit encore en France
au-dessus du guichet de la prison de la maison seigneuriale
de Tourville : Sileto et spera ; en Irlande, sous l’écusson
qui surmonte la grande porte du château de Fortescue : Forte
scutum, salus ducum ; en Angleterre, sur l’entrée principale
du manoir hospitalier des comtes Cowper : Tuum est. C’est
qu’alors tout édifice était une pensée.

Comme il n’y avait pas de porte à la cellule murée de la Tour-Roland,
on avait gravé en grosses lettres romanes au-dessus de la
fenêtre ces deux mots :

0511
TU, ORA.

Ce qui fait que le peuple, dont le bon sens ne voit pas tant
de finesse dans les choses et traduit volontiers Ludovico
Magno par Porte Saint-Denis, avait donné à cette cavité noire,
sombre et humide, le nom de Trou aux Rats. Explication moins
sublime peut-être que l’autre, mais en revanche plus pittoresque.

III

HISTOIRE D’UNE GALETTE AU LEVAIN DE MA-S

A l’époque où se passe cette histoire, la cellule de la Tour-Roland
était occupée. Si le lecteur désire savoir par qui, il n’a
0512 qu’à écouter la conversation de trois braves commères
qui, au moment où nous avons arrêté son attention sur le Trou
aux Rats, se dirigeaient précisément du même côté en remontant
du Châtelet vers la Grève, le long de l’eau.

Deux de ces femmes étaient vêtues en bonnes bourgeoises de
Paris. Leur fine gorgerette blanche, leur jupe de tiretaine
rayée rouge et bleue, leurs chausses de tricot blanc, à coins
brodés en couleur, bien tirées sur la jambe, leurs souliers
carrés de cuir fauve à semelles noires et surtout leur coiffure,
cette espèce de corne de clinquant surchargée de rubans et
de dentelles que les champenoises portent encore, concurremment
avec les grenadiers de la garde impériale russe, annonçaient
qu’elles appartenaient à cette classe de riches marchandes
qui tient le milieu entre ce que les laquais appellent une
femme et ce qu’ils appellent une dame. Elles ne portaient
ni bagues, ni croix d’or, et il était aisé de voir que ce
n’était pas chez elles pauvreté, mais tout ingénument peur
de l’amende. Leur compagne était attifée à peu près de la
0513 même manière, mais il y avait dans sa mise et dans sa
tournure ce je ne sais quoi qui sent la femme de notaire de
province. On voyait à la manière dont sa ceinture lui remontait
au-dessus des hanches qu’elle n’était pas depuis longtemps
à Paris. Ajoutez à cela une gorgerette plissée, des noeuds
de rubans sur les souliers, que les raies de la jupe étaient
dans la largeur et non dans la longueur, et mille autres énormités
dont s’indignait le bon goût.

Les deux premières marchaient de ce pas particulier aux Parisiennes
qui font voir Paris à des provinciales. La provinciale tenait
à sa main un gros garçon qui tenait à la sienne une grosse
galette.

Nous sommes fâché d’avoir à ajouter que, vu la rigueur de
la saison, il faisait de sa langue son mouchoir.

0514 L’enfant se faisait traîner, non passibus aequis, comme
dit Virgile, et trébuchait à chaque moment, au grand récri
de sa mère. Il est vrai qu’il regardait plus la galette que
le pavé. Sans doute quelque grave motif l’empêchait d’y mordre
(à la galette), car il se contentait de la considérer tendrement.
Mais la mère eût dû se charger de la galette. Il y avait cruauté
à faire un Tantale du gros joufflu.

Cependant les trois damoiselles (car le nom de dames était
réservé alors aux femmes nobles) parlaient à la fois.

´ Dépêchons-nous, damoiselle Mahiette, disait la plus jeune
des trois, qui était aussi la plus grosse, à la provinciale.
J’ai grand-peur que nous n’arrivions trop tard. On nous disait
au Châtelet qu’on allait le mener tout de suite au pilori.

– Ah bah ! que dites-vous donc là, damoiselle Oudarde Musnier
0515 ? reprenait l’autre Parisienne. Il restera deux heures
au pilori. Nous avons le temps. Avez-vous jamais vu pilorier,
ma chère Mahiette ?

– Oui, dit la provinciale, à Reims.

– Ah ! bah ! qu’est-ce que c’est que ça, votre pilori de Reims
? Une méchante cage où l’on ne tourne que des paysans. Voilà
grand-chose !

– Que des paysans ! dit Mahiette, au Marché-aux-Draps à Reims
! Nous y avons vu de fort beaux criminels, et qui avaient
tué père et mère ! Des paysans ! pour qui nous prenez-vous,
Gervaise ? ª

Il est certain que la provinciale était sur le point de se
0516 fâcher, pour l’honneur de son pilori. Heureusement la
discrète damoiselle Oudarde Musnier détourna à temps la conversation.

´ A propos, damoiselle Mahiette, que dites-vous de nos ambassadeurs
flamands ? en avez-vous d’aussi beaux à Reims ?

– J’avoue, répondit Mahiette, qu’il n’y a que Paris pour voir
des Flamands comme ceux-là.

– Avez-vous vu dans l’ambassade ce grand ambassadeur qui est
chaussetier ? demanda Oudarde.

– Oui, dit Mahiette. Il a l’air d’un Saturne.

– Et ce gros dont la figure ressemble à un ventre nu ? reprit
0517 Gervaise. Et ce petit qui a de petits yeux bordés d’une
paupière rouge, ébarbillonnée et déchiquetée comme une tête
de chardon ?

– Ce sont leurs chevaux qui sont beaux à voir, dit Oudarde,
vêtus comme ils sont à la mode de leur pays !

– Ah ! ma chère, interrompit la provinciale Mahiette, prenant
à son tour un air de supériorité, qu’est-ce que vous diriez
donc si vous aviez vu, en 61, au sacre de Reims, il y a dix-huit
ans, les chevaux des princes et de la compagnie du roi ! Des
houssures et caparaçons de toutes sortes ; les uns de drap
de Damas, de fin drap d’or, fourrés de martres zibelines ;
les autres, de velours, fourrés de pennes d’hermine ; les
autres, tout chargés d’orfèvrerie et de grosses campanes d’or
et d’argent ! Et la finance que cela avait coûté ! Et les
beaux enfants pages qui étaient dessus !

0518
– Cela n’empêche pas, répliqua sèchement demoiselle Oudarde,
que les Flamands ont de fort beaux chevaux et qu’ils ont fait
hier un souper superbe chez M. le prévôt des marchands, à
l’Hôtel de Ville, où on leur a servi des dragées, de l’hypocras,
des épices, et autres singularités.

– Que dites-vous là, ma voisine ? s’écria Gervaise. C’est
chez M. le cardinal, au Petit-Bourbon, que les flamands ont
soupé.

– Non pas. A l’Hôtel de Ville !

– Si fait. Au Petit-Bourbon !

– C’est si bien à l’Hôtel de Ville, reprit Oudarde avec aigreur,
0519 que le docteur Scourable leur a fait une harangue en latin,
dont ils sont demeurés fort satisfaits. C’est mon mari, qui
est libraire-juré, qui me l’a dit.

– C’est si bien au Petit-Bourbon, répondit Gervaise non moins
vivement, que voici ce que leur a présenté le procureur de
M. le cardinal : douze doubles quarts d’hypocras blanc, clairet
et vermeil ; vingt-quatre layettes de massepain double de
Lyon doré ; autant de torches de deux livres pièce, et six
demi-queues de vin de Beaune, blanc et clairet, le meilleur
qu’on ait pu trouver. J’espère que cela est positif. Je le
tiens de mon mari, qui est cinquantenier au Parloir-aux-Bourgeois,
et qui faisait ce matin la comparaison des ambassadeurs flamands
avec ceux du Prêtre-Jean et de l’empereur de Trébisonde qui
sont venus de Mésopotamie à Paris sous le dernier roi, et
qui avaient des anneaux aux oreilles.

– Il est si vrai qu’ils ont soupé à l’Hôtel de Ville, répliqua
0520 Oudarde peu émue de cet étalage, qu’on n’a jamais vu un
tel triomphe de viandes et de dragées.

– Je vous dis, moi, qu’ils ont été servis par Le Sec, sergent
de la ville, à l’hôtel du Petit-Bourbon, et que c’est là ce
qui vous trompe.

– A l’Hôtel de Ville, vous dis-je !

– Au Petit-Bourbon, ma chère ! si bien qu’on avait illuminé
en verres magiques le mot Espérance qui est écrit sur le grand
portail.

– A l’Hôtel de Ville ! à l’Hôtel de Ville ! Même que Husson
le Voir jouait de la flûte !

0521
– Je vous dis que non !

– Je vous dis que si !

– Je vous dis que non ! ª

La bonne grosse Oudarde se préparait à répliquer, et la querelle
en fût peut-être venue aux coiffes, si Mahiette ne se fût
écriée tout à coup : ´ Voyez donc ces gens qui se sont attroupés
là-bas au bout du pont ! Il y a au milieu d’eux quelque chose
qu’ils regardent.

– En vérité, dit Gervaise, j’entends tambouriner. Je crois
que c’est la petite Smeralda qui fait ses momeries avec sa
chèvre. Eh vite, Mahiette ! doublez le pas et traînez votre
0522 garçon. Vous êtes venue ici pour visiter les curiosités
de Paris. Vous avez vu hier les flamands ; il faut voir aujourd’hui
l’égyptienne.

– L’égyptienne ! dit Mahiette en rebroussant brusquement chemin,
et en serrant avec force le bras de son fils. Dieu m’en garde
! elle me volerait mon enfant ! – Viens, Eustache ! ª

Et elle se mit à courir sur le quai vers la Grève, jusqu’à
ce qu’elle eût laissé le pont bien loin derrière elle. Cependant
l’enfant, qu’elle traînait, tomba sur les genoux ; elle s’arrêta
essoufflée. Oudarde et Gervaise la rejoignirent.

´ Cette égyptienne vous voler votre enfant ? dit Gervaise.
Vous avez là une singulière fantaisie. ª

0523 Mahiette hochait la tête d’un air pensif.

´ Ce qui est singulier, observa Oudarde, c’est que la sachette
a la même idée des égyptiennes.

– Qu’est-ce que c’est que la sachette ? dit Mahiette.

– Hé ! dit Oudarde, soeur Gudule.

– Qu’est-ce que c’est, reprit Mahiette, que soeur Gudule ?

– Vous êtes bien de votre Reims, de ne pas savoir cela ! répondit
Oudarde. C’est la recluse du Trou aux Rats.

0524 – Comment ! demanda Mahiette, cette pauvre femme à qui
nous portons cette galette ? ª

Oudarde fit un signe de tête affirmatif.

´ Précisément. Vous allez la voir tout à l’heure à sa lucarne
sur la Grève. Elle a le même regard que vous sur ces vagabonds
d’Egypte qui tambourinent et disent la bonne aventure au public.
On ne sait pas d’où lui vient cette horreur des zingari et
des égyptiens. Mais vous, Mahiette, pourquoi donc vous sauvez-vous
ainsi, rien qu’à les voir ?

– Oh ! dit Mahiette en saisissant entre ses deux mains la
tête ronde de son enfant, je ne veux pas qu’il m’arrive ce
qui est arrivé à Paquette la Chantefleurie.

0525 – Ah ! voilà une histoire que vous allez nous conter,
ma bonne Mahiette, dit Gervaise en lui prenant le bras.

– Je veux bien, répondit Mahiette, mais il faut que vous soyez
bien de votre Paris pour ne pas savoir cela ! Je vous dirai
donc – mais il n’est pas besoin de nous arrêter pour conter
la chose – que Paquette la Chantefleurie était une jolie fille
de dix-huit ans quand j’en étais une aussi, c’est-à-dire il
y a dix-huit ans, et que c’est sa faute si elle n’est pas
aujourd’hui, comme moi, une bonne grosse fraîche mère de trente-six
ans, avec un homme et un garçon. Au reste, dès l’âge de quatorze
ans, il n’était plus temps ! – C’était donc la fille de Guybertaut,
ménestrel de bateaux à Reims, le même qui avait joué devant
le roi Charles VII, à son sacre, quand il descendit notre
rivière de Vesle depuis Sillery jusqu’à Muison, que même madame
la Pucelle était dans le bateau. Le vieux père mourut, que
Paquette était encore tout enfant ; elle n’avait donc plus
que sa mère, soeur de M. Mathieu Pradon, maître dinandinier
et chaudronnier à Paris, rue Parin-Garlin, lequel est mort
0526 l’an passé. Vous voyez qu’elle était de famille. La mère
était une bonne femme, par malheur, et n’apprit rien à Paquette
qu’un peu de doreloterie et de bimbeloterie qui n’empêchait
pas la petite de devenir fort grande et de rester fort pauvre.
Elles demeuraient toutes deux à Reims le long de la rivière,
rue de Folle-Peine. Notez ceci ; je crois que c’est là ce
qui porta malheur à Paquette. En 61, l’année du sacre de notre
roi Louis onzième que Dieu garde, Paquette était si gaie et
si jolie qu’on ne l’appelait partout que la Chantefleurie.
Pauvre fille ! – Elle avait de jolies dents, elle aimait à
rire pour les faire voir. Or, fille qui aime à rire s’achemine
à pleurer ; les belles dents perdent les beaux yeux. C’était
donc la Chantefleurie. Elle et sa mère gagnaient durement
leur vie. Elles étaient bien déchues depuis la mort du ménétrier.
Leur doreloterie ne leur rapportait guère plus de six deniers
par semaine, ce qui ne fait pas tout à fait deux liards-à-l’aigle.
Où était le temps que le père Guybertaut gagnait douze sols
parisis dans un seul sacre avec une chanson ? Un hiver – c’était
en cette même année 61, – que les deux femmes n’avaient ni
bûches ni fagots, et qu’il faisait très froid, cela donna
0527 de si belles couleurs à la Chantefleurie, que les hommes
l’appelaient : Paquette ! que plusieurs l’appelèrent Pâquerette
! et qu’elle se perdit. – Eustache ! que je te voie mordre
dans la galette ! – Nous vîmes tout de suite qu’elle était
perdue, un dimanche qu’elle vint à l’église avec une croix
d’or au cou. – A quatorze ans ! voyez-vous cela ! – Ce fut
d’abord le jeune vicomte de Cormontreuil, qui a son clocher
à trois quarts de lieue de Reims ; puis, messire Henri de
Triancourt, chevaucheur du roi ; puis, moins que cela, Chiart
de Beaulion, sergent d’armes ; puis, en descendant toujours,
Guery Aubergeon, valet tranchant du roi ; puis, Macé de Frépus,
barbier de M. le Dauphin ; puis, Thévenin le Moine, queux-le-roi
; puis, toujours ainsi de moins jeune en moins noble, elle
tomba à Guillaume Racine, ménestrel de vielle, et à Thierry
de Mer, lanternier. Alors, pauvre Chantefleurie, elle fut
toute à tous. Elle était arrivée au dernier sol de sa pièce
d’or. Que vous dirai-je, mesdamoiselles ? Au sacre, dans la
même année 61, c’est elle qui fit le lit du roi des ribauds
! – Dans la même année ! ª

0528
Mahiette soupira, et essuya une larme qui roulait dans ses
yeux.

´ Voilà une histoire qui n’est pas très extraordinaire, dit
Gervaise, et je ne vois pas en tout cela d’égyptiens ni d’enfants.

– Patience ! reprit Mahiette ; d’enfant, vous allez en voir
un. – En 66, il y aura seize ans ce mois-ci à la Sainte-Paule,
Paquette accoucha d’une petite fille. La malheureuse ! elle
eut une grande joie. Elle désirait un enfant depuis longtemps.
Sa mère, bonne femme qui n’avait jamais su que fermer les
yeux, sa mère était morte. Paquette n’avait plus rien à aimer
au monde, plus rien qui l’aimât. Depuis cinq ans qu’elle avait
failli, c’était une pauvre créature que la Chantefleurie.
Elle était seule, seule dans cette vie, montrée au doigt,
criée par les rues, battue des sergents, moquée des petits
garçons en guenilles. Et puis, les vingt ans étaient venus
0529 ; et vingt ans, c’est la vieillesse pour les femmes amoureuses.
La folie commençait à ne pas lui rapporter plus que la doreloterie
autrefois ; pour une ride qui venait, un écu s’en allait ;
l’hiver lui redevenait dur, le bois se faisait derechef rare
dans son cendrier et le pain dans sa huche. Elle ne pouvait
plus travailler, parce qu’en devenant voluptueuse elle était
devenue paresseuse, et elle souffrait beaucoup plus, parce
qu’en devenant paresseuse elle était devenue voluptueuse.
C’est du moins comme cela que M. le curé de Saint-Remy explique
pourquoi ces femmes-là ont plus froid et plus faim que d’autres
pauvresses quand elles sont vieilles.

– Oui, observa Gervaise, mais les égyptiens ?

– Un moment donc, Gervaise ! dit Oudarde dont l’attention
était moins impatiente. Qu’est-ce qu’il y aurait à la fin
si tout était au commencement ? Continuez, Mahiette, je vous
prie. Cette pauvre Chantefleurie ! ª
0530

Mahiette poursuivit.

´ Elle était donc bien triste, bien misérable, et creusait
ses joues avec ses larmes. Mais dans sa honte, dans sa folie
et dans son abandon, il lui semblait qu’elle serait moins
honteuse, moins folle et moins abandonnée, s’il y avait quelque
chose au monde ou quelqu’un qu’elle pût aimer et qui pût l’aimer.
Il fallait que ce fût un enfant, parce qu’un enfant seul pouvait
être assez innocent pour cela. – Elle avait reconnu ceci après
avoir essayé d’aimer un voleur, le seul homme qui pût vouloir
d’elle ; mais au bout de peu de temps elle s’était aperçue
que le voleur la méprisait. – A ces femmes d’amour il faut
un amant ou un enfant pour leur remplir le coeur. Autrement
elles sont bien malheureuses. – Ne pouvant avoir d’amant,
elle se tourna toute au désir d’un enfant, et comme elle n’avait
pas cessé d’être pieuse, elle en fit son éternelle prière
au bon Dieu. Le bon Dieu eut donc pitié d’elle, et lui donna
0531 une petite fille. Sa joie, je ne vous en parle pas. Ce
fut une furie de larmes, de caresses et de baisers. Elle allaita
elle-même son enfant, lui fit des langes avec sa couverture,
la seule qu’elle eût sur son lit, et ne sentit plus ni le
froid ni la faim. Elle en redevint belle. Vieille fille fait
jeune mère. La galanterie reprit, on revint voir la Chantefleurie,
elle retrouva chalands pour sa marchandise, et de toutes ces
horreurs elle fit des layettes, béguins et baverolles, des
brassières de dentelle et des petits bonnets de satin, sans
même songer à se racheter une couverture. – Monsieur Eustache,
je vous ai déjà dit de ne pas manger la galette. – Il est
sûr que la petite Agnès – c’était le nom de l’enfant, nom
de baptême, car de nom de famille, il y a longtemps que la
Chantefleurie n’en avait plus, – il est certain que cette
petite était plus emmaillottée de rubans et de broderies qu’une
dauphine du Dauphiné ! Elle avait entre autres une paire de
petits souliers ! que le roi Louis XI n’en a certainement
pas eu de pareils ! Sa mère les lui avait cousus et brodés
elle-même, elle y avait mis toutes ses finesses de dorelotière
et toutes les passequilles d’une robe de bonne Vierge. C’étaient
0532 bien les deux plus mignons souliers roses qu’on pût voir.
Ils étaient longs tout au plus comme mon pouce, et il fallait
en voir sortir les petits pieds de l’enfant pour croire qu’ils
avaient pu y entrer. Il est vrai que ces petits pieds étaient
si petits, si jolis, si roses ! plus roses que le satin des
souliers ! – Quand vous aurez des enfants, Oudarde, vous saurez
que rien n’est plus joli que ces petits pieds et ces petites
mains-là.

– Je ne demande pas mieux, dit Oudarde, en soupirant, mais
j’attends que ce soit le bon plaisir de monsieur Andry Musnier.

– Au reste, reprit Mahiette, l’enfant de Paquette n’avait
pas que les pieds de joli. Je l’ai vue quand elle n’avait
que quatre mois. C’était un amour ! Elle avait les yeux plus
grands que la bouche. Et les plus charmants fins cheveux noirs,
qui frisaient déjà. Cela aurait fait une fière brune, à seize
ans ! Sa mère en devenait de plus en plus folle tous les jours.
0533 Elle la caressait, la baisait, la chatouillait, la lavait,
l’attifait, la mangeait ! Elle en perdait la tête, elle en
remerciait Dieu. Ses jolis pieds roses surtout, c’était un
ébahissement sans fin, c’était un délire de joie ! elle y
avait toujours les lèvres collées et ne pouvait revenir de
leur petitesse. Elle les mettait dans les petits souliers,
les retirait, les admirait, s’en émerveillait, regardait le
jour au travers, s’apitoyait de les essayer à la marche sur
son lit, et eût volontiers passé sa vie à genoux, à chausser
et à déchausser ces pieds-là comme ceux d’un enfant-Jésus.

– Le conte est bel et bon, dit à mi-voix la Gervaise, mais
où est l’Egypte dans tout cela ?

– Voici, répliqua Mahiette. Il arriva un jour à Reims des
espèces de cavaliers fort singuliers. C’étaient des gueux
et des truands qui cheminaient dans le pays, conduits par
0534 leur duc et par leurs comtes. Ils étaient basanés, avaient
les cheveux tout frisés, et des anneaux d’argent aux oreilles.
Les femmes étaient encore plus laides que les hommes. Elles
avaient le visage plus noir et toujours découvert, un méchant
roquet sur le corps, un vieux drap tissu de cordes lié sur
l’épaule, et la chevelure en queue de cheval. Les enfants
qui se vautraient dans leurs jambes auraient fait peur à des
singes. Une bande d’excommuniés. Tout cela venait en droite
ligne de la basse Egypte à Reims par la Pologne. Le pape les
avait confessés, à ce qu’on disait, et leur avait donné pour
pénitence d’aller sept ans de suite par le monde, sans coucher
dans des lits. Aussi ils s’appelaient Penanciers et puaient.
Il paraît qu’ils avaient été autrefois sarrasins, ce qui fait
qu’ils croyaient à Jupiter, et qu’ils réclamaient dix livres
tournois de tous archevêques, évêques et abbés crossés et
mitrés. C’est une bulle du pape qui leur valait cela. Ils
venaient à Reims dire la bonne aventure au nom du roi d’Alger
et de l’empereur d’Allemagne. Vous pensez bien qu’il n’en
fallut pas davantage pour qu’on leur interdît l’entrée de
la ville. Alors toute la bande campa de bonne grâce près de
0535 la porte de Braine, sur cette butte où il y a un moulin,
à côté des trous des anciennes crayères. Et ce fut dans Reims
à qui les irait voir. Ils vous regardaient dans la main et
vous disaient des prophéties merveilleuses. Ils étaient de
force à prédire à Judas qu’il serait pape. Il courait cependant
sur eux de méchants bruits d’enfants volés et de bourses coupées
et de chair humaine mangée. Les gens sages disaient aux fous
: N’y allez pas, et y allaient de leur côté en cachette. C’était
donc un emportement. Le fait est qu’ils disaient des choses
à étonner un cardinal. Les mères faisaient grand triomphe
de leurs enfants depuis que les égyptiennes leur avaient lu
dans la main toutes sortes de miracles écrits en païen et
en turc. L’une avait un empereur, l’autre un pape, l’autre
un capitaine. La pauvre Chantefleurie fut prise de curiosité.
Elle voulut savoir ce qu’elle avait, et si sa jolie petite
Agnès ne serait pas un jour impératrice d’Arménie ou d’autre
chose. Elle la porta donc aux égyptiens ; et les égyptiennes
d’admirer l’enfant, de la caresser, de la baiser avec leurs
bouches noires, et de s’émerveiller sur sa petite main. Hélas
! à la grande joie de la mère. Elles firent fête surtout aux
0536 jolis pieds et aux jolis souliers. L’enfant n’avait pas
encore un an. Elle bégayait déjà, riait à sa mère comme une
petite folle, était grasse et toute ronde, et avait mille
charmants petits gestes des anges du paradis. Elle fut très
effarouchée des égyptiennes, et pleura. Mais la mère la baisa
plus fort et s’en alla ravie de la bonne aventure que les
devineresses avaient dite à son Agnès. Ce devait être une
beauté, une vertu, une reine. Elle retourna donc dans son
galetas de la rue Folle-Peine, toute fière d’y rapporter une
reine. Le lendemain, elle profita d’un moment où l’enfant
dormait sur son lit, car elle la couchait toujours avec elle,
laissa tout doucement la porte entr’ouverte, et courut raconter
à une voisine de la rue de la Séchesserie qu’il viendrait
un jour où sa fille Agnès serait servie à table par le roi
d’Angleterre et l’archiduc d’Ethiopie, et cent autres surprises.
A son retour, n’entendant pas de cris en montant son escalier,
elle se dit : ´ Bon ! l’enfant dort toujours. ª Elle trouva
sa porte plus grande ouverte qu’elle ne l’avait laissée, elle
entra pourtant, la pauvre mère, et courut au lit… – L’enfant
n’y était plus, la place était vide. Il n’y avait plus rien
0537 de l’enfant, sinon un de ses jolis petits souliers. Elle
s’élança hors de la chambre, se jeta au bas de l’escalier,
et se mit à battre les murailles avec sa tête en criant :
´ Mon enfant ! qui a mon enfant ? qui m’a pris mon enfant
? ª La rue était déserte, la maison isolée ; personne ne put
lui rien dire. Elle alla par la ville, elle fureta toutes
les rues, courut çà et là la journée entière, folle, égarée,
terrible, flairant aux portes et aux fenêtres comme une bête
farouche qui a perdu ses petits. Elle était haletante, échevelée,
effrayante à voir, et elle avait dans les yeux un feu qui
séchait ses larmes. Elle arrêtait les passants et criait :
´ Ma fille ! ma fille ! ma jolie petite fille ! Celui qui
me rendra ma fille, je serai sa servante, la servante de son
chien, et il me mangera le coeur, s’il veut. ª – Elle rencontra
M. le curé de Saint-Remy, et lui dit : ´ Monsieur le curé,
je labourerai la terre avec mes ongles, mais rendez-moi mon
enfant ! ª C’était déchirant, Oudarde ; et j’ai vu un homme
bien dur, maître Ponce Lacabre, le procureur, qui pleurait.
´ Ah ! la pauvre mère ! ª Le soir, elle rentra chez elle.
Pendant son absence, une voisine avait vu deux égyptiennes
0538 y monter en cachette avec un paquet dans leurs bras, puis
redescendre après avoir refermé la porte, et s’enfuir en hâte.
Depuis leur départ, on entendait chez Paquette des espèces
de cris d’enfant. La mère rit aux éclats, monta l’escalier
comme avec des ailes, enfonça sa porte comme avec un canon
d’artillerie, et entra… – Une chose affreuse, Oudarde !
Au lieu de sa gentille petite Agnès, si vermeille et si fraîche,
qui était un don du bon Dieu, une façon de petit monstre,
hideux, boiteux, borgne, contrefait, se traînait en piaillant
sur le carreau. Elle cacha ses yeux avec horreur. ´ Oh ! dit-elle,
est-ce que les sorcières auraient métamorphosé ma fille en
cet animal effroyable ? ª On se hâta d’emporter le petit pied-bot.
Il l’aurait rendue folle. C’était un monstrueux enfant de
quelque égyptienne donnée au diable. Il paraissait avoir quatre
ans environ, et parlait une langue qui n’était point une langue
humaine ; c’étaient des mots qui ne sont pas possibles. –
La Chantefleurie s’était jetée sur le petit soulier, tout
ce qui lui restait de tout ce qu’elle avait aimé. Elle y demeura
si longtemps immobile, muette, sans souffle, qu’on crut qu’elle
y était morte. Tout à coup elle trembla de tout son corps,
0539 couvrit sa relique de baisers furieux, et se dégorgea
en sanglots comme si son coeur venait de crever. Je vous assure
que nous pleurions toutes aussi. Elle disait : ´ Oh ! ma petite
fille ! ma jolie petite fille ! où es-tu ? ª Et cela vous
tordait les entrailles. Je pleure encore d’y songer. Nos enfants,
voyez-vous, c’est la moelle de nos os. – Mon pauvre Eustache
! tu es si beau, toi ! Si vous saviez comme il est gentil
! Hier il me disait : Je veux être gendarme, moi. – mon Eustache
! si je te perdais ! – La Chantefleurie se leva tout à coup
et se mit à courir dans Reims en criant : ´ Au camp des égyptiens
! au camp des égyptiens ! Des sergents pour brûler les sorcières
! ª Les égyptiens étaient partis. – Il faisait nuit noire.
On ne put les poursuivre. Le lendemain, à deux lieues de Reims,
dans une bruyère entre Gueux et Tilloy, on trouva les restes
d’un grand feu, quelques rubans qui avaient appartenu à l’enfant
de Paquette, des gouttes de sang, et des crottins de bouc.
La nuit qui venait de s’écouler était précisément celle d’un
samedi. On ne douta plus que les égyptiens n’eussent fait
le sabbat dans cette bruyère, et qu’ils n’eussent dévoré l’enfant
en compagnie de Belzébuth, comme cela se pratique chez les
0540 mahométans. Quand la Chantefleurie apprit ces choses horribles,
elle ne pleura pas, elle remua les lèvres comme pour parler,
mais ne put. Le lendemain, ses cheveux étaient gris. Le surlendemain,
elle avait disparu.

– Voilà, en effet, une effroyable histoire, dit Oudarde, et
qui ferait pleurer un Bourguignon !

– Je ne m’étonne plus, ajouta Gervaise, que la peur des égyptiens
vous talonne si fort !

– Et vous avez d’autant mieux fait, reprit Oudarde, de vous
sauver tout à l’heure avec votre Eustache, que ceux-ci aussi
sont des égyptiens de Pologne.

– Non pas, dit Gervaise. On dit qu’ils viennent d’Espagne
0541 et de Catalogne.

– Catalogne ? c’est possible, répondit Oudarde. Pologne, Catalogne,
Valogne, je confonds toujours ces trois provinces-là. Ce qui
est sûr, c’est que ce sont des égyptiens.

– Et qui ont certainement, ajouta Gervaise, les dents assez
longues pour manger des petits enfants. Et je ne serais pas
surprise que la Smeralda en mangeât aussi un peu, tout en
faisant la petite bouche. Sa chèvre blanche a des tours trop
malicieux pour qu’il n’y ait pas quelque libertinage là-dessous.
ª

Mahiette marchait silencieusement. Elle était absorbée dans
cette rêverie qui est en quelque sorte le prolongement d’un
récit douloureux, et qui ne s’arrête qu’après en avoir propagé
l’ébranlement, de vibration en vibration, jusqu’aux dernières
0542 fibres du coeur. Cependant Gervaise lui adressa la parole
: ´ Et l’on n’a pu savoir ce qu’est devenue la Chantefleurie
? ª Mahiette ne répondit pas. Gervaise répéta sa question
en lui secouant le bras et en l’appelant par son nom. Mahiette
parut se réveiller de ses pensées.

´ Ce qu’est devenue la Chantefleurie ? ª dit-elle en répétant
machinalement les paroles dont l’impression était toute fraîche
dans son oreille ; puis faisant effort pour ramener son attention
au sens de ces paroles : ´ Ah ! reprit-elle vivement, on ne
l’a jamais su. ª

Elle ajouta après une pause :

´ Les uns ont dit l’avoir vue sortir de Reims à la brune par
la porte Fléchembault ; les autres, au point du jour, par
la vieille porte Basée. Un pauvre a trouvé sa croix d’or accrochée
0543 à la croix de pierre dans la culture où se fait la foire.
C’est ce joyau qui l’avait perdue, en 61. C’était un don du
beau vicomte de Cormontreuil, son premier amant. Paquette
n’avait jamais voulu s’en défaire, si misérable qu’elle eût
été. Elle y tenait comme à la vie. Aussi, quand nous vîmes
l’abandon de cette croix, nous pensâmes toutes qu’elle était
morte. Cependant il y a des gens du Cabaret-les-Vantes qui
dirent l’avoir vue passer sur le chemin de Paris, marchant
pieds nus sur les cailloux. Mais il faudrait alors qu’elle
fût sortie par la porte de Vesle, et tout cela n’est pas d’accord.
Ou, pour mieux dire, je crois bien qu’elle est sortie en effet
par la porte de Vesle, mais sortie de ce monde.

– Je ne vous comprends pas, dit Gervaise.

– La Vesle, répondit Mahiette avec un sourire mélancolique,
c’est la rivière.

0544
– Pauvre Chantefleurie ! dit Oudarde en frissonnant, noyée
!

– Noyée ! reprit Mahiette, et qui eût dit au bon père Guybertaut
quand il passait sous le pont de Tinqueux au fil de l’eau,
en chantant dans sa barque, qu’un jour sa chère petite Paquette
passerait aussi sous ce pont-là, mais sans chanson et sans
bateau ?

– Et le petit soulier ? demanda Gervaise.

– Disparu avec la mère, répondit Mahiette.

– Pauvre petit soulier ! ª dit Oudarde.

0545
Oudarde, grosse et sensible femme, se serait fort bien satisfaite
à soupirer de compagnie avec Mahiette. Mais Gervaise, plus
curieuse, n’était pas au bout de ses questions.

´ Et le monstre ? dit-elle tout à coup à Mahiette.

– Quel monstre ? demanda celle-ci.

– Le petit monstre égyptien laissé par les sorcières chez
la Chantefleurie en échange de sa fille ! Qu’en avez-vous
fait ? J’espère bien que vous l’avez noyé aussi.

– Non pas, répondit Mahiette.

0546 – Comment ! brûlé alors ? Au fait, c’est plus juste. Un
enfant sorcier !

– Ni l’un ni l’autre, Gervaise. Monsieur l’archevêque s’est
intéressé à l’enfant d’Egypte, l’a exorcisé, l’a béni, lui
a ôté bien soigneusement le diable du corps, et l’a envoyé
à Paris pour être exposé sur le lit de bois, à Notre-Dame,
comme enfant trouvé.

– Ces évêques ! dit Gervaise en grommelant, parce qu’ils sont
savants, ils ne font rien comme les autres. Je vous demande
un peu, Oudarde, mettre le diable aux enfants trouvés ! car
c’était bien sûr le diable que ce petit monstre. – Hé bien,
Mahiette, qu’est-ce qu’on en a fait à Paris ? Je compte bien
que pas une personne charitable n’en a voulu.

– Je ne sais pas, répondit la Rémoise. C’est justement dans
0547 ce temps-là que mon mari a acheté le tabellionage de Beru,
à deux lieues de la ville, et nous ne nous sommes plus occupés
de cette histoire ; avec cela que devant Beru il y a les deux
buttes de Cernay, qui vous font perdre de vue les clochers
de la cathédrale de Reims. ª

Tout en parlant ainsi, les trois dignes bourgeoises étaient
arrivées à la place de Grève. Dans leur préoccupation, elles
avaient passé sans s’y arrêter devant le bréviaire public
de la Tour-Roland, et se dirigeaient machinalement vers le
pilori autour duquel la foule grossissait à chaque instant.
Il est probable que le spectacle qui y attirait en ce moment
tous les regards leur eût fait complètement oublier le Trou
aux Rats et la station qu’elles s’étaient proposé d’y faire,
si le gros Eustache de six ans que Mahiette traînait à sa
main ne leur en eût rappelé brusquement l’objet : ´ Mère,
dit-il, comme si quelque instinct l’avertissait que le Trou
aux Rats était derrière lui, à présent puis-je manger le gâteau
? ª
0548

Si Eustache eût été plus adroit, c’est-à-dire moins gourmand,
il aurait encore attendu, et ce n’est qu’au retour, dans l’Université,
au logis, chez maître Andry Musnier, rue Madame-la-Valence,
lorsqu’il y aurait eu les deux bras de la Seine et les cinq
ponts de la Cité entre le Trou aux Rats et la galette, qu’il
eût hasardé cette question timide : ´ Mère, à présent, puis-je
manger le gâteau ? ª

Cette même question, imprudente au moment où Eustache la fit,
réveilla l’attention de Mahiette.

´ A propos, s’écria-t-elle, nous oublions la recluse ! Montrez-moi
donc votre Trou aux Rats, que je lui porte son gâteau.

– Tout de suite, dit Oudarde. C’est une charité. ª
0549

Ce n’était pas là le compte d’Eustache.

´ Tiens, ma galette ! ª dit-il en heurtant alternativement
ses deux épaules de ses deux oreilles, ce qui est en pareil
cas le signe suprême du mécontentement.

Les trois femmes revinrent sur leurs pas, et, arrivées près
de la maison de la Tour-Roland, Oudarde dit aux deux autres
: ´ Il ne faut pas regarder toutes trois à la fois dans le
trou, de peur d’effaroucher la sachette. Faites semblant,
vous deux, de lire dominus dans le bréviaire, pendant que
je mettrai le nez à la lucarne. La sachette me connaît un
peu. Je vous avertirai quand vous pourrez venir. ª

Elle alla seule à la lucarne. Au moment où sa vue y pénétra,
0550 une profonde pitié se peignit sur tous ses traits, et
sa gaie et franche physionomie changea aussi brusquement d’expression
et de couleur que si elle eût passé d’un rayon de soleil à
un rayon de lune. Son oeil devint humide, sa bouche se contracta
comme lorsqu’on va pleurer. Un moment après, elle mit un doigt
sur ses lèvres et fit signe à Mahiette de venir voir.

Mahiette vint, émue, en silence et sur la pointe des pieds,
comme lorsqu’on approche du lit d’un mourant.

C’était en effet un triste spectacle que celui qui s’offrait
aux yeux des deux femmes, pendant qu’elles regardaient sans
bouger ni souffler à la lucarne grillée du Trou aux Rats.

La cellule était étroite, plus large que profonde, voûtée
en ogive, et vue à l’intérieur ressemblait assez à l’alvéole
d’une grande mitre d’évêque. Sur la dalle nue qui en formait
0551 le sol, dans un angle, une femme était assise ou plutôt
accroupie. Son menton était appuyé sur ses genoux, que ses
deux bras croisés serraient fortement contre sa poitrine.
Ainsi ramassée sur elle-même, vêtue d’un sac brun qui l’enveloppait
tout entière à larges plis, ses longs cheveux gris rabattus
par devant tombant sur son visage le long de ses jambes jusqu’à
ses pieds, elle ne présentait au premier aspect qu’une forme
étrange, découpée sur le fond ténébreux de la cellule, une
espèce de triangle noirâtre, que le rayon de jour venant de
la lucarne tranchait crûment en deux nuances, l’une sombre,
l’autre éclairée. C’était un de ces spectres mi-partis d’ombre
et de lumière, comme on en voit dans les rêves et dans l’oeuvre
extraordinaire de Goya, pâles, immobiles, sinistres, accroupis
sur une tombe ou adossés à la grille d’un cachot. Ce n’était
ni une femme, ni un homme, ni un être vivant, ni une forme
définie ; c’était une figure ; une sorte de vision sur laquelle
s’entrecoupaient le réel et le fantastique, comme l’ombre
et le jour. A peine sous ses cheveux répandus jusqu’à terre
distinguait-on un profil amaigri et sévère ; à peine sa robe
laissait-elle passer l’extrémité d’un pied nu qui se crispait
0552 sur le pavé rigide et gelé. Le peu de forme humaine qu’on
entrevoyait sous cette enveloppe de deuil faisait frissonner.

Cette figure, qu’on eût crue scellée dans la dalle, paraissait
n’avoir ni mouvement, ni pensée, ni haleine. Sous ce mince
sac de toile, en janvier, gisante à nu sur un pavé de granit,
sans feu, dans l’ombre d’un cachot dont le soupirail oblique
ne laissait arriver du dehors que la bise et jamais le soleil,
elle ne semblait pas souffrir, pas même sentir. On eût dit
qu’elle s’était faite pierre avec le cachot, glace avec la
saison. Ses mains étaient jointes, ses yeux étaient fixes.
A la première vue on la prenait pour un spectre, à la seconde
pour une statue.

Cependant par intervalles ses lèvres bleues s’entrouvraient
à un souffle, et tremblaient, mais aussi mortes et aussi machinales
que des feuilles qui s’écartent au vent.

0553
Cependant de ses yeux mornes s’échappait un regard, un regard
ineffable, un regard profond, lugubre, imperturbable, incessamment
fixé à un angle de la cellule qu’on ne pouvait voir du dehors
; un regard qui semblait rattacher toutes les sombres pensées
de cette âme en détresse à je ne sais quel objet mystérieux.

Telle était la créature qui recevait de son habitacle le nom
de recluse, et de son vêtement le nom de sachette.

Les trois femmes, car Gervaise s’était réunie à Mahiette et
à Oudarde, regardaient par la lucarne. Leur tête interceptait
le faible jour du cachot, sans que la misérable qu’elles en
privaient ainsi parût faire attention à elles. ´ Ne la troublons
pas, dit Oudarde à voix basse, elle est dans son extase, elle
prie. ª

0554 Cependant Mahiette considérait avec une anxiété toujours
croissante cette tête hâve, flétrie, échevelée, et ses yeux
se remplissaient de larmes. ´ Voilà qui serait bien singulier
ª, murmurait-elle.

Elle passa sa tête à travers les barreaux du soupirail, et
parvint à faire arriver son regard jusque dans l’angle où
le regard de la malheureuse était invariablement attaché.

Quand elle retira sa tête de la lucarne, son visage était
inondé de larmes.

´ Comment appelez-vous cette femme ? ª demanda-t-elle à Oudarde.

Oudarde répondit :
0555

´ Nous la nommons soeur Gudule.

– Et moi, reprit Mahiette, je l’appelle Paquette la Chantefleurie.
ª

Alors, mettant un doigt sur sa bouche, elle fit signe à Oudarde
stupéfaite de passer sa tête par la lucarne et de regarder.

Oudarde regarda, et vit, dans l’angle où l’oeil de la recluse
était fixé avec cette sombre extase, un petit soulier de satin
rose, brodé de mille passequilles d’or et d’argent.

Gervaise regarda après Oudarde, et alors les trois femmes,
considérant la malheureuse mère, se mirent à pleurer.
0556

Ni leurs regards cependant, ni leurs larmes n’avaient distrait
la recluse. Ses mains restaient jointes, ses lèvres muettes,
ses yeux fixes, et, pour qui savait son histoire, ce petit
soulier regardé ainsi fendait le coeur. Les trois femmes n’avaient
pas encore proféré une parole ; elles n’osaient parler, même
à voix basse. Ce grand silence, cette grande douleur, ce grand
oubli où tout avait disparu hors une chose, leur faisaient
l’effet d’un maître-autel de Pâques ou de NoÎl. Elles se taisaient,
elles se recueillaient, elles étaient prêtes à s’agenouiller.
Il leur semblait qu’elles venaient d’entrer dans une église
le jour de Ténèbres.

Enfin Gervaise, la plus curieuse des trois, et par conséquent
la moins sensible, essaya de faire parler la recluse :

´ Soeur ! soeur Gudule ! ª
0557

Elle répéta cet appel jusqu’à trois fois, en haussant la voix
à chaque fois. La recluse ne bougea pas. Pas un mot, pas un
regard, pas un soupir, pas un signe de vie.

Oudarde à son tour, d’une voix plus douce et plus caressante
: ´ Soeur ! dit-elle, soeur Sainte-Gudule ! ª

Même silence, même immobilité.

´ Une singulière femme ! s’écria Gervaise, et qui ne serait
pas émue d’une bombarde !

– Elle est peut-être sourde, dit Oudarde en soupirant.

0558
– Peut-être aveugle, ajouta Gervaise.

– Peut-être morte ª, reprit Mahiette.

Il est certain que si l’âme n’avait pas encore quitté ce corps
inerte, endormi, léthargique, du moins s’y était-elle retirée
et cachée à des profondeurs où les perceptions des organes
extérieurs n’arrivaient plus.

´ Il faudra donc, dit Oudarde, laisser le gâteau sur la lucarne.
Quelque fils le prendra. Comment faire pour la réveiller ?
ª

Eustache, qui jusqu’à ce moment avait été distrait par une
petite voiture traînée par un gros chien, laquelle venait
0559 de passer, s’aperçut tout à coup que ses trois conductrices
regardaient quelque chose à la lucarne, et, la curiosité le
prenant à son tour, il monta sur une borne, se dressa sur
la pointe des pieds et appliqua son gros visage vermeil à
l’ouverture en criant : ´ Mère, voyons donc que je voie !
ª

A cette voix d’enfant, claire, fraîche, sonore, la recluse
tressaillit. Elle tourna la tête avec le mouvement sec et
brusque d’un ressort d’acier, ses deux longues mains décharnées
vinrent écarter ses cheveux sur son front, et elle fixa sur
l’enfant des yeux étonnés, amers, désespérés. Ce regard ne
fut qu’un éclair.

´ – mon Dieu ! cria-t-elle tout à coup en cachant sa tête
dans ses genoux, et il semblait que sa voix rauque déchirait
sa poitrine en passant, au moins ne me montrez pas ceux des
autres !
0560

– Bonjour, madame ª, dit l’enfant avec gravité.

Cependant cette secousse avait pour ainsi dire réveillé la
recluse. Un long frisson parcourut tout son corps de la tête
aux pieds, ses dents claquèrent, elle releva à demi sa tête
et dit en serrant ses coudes contre ses hanches et en prenant
ses pieds dans ses mains comme pour les réchauffer :

´ Oh ! le grand froid !

– Pauvre femme, dit Oudarde en grande pitié, voulez-vous un
peu de feu ? ª

Elle secoua la tête en signe de refus.
0561

´ Eh bien, reprit Oudarde en lui présentant un flacon, voici
de l’hypocras qui vous réchauffera. Buvez. ª

Elle secoua de nouveau la tête, regarda Oudarde fixement et
répondit : ´ De l’eau. ª

Oudarde insista. ´ Non, soeur, ce n’est pas là une boisson
de janvier. Il faut boire un peu d’hypocras et manger cette
galette au levain de maïs que nous avons cuite pour vous.
ª

Elle repoussa le gâteau que Mahiette lui présentait et dit
: ´ Du pain noir.

0562 – Allons, dit Gervaise prise à son tour de charité, et
défaisant son roquet de laine, voici un surtout un peu plus
chaud que le vôtre. Mettez ceci sur vos épaules. ª

Elle refusa le surtout comme le flacon et le gâteau, et répondit
: ´ Un sac.

– Mais il faut bien, reprit la bonne Oudarde, que vous vous
aperceviez un peu que c’était hier fête.

– Je m’en aperçois, dit la recluse. Voilà deux jours que je
n’ai plus d’eau dans ma cruche. ª

Elle ajouta après un silence : ´ C’est fête, on m’oublie.
On fait bien. Pourquoi le monde songerait-il à moi qui ne
songe pas à lui ? A charbon éteint cendre froide. ª
0563

Et comme fatiguée d’en avoir tant dit, elle laissa retomber
sa tête sur ses genoux. La simple et charitable Oudarde qui
crut comprendre à ses dernières paroles qu’elle se plaignait
encore du froid, lui répondit naïvement : ´ Alors, voulez-vous
un peu de feu ?

– Du feu ! dit la sachette avec un accent étrange ; et en
ferez-vous aussi un peu à la pauvre petite qui est sous terre
depuis quinze ans ? ª

Tous ses membres tremblèrent, sa parole vibrait, ses yeux
brillaient, elle s’était levée sur les genoux. Elle étendit
tout à coup sa main blanche et maigre vers l’enfant qui la
regardait avec un regard étonné : ´ Emportez cet enfant !
cria-t-elle. L’égyptienne va passer ! ª

0564
Alors elle tomba la face contre terre, et son front frappa
la dalle avec le bruit d’une pierre sur une pierre. Les trois
femmes la crurent morte. Un moment après pourtant, elle remua,
et elles la virent se traîner sur les genoux et sur les coudes
jusqu’à l’angle où était le petit soulier. Alors elles n’osèrent
regarder, elles ne la virent plus, mais elles entendirent
mille baisers et mille soupirs mêlés à des cris déchirants
et à des coups sourds comme ceux d’une tête qui heurte une
muraille. Puis, après un de ces coups, tellement violent qu’elles
en chancelèrent toutes les trois, elles n’entendirent plus
rien.

´ Se serait-elle tuée ? dit Gervaise en se risquant à passer
sa tête au soupirail. – Soeur ! soeur Gudule !

– Soeur Gudule ! répéta Oudarde.

0565
– Ah, mon Dieu ! elle ne bouge plus ! reprit Gervaise, est-ce
qu’elle est morte ? – Gudule ! Gudule ! ª

Mahiette, suffoquée jusque-là à ne pouvoir parler, fit un
effort. ´ Attendez ª, dit-elle. Puis se penchant vers la lucarne
: ´ Paquette ! dit-elle, Paquette la Chantefleurie. ª

Un enfant qui souffle ingénument sur la mèche mal allumée
d’un pétard et se le fait éclater dans les yeux, n’est pas
plus épouvanté que ne le fut Mahiette, à l’effet de ce nom
brusquement lancé dans la cellule de soeur Gudule.

La recluse tressaillit de tout son corps, se leva debout sur
ses pieds nus, et sauta à la lucarne avec des yeux si flamboyants
que Mahiette et Oudarde et l’autre femme et l’enfant reculèrent
jusqu’au parapet du quai.
0566

Cependant la sinistre figure de la recluse apparut collée
à la grille du soupirail. ´ Oh ! oh ! criait-elle avec un
rire effrayant, c’est l’égyptienne qui m’appelle ! ª

En ce moment une scène qui se passait au pilori arrêta son
oeil hagard. Son front se plissa d’horreur, elle étendit hors
de sa loge ses deux bras de squelette, et s’écria avec une
voix qui ressemblait à un râle : ´ C’est donc encore toi,
fille d’Egypte ! c’est toi qui m’appelles, voleuse d’enfants
! Eh bien ! maudite sois-tu ! maudite ! maudite ! maudite
! ª

IV

UNE LARME POUR UNE GOUTTE D’EAU
0567

Ces paroles étaient, pour ainsi dire, le point de jonction
de deux scènes qui s’étaient jusque-là développées parallèlement
dans le même moment, chacune sur son théâtre particulier,
l’une, celle qu’on vient de lire, dans le Trou aux Rats, l’autre,
qu’on va lire, sur l’échelle du pilori. La première n’avait
eu pour témoins que les trois femmes avec lesquelles le lecteur
vient de faire connaissance ; la seconde avait eu pour spectateurs
tout le public que nous avons vu plus haut s’amasser sur la
place de Grève, autour du pilori et du gibet.

Cette foule, à laquelle les quatre sergents, qui s’étaient
postés dès neuf heures du matin aux quatre coins du pilori,
avaient fait espérer une exécution telle quelle, non pas sans
doute une pendaison, mais un fouet, un essorillement, quelque
chose enfin, cette foule s’était si rapidement accrue que
les quatre sergents, investis de trop près, avaient eu plus
0568 d’une fois besoin de la serrer, comme on disait alors
à grands coups de boullaye et de croupe de cheval.

Cette populace, disciplinée à l’attente des exécutions publiques,
ne manifestait pas trop d’impatience. Elle se divertissait
à regarder le pilori, espèce de monument fort simple composé
d’un cube de maçonnerie de quelque dix pieds de haut, creux
à l’intérieur. Un degré fort roide en pierre brute qu’on appelait
par excellence l’échelle conduisait à la plate-forme supérieure,
sur laquelle on apercevait une roue horizontale en bois de
chêne plein. On liait le patient sur cette roue, à genoux
et les bras derrière le dos. Une tige en charpente, que mettait
en mouvement un cabestan caché dans l’intérieur du petit édifice,
imprimait une rotation à la roue, toujours maintenue dans
le plan horizontal, et présentait de cette façon la face du
condamné successivement à tous les points de la place. C’est
ce qu’on appelait tourner un criminel.

0569 Comme on voit, le pilori de la Grève était loin d’offrir
toutes les récréations du pilori des Halles. Rien d’architectural.
Rien de monumental. Pas de toit à croix de fer, pas de lanterne
octogone, pas de frêles colonnettes allant s’épanouir au bord
du toit en chapiteaux d’acanthes et de fleurs, pas de gouttières
chimériques et monstrueuses, pas de charpente ciselée, pas
de fine sculpture profondément fouillée dans la pierre.

Il fallait se contenter de ces quatre pans de moellon avec
deux contre-coeurs de grès, et d’un méchant gibet de pierre,
maigre et nu, à côté.

Le régal eût été mesquin pour des amateurs d’architecture
gothique. Il est vrai que rien n’était moins curieux de monuments
que les braves badauds du moyen âge, et qu’ils se souciaient
médiocrement de la beauté d’un pilori.

0570 Le patient arriva enfin lié au cul d’une charrette, et
quand il eut été hissé sur la plate-forme, quand on put le
voir de tous les points de la place ficelé à cordes et à courroies
sur la roue du pilori, une huée prodigieuse mêlée de rires
et d’acclamations, éclata dans la place. On avait reconnu
Quasimodo.

C’était lui en effet. Le retour était étrange. Pilorié sur
cette même place où la veille il avait été salué, acclamé
et conclamé pape et prince des fous, en cortège du duc d’Egypte,
du roi de Thunes et de l’empereur de Galilée. Ce qu’il y a
de certain, c’est qu’il n’y avait pas un esprit dans la foule,
pas même lui, tour à tour le triomphant et le patient, qui
dégageât nettement ce rapprochement dans sa pensée. Gringoire
et sa philosophie manquaient à ce spectacle.

Bientôt Michel Noiret, trompette-juré du roi notre sire, fit
faire silence aux manants et cria l’arrêt, suivant l’ordonnance
0571 et commandement de M. le prévôt. Puis il se replia derrière
la charrette avec ses gens en hoquetons de livrée.

Quasimodo, impassible, ne sourcillait pas. Toute résistance
lui était rendue impossible par ce qu’on appelait alors, en
style de chancellerie criminelle, la véhémence et la fermeté
des attaches, ce qui veut dire que les lanières et les chaînettes
lui entraient probablement dans la chair. C’est au reste une
tradition de geôle et de chiourme qui ne s’est pas perdue,
et que les menottes conservent encore précieusement parmi
nous, peuple civilisé, doux, humain (le bagne et la guillotine
entre parenthèses).

Il s’était laissé mener et pousser, porter, jucher, lier et
relier. On ne pouvait rien deviner sur sa physionomie qu’un
étonnement de sauvage ou d’idiot. On le savait sourd, on l’eût
dit aveugle.

0572
On le mit à genoux sur la planche circulaire, il s’y laissa
mettre. On le dépouilla de chemise et de pourpoint jusqu’à
la ceinture, il se laissa faire. On l’enchevêtra sous un nouveau
système de courroies et d’ardillons, il se laissa boucler
et ficeler. Seulement de temps à autre il soufflait bruyamment,
comme un veau dont la tête pend et ballotte au rebord de la
charrette du boucher.

´ Le butor, dit Jehan Frollo du Moulin à son ami Robin Poussepain
(car les deux écoliers avaient suivi le patient comme de raison),
il ne comprend pas plus qu’un hanneton enfermé dans une boîte
! ª

Ce fut un fou rire dans la foule quand on vit à nu la bosse
de Quasimodo, sa poitrine de chameau, ses épaules calleuses
et velues. Pendant toute cette gaieté, un homme à la livrée
de la ville, de courte taille et de robuste mine, monta sur
0573 la plate-forme et vint se placer près du patient. Son
nom circula bien vite dans l’assistance. C’était maître Pierrat
Torterue, tourmenteur-juré du Châtelet.

Il commença par déposer sur un angle du pilori un sablier
noir dont la capsule supérieure était pleine de sable rouge
qu’elle laissait fuir dans le récipient inférieur, puisa il
ôta son surtout mi-parti, et l’on vit pendre à sa main droite
un fouet mince et effilé de longues lanières blanches, luisantes,
noueuses, tressées, armées d’ongles de métal. De la main gauche
il repliait négligemment sa chemise autour de son bras droit
jusqu’à l’aisselle.

Cependant Jehan Frollo criait en élevant sa tête blonde et
frisée au-dessus de la foule (il était monté pour cela sur
les épaules de Robin Poussepain) : ´ Venez voir, messieurs,
mesdames ! voici qu’on va flageller péremptoirement maître
Quasimodo, le sonneur de mon frère monsieur l’archidiacre
0574 de Josas, un drôle d’architecture orientale, qui a le
dos en dôme et les jambes en colonnes torses ! ª

Et la foule de rire, surtout les enfants et les jeunes filles.

Enfin le tourmenteur frappa du pied. La roue se mit à tourner.
Quasimodo chancela sous ses liens. La stupeur qui se peignit
brusquement sur son visage difforme fit redoubler à l’entour
les éclats de rire.

Tout à coup, au moment où la roue dans sa révolution présenta
à maître Pierrat le dos montueux de Quasimodo, maître Pierrat
leva le bras, les fines lanières sifflèrent aigrement dans
l’air comme une poignée de couleuvres, et retombèrent avec
furie sur les épaules du misérable.

0575 Quasimodo sauta sur lui-même, comme réveillé en sursaut.
Il commençait à comprendre. Il se tordit dans ses liens ;
une violente contraction de surprise et de douleur décomposa
les muscles de sa face ; mais il ne jeta pas un soupir. Seulement
il tourna la tête en arrière, à droite, puis à gauche, en
la balançant comme fait un taureau piqué au flanc par un taon.

Un second coup suivit le premier, puis un troisième, et un
autre, et un autre, et toujours. La roue ne cessait pas de
tourner ni les coups de pleuvoir. Bientôt le sang jaillit,
on le vit ruisseler par mille filets sur les noires épaules
du bossu, et les grêles lanières, dans leur rotation qui déchirait
l’air, l’éparpillaient en gouttes dans la foule.

Quasimodo avait repris, en apparence du moins, son impassibilité
première. Il avait essayé d’abord sourdement et sans grande
secousse extérieure de rompre ses liens. On avait vu son oeil
0576 s’allumer, ses muscles se roidir, ses membres se ramasser,
et les courroies et les chaînettes se tendre. L’effort était
puissant, prodigieux, désespéré ; mais les vieilles gênes
de la prévôté résistèrent. Elles craquèrent, et voilà tout.
Quasimodo retomba épuisé. La stupeur fit place sur ses traits
à un sentiment d’amer et profond découragement. Il ferma son
oeil unique, laissa tomber sa tête sur sa poitrine et fit
le mort.

Dès lors il ne bougea plus. Rien ne put lui arracher un mouvement.
Ni son sang qui ne cessait de couler, ni les coups qui redoublaient
de furie, ni la colère du tourmenteur qui s’excitait lui-même
et s’enivrait de l’exécution, ni le bruit des horribles lanières
plus acérées et plus sifflantes que des pattes de bigailles.

Enfin un huissier du Châtelet vêtu de noir, monté sur un cheval
noir, en station à côté de l’échelle depuis le commencement
0577 de l’exécution, étendit sa baguette d’ébène vers le sablier.
Le tourmenteur s’arrêta. La roue s’arrêta. L’oeil de Quasimodo
se rouvrit lentement.

La flagellation était finie. Deux valets du tourmenteur-juré
lavèrent les épaules saignantes du patient, les frottèrent
de je ne sais quel onguent qui ferma sur-le-champ toutes les
plaies, et lui jetèrent sur le dos une sorte de pagne jaune
taillé en chasuble. Cependant Pierrat Torterue faisait dégoutter
sur le pavé les lanières rouges et gorgées de sang.

Tout n’était pas fini pour Quasimodo. Il lui restait encore
à subir cette heure de pilori que maître Florian Barbedienne
avait si judicieusement ajoutée à la sentence de messire Robert
d’Estouteville ; le tout à la plus grande gloire du vieux
jeu de mots physiologique et psychologique de Jean de Cumène
: Surdus absurdus.

0578
On retourna donc le sablier, et on laissa le bossu attaché
sur la planche pour que justice fût faite jusqu’au bout.

Le peuple, au moyen âge surtout, est dans la société ce qu’est
l’enfant dans la famille. Tant qu’il reste dans cet état d’ignorance
première, de minorité morale et intellectuelle, on peut dire
de lui comme de l’enfant :

Cet âge est sans pitié.

Nous avons déjà fait voir que Quasimodo était généralement
haï, pour plus d’une bonne raison, il est vrai. Il y avait
à peine un spectateur dans cette foule qui n’eût ou ne crût
avoir sujet de se plaindre du mauvais bossu de Notre-Dame.
La joie avait été universelle de le voir paraître au pilori
; et la rude exécution qu’il venait de subir et la piteuse
0579 posture où elle l’avait laissé, loin d’attendrir la populace,
avaient rendu sa haine plus méchante en l’armant d’une pointe
de gaieté.

Aussi, une fois la vindicte publique satisfaite, comme jargonnent
encore aujourd’hui les bonnets carrés, ce fut le tour des
mille vengeances particulières. Ici comme dans la grand-salle,
les femmes surtout éclataient. Toutes lui gardaient quelque
rancune, les unes de sa malice, les autres de sa laideur.
Les dernières étaient les plus furieuses.

´ Oh ! masque de l’Antéchrist ! disait l’une.

– Chevaucheur de manche à balai ! criait l’autre.

– La belle grimace tragique, hurlait une troisième, et qui
0580 te ferait pape des fous, si c’était aujourd’hui hier !

– C’est bon, reprenait une vieille. Voilà la grimace du pilori.
A quand celle du gibet ?

– Quand seras-tu coiffé de ta grosse cloche à cent pieds sous
terre, maudit sonneur ?

– C’est pourtant ce diable qui sonne l’angélus !

– Oh ! le sourd ! le borgne ! le bossu ! le monstre !

– Figure à faire avorter une grossesse mieux que toutes médecines
et pharmaques ! ª

0581
Et les deux écoliers, Jehan du Moulin, Robin Poussepain, chantaient
à tue-tête le vieux refrain populaire :

Une hart

Pour le pendard !

Un fagot

Pour le magot !

Mille autres injures pleuvaient, et les huées, et les imprécations,
et les rires, et les pierres çà et là.

Quasimodo était sourd, mais il voyait clair, et la fureur
publique n’était pas moins énergiquement peinte sur les visages
0582 que dans les paroles. D’ailleurs les coups de pierre expliquaient
les éclats de rire.

Il tint bon d’abord. Mais peu à peu cette patience, qui s’était
roidie sous le fouet du tourmenteur, fléchit et lâcha pied
à toutes ces piqûres d’insectes. Le boeuf des Asturies, qui
s’est peu ému des attaques du picador, s’irrite des chiens
et des banderilles.

Il promena d’abord lentement un regard de menace sur la foule.
Mais garrotté comme il l’était, son regard fut impuissant
à chasser ces mouches qui mordaient sa plaie. Alors il s’agita
dans ses entraves, et ses soubresauts furieux firent crier
sur ses ais la vieille roue du pilori. De tout cela, les dérisions
et les huées s’accrurent.

Alors le misérable, ne pouvant briser son collier de bête
0583 fauve enchaînée, redevint tranquille. Seulement par intervalles
un soupir de rage soulevait toutes les cavités de sa poitrine.
Il n’y avait sur son visage ni honte, ni rougeur. Il était
trop loin de l’état de société et trop près de l’état de nature
pour savoir ce que c’est que la honte. D’ailleurs, à ce point
de difformité, l’infamie est-elle chose sensible ? Mais la
colère, la haine, le désespoir abaissaient lentement sur ce
visage hideux un nuage de plus en plus sombre, de plus en
plus chargé d’une électricité qui éclatait en mille éclairs
dans l’oeil du cyclope.

Cependant ce nuage s’éclaircit un moment, au passage d’une
mule qui traversait la foule et qui portait un prêtre. Du
plus loin qu’il aperçut cette mule et ce prêtre, le visage
du pauvre patient s’adoucit. A la fureur qui le contractait
succéda un sourire étrange, plein d’une douceur, d’une mansuétude,
d’une tendresse ineffables. A mesure que le prêtre approchait,
ce sourire devenait plus net, plus distinct, plus radieux.
C’était comme la venue d’un sauveur que le malheureux saluait.
0584 Toutefois, au moment où la mule fut assez près du pilori
pour que son cavalier pût reconnaître le patient, le prêtre
baissa les yeux, rebroussa brusquement chemin, piqua des deux,
comme s’il avait eu hâte de se débarrasser de réclamations
humiliantes et fort peu de souci d’être salué et reconnu d’un
pauvre diable en pareille posture.

Ce prêtre était l’archidiacre dom Claude Frollo.

Le nuage retomba plus sombre sur le front de Quasimodo. Le
sourire s’y mêla encore quelque temps, mais amer, découragé,
profondément triste.

Le temps s’écoulait. Il était là depuis une heure et demie
au moins, déchiré, maltraité, moqué sans relâche, et presque
lapidé.

0585
Tout à coup il s’agita de nouveau dans ses chaînes avec un
redoublement de désespoir dont trembla toute la charpente
qui le portait, et, rompant le silence qu’il avait obstinément
gardé jusqu’alors, il cria avec une voix rauque et furieuse
qui ressemblait plutôt à un aboiement qu’à un cri humain et
qui couvrit le bruit des huées : ´ A boire ! ª

Cette exclamation de détresse, loin d’émouvoir les compassions,
fut un surcroît d’amusement au bon populaire parisien qui
entourait l’échelle, et qui, il faut le dire, pris en masse
et comme multitude, n’était alors guère moins cruel et moins
abruti que cette horrible tribu des truands chez laquelle
nous avons déjà mené le lecteur, et qui était tout simplement
la couche la plus inférieure du peuple. Pas une voix ne s’éleva
autour du malheureux patient, si ce n’est pour lui faire raillerie
de sa soif. Il est certain qu’en ce moment il était grotesque
et repoussant plus encore que pitoyable, avec sa face empourprée
et ruisselante, son oeil égaré, sa bouche écumante de colère
0586 et de souffrance, et sa langue à demi tirée. Il faut dire
encore que, se fût-il trouvé dans la cohue quelque bonne âme
charitable de bourgeois ou de bourgeoise qui eût été tentée
d’apporter un verre d’eau à cette misérable créature en peine,
il régnait autour des marches infâmes du pilori un tel préjugé
de honte et d’ignominie qu’il eût suffi pour repousser le
bon Samaritain.

Au bout de quelques minutes, Quasimodo promena sur la foule
un regard désespéré, et répéta d’une voix plus déchirante
encore : ´ A boire ! ª

Et tous de rire.

´ Bois ceci ! criait Robin Poussepain en lui jetant par la
face une éponge traînée dans le ruisseau. Tiens, vilain sourd
! je suis ton débiteur. ª
0587

Une femme lui lançait une pierre à la tête : ´ Voilà qui t’apprendra
à nous réveiller la nuit avec ton carillon de damné.

– Hé bien ! fils, hurlait un perclus en faisant effort pour
l’atteindre de sa béquille, nous jetteras-tu encore des sorts
du haut des tours de Notre-Dame ?

– Voici une écuelle pour boire ! reprenait un homme en lui
décochant dans la poitrine une cruche cassée. C’est toi qui,
rien qu’en passant devant elle, as fait accoucher ma femme
d’un enfant à deux têtes !

– Et ma chatte d’un chat à six pattes ! glapissait une vieille
en lui lançant une tuile.

0588
– A boire ! ª répéta pour la troisième fois Quasimodo pantelant.

En ce moment, il vit s’écarter la populace. Une jeune fille
bizarrement vêtue sortit de la foule. Elle était accompagnée
d’une petite chèvre blanche à cornes dorées et portait un
tambour de basque à la main.

L’oeil de Quasimodo étincela. C’était la bohémienne qu’il
avait essayé d’enlever la nuit précédente, algarade pour laquelle
il sentait confusément qu’on le châtiait en cet instant même
; ce qui du reste n’était pas le moins du monde, puisqu’il
n’était puni que du malheur d’être sourd et d’avoir été jugé
par un sourd. Il ne douta pas qu’elle ne vînt se venger aussi,
et lui donner son coup comme tous les autres.

Il la vit en effet monter rapidement l’échelle. La colère
0589 et le dépit le suffoquaient. Il eût voulu pouvoir faire
crouler le pilori, et si l’éclair de son oeil eût pu foudroyer,
l’égyptienne eût été mise en poudre avant d’arriver sur la
plate-forme.

Elle s’approcha, sans dire une parole, du patient qui se tordait
vainement pour lui échapper, et, détachant une gourde de sa
ceinture, elle la porta doucement aux lèvres arides du misérable.

Alors, dans cet oeil jusque-là si sec et si brûlé, on vit
rouler une grosse larme qui tomba lentement le long de ce
visage difforme et longtemps contracté par le désespoir. C’était
la première peut-être que l’infortuné eût jamais versée.

Cependant il oubliait de boire. L’égyptienne fit sa petite
moue avec impatience, et appuya en souriant le goulot à la
bouche dentue de Quasimodo.
0590

Il but à longs traits. Sa soif était ardente.

Quand il eut fini, le misérable allongea ses lèvres noires,
sans doute pour baiser la belle main qui venait de l’assister.
Mais la jeune fille, qui n’était pas sans défiance peut-être
et se souvenait de la violente tentative de la nuit, retira
sa main avec le geste effrayé d’un enfant qui craint d’être
mordu par une bête.

Alors le pauvre sourd fixa sur elle un regard plein de reproche
et d’une tristesse inexprimable.

C’eût été partout un spectacle touchant que cette belle fille,
fraîche, pure, charmante, et si faible en même temps, ainsi
pieusement accourue au secours de tant de misère, de difformité
0591 et de méchanceté. Sur un pilori, ce spectacle était sublime.

Tout ce peuple lui-même en fut saisi et se mit à battre des
mains en criant : ´ NoÎl ! NoÎl ! ª

C’est dans ce moment que la recluse aperçut, de la lucarne
de son trou, l’égyptienne sur le pilori et lui jeta son imprécation
sinistre : ´ Maudite sois-tu, fille d’Egypte ! maudite ! maudite
! ª

V

FIN DE L’HISTOIRE DE LA GALETTE

0592
La Esmeralda pâlit, et descendit du pilori en chancelant.
La voix de la recluse la poursuivit encore : ´ Descends !
descends ! larronnesse d’Egypte, tu y remonteras !

– La sachette est dans ses lubies ª, dit le peuple en murmurant
; et il n’en fut rien de plus. Car ces sortes de femmes étaient
redoutées, ce qui les faisait sacrées. On ne s’attaquait pas
volontiers alors à qui priait jour et nuit.

L’heure était venue de remmener Quasimodo. On le détacha,
et la foule se dispersa.

Près du Grand-Pont, Mahiette, qui s’en revenait avec ses deux
compagnes, s’arrêta brusquement : ´ A propos, Eustache ! qu’as-tu
fait de la galette ?

0593
– Mère, dit l’enfant, pendant que vous parliez avec cette
dame qui était dans le trou, il y avait un gros chien qui
a mordu dans ma galette. Alors j’en ai mangé aussi.

– Comment, monsieur, reprit-elle, vous avez tout mangé ?

– Mère, c’est le chien. Je lui ai dit, il ne m’a pas écouté.
Alors j’ai mordu aussi, tiens !

– C’est un enfant terrible, dit la mère souriant et grondant
à la fois. Voyez-vous, Oudarde, il mange déjà à lui seul tout
le cerisier de notre clos de Charlerange. Aussi son grand-père
dit que ce sera un capitaine. – Que je vous y reprenne, monsieur
Eustache. – Va, gros lion ! ª

0594

LIVRE SEPTIEME

I

DU DANGER DE CONFIER SON SECRET A UNE CHEVRE

Plusieurs semaines s’étaient écoulées.

On était aux premiers jours de mars. Le soleil, que Dubartas,
ce classique ancêtre de la périphrase, n’avait pas encore
nommé le grand-duc des chandelles, n’en était pas moins joyeux
et rayonnant pour cela. C’était une de ces journées de printemps
qui ont tant de douceur et de beauté que tout Paris, répandu
0595 dans les places et les promenades, les fête comme des
dimanches. Dans ces jours de clarté, de chaleur et de sérénité,
il y a une certaine heure surtout où il faut admirer le portail
de Notre-Dame. C’est le moment où le soleil, déjà incliné
vers le couchant, regarde presque en face la cathédrale. Ses
rayons, de plus en plus horizontaux, se retirent lentement
du pavé de la place, et remontent le long de la façade à pic
dont ils font saillir les mille rondes-bosses sur leur ombre,
tandis que la grande rose centrale flamboie comme un oeil
de cyclope enflammé des réverbérations de la forge.

On était à cette heure-là.

Vis-à-vis la haute cathédrale rougie par le couchant, sur
le balcon de pierre pratiqué au-dessus du porche d’une riche
maison gothique qui faisait l’angle de la place et de la rue
du Parvis, quelques belles jeunes filles riaient et devisaient
avec toute sorte de grâce et de folie. A la longueur du voile
0596 qui tombait, du sommet de leur coiffe pointue enroulée
de perles, jusqu’à leurs talons, à la finesse de la chemisette
brodée qui couvrait leurs épaules en laissant voir, selon
la mode engageante d’alors, la naissance de leurs belles gorges
de vierges, à l’opulence de leurs jupes de dessous, plus précieuses
encore que leur surtout (recherche merveilleuse !), à la gaze,
à la soie, au velours dont tout cela était étoffé, et surtout
à la blancheur de leurs mains qui les attestait oisives et
paresseuses, il était aisé de deviner de nobles et riches
héritières. C’était en effet damoiselle Fleur-de-Lys de Gondelaurier
et ses compagnes, Diane de Christeuil, Amelotte de Montmichel,
Colombe de Gaillefontaine, et la petite de Champchevrier ;
toutes filles de bonne maison, réunies en ce moment chez la
dame veuve de Gondelaurier, à cause de monseigneur de Beaujeu
et de madame sa femme, qui devaient venir au mois d’avril
à Paris, et y choisir des accompagneresses d’honneur pour
madame la Dauphine Marguerite, lorsqu’on l’irait recevoir
en Picardie des mains des flamands. Or, tous les hobereaux
de trente lieues à la ronde briguaient cette faveur pour leurs
filles, et bon nombre d’entre eux les avaient déjà amenées
0597 ou envoyées à Paris. Celles-ci avaient été confiées par
leurs parents à la garde discrète et vénérable de madame Aloïse
de Gondelaurier, veuve d’un ancien maître des arbalétriers
du roi, retirée avec sa fille unique, en sa maison de la place
du parvis Notre-Dame, à Paris.

Le balcon où étaient ces jeunes filles s’ouvrait sur une chambre
richement tapissée d’un cuir de Flandre de couleur fauve imprimé
à rinceaux d’or. Les solives qui rayaient parallèlement le
plafond amusaient l’oeil par mille bizarres sculptures peintes
et dorées. Sur des bahuts ciselés, de splendides émaux chatoyaient
çà et là ; une hure de sanglier en faïence couronnait un dressoir
magnifique dont les deux degrés annonçaient que la maîtresse
du logis était femme ou veuve d’un chevalier banneret. Au
fond, à côté d’une haute cheminée armoriée et blasonnée du
haut en bas, était assise, dans un riche fauteuil de velours
rouge, la dame de Gondelaurier, dont les cinquante-cinq ans
n’étaient pas moins écrits sur son vêtement que sur son visage.

0598
A côté d’elle se tenait debout un jeune homme d’assez fière
mine, quoique un peu vaine et bravache, un de ces beaux garçons
dont toutes les femmes tombent d’accord, bien que les hommes
graves et physionomistes en haussent les épaules. Ce jeune
cavalier portait le brillant habit de capitaine des archers
de l’ordonnance du roi, lequel ressemble beaucoup trop au
costume de Jupiter, qu’on a déjà pu admirer au premier livre
de cette histoire, pour que nous en fatiguions le lecteur
d’une seconde description.

Les damoiselles étaient assises, partie dans la chambre, partie
sur le balcon, les unes sur des carreaux de velours d’Utrecht
à cornières d’or, les autres sur des escabeaux de bois de
chêne sculptés à fleurs et à figures. Chacune d’elles tenait
sur ses genoux un pan d’une grande tapisserie à l’aiguille,
à laquelle elles travaillaient en commun, et dont un bon bout
traînait sur la natte qui recouvrait le plancher.

0599
Elles causaient entre elles avec cette voix chuchotante et
ces demi-rires étouffés d’un conciliabule de jeunes filles
au milieu desquelles il y a un jeune homme. Le jeune homme,
dont la présence suffisait pour mettre en jeu tous ces amours-propres
féminins, paraissait, lui, s’en soucier médiocrement ; et
tandis que c’était parmi les belles à qui attirerait son attention,
il paraissait surtout occupé à fourbir avec son gant de peau
de daim l’ardillon de son ceinturon.

De temps en temps la vieille dame lui adressait la parole
tout bas, et il lui répondait de son mieux avec une sorte
de politesse gauche et contrainte. Aux sourires, aux petits
signes d’intelligence de madame Aloïse, aux clins d’yeux qu’elle
détachait vers sa fille Fleur-de-Lys, en parlant bas au capitaine,
il était facile de voir qu’il s’agissait de quelque fiançaille
consommée, de quelque mariage prochain sans doute entre le
jeune homme et Fleur-de-Lys. Et à la froideur embarrassée
de l’officier, il était facile de voir que, de son côté du
0600 moins, il ne s’agissait plus d’amour. Toute sa mine exprimait
une pensée de gêne et d’ennui que nos sous-lieutenants de
garnison traduiraient admirablement aujourd’hui par : Quelle
chienne de corvée !

La bonne dame, fort entêtée de sa fille, comme une pauvre
mère qu’elle était, ne s’apercevait pas du peu d’enthousiasme
de l’officier, et s’évertuait à lui faire remarquer tout bas
les perfections infinies avec lesquelles Fleur-de-Lys piquait
son aiguille ou dévidait son écheveau.

´ Tenez, petit cousin, lui disait-elle en le tirant par la
manche pour lui parler à l’oreille. Regardez-la donc ! la
voilà qui se baisse.

– En effet ª, répondait le jeune homme ; et il retombait dans
son silence distrait et glacial.
0601

Un moment après, il fallait se pencher de nouveau, et dame
Aloïse lui disait :

´ Avez-vous jamais vu figure plus avenante et plus égayée
que votre accordée ? Est-on plus blanche et plus blonde ?
ne sont-ce pas là des mains accomplies ? et ce cou-là, ne
prend-il pas, à ravir, toutes les façons d’un cygne ? Que
je vous envie par moments ! et que vous êtes heureux d’être
homme, vilain libertin que vous êtes ! N’est-ce pas que ma
Fleur-de-Lys est belle par adoration et que vous en êtes éperdu
?

– Sans doute, répondait-il tout en pensant à autre chose.

– Mais parlez-lui donc, dit tout à coup madame Aloïse en le
0602 poussant par l’épaule. Dites-lui donc quelque chose. Vous
êtes devenu bien timide. ª

Nous pouvons affirmer à nos lecteurs que la timidité n’était
ni la vertu ni le défaut du capitaine. Il essaya pourtant
de faire ce qu’on lui demandait.

´ Belle cousine, dit-il en s’approchant de Fleur-de-Lys, quel
est le sujet de cet ouvrage de tapisserie que vous façonnez
?

– Beau cousin, répondit Fleur-de-Lys avec un accent de dépit,
je vous l’ai déjà dit trois fois. C’est la grotte de Neptunus.
ª

Il était évident que Fleur-de-Lys voyait beaucoup plus clair
0603 que sa mère aux manières froides et distraites du capitaine.
Il sentit la nécessité de faire quelque conversation.

´ Et pour qui toute cette neptunerie ? demanda-t-il.

– Pour l’abbaye Saint-Antoine des Champs ª, dit Fleur-de-Lys
sans lever les yeux.

Le capitaine prit un coin de la tapisserie :

´ Qu’est-ce que c’est, ma belle cousine, que ce gros gendarme
qui souffle à pleines joues dans une trompette ?

– C’est Trito ª, répondit-elle.

0604
Il y avait toujours une intonation un peu boudeuse dans les
brèves paroles de Fleur-de-Lys. Le jeune homme comprit qu’il
était indispensable de lui dire quelque chose à l’oreille,
une fadaise, une galanterie, n’importe quoi. Il se pencha
donc, mais il ne put rien trouver dans son imagination de
plus tendre et de plus intime que ceci : ´ Pourquoi votre
mère porte-t-elle toujours une cotte-hardie armoriée comme
nos grand-mères du temps de Charles VII ? Dites-lui donc,
belle cousine, que ce n’est plus l’élégance d’à présent, et
que son gond et son laurier brodés en blason sur sa robe lui
donnent l’air d’un manteau de cheminée qui marche. En vérité,
on ne s’assied plus ainsi sur sa bannière, je vous jure. ª

Fleur-de-Lys leva sur lui ses beaux yeux pleins de reproche
: ´ Est-ce là tout ce que vous me jurez ? ª dit-elle à voix
basse.

0605 Cependant la bonne dame Aloïse, ravie de les voir ainsi
penchés et chuchotant, disait en jouant avec les fermoirs
de son livre d’heures : ´ Touchant tableau d’amour ! ª

Le capitaine, de plus en plus gêné, se rabattit sur la tapisserie
: ´ C’est vraiment un charmant travail ! ª s’écria-t-il.

A ce propos, Colombe de Gaillefontaine, une autre belle blonde
à peau blanche, bien colletée de damas bleu, hasarda timidement
une parole qu’elle adressa à Fleur-de-Lys, dans l’espoir que
le beau capitaine y répondrait : ´ Ma chère Gondelaurier,
avez-vous vu les tapisseries de l’hôtel de la Roche-Guyon
?

– N’est-ce pas l’hôtel où est enclos le jardin de la Lingère
du Louvre ? demanda en riant Diane de Christeuil, qui avait
de belles dents et par conséquent riait à tout propos.
0606

– Et où il y a cette grosse vieille tour de l’ancienne muraille
de Paris, ajouta Amelotte de Montmichel, jolie brune bouclée
et fraîche, qui avait l’habitude de soupirer comme l’autre
riait, sans savoir pourquoi.

– Ma chère Colombe, reprit dame Aloïse, voulez-vous pas parler
de l’hôtel qui était à monsieur de Bacqueville, sous le roi
Charles VI ? il y a en effet de bien superbes tapisseries
de haute lice.

– Charles VI ! le roi Charles VI ! grommela le jeune capitaine
en retroussant sa moustache. Mon Dieu ! que la bonne dame
a souvenir de vieilles choses ! ª

Madame de Gondelaurier poursuivait : ´ Belles tapisseries,
0607 en vérité. Un travail si estimé qu’il passe pour singulier
! ª

En ce moment, Bérangère de Champchevrier, svelte petite fille
de sept ans, qui regardait dans la place par les trèfles du
balcon, s’écria : ´ Oh ! voyez, belle marraine Fleur-de-Lys,
la jolie danseuse qui danse là sur le pavé, et qui tambourine
au milieu des bourgeois manants ! ª

En effet, on entendait le frissonnement sonore d’un tambour
de basque.

´ Quelque égyptienne de Bohême, dit Fleur-de-Lys en se détournant
nonchalamment vers la place.

– Voyons ! voyons ! ª crièrent ses vives compagnes ; et elles
0608 coururent toutes au bord du balcon, tandis que Fleur-de-Lys,
rêveuse de la froideur de son fiancé, les suivait lentement
et que celui-ci, soulagé par cet incident qui coupait court
à une conversation embarrassée, s’en revenait au fond de l’appartement
de l’air satisfait d’un soldat relevé de service. C’était
pourtant un charmant et gentil service que celui de la belle
Fleur-de-Lys, et il lui avait paru tel autrefois ; mais le
capitaine s’était blasé peu à peu ; la perspective d’un mariage
prochain le refroidissait davantage de jour en jour. D’ailleurs,
il était d’humeur inconstante et, faut-il le dire ? de goût
un peu vulgaire. Quoique de fort noble naissance, il avait
contracté sous le harnois plus d’une habitude de soudard.
La taverne lui plaisait, et ce qui s’ensuit. Il n’était à
l’aise que parmi les gros mots, les galanteries militaires,
les faciles beautés et les faciles succès. Il avait pourtant
reçu de sa famille quelque éducation et quelques manières
; mais il avait trop jeune couru le pays, trop jeune tenu
garnison, et tous les jours le vernis du gentilhomme s’effaçait
au dur frottement de son baudrier de gendarme. Tout en la
visitant encore de temps en temps, par un reste de respect
0609 humain, il se sentait doublement gêné chez Fleur-de-Lys
; d’abord, parce qu’à force de disperser son amour dans toutes
sortes de lieux il en avait fort peu réservé pour elle ; ensuite,
parce qu’au milieu de tant de belles dames roides, épinglées
et décentes, il tremblait sans cesse que sa bouche habituée
aux jurons ne prît tout d’un coup le mors aux dents et ne
s’échappât en propos de taverne. Qu’on se figure le bel effet
!

Du reste, tout cela se mêlait chez lui à de grandes prétentions
d’élégance, de toilette et de belle mine. Qu’on arrange ces
choses comme on pourra. Je ne suis qu’historien.

Il se tenait donc depuis quelques moments, pensant ou ne pensant
pas, appuyé en silence au chambranle sculpté de la cheminée,
quand Fleur-de-Lys, se tournant soudain, lui adressa la parole.
Après tout, la pauvre jeune fille ne le boudait qu’à son coeur
défendant.
0610

´ Beau cousin, ne nous avez-vous pas parlé d’une petite bohémienne
que vous avez sauvée, il y a deux mois, en faisant le contre-guet
la nuit, des mains d’une douzaine de voleurs ?

– Je crois que oui, belle cousine, dit le capitaine.

– Eh bien, reprit-elle, c’est peut-être cette bohémienne qui
danse là dans le parvis. Venez voir si vous la reconnaissez,
beau cousin Phoebus. ª

Il perçait un secret désir de réconciliation dans cette douce
invitation qu’elle lui adressait de venir près d’elle, et
dans ce soin de l’appeler par son nom. Le capitaine Phoebus
de Châteaupers (car c’est lui que le lecteur a sous les yeux
depuis le commencement de ce chapitre) s’approcha à pas lents
0611 du balcon. ´ Tenez, lui dit Fleur-de-Lys en posant tendrement
sa main sur le bras de Phoebus, regardez cette petite qui
danse là dans ce rond. Est-ce votre bohémienne ? ª

Phoebus regarda, et dit :

´ Oui, je la reconnais à sa chèvre.

– Oh ! la jolie petite chèvre en effet ! dit Amelotte en joignant
les mains d’admiration.

– Est-ce que ses cornes sont en or de vrai ? ª demanda Bérangère.

Sans bouger de son fauteuil, dame Aloïse prit la parole :
´ N’est-ce pas une de ces bohémiennes qui sont arrivées l’an
0612 passé par la porte Gibard ?

– Madame ma mère, dit doucement Fleur-de-Lys, cette porte
s’appelle aujourd’hui porte d’Enfer. ª

Mademoiselle de Gondelaurier savait à quel point le capitaine
était choqué des façons de parler surannées de sa mère. En
effet, il commençait à ricaner en disant entre ses dents :
´ Porte Gibard ! porte Gibard ! C’est pour faire passer le
roi Charles VI ! ª

´ Marraine, s’écria Bérangère dont les yeux sans cesse en
mouvement s’étaient levés tout à coup vers le sommet des tours
de Notre-Dame, qu’est-ce que c’est que cet homme noir qui
est là haut ? ª

Toutes les jeunes filles levèrent les yeux. Un homme en effet
0613 était accoudé sur la balustrade culminante de la tour
septentrionale, donnant sur la Grève. C’était un prêtre. On
distinguait nettement son costume, et son visage appuyé sur
ses deux mains. Du reste, il ne bougeait non plus qu’une statue.
Son oeil fixe plongeait dans la place.

C’était quelque chose de l’immobilité d’un milan qui vient
de découvrir un nid de moineaux et qui le regarde.

´ C’est monsieur l’archidiacre de Josas, dit Fleur-de-Lys.

– Vous avez de bons yeux si vous le reconnaissez d’ici ! observa
la Gaillefontaine.

– Comme il regarde la petite danseuse ! reprit Diane de Christeuil.

0614
– Gare à l’égyptienne ! dit Fleur-de-Lys, car il n’aime pas
l’Egypte.

– C’est bien dommage que cet homme la regarde ainsi, ajouta
Amelotte de Montmichel, car elle danse à éblouir.

– Beau cousin Phoebus, dit tout à coup Fleur-de-Lys, puisque
vous connaissez cette petite bohémienne, faites-lui donc signe
de monter. Cela nous amusera.

– Oh oui ! s’écrièrent toutes les jeunes filles en battant
des mains.

– Mais c’est une folie, répondit Phoebus. Elle m’a sans doute
oublié, et je ne sais seulement pas son nom. Cependant, puisque
0615 vous le souhaitez, mesdamoiselles, je vais essayer. ª
Et se penchant à la balustrade du balcon, il se mit à crier
: ´ Petite ! ª

La danseuse ne tambourinait pas en ce moment. Elle tourna
la tête vers le point d’où lui venait cet appel, son regard
brillant se fixa sur Phoebus, et elle s’arrêta tout court.

´ Petite ! ª répéta le capitaine ; et il lui fit signe du
doigt de venir.

La jeune fille le regarda encore, puis elle rougit comme si
une flamme lui était montée dans les joues, et, prenant son
tambourin sous son bras, elle se dirigea, à travers les spectateurs
ébahis, vers la porte de la maison où Phoebus l’appelait,
à pas lents, chancelante, et avec le regard troublé d’un oiseau
qui cède à la fascination d’un serpent.
0616

Un moment après, la portière de tapisserie se souleva, et
la bohémienne parut sur le seuil de la chambre, rouge, interdite,
essoufflée, ses grands yeux baissés, et n’osant faire un pas
de plus.

Bérangère battit des mains.

Cependant la danseuse restait immobile sur le seuil de la
porte. Son apparition avait produit sur ce groupe de jeunes
filles un effet singulier. Il est certain qu’un vague et indistinct
désir de plaire au bel officier les animait toutes à la fois,
que le splendide uniforme était le point de mire de toutes
leurs coquetteries, et que, depuis qu’il était présent, il
y avait entre elles une certaine rivalité secrète, sourde,
qu’elles s’avouaient à peine à elles-mêmes, et qui n’en éclatait
pas moins à chaque instant dans leurs gestes et leurs propos.
0617 Néanmoins, comme elles étaient toutes à peu près dans
la même mesure de beauté, elles luttaient à armes égales,
et chacune pouvait espérer la victoire. L’arrivée de la bohémienne
rompit brusquement cet équilibre. Elle était d’une beauté
si rare qu’au moment où elle parut à l’entrée de l’appartement
il sembla qu’elle y répandait une sorte de lumière qui lui
était propre. Dans cette chambre resserrée, sous ce sombre
encadrement de tentures et de boiseries, elle était incomparablement
plus belle et plus rayonnante que dans la place publique.
C’était comme un flambeau qu’on venait d’apporter du grand
jour dans l’ombre. Les nobles damoiselles en furent malgré
elles éblouies. Chacune se sentit en quelque sorte blessée
dans sa beauté. Aussi leur front de bataille, qu’on nous passe
l’expression, changea-t-il sur-le-champ, sans qu’elles se
disent un seul mot. Mais elles s’entendaient à merveille.
Les instincts de femmes se comprennent et se répondent plus
vite que les intelligences d’hommes. Il venait de leur arriver
une ennemie : toutes le sentaient, toutes se ralliaient. Il
suffit d’une goutte de vin pour rougir tout un verre d’eau
; pour teindre d’une certaine humeur toute une assemblée de
0618 jolies femmes, il suffit de la survenue d’une femme plus
jolie, – surtout lorsqu’il n’y a qu’un homme.

Aussi l’accueil fait à la bohémienne fut-il merveilleusement
glacial. Elles la considérèrent du haut en bas, puis s’entre-regardèrent,
et tout fut dit. Elles s’étaient comprises. Cependant la jeune
fille attendait qu’on lui parlât, tellement émue qu’elle n’osait
lever les paupières.

Le capitaine rompit le silence le premier. ´ Sur ma parole,
dit-il avec son ton d’intrépide fatuité, voilà une charmante
créature ! Qu’en pensez-vous, belle cousine ? ª

Cette observation, qu’un admirateur plus délicat eût du moins
faite à voix basse, n’était pas de nature à dissiper les jalousies
féminines qui se tenaient en observation devant la bohémienne.

0619
Fleur-de-Lys répondit au capitaine avec une doucereuse affectation
de dédain : ´ Pas mal. ª

Les autres chuchotaient.

Enfin, madame Aloïse, qui n’était pas la moins jalouse, parce
qu’elle l’était pour sa fille, adressa la parole à la danseuse
: ´ Approchez, petite.

– Approchez, petite ! ª répéta avec une dignité comique Bérangère,
qui lui fût venue à la hanche.

L’égyptienne s’avança vers la noble dame.

0620 ´ Belle enfant, dit Phoebus avec emphase en faisant de
son côté quelques pas vers elle, je ne sais si j’ai le suprême
bonheur d’être reconnu de vous… ª

Elle l’interrompit en levant sur lui un sourire et un regard
pleins d’une douceur infinie :

´ Oh ! oui, dit-elle.

– Elle a bonne mémoire, observa Fleur-de-Lys.

– Or çà, reprit Phoebus, vous vous êtes bien prestement échappée
l’autre soir. Est-ce que je vous fais peur ?

– Oh ! non ª, dit la bohémienne.
0621

Il y avait, dans l’accent dont cet oh ! non, fut prononcé
à la suite de cet oh ! oui, quelque chose d’ineffable dont
Fleur-de-Lys fut blessée.

´ Vous m’avez laissé en votre lieu, ma belle, poursuivit le
capitaine dont la langue se déliait en parlant à une fille
des rues, un assez rechigné drôle, borgne et bossu, le sonneur
de cloches de l’évêque, à ce que je crois. On m’a dit qu’il
était bâtard d’un archidiacre et diable de naissance. Il a
un plaisant nom, il s’appelle Quatre-Temps, Pâques-Fleuries,
Mardi-Gras, je ne sais plus ! Un nom de fête carillonnée,
enfin ! Il se permettait donc de vous enlever, comme si vous
étiez faite pour des bedeaux ! cela est fort. Que diable vous
voulait-il donc, ce chat-huant ? Hein, dites !

– Je ne sais, répondit-elle.
0622

– Conçoit-on l’insolence ! un sonneur de cloches enlever une
fille, comme un vicomte ! un manant braconner sur le gibier
des gentilshommes ! Voilà qui est rare. Au demeurant, il l’a
payé cher. Maître Pierrat Torterue est le plus rude palefrenier
qui ait jamais étrillé un maraud, et je vous dirai, si cela
peut vous être agréable, que le cuir de votre sonneur lui
a galamment passé par les mains.

– Pauvre homme ! ª dit la bohémienne chez qui ces paroles
ravivaient le souvenir de la scène du pilori.

Le capitaine éclata de rire. ´ Corne-de-boeuf ! voilà de la
pitié aussi bien placée qu’une plume au cul d’un porc ! Je
veux être ventru comme un pape, si… ª

0623 Il s’arrêta tout court. ´ Pardon, mesdames ! je crois
que j’allais lâcher quelque sottise.

– Fi, monsieur ! dit la Gaillefontaine.

– Il parle sa langue à cette créature ! ª ajouta à demi-voix
Fleur-de-Lys, dont le dépit croissait de moment en moment.
Ce dépit ne diminua point quand elle vit le capitaine, enchanté
de la bohémienne et surtout de lui-même, pirouetter sur le
talon en répétant avec une grosse galanterie naïve et soldatesque
: ´ Une belle fille, sur mon âme !

– Assez sauvagement vêtue ª, dit Diane de Christeuil, avec
son rire de belles dents.

Cette réflexion fut un trait de lumière pour les autres. Elle
0624 leur fit voir le côté attaquable de l’égyptienne. Ne pouvant
mordre sur sa beauté, elles se jetèrent sur son costume.

´ Mais cela est vrai, petite, dit la Montmichel, où as-tu
pris de courir ainsi par les rues sans guimpe ni gorgerette
?

– Voilà une jupe courte à faire trembler, ajouta la Gaillefontaine.

– Ma chère, poursuivit assez aigrement Fleur-de-Lys, vous
vous ferez ramasser par les sergents de la douzaine pour votre
ceinture dorée.

– Petite, petite, reprit la Christeuil avec un sourire implacable,
si tu mettais honnêtement une manche sur ton bras, il serait
moins brûlé par le soleil. ª
0625

C’était vraiment un spectacle digne d’un spectateur plus intelligent
que Phoebus, de voir comme ces belles filles, avec leurs langues
envenimées et irritées, serpentaient, glissaient et se tordaient
autour de la danseuse des rues. Elles étaient cruelles et
gracieuses. Elles fouillaient, elles furetaient malignement
de la parole dans sa pauvre et folle toilette de paillettes
et d’oripeaux. C’étaient des rires, des ironies, des humiliations
sans fin. Les sarcasmes pleuvaient sur l’égyptienne, et la
bienveillance hautaine, et les regards méchants. On eût cru
voir de ces jeunes dames romaines qui s’amusaient à enfoncer
des épingles d’or dans le sein d’une belle esclave. On eût
dit d’élégantes levrettes chasseresses tournant, les narines
ouvertes, les yeux ardents, autour d’une pauvre biche des
bois que le regard du maître leur interdit de dévorer.

Qu’était-ce, après tout, devant ces filles de grande maison,
qu’une misérable danseuse de place publique ! Elles ne semblaient
0626 tenir aucun compte de sa présence, et parlaient d’elle,
devant elle, à elle-même, à haute voix, comme de quelque chose
d’assez malpropre, d’assez abject et d’assez joli.

La bohémienne n’était pas insensible à ces piqûres d’épingle.
De temps en temps une pourpre de honte, un éclair de colère
enflammait ses yeux ou ses joues ; une parole dédaigneuse
semblait hésiter sur ses lèvres ; elle faisait avec mépris
cette petite grimace que le lecteur lui connaît ; mais elle
se taisait. Immobile, elle attachait sur Phoebus un regard
résigné, triste et doux. Il y avait aussi du bonheur et de
la tendresse dans ce regard. On eût dit qu’elle se contenait,
de peur d’être chassée.

Phoebus, lui, riait, et prenait le parti de la bohémienne
avec un mélange d’impertinence et de pitié.

0627 ´ Laissez-les dire, petite ! répétait-il en faisant sonner
ses éperons d’or, sans doute, votre toilette est un peu extravagante
et farouche ; mais, charmante fille comme vous êtes, qu’est-ce
que cela fait ?

– Mon Dieu ! s’écria la blonde Gaillefontaine, en redressant
son cou de cygne avec un sourire amer, je vois que messieurs
les archers de l’ordonnance du roi prennent aisément feu aux
beaux yeux égyptiens.

– Pourquoi non ? ª dit Phoebus.

A cette réponse, nonchalamment jetée par le capitaine comme
une pierre perdue qu’on ne regarde même pas tomber, Colombe
se prit à rire, et Diane, et Amelotte, et Fleur-de-Lys, à
qui il vint en même temps une larme dans les yeux.

0628
La bohémienne, qui avait baissé à terre son regard aux paroles
de Colombe de Gaillefontaine, le releva rayonnant de joie
et de fierté, et le fixa de nouveau sur Phoebus. Elle était
bien belle en ce moment.

La vieille dame, qui observait cette scène, se sentait offensée
et ne comprenait pas.

´ Sainte Vierge ! cria-t-elle tout à coup, qu’ai-je donc là
qui me remue dans les jambes ? Ahi ! la vilaine bête ! ª

C’était la chèvre qui venait d’arriver à la recherche de sa
maîtresse, et qui, en se précipitant vers elle, avait commencé
par embarrasser ses cornes dans le monceau d’étoffe que les
vêtements de la noble dame entassaient sur ses pieds quand
elle était assise.
0629

Ce fut une diversion. La bohémienne, sans dire une parole,
la dégagea.

´ Oh ! voilà la petite chevrette qui a des pattes d’or ! ª
s’écria Bérangère en sautant de joie.

La bohémienne s’accroupit à genoux, et appuya contre sa joue
la tête caressante de la chèvre. On eût dit qu’elle lui demandait
pardon de l’avoir quittée ainsi.

Cependant Diane s’était penchée à l’oreille de Colombe.

´ Eh ! mon Dieu ! comment n’y ai-je pas songé plus tôt ? C’est
la bohémienne à la chèvre. On la dit sorcière, et que sa chèvre
0630 fait des momeries très miraculeuses.

– Eh bien, dit Colombe, il faut que la chèvre nous divertisse
à son tour, et nous fasse un miracle. ª

Diane et Colombe s’adressèrent vivement à l’égyptienne.

´ Petite, fais donc faire un miracle à ta chèvre.

– Je ne sais ce que vous voulez dire, répondit la danseuse.

– Un miracle, une magie, une sorcellerie enfin.

– Je ne sais. ª Et elle se remit à caresser la jolie bête
0631 en répétant : ´ Djali ! Djali ! ª

En ce moment Fleur-de-Lys remarqua un sachet de cuir brodé
suspendu au cou de la chèvre. ´ Qu’est-ce que cela ? ª demanda-t-elle
à l’égyptienne.

L’égyptienne leva ses grands yeux vers elle, et lui répondit
gravement : ´ C’est mon secret.

– Je voudrais bien savoir ce que c’est que ton secret ª, pensa
Fleur-de-Lys.

Cependant la bonne dame s’était levée avec humeur. ´ Or çà,
la bohémienne, si toi ni ta chèvre n’avez rien à nous danser,
que faites-vous céans ? ª

0632
La bohémienne, sans répondre, se dirigea lentement vers la
porte. Mais plus elle en approchait, plus son pas se ralentissait.
Un invincible aimant semblait la retenir. Tout à coup elle
tourna ses yeux humides de larmes sur Phoebus, et s’arrêta.

´ Vrai Dieu ! s’écria le capitaine, on ne s’en va pas ainsi.
Revenez, et dansez-nous quelque chose. A propos, belle d’amour,
comment vous appelez-vous ?

– La Esmeralda ª, dit la danseuse sans le quitter du regard.

A ce nom étrange, un fou rire éclata parmi les jeunes filles.

´ Voilà, dit Diane, un terrible nom pour une demoiselle !
0633

– Vous voyez bien, reprit Amelotte, que c’est une charmeresse.

– Ma chère, s’écria solennellement dame Aloïse, vos parents
ne vous ont pas pêché ce nom-là dans le bénitier du baptême.
ª

Cependant, depuis quelques minutes, sans qu’on fît attention
à elle, Bérangère avait attiré la chèvre dans un coin de la
chambre avec un massepain. En un instant, elles avaient été
toutes deux bonnes amies. La curieuse enfant avait détaché
le sachet suspendu au cou de la chèvre, l’avait ouvert, et
avait vidé sur la natte ce qu’il contenait. C’était un alphabet
dont chaque lettre était inscrite séparément sur une petite
tablette de buis. A peine ces joujoux furent-ils étalés sur
la natte que l’enfant vit avec surprise la chèvre, dont c’était
là sans doute un des miracles, tirer certaines lettres avec
0634 sa patte d’or et les disposer, en les poussant doucement,
dans un ordre particulier. Au bout d’un instant, cela fit
un mot que la chèvre semblait exercée à écrire, tant elle
hésita peu à le former, et Bérangère s’écria tout à coup en
joignant les mains avec admiration :

´ Marraine Fleur-de-Lys, voyez donc ce que la chèvre vient
de faire ! ª

Fleur-de-Lys accourut et tressaillit. Les lettres disposées
sur le plancher formaient ce mot :

PHOEBUS.

´ C’est la chèvre qui a écrit cela ? demanda-t-elle d’une
voix altérée.
0635

– Oui, marraine ª, répondit Bérangère.

Il était impossible d’en douter ; l’enfant ne savait pas écrire.

´ Voilà le secret ! ª pensa Fleur-de-Lys.

Cependant, au cri de l’enfant, tout le monde était accouru,
et la mère, et les jeunes filles, et la bohémienne, et l’officier.

La bohémienne vit la sottise que venait de faire la chèvre.
Elle devint rouge, puis pâle, et se mit à trembler comme une
coupable devant le capitaine, qui la regardait avec un sourire
de satisfaction et d’étonnement.

0636
´ Phoebus ! chuchotaient les jeunes filles stupéfaites, c’est
le nom du capitaine !

– Vous avez une merveilleuse mémoire ! ª dit Fleur-de-Lys
à la bohémienne pétrifiée. Puis éclatant en sanglots : ´ Oh
! balbutia-t-elle douloureusement en se cachant le visage
de ses deux belles mains, c’est une magicienne ! ª Et elle
entendait une voix plus amère encore lui dire au fond du coeur
: ´ C’est une rivale ! ª

Elle tomba évanouie.

´ Ma fille ! ma fille ! cria la mère effrayée. Va-t’en, bohémienne
de l’enfer ! ª

0637 La Esmeralda ramassa en un clin d’oeil les malencontreuses
lettres, fit signe à Djali, et sortit par une porte, tandis
qu’on emportait Fleur-de-Lys par l’autre.

Le capitaine Phoebus, resté seul, hésita un moment entre les
deux portes ; puis il suivit la bohémienne.

II

QU’UN PRETRE ET UN PHILOSOPHE SONT DEUX

Le prêtre que les jeunes filles avaient remarqué au haut de
la tour septentrionale penché sur la place et si attentif
à la danse de la bohémienne, c’était en effet l’archidiacre
Claude Frollo.
0638

Nos lecteurs n’ont pas oublié la cellule mystérieuse que l’archidiacre
s’était réservée dans cette tour. (Je ne sais, pour le dire
en passant, si ce n’est pas la même dont on peut voir encore
aujourd’hui l’intérieur par une petite lucarne carrée, ouverte
au levant à hauteur d’homme, sur la plate-forme d’où s’élancent
les tours : un bouge, à présent nu, vide et délabré, dont
les murs mal plâtrés sont ornés çà et là, à l’heure qu’il
est, de quelques méchantes gravures jaunes représentant des
façades de cathédrales. Je présume que ce trou est habité
concurremment par les chauves-souris et les araignées, et
que par conséquent il s’y fait aux mouches une double guerre
d’extermination.)

Tous les jours, une heure avant le coucher du soleil, l’archidiacre
montait l’escalier de la tour, et s’enfermait dans cette cellule,
où il passait quelquefois des nuits entières. Ce jour-là,
au moment où, parvenu devant la porte basse du réduit, il
0639 mettait dans la serrure la petite clef compliquée qu’il
portait toujours sur lui dans l’escarcelle pendue à son côté,
un bruit de tambourin et de castagnettes était arrivé à son
oreille. Ce bruit venait de la place du Parvis. La cellule,
nous l’avons déjà dit, n’avait qu’une lucarne donnant sur
la croupe de l’église. Claude Frollo avait repris précipitamment
la clef, et un instant après il était sur le sommet de la
tour, dans l’attitude sombre et recueillie où les damoiselles
l’avaient aperçu.

Il était là, grave, immobile, absorbé dans un regard et dans
une pensée. Tout Paris était sous ses pieds, avec les mille
flèches de ses édifices et son circulaire horizon de molles
collines, avec son fleuve qui serpente sous ses ponts et son
peuple qui ondule dans ses rues, avec le nuage de ses fumées,
avec la chaîne montueuse de ses toits qui presse Notre-Dame
de ses mailles redoublées. Mais dans toute cette ville, l’archidiacre
ne regardait qu’un point du pavé, la place du Parvis ; dans
toute cette foule, qu’une figure, la bohémienne.
0640

Il eût été difficile de dire de quelle nature était ce regard,
et d’où venait la flamme qui en jaillissait. C’était un regard
fixe, et pourtant plein de trouble et de tumulte. Et à l’immobilité
profonde de tout son corps, à peine agité par intervalles
d’un frisson machinal, comme un arbre au vent, à la roideur
de ses coudes plus marbre que la rampe où ils s’appuyaient,
à voir le sourire pétrifié qui contractait son visage, on
eût dit qu’il n’y avait plus dans Claude Frollo que les yeux
de vivant.

La bohémienne dansait. Elle faisait tourner son tambourin
à la pointe de son doigt, et le jetait en l’air en dansant
des sarabandes provençales ; agile, légère, joyeuse et ne
sentant pas le poids du regard redoutable qui tombait à plomb
sur sa tête.

0641 La foule fourmillait autour d’elle ; de temps en temps,
un homme accoutré d’une casaque jaune et rouge faisait faire
le cercle, puis revenait s’asseoir sur une chaise à quelques
pas de la danseuse, et prenait la tête de la chèvre sur ses
genoux. Cet homme semblait être le compagnon de la bohémienne.
Claude Frollo, du point élevé où il était placé, ne pouvait
distinguer ses traits.

Du moment où l’archidiacre eut aperçu cet inconnu, son attention
sembla se partager entre la danseuse et lui, et son visage
devint de plus en plus sombre. Tout à coup il se redressa,
et un tremblement parcourut tout son corps : ´ Qu’est-ce que
c’est que cet homme ? dit-il entre ses dents, je l’avais toujours
vue seule ! ª

Alors il se replongea sous la voûte tortueuse de l’escalier
en spirale, et redescendit. En passant devant la porte de
la sonnerie qui était entr’ouverte, il vit une chose qui le
0642 frappa, il vit Quasimodo qui, penché à une ouverture de
ces auvents d’ardoises qui ressemblent à d’énormes jalousies,
regardait aussi lui, dans la place. Il était en proie à une
contemplation si profonde qu’il ne prit pas garde au passage
de son père adoptif. Son oeil sauvage avait une expression
singulière. C’était un regard charmé et doux. ´ Voilà qui
est étrange ! murmura Claude. Est-ce que c’est l’égyptienne
qu’il regarde ainsi ? ª Il continua de descendre. Au bout
de quelques minutes, le soucieux archidiacre sortit dans la
place par la porte qui est au bas de la tour.

´ Qu’est donc devenue la bohémienne ? dit-il en se mêlant
au groupe de spectateurs que le tambourin avait amassés.

– Je ne sais, répondit un de ses voisins, elle vient de disparaître.
Je crois qu’elle est allée faire quelque fandangue dans la
maison en face, où ils l’ont appelée. ª

0643
A la place de l’égyptienne, sur ce même tapis dont les arabesques
s’effaçaient le moment d’auparavant sous le dessin capricieux
de sa danse, l’archidiacre ne vit plus que l’homme rouge et
jaune, qui, pour gagner à son tour quelques testons, se promenait
autour du cercle, les coudes sur les hanches, la tête renversée,
la face rouge, le cou tendu, avec une chaise entre les dents.
Sur cette chaise, il avait attaché un chat qu’une voisine
avait prêté et qui jurait fort effrayé.

´ Notre-Dame ! s’écria l’archidiacre au moment où le saltimbanque,
suant à grosses gouttes, passa devant lui avec sa pyramide
de chaise et de chat, que fait là maître Pierre Gringoire
? ª

La voix sévère de l’archidiacre frappa le pauvre diable d’une
telle commotion qu’il perdit l’équilibre avec tout son édifice,
et que la chaise et le chat tombèrent pêle-mêle sur la tête
0644 des assistants, au milieu d’une huée inextinguible.

Il est probable que maître Pierre Gringoire (car c’était bien
lui) aurait eu un fâcheux compte à solder avec la voisine
au chat, et toutes les faces contuses et égratignées qui l’entouraient,
s’il ne se fût hâté de profiter du tumulte pour se réfugier
dans l’église, où Claude Frollo lui avait fait signe de le
suivre.

La cathédrale était déjà obscure et déserte. Les contre-nefs
étaient pleines de ténèbres, et les lampes des chapelles commençaient
à s’étoiler, tant les voûtes devenaient noires. Seulement
la grande rose de la façade, dont les mille couleurs étaient
trempées d’un rayon de soleil horizontal, reluisait dans l’ombre
comme un fouillis de diamants et répercutait à l’autre bout
de la nef son spectre éblouissant.

0645 Quand ils eurent fait quelques pas, dom Claude s’adossa
à un pilier et regarda Gringoire fixement. Ce regard n’était
pas celui que Gringoire craignait, honteux qu’il était d’avoir
été surpris par une personne grave et docte dans ce costume
de baladin. Le coup d’oeil du prêtre n’avait rien de moqueur
et d’ironique ; il était sérieux, tranquille et perçant. L’archidiacre
rompit le silence le premier.

´ Venez çà, maître Pierre. Vous m’allez expliquer bien des
choses. Et d’abord, d’où vient qu’on ne vous a pas vu depuis
tantôt deux mois et qu’on vous retrouve dans les carrefours,
en bel équipage, vraiment ! mi-parti de jaune et de rouge
comme une pomme de Caudebec ?

– Messire, dit piteusement Gringoire, c’est en effet un prodigieux
accoutrement, et vous m’en voyez plus penaud qu’un chat coiffé
d’une calebasse. C’est bien mal fait, je le sens, d’exposer
messieurs les sergents du guet à bâtonner sous cette casaque
0646 l’humérus d’un philosophe pythagoricien. Mais que voulez-vous,
mon révérend maître ? la faute en est à mon ancien justaucorps
qui m’a lâchement abandonné au commencement de l’hiver, sous
prétexte qu’il tombait en loques et qu’il avait besoin de
s’aller reposer dans la hotte du chiffonnier. Que faire ?
la civilisation n’en est pas encore arrivée au point que l’on
puisse aller tout nu, comme le voulait l’ancien Diogénès.
Ajoutez qu’il ventait un vent très froid, et ce n’est pas
au mois de janvier qu’on peut essayer avec succès de faire
faire ce nouveau pas à l’humanité. Cette casaque s’est présentée.
Je l’ai prise, et j’ai laissé là ma vieille souquenille noire,
laquelle, pour un hermétique comme moi, était fort peu hermétiquement
close. Me voilà donc en habit d’histrion, comme saint Genest.
Que voulez-vous ? c’est une éclipse. Apollo a bien gardé les
gorrines chez Admétès.

– Vous faites là un beau métier ! reprit l’archidiacre.

0647 – Je conviens, mon maître, qu’il vaut mieux philosopher
et poétiser, souffler la flamme dans le fourneau ou la recevoir
du ciel, que de porter des chats sur le pavois. Aussi quand
vous m’avez apostrophé ai-je été aussi sot qu’un âne devant
un tourne-broche. Mais que voulez-vous, messire ? il faut
vivre tous les jours, et les plus beaux vers alexandrins ne
valent pas sous la dent un morceau de fromage de Brie. Or,
j’ai fait pour Madame Marguerite de Flandre ce fameux épithalame
que vous savez, et la ville ne me le paie pas, sous prétexte
qu’il n’était pas excellent, comme si l’on pouvait donner
pour quatre écus une tragédie de Sophoclès. J’allais donc
mourir de faim. Heureusement je me suis trouvé un peu fort
du côté de la mâchoire, et je lui ai dit à cette mâchoire
: ´ Fais des tours de force et d’équilibre, nourris-toi toi-même.
Ale te ipsam. ª Un tas de gueux, qui sont devenus mes bons
amis, m’ont appris vingt sortes de tours herculéens, et maintenant
je donne tous les soirs à mes dents le pain qu’elles ont gagné
dans la journée à la sueur de mon front. Après tout, concedo,
je concède que c’est un triste emploi de mes facultés intellectuelles,
et que l’homme n’est pas fait pour passer sa vie à tambouriner
0648 et à mordre des chaises. Mais, révérend maître, il ne
suffit pas de passer sa vie, il faut la gagner. ª

Dom Claude écoutait en silence. Tout à coup son oeil enfoncé
prit une telle expression sagace et pénétrante que Gringoire
se sentit pour ainsi dire fouillé jusqu’au fond de l’âme par
ce regard.

´ Fort bien, maître Pierre, mais d’où vient que vous êtes
maintenant en compagnie de cette danseuse d’Egypte ?

– Ma foi ! dit Gringoire, c’est qu’elle est ma femme et que
je suis son mari. ª

L’oeil ténébreux du prêtre s’enflamma.

0649
´ Aurais-tu fait cela, misérable ? cria-t-il en saisissant
avec fureur le bras de Gringoire ; aurais-tu été assez abandonné
de Dieu pour porter la main sur cette fille ?

– Sur ma part de paradis, monseigneur, répondit Gringoire
tremblant de tous ses membres, je vous jure que je ne l’ai
jamais touchée, si c’est là ce qui vous inquiète.

– Et que parles-tu donc de mari et de femme ? ª dit le prêtre.

Gringoire se hâta de lui conter le plus succinctement possible
tout ce que le lecteur sait déjà, son aventure de la Cour
des Miracles et son mariage au pot cassé. Il paraît du reste
que ce mariage n’avait eu encore aucun résultat, et que chaque
soir la bohémienne lui escamotait sa nuit de noces comme le
0650 premier jour. ´ C’est un déboire, dit-il en terminant,
mais cela tient à ce que j’ai eu le malheur d’épouser une
vierge.

– Que voulez-vous dire ? demanda l’archidiacre, qui s’était
apaisé par degrés à ce récit.

– C’est assez difficile à expliquer, répondit le poète. C’est
une superstition. Ma femme est, à ce que m’a dit un vieux
peigre qu’on appelle chez nous le duc d’Egypte, un enfant
trouvé, ou perdu, ce qui est la même chose. Elle porte au
cou une amulette qui, assure-t-on, lui fera un jour rencontrer
ses parents, mais qui perdrait sa vertu si la jeune fille
perdait la sienne. Il suit de là que nous demeurons tous deux
très vertueux.

– Donc, reprit Claude dont le front s’éclaircissait de plus
0651 en plus, vous croyez, maître Pierre, que cette créature
n’a été approchée d’aucun homme ?

– Que voulez-vous, dom Claude, qu’un homme fasse à une superstition
? Elle a cela dans la tête. J’estime que c’est à coup sûr
une rareté que cette pruderie de nonne qui se conserve farouche
au milieu de ces filles bohèmes si facilement apprivoisées.
Mais elle a pour se protéger trois choses : le duc d’Egypte
qui l’a prise sous sa sauvegarde, comptant peut-être la vendre
à quelque damp abbé ; toute sa tribu qui la tient en vénération
singulière, comme une Notre-Dame ; et un certain poignard
mignon que la luronne porte toujours sur elle dans quelque
coin, malgré les ordonnances du prévôt, et qu’on lui fait
sortir aux mains en lui pressant la taille. C’est une fière
guêpe, allez ! ª

L’archidiacre serra Gringoire de questions.

0652
La Esmeralda était, au jugement de Gringoire, une créature
inoffensive et charmante, jolie, à cela près d’une moue qui
lui était particulière ; une fille naïve et passionnée, ignorante
de tout, et enthousiaste de tout ; ne sachant pas encore la
différence d’une femme à un homme, même en rêve ; faite comme
cela ; folle surtout de danse, de bruit, de grand air ; une
espèce de femme abeille, ayant des ailes invisibles aux pieds,
et vivant dans un tourbillon. Elle devait cette nature à la
vie errante qu’elle avait toujours menée. Gringoire était
parvenu à savoir que, tout enfant, elle avait parcouru l’Espagne
et la Catalogne, jusqu’en Sicile ; il croyait même qu’elle
avait été emmenée, par la caravane de zingari dont elle faisait
partie, dans le royaume d’Alger, pays situé en Achaïe, laquelle
Achaïe touche d’un côté à la petite Albanie et à la Grèce,
de l’autre à la mer des Siciles, qui est le chemin de Constantinople.
Les bohèmes, disait Gringoire, étaient vassaux du roi d’Alger,
en sa qualité de chef de la nation des Maures blancs. Ce qui
était certain, c’est que la Esmeralda était venue en France
très jeune encore par la Hongrie. De tous ces pays, la jeune
0653 fille avait rapporté des lambeaux de jargons bizarres,
des chants et des idées étrangères, qui faisaient de son langage
quelque chose d’aussi bigarré que son costume moitié parisien,
moitié africain. Du reste, le peuple des quartiers qu’elle
fréquentait l’aimait pour sa gaieté, pour sa gentillesse,
pour ses vives allures, pour ses danses et pour ses chansons.
Dans toute la ville, elle ne se croyait haïe que de deux personnes,
dont elle parlait souvent avec effroi : la sachette de la
Tour-Roland, une vilaine recluse qui avait on ne sait quelle
rancune aux égyptiennes, et qui maudissait la pauvre danseuse
chaque fois qu’elle passait devant sa lucarne ; et un prêtre
qui ne la rencontrait jamais sans lui jeter des regards et
des paroles qui lui faisaient peur. Cette dernière circonstance
troubla fort l’archidiacre, sans que Gringoire fît grande
attention à ce trouble ; tant il avait suffi de deux mois
pour faire oublier à l’insouciant poète les détails singuliers
de cette soirée où il avait fait la rencontre de l’égyptienne,
et la présence de l’archidiacre dans tout cela. Au demeurant,
la petite danseuse ne craignait rien ; elle ne disait pas
la bonne aventure, ce qui la mettait à l’abri de ces procès
0654 de magie si fréquemment intentés aux bohémiennes. Et puis,
Gringoire lui tenait lieu de frère, sinon de mari. Après tout,
le philosophe supportait très patiemment cette espèce de mariage
platonique. C’était toujours un gîte et du pain. Chaque matin,
il partait de la truanderie, le plus souvent avec l’égyptienne,
il l’aidait à faire dans les carrefours sa récolte de targes
et de petits-blancs ; chaque soir il rentrait avec elle sous
le même toit, la laissait se verrouiller dans sa logette,
et s’endormait du sommeil du juste. Existence fort douce,
à tout prendre, disait-il, et fort propice à la rêverie. Et
puis, en son âme et conscience, le philosophe n’était pas
très sûr d’être éperdument amoureux de la bohémienne. Il aimait
presque autant la chèvre. C’était une charmante bête, douce,
intelligente, spirituelle, une chèvre savante. Rien de plus
commun au moyen âge que ces animaux savants dont on s’émerveillait
fort et qui menaient fréquemment leurs instructeurs au fagot.
Pourtant les sorcelleries de la chèvre aux pattes dorées étaient
de bien innocentes malices. Gringoire les expliqua à l’archidiacre
que ces détails paraissaient vivement intéresser. Il suffisait,
dans la plupart des cas, de présenter le tambourin à la chèvre
0655 de telle ou telle façon pour obtenir d’elle la momerie
qu’on souhaitait. Elle avait été dressée à cela par la bohémienne,
qui avait à ces finesses un talent si rare qu’il lui avait
suffi de deux mois pour enseigner à la chèvre à écrire avec
des lettres mobiles le mot Phoebus.

´ Phoebus ! dit le prêtre ; pourquoi Phoebus ?

– Je ne sais, répondit Gringoire. C’est peut-être un mot qu’elle
croit doué de quelque vertu magique et secrète. Elle le répète
souvent à demi-voix quand elle se croit seule.

– Etes-vous sûr, reprit Claude avec son regard pénétrant,
que ce n’est qu’un mot et que ce n’est pas un nom ?

– Nom de qui ? dit le poète.
0656

– Que sais-je ? dit le prêtre.

– Voilà ce que j’imagine, messire. Ces bohèmes sont un peu
guèbres et adorent le soleil. De là Phoebus.

– Cela ne me semble pas si clair qu’à vous, maître Pierre.

– Au demeurant, cela ne m’importe. Qu’elle marmotte son Phoebus
à son aise. Ce qui est sûr, c’est que Djali m’aime déjà presque
autant qu’elle.

– Qu’est-ce que cette Djali ?

0657 – C’est la chèvre. ª

L’archidiacre posa son menton sur sa main, et parut un moment
rêveur. Tout à coup il se retourna brusquement vers Gringoire.

´ Et tu me jures que tu ne lui as pas touché ?

– A qui ? dit Gringoire, à la chèvre ?

– Non, à cette femme.

– A ma femme ! Je vous jure que non.

– Et tu es souvent seul avec elle ?
0658

– Tous les soirs, une bonne heure. ª

Dom Claude fronça le sourcil.

´ Oh ! oh ! solus cum sola non cogitabuntur orare Pater noster.

– Sur mon âme, je pourrais dire le Pater, et l’Ave Maria,
et le Credo in Deum patrem omnipotentem, sans qu’elle fît
plus d’attention à moi qu’une poule à une église.

– Jure-moi par le ventre de ta mère, répéta l’archidiacre
avec violence, que tu n’as pas touché à cette créature du
bout du doigt.

0659
– Je le jurerais aussi par la tête de mon père, car les deux
choses ont plus d’un rapport. Mais, mon révérend maître, permettez-moi
à mon tour une question.

– Parlez, monsieur.

– Qu’est-ce que cela vous fait ? ª

La pâle figure de l’archidiacre devint rouge comme la joue
d’une jeune fille. Il resta un moment sans répondre, puis
avec un embarras visible :

´ Ecoutez, maître Pierre Gringoire. Vous n’êtes pas encore
damné, que je sache. Je m’intéresse à vous et vous veux du
bien. Or le moindre contact avec cette égyptienne du démon
0660 vous ferait vassal de Satanas. Vous savez que c’est toujours
le corps qui perd l’âme. Malheur à vous si vous approchez
cette femme ! Voilà tout.

– J’ai essayé une fois, dit Gringoire en se grattant l’oreille.
C’était le premier jour, mais je me suis piqué.

– Vous avez eu cette effronterie, maître Pierre ? ª

Et le front du prêtre se rembrunit.

´ Une autre fois, continua le poète en souriant, j’ai regardé
avant de me coucher par le trou de sa serrure, et j’ai bien
vu la plus délicieuse dame en chemise qui ait jamais fait
crier la sangle d’un lit sous son pied nu.

0661
– Va-t’en au diable ! ª cria le prêtre avec un regard terrible,
et, poussant par les épaules Gringoire émerveillé, il s’enfonça
à grands pas sous les plus sombres arcades de la cathédrale.

III

LES CLOCHES

Depuis la matinée du pilori, les voisins de Notre-Dame avaient
cru remarquer que l’ardeur carillonneuse de Quasimodo s’était
fort refroidie. Auparavant c’étaient des sonneries à tout
propos, de longues aubades qui duraient de prime à complies,
des volées de beffroi pour une grand-messe, de riches gammes
promenées sur les clochettes pour un mariage, pour un baptême,
0662 et s’entremêlant dans l’air comme une broderie de toutes
sortes de sons charmants. La vieille église, toute vibrante
et toute sonore, était dans une perpétuelle joie de cloches.
On y sentait sans cesse la présence d’un esprit de bruit et
de caprice qui chantait par toutes ces bouches de cuivre.
Maintenant cet esprit semblait avoir disparu ; la cathédrale
paraissait morne et gardait volontiers le silence. Les fêtes
et les enterrements avaient leur simple sonnerie, sèche et
nue, ce que le rituel exigeait, rien de plus. Du double bruit
que fait une église, l’orgue au dedans, la cloche au dehors,
il ne restait que l’orgue. On eût dit qu’il n’y avait plus
de musicien dans les clochers. Quasimodo y était toujours
pourtant. Que s’était-il donc passé en lui ? Etait-ce que
la honte et le désespoir du pilori duraient encore au fond
de son coeur, que les coups de fouet du tourmenteur se répercutaient
sans fin dans son âme, et que la tristesse d’un pareil traitement
avait tout éteint chez lui, jusqu’à sa passion pour les cloches
? ou bien, était-ce que Marie avait une rivale dans le coeur
du sonneur de Notre-Dame, et que la grosse cloche et ses quatorze
soeurs étaient négligées pour quelque chose de plus aimable
0663 et de plus beau ?

Il arriva que, dans cette gracieuse année 1482, l’Annonciation
tomba un mardi 25 mars. Ce jour-là, l’air était si pur et
si léger que Quasimodo se sentit revenir quelque amour de
ses cloches. Il monta donc dans la tour septentrionale, tandis
qu’en bas le bedeau ouvrait toutes larges les portes de l’église,
lesquelles étaient alors d’énormes panneaux de fort bois couverts
de cuir, bordés de clous de fer doré et encadrés de sculptures
´ fort artificiellement élabourées ª.

Parvenu dans la haute cage de la sonnerie, Quasimodo considéra
quelque temps avec un triste hochement de tête les six campaniles,
comme s’il gémissait de quelque chose d’étranger qui s’était
interposé dans son coeur entre elles et lui. Mais quand il
les eut mises en branle, quand il sentit cette grappe de cloches
remuer sous sa main, quand il vit, car il ne l’entendait pas,
l’octave palpitante monter et descendre sur cette échelle
0664 sonore comme un oiseau qui saute de branche en branche,
quand le diable musique, ce démon qui secoue un trousseau
étincelant de strettes, de trilles et d’arpèges, se fut emparé
du pauvre sourd, alors il redevint heureux, il oublia tout,
et son coeur qui se dilatait fit épanouir son visage.

Il allait et venait, il frappait des mains, il courait d’une
corde à l’autre, il animait les six chanteurs de la voix et
du geste, comme un chef d’orchestre qui éperonne des virtuoses
intelligents.

´ Va, disait-il, va, Gabrielle. Verse tout ton bruit dans
la place. C’est aujourd’hui fête. – Thibauld, pas de paresse.
Tu te ralentis. Va, va donc ! est-ce que tu t’es rouillé,
fainéant ? – C’est bien ! Vite ! vite ! qu’on ne voie pas
le battant. Rends-les tous sourds comme moi. C’est cela, Thibauld,
bravement ! – Guillaume ! Guillaume ! tu es le plus gros,
et Pasquier est le plus petit, et Pasquier va le mieux. Gageons
0665 que ceux qui entendent l’entendent mieux que toi. – Bien
! bien ! ma Gabrielle, fort ! plus fort ! – Hé ! que faites-vous
donc là-haut tous deux, les Moineaux ? je ne vous vois pas
faire le plus petit bruit. – Qu’est-ce que c’est que ces becs
de cuivre-là qui ont l’air de bâiller quand il faut chanter
? «à, qu’on travaille ! C’est l’Annonciation. Il y a un beau
soleil. Il faut un beau carillon. – Pauvre Guillaume ! te
voilà tout essoufflé, mon gros ! ª

Il était tout occupé d’aiguillonner ses cloches, qui sautaient
toutes les six à qui mieux mieux et secouaient leurs croupes
luisantes comme un bruyant attelage de mules espagnoles piqué
çà et là par les apostrophes du sagal.

Tout à coup, en laissant tomber son regard entre les larges
écailles ardoisées qui recouvrent à une certaine hauteur le
mur à pic du clocher, il vit dans la place une jeune fille
bizarrement accoutrée, qui s’arrêtait, qui développait à terre
0666 un tapis où une petite chèvre venait se poser, et un groupe
de spectateurs qui s’arrondissait à l’entour. Cette vue changea
subitement le cours de ses idées, et figea son enthousiasme
musical comme un souffle d’air fige une résine en fusion.
Il s’arrêta, tourna le dos au carillon, et s’accroupit derrière
l’auvent d’ardoise, en fixant sur la danseuse ce regard rêveur,
tendre et doux, qui avait déjà une fois étonné l’archidiacre.
Cependant les cloches oubliées s’éteignirent brusquement toutes
à la fois, au grand désappointement des amateurs de sonnerie,
lesquels écoutaient de bonne foi le carillon de dessus le
Pont-au-Change, et s’en allèrent stupéfaits comme un chien
à qui l’on a montré un os et à qui l’on donne une pierre.

IV

0667
Il advint que par une belle matinée de ce même mois de mars,
je crois que c’était le samedi 29, jour de saint Eustache,
notre jeune ami l’écolier Jehan Frollo du Moulin s’aperçut
en s’habillant que ses grègues qui contenaient sa bourse ne
rendaient aucun son métallique. ´ Pauvre bourse ! dit-il en
la tirant de son gousset, quoi ! pas le moindre petit parisis
! comme les dés, les pots de bière et Vénus t’ont cruellement
éventrée ! comme te voilà vide, ridée et flasque ! Tu ressembles
à la gorge d’une furie ! Je vous le demande, messer Cicero
et messer Seneca, dont je vois les exemplaires tout racornis
épars sur le carreau, que me sert de savoir, mieux qu’un général
des monnaies ou qu’un juif du Pont-aux-Changeurs, qu’un écu
d’or à la couronne vaut trente-cinq unzains de vingt-cinq
sous huit deniers parisis chaque, et qu’un écu au croissant
vaut trente-six unzains de vingt-six sous et six deniers tournois
pièce, si je n’ai pas un misérable liard noir à risquer sur
le double-six ! Oh ! consul Cicero ! ce n’est pas là une calamité
dont on se tire avec des périphrases, des quemadmodum et des
verum enim vero ! ª
0668

Il s’habilla tristement. Une pensée lui était venue tout en
ficelant ses bottines, mais il la repoussa d’abord ; cependant
elle revint, et il mit son gilet à l’envers, signe évident
d’un violent combat intérieur. Enfin il jeta rudement son
bonnet à terre et s’écria : ´ Tant pis ! il en sera ce qu’il
pourra. Je vais aller chez mon frère. J’attraperai un sermon,
mais j’attraperai un écu. ª

Alors il endossa précipitamment sa casaque à mahoîtres fourrées,
ramassa son bonnet et sortit en désespéré.

Il descendit la rue de la Harpe vers la Cité. En passant devant
la rue de la Huchette, l’odeur de ces admirables broches qui
tournaient incessamment vint chatouiller son appareil olfactif,
et il donna un regard d’amour à la cyclopéenne rôtisserie
qui arracha un jour au cordelier Calatagirone cette pathétique
0669 exclamation : Veramente, queste rotisserie sono cosa stupenda!
Mais Jehan n’avait pas de quoi déjeuner, et il s’enfonça avec
un profond soupir sous le porche du Petit-Châtelet, énorme
double-trèfle de tours massives qui gardait l’entrée de la
Cité.

Il ne prit pas même le temps de jeter une pierre en passant,
comme c’était l’usage, à la misérable statue de ce Périnet
Leclerc qui avait livré le Paris de Charles VI aux Anglais,
crime que son effigie, la face écrasée de pierres et souillée
de boue, a expié pendant trois siècles au coin des rues de
la Harpe et de Bussy, comme à un pilori éternel.

Le Petit-Pont traversé, la rue Neuve-Sainte-Geneviève enjambée,
Jehan de Molendino se trouva devant Notre-Dame. Alors son
indécision le reprit, et il se promena quelques instants autour
de la statue de M. Legris, en se répétant avec angoisse :
´ Le sermon est sûr, l’écu est douteux ! ª
0670

Il arrêta un bedeau qui sortait du cloître. ´ Où est monsieur
l’archidiacre de Josas ?

– Je crois qu’il est dans sa cachette de la tour, dit le bedeau,
et je ne vous conseille pas de l’y déranger, à moins que vous
ne veniez de la part de quelqu’un comme le pape ou monsieur
le roi. ª

Jehan frappa dans ses mains.

´ Bédiable ! voilà une magnifique occasion de voir la fameuse
logette aux sorcelleries ! ª

Déterminé par cette réflexion, il s’enfonça résolument sous
0671 la petite porte noire, et se mit à monter la vis de Saint-Gilles
qui mène aux étages supérieurs de la tour. ´ Je vais voir
! se disait-il chemin faisant. Par les corbignolles de la
sainte Vierge ! ce doit être chose curieuse que cette cellule
que mon révérend frère cache comme son pudendum ! On dit qu’il
y allume des cuisines d’enfer, et qu’il y fait cuire à gros
feu la pierre philosophale. Bédieu ! je me soucie de la pierre
philosophale comme d’un caillou, et j’aimerais mieux trouver
sur son fourneau une omelette d’oeufs de Pâques au lard que
la plus grosse pierre philosophale du monde ! ª

Parvenu sur la galerie des colonnettes, il souffla un moment,
et jura contre l’interminable escalier par je ne sais combien
de millions de charretées de diables, puis il reprit son ascension
par l’étroite porte de la tour septentrionale aujourd’hui
interdite au public. Quelques moments après avoir dépassé
la cage des cloches, il rencontra un petit palier pratiqué
dans un renfoncement latéral et sous la voûte une basse porte
ogive dont une meurtrière, percée en face dans la paroi circulaire
0672 de l’escalier, lui permit d’observer l’énorme serrure
et la puissante armature de fer. Les personnes qui seraient
curieuses aujourd’hui de visiter cette porte la reconnaîtront
à cette inscription, gravée en lettres blanches dans la muraille
noire : J’ADORE CORALIE, 1829. SIGNE UGENE. Signé est dans
le texte.

´ Ouf ! dit l’écolier ; c’est sans doute ici. ª

La clef était dans la serrure. La porte était tout contre.
Il la poussa mollement, et passa sa tête par l’entrouverture.

Le lecteur n’est pas sans avoir feuilleté l’oeuvre admirable
de Rembrandt, ce Shakespeare de la peinture. Parmi tant de
merveilleuses gravures, il y a en particulier une eau-forte
qui représente, à ce qu’on suppose, le docteur Faust, et qu’il
est impossible de contempler sans éblouissement. C’est une
0673 sombre cellule. Au milieu est une table chargée d’objets
hideux, têtes de mort, sphères, alambics, compas, parchemins
hiéroglyphiques. Le docteur est devant cette table, vêtu de
sa grosse houppelande et coiffé jusqu’aux sourcils de son
bonnet fourré. On ne le voit qu’à mi-corps. Il est à demi
levé de son immense fauteuil, ses poings crispés s’appuient
sur la table, et il considère avec curiosité et terreur un
grand cercle lumineux, formé de lettres magiques, qui brille
sur le mur du fond comme le spectre solaire dans la chambre
noire. Ce soleil cabalistique semble trembler à l’oeil et
remplit la blafarde cellule de son rayonnement mystérieux.
C’est horrible et c’est beau.

Quelque chose d’assez semblable à la cellule de Faust s’offrit
à la vue de Jehan quand il eut hasardé sa tête par la porte
entre-bâillée. C’était de même un réduit sombre et à peine
éclairé. Il y avait aussi un grand fauteuil et une grande
table, des compas, des alambics, des squelettes d’animaux
pendus au plafond, une sphère roulant sur le pavé, des hippocéphales
0674 pêle-mêle avec des bocaux où tremblaient des feuilles
d’or, des têtes de mort posées sur des vélins bigarrés de
figures et de caractères, de gros manuscrits empilés tout
ouverts sans pitié pour les angles cassants du parchemin,
enfin, toutes les ordures de la science, et partout, sur ce
fouillis, de la poussière et des toiles d’araignée ; mais
il n’y avait point de cercle de lettres lumineuses, point
de docteur en extase contemplant la flamboyante vision comme
l’aigle regarde son soleil.

Pourtant la cellule n’était point déserte. Un homme était
assis dans le fauteuil et courbé sur la table. Jehan, auquel
il tournait le dos, ne pouvait voir que ses épaules et le
derrière de son crâne ; mais il n’eut pas de peine à reconnaître
cette tête chauve à laquelle la nature avait fait une tonsure
éternelle, comme si elle avait voulu marquer par un symbole
extérieur l’irrésistible vocation cléricale de l’archidiacre.

0675 Jehan reconnut donc son frère. Mais la porte s’était ouverte
si doucement que rien n’avait averti dom Claude de sa présence.
Le curieux écolier en profita pour examiner quelques instants
à loisir la cellule. Un large fourneau, qu’il n’avait pas
remarqué au premier abord, était à gauche du fauteuil, au-dessous
de la lucarne. Le rayon de jour qui pénétrait par cette ouverture
traversait une ronde toile d’araignée, qui inscrivait avec
goût sa rosace délicate dans l’ogive de la lucarne, et au
centre de laquelle l’insecte architecte se tenait immobile
comme le moyeu de cette roue de dentelle. Sur le fourneau
étaient accumulés en désordre toutes sortes de vases, des
fioles de grès, des cornues de verre, des matras de charbon.
Jehan observa en soupirant qu’il n’y avait pas un poêlon.
´ Elle est fraîche, la batterie de cuisine ! ª pensa-t-il.

Du reste, il n’y avait pas de feu dans le fourneau, et il
paraissait même qu’on n’en avait pas allumé depuis longtemps.
Un masque de verre, que Jehan remarqua parmi les ustensiles
d’alchimie, et qui servait sans doute à préserver le visage
0676 de l’archidiacre lorsqu’il élaborait quelque substance
redoutable, était dans un coin, couvert de poussière, et comme
oublié. A côté gisait un soufflet non moins poudreux, et dont
la feuille supérieure portait cette légende incrustée en lettres
de cuivre : SPIRA, SPERA.

D’autres légendes étaient écrites, selon la mode des hermétiques,
en grand nombre sur les murs ; les unes tracées à l’encre,
les autres gravées avec une pointe de métal. Du reste, lettres
gothiques, lettres hébraïques, lettres grecques et lettres
romaines pêle-mêle, les inscriptions débordant au hasard,
celles-ci sur celles-là, les plus fraîches effaçant les plus
anciennes, et toutes s’enchevêtrant les unes dans les autres
comme les branches d’une broussaille, comme les piques d’une
mêlée. C’était, en effet, une assez confuse mêlée de toutes
les philosophies, de toutes les rêveries, de toutes les sagesses
humaines. Il y en avait une çà et là qui brillait sur les
autres comme un drapeau parmi les fers de lance. C’était,
la plupart du temps, une brève devise latine ou grecque, comme
0677 les formulait si bien le moyen âge : Unde ? inde ? – Homo
homini monstrum. – Astra, castra, nomen, numen. – Sapere aude.
– Flat ubi vult, – etc. ; quelquefois un mot dénué de tout
sens apparent : aÎ…, ce qui cachait peut-être une allusion
amère au régime du cloître ; quelquefois une simple maxime
de discipline cléricale formulée en un hexamètre réglementaire
: Coelestem dominum, terrestrem dicito domnum. Il y avait
aussi passim des grimoires hébraïques, auxquels Jehan, déjà
fort peu grec, ne comprenait rien, et le tout était traversé
à tout propos par des étoiles, des figures d’hommes ou d’animaux
et des triangles qui s’intersectaient, ce qui ne contribuait
pas peu à faire ressembler la muraille barbouillée de la cellule
à une feuille de papier sur laquelle un singe aurait promené
une plume chargée d’encre.

L’ensemble de la logette, du reste, présentait un aspect général
d’abandon et de délabrement ; et le mauvais état des ustensiles
laissait supposer que le maître était déjà depuis assez longtemps
distrait de ses travaux par d’autres préoccupations.

0678
Ce maître cependant, penché sur un vaste manuscrit orné de
peintures bizarres, paraissait tourmenté par une idée qui
venait sans cesse se mêler à ses méditations. C’est du moins
ce que Jehan jugea en l’entendant s’écrier, avec les intermittences
pensives d’un songe-creux qui rêve tout haut :

´ Oui, Manou le dit, et Zoroastre l’enseignait, le soleil
naît du feu, la lune du soleil. Le feu est l’âme du grand
tout. Ses atomes élémentaires s’épanchent et ruissellent incessamment
sur le monde par courants infinis. Aux points où ces courants
s’entrecoupent dans le ciel, ils produisent la lumière ; à
leurs points d’intersection dans la terre, ils produisent
l’or. – La lumière, l’or, même chose. Du feu à l’état concret.
– La différence du visible au palpable, du fluide au solide
pour la même substance, de la vapeur d’eau à la glace, rien
de plus. – Ce ne sont point là des rêves, c’est la loi générale
de la nature. – Mais comment faire pour soutirer dans la science
le secret de cette loi générale ? Quoi ! cette lumière qui
0679 inonde ma main, c’est de l’or ! ces mêmes atomes dilatés
selon une certaine loi, il ne s’agit que de les condenser
selon une certaine autre loi ! – Comment faire ? – Quelques-uns
ont imaginé d’enfouir un rayon du soleil. – AverroÎs, – oui,
c’est AverroÎs, – AverroÎs en a enterré un sous le premier
pilier de gauche du sanctuaire du koran, dans la grande mahomerie
de Cordoue ; mais on ne pourra ouvrir le caveau pour voir
si l’opération a réussi que dans huit mille ans.

– Diable ! dit Jehan à part lui, voilà qui est longtemps attendre
un écu !

-… D’autres ont pensé, continua l’archidiacre rêveur, qu’il
valait mieux opérer sur un rayon de Sirius. Mais il est bien
malaisé d’avoir ce rayon pur, à cause de la présence simultanée
des autres étoiles qui viennent s’y mêler. Flamel estime qu’il
est plus simple d’opérer sur le feu terrestre. Flamel ! quel
nom de prédestiné, Flamma ! – Oui, le feu. Voilà tout. – Le
0680 diamant est dans le charbon, l’or est dans le feu. – Mais
comment l’en tirer ? – Magistri affirme qu’il y a certains
noms de femme d’un charme si doux et si mystérieux qu’il suffit
de les prononcer pendant l’opération… – Lisons ce qu’en
dit Manou : ´ Où les femmes sont honorées, les divinités sont
réjouies ; où elles sont méprisées, il est inutile de prier
Dieu. – La bouche d’une femme est constamment pure ; c’est
une eau courante, c’est un rayon de soleil. – Le nom d’une
femme doit être agréable, doux, imaginaire ; finir par des
voyelles longues, et ressembler à des mots de bénédiction.
ª -… Oui, le sage a raison ; en effet, la Maria, la Sophia,
la Esmeral… – Damnation ! toujours cette pensée ! ª

Et il ferma le livre avec violence.

Il passa la main sur son front, comme pour chasser l’idée
qui l’obsédait. Puis il prit sur la table un clou et un petit
marteau dont le manche était curieusement peint de lettres
0681 cabalistiques.

´ Depuis quelque temps, dit-il avec un sourire amer, j’échoue
dans toutes mes expériences ! L’idée fixe me possède, et me
flétrit le cerveau comme un trèfle de feu. Je n’ai seulement
pu retrouver le secret de Cassiodore, dont la lampe brûlait
sans mèche et sans huile. Chose simple pourtant !

– Peste ! dit Jehan dans sa barbe.

-… Il suffit donc, continua le prêtre, d’une seule misérable
pensée pour rendre un homme faible et fou ! Oh ! que Claude
Pernelle rirait de moi, elle qui n’a pu détourner un moment
Nicolas Flamel de la poursuite du grand oeuvre ! Quoi ! je
tiens dans ma main le marteau magique de Zéchiélé ! à chaque
coup que le redoutable rabbin, du fond de sa cellule, frappait
sur ce clou avec ce marteau, celui de ses ennemis qu’il avait
0682 condamné, eût-il été à deux mille lieues, s’enfonçait
d’une coudée dans la terre qui le dévorait. Le roi de France
lui-même, pour avoir un soir heurté inconsidérément à la porte
du thaumaturge, entra dans son pavé de Paris jusqu’aux genoux.
– Ceci s’est passé il n’y a pas trois siècles. – Eh bien !
j’ai le marteau et le clou, et ce ne sont pas outils plus
formidables dans mes mains qu’un hutin aux mains d’un taillandier.
– Pourtant il ne s’agit que de retrouver le mot magique que
prononçait Zéchiélé, en frappant sur son clou.

– Bagatelle ! pensa Jehan.

– Voyons, essayons, reprit vivement l’archidiacre. Si je réussis,
je verrai l’étincelle bleue jaillir de la tête du clou. –
Emen-hétan ! Emen-hétan ! – Ce n’est pas cela. – Sigéani !
Sigéani ! – Que ce clou ouvre la tombe à quiconque porte le
nom de Phoebus !… – Malédiction ! toujours, encore, éternellement
la même idée ! ª
0683

Et il jeta le marteau avec colère. Puis il s’affaissa tellement
sur le fauteuil et sur la table, que Jehan le perdit de vue
derrière l’énorme dossier. Pendant quelques minutes, il ne
vit plus que son poing convulsif crispé sur un livre. Tout
à coup dom Claude se leva, prit un compas, et grava en silence
sur la muraille en lettres capitales ce mot grec :
ANAIKH

´ Mon frère est fou, dit Jehan en lui-même ; il eût été bien
plus simple d’écrire Fatum. Tout le monde n’est pas obligé
de savoir le grec. ª

L’archidiacre vint se rasseoir dans son fauteuil, et posa
sa tête sur ses deux mains, comme fait un malade dont le front
0684 est lourd et brûlant.

L’écolier observait son frère avec surprise. Il ne savait
pas, lui qui mettait son coeur en plein air, lui qui n’observait
de loi au monde que la bonne loi de nature, lui qui laissait
s’écouler ses passions par ses penchants, et chez qui le lac
des grandes émotions était toujours à sec, tant il y pratiquait
largement chaque matin de nouvelles rigoles, il ne savait
pas avec quelle furie cette mer des passions humaines fermente
et bouillonne lorsqu’on lui refuse toute issue, comme elle
s’amasse, comme elle s’enfle, comme elle déborde, comme elle
creuse le coeur, comme elle éclate en sanglots intérieurs
et en sourdes convulsions, jusqu’à ce qu’elle ait déchiré
ses digues et crevé son lit. L’enveloppe austère et glaciale
de Claude Frollo, cette froide surface de vertu escarpée et
inaccessible, avait toujours trompé Jehan. Le joyeux écolier
n’avait jamais songé à ce qu’il y a de lave bouillante, furieuse
et profonde sous le front de neige de l’Etna.

0685
Nous ne savons s’il se rendit compte subitement de ces idées,
mais, tout évaporé qu’il était, il comprit qu’il avait vu
ce qu’il n’aurait pas dû voir, qu’il venait de surprendre
l’âme de son frère aîné dans une de ses plus secrètes attitudes,
et qu’il ne fallait pas que Claude s’en aperçût. Voyant que
l’archidiacre était retombé dans son immobilité première,
il retira sa tête très doucement, et fit quelque bruit de
pas derrière la porte, comme quelqu’un qui arrive et qui avertit
de son arrivée.

´ Entrez ! cria l’archidiacre de l’intérieur de la cellule,
je vous attendais. J’ai laissé exprès la clef à la porte.
Entrez, maître Jacques. ª

L’écolier entra hardiment. L’archidiacre, qu’une pareille
visite gênait fort en pareil lieu, tressaillit sur son fauteuil.

0686
´ Quoi ! c’est vous, Jehan ?

– C’est toujours un J, dit l’écolier avec sa face rouge, effrontée
et joyeuse. ª

Le visage de dom Claude avait repris son expression sévère.

´ Que venez-vous faire ici ?

– Mon frère, répondit l’écolier en s’efforçant d’atteindre
à une mine décente, piteuse et modeste, et en tournant son
bicoquet dans ses mains avec un air d’innocence, je venais
vous demander…

0687 – Quoi ?

– Un peu de morale dont j’ai grand besoin. ª Jehan n’osa ajouter
tout haut : ´ Et un peu d’argent dont j’ai plus grand besoin
encore. ª Ce dernier membre de sa phrase resta inédit.

´ Monsieur, dit l’archidiacre d’un ton froid, je suis très
mécontent de vous.

– Hélas ! ª soupira l’écolier.

Dom Claude fit décrire un quart de cercle à son fauteuil,
et regarda Jehan fixement. ´ Je suis bien aise de vous voir.
ª

0688 C’était un exorde redoutable. Jehan se prépara à un rude
choc.

´ Jehan, on m’apporte tous les jours des doléances de vous.
Qu’est-ce que c’est que cette batterie où vous avez contus
de bastonnade un petit vicomte Albert de Ramonchamp ?…

– Oh ! dit Jehan, grand-chose ! un méchant page qui s’amusait
à escailbotter les écoliers en faisant courir son cheval dans
les boues !

– Qu’est-ce que c’est, reprit l’archidiacre, que ce Mahiet
Fargel, dont vous avez déchiré la robe ? Tunicam dechiraverunt,
dit la plainte.

– Ah bah ! une mauvaise cappette de Montaigu ! voilà-t-il
0689 pas !

– La plainte dit tunicam et non cappettam. Savez-vous le latin
? ª

Jehan ne répondit pas.

´ Oui ! poursuivit le prêtre en secouant la tête, voilà où
en sont les études et les lettres maintenant. La langue latine
est à peine entendue, la syriaque inconnue, la grecque tellement
odieuse que ce n’est pas ignorance aux plus savants de sauter
un mot grec sans le lire, et qu’on dit : Graecum est, non
legitur. ª

L’écolier releva résolument les yeux. ´ Monsieur mon frère,
vous plaît-il que je vous explique en bon parler français
0690 ce mot grec qui est écrit là sur le mur ?

– Quel mot ?

-ANATKH. ª

Une légère rougeur vint s’épanouir sur les jaunes pommettes
de l’archidiacre, comme la bouffée de fumée qui annonce au
dehors les secrètes commotions d’un volcan. L’écolier le remarqua
à peine.

´ Eh, Jehan, balbutia le frère aîné avec effort, qu’est-ce
que ce mot veut dire ?

– FATALITE. ª

0691
Dom Claude redevint pâle, et l’écolier poursuivit avec insouciance
:

´ Et ce mot qui est au-dessous, gravé par la même main, ,
signifie impureté. Vous voyez qu’on sait son grec. ª

L’archidiacre demeurait silencieux. Cette leçon de grec l’avait
rendu rêveur. Le petit Jehan, qui avait toutes les finesses
d’un enfant gâté, jugea le moment favorable pour hasarder
sa requête. Il prit donc une voix extrêmement douce, et commença
:

´ Mon bon frère, est-ce que vous m’avez en haine à ce point
de me faire farouche mine pour quelques méchantes gifles et
pugnalades distribuées en bonne guerre à je ne sais quels
garçons et marmousets, quibusdam mormosetis ? – Vous voyez,
0692 bon frère Claude, qu’on sait son latin. ª

Mais toute cette caressante hypocrisie n’eut point sur le
sévère grand frère son effet accoutumé. Cerbère ne mordit
pas au gâteau de miel. Le front de l’archidiacre ne se dérida
pas d’un pli.

´ Où voulez-vous en venir ? dit-il d’un ton sec.

– Eh bien, au fait ! voici ! répondit bravement Jehan. J’ai
besoin d’argent. ª

A cette déclaration effrontée, la physionomie de l’archidiacre
prit tout à fait l’expression pédagogique et paternelle.

0693 ´ Vous savez, monsieur Jehan, que notre fief de Tirechappe
ne rapporte, en mettant en bloc le cens et les rentes des
vingt-une maisons, que trente-neuf livres onze sous six deniers
parisis. C’est moitié plus que du temps des frères Paclet,
mais ce n’est pas beaucoup.

– J’ai besoin d’argent, dit stoïquement Jehan.

– Vous savez que l’official a décidé que nos vingt-une maisons
mouvaient en plein fief de l’évêché, et que nous ne pourrions
racheter cet hommage qu’en payant au révérend évêque deux
marcs d’argent doré du prix de six livres parisis. Or, ces
deux marcs, je n’ai encore pu les amasser. Vous le savez.

– Je sais que j’ai besoin d’argent, répéta Jehan pour la troisième
fois.

0694
– Et qu’en voulez-vous faire ? ª

Cette question fit briller une lueur d’espoir aux yeux de
Jehan. Il reprit sa mine chatte et doucereuse.

´ Tenez, cher frère Claude, je ne m’adresserais pas à vous
en mauvaise intention. Il ne s’agit pas de faire le beau dans
les tavernes avec vos unzains et de me promener dans les rues
de Paris en caparaçon de brocart d’or, avec mon laquais, cum
meo laquasio. Non, mon frère, c’est pour une bonne oeuvre.

– Quelle bonne oeuvre ? demanda Claude un peu surpris.

– Il y a deux de mes amis qui voudraient acheter une layette
à l’enfant d’une pauvre veuve haudriette. C’est une charité.
0695 Cela coûtera trois florins, et je voudrais mettre le mien.

– Comment s’appellent vos deux amis ?

– Pierre l’Assommeur et Baptiste Croque-Oison.

– Hum ! dit l’archidiacre, voilà des noms qui vont à une bonne
oeuvre comme une bombarde sur un maître-autel. ª

Il est certain que Jehan avait très mal choisi ses deux noms
d’amis. Il le sentit trop tard.

´ Et puis, poursuivit le sagace Claude, qu’est-ce que c’est
qu’une layette qui doit coûter trois florins ? et cela pour
l’enfant d’une haudriette ? Depuis quand les veuves haudriettes
ont-elles des marmots au maillot ? ª
0696

Jehan rompit la glace encore une fois. ´ Eh bien, oui ! j’ai
besoin d’argent pour aller voir ce soir Isabeau la Thierrye
au Val-d’Amour !

– Misérable impur ! s’écria le prêtre.

– ª, dit Jehan.

Cette citation, que l’écolier empruntait, peut-être avec malice,
à la muraille de la cellule, fit sur le prêtre un effet singulier.
Il se mordit les lèvres, et sa colère s’éteignit dans la rougeur.

´ Allez-vous-en, dit-il alors à Jehan. J’attends quelqu’un.
ª
0697

L’écolier tenta encore un effort.

´ Frère Claude, donnez-moi au moins un petit parisis pour
manger.

– Où en êtes-vous des décrétales de Gratien ? demanda dom
Claude.

– J’ai perdu mes cahiers.

– Où en êtes-vous des humanités latines ?

– On m’a volé mon exemplaire d’Horatius.
0698

– Où en êtes-vous d’Aristoteles ?

– Ma foi ! frère, quel est donc ce père de l’église qui dit
que les erreurs des hérétiques ont de tout temps eu pour repaire
les broussailles de la métaphysique d’Aristoteles ? Foin d’Aristoteles
! je ne veux pas déchirer ma religion à sa métaphysique.

– Jeune homme, reprit l’archidiacre, il y avait à la dernière
entrée du roi un gentilhomme appelé Philippe de Comines, qui
portait brodée sur la houssure de son cheval sa devise, que
je vous conseille de méditer : Qui non laborat non manducet.
ª

L’écolier resta un moment silencieux, le doigt à l’oreille,
l’oeil fixé à terre, et la mine fâchée. Tout à coup il se
0699 retourna vers Claude avec la vive prestesse d’un hoche-queue.

´ Ainsi, bon frère, vous me refusez un sou parisis pour acheter
une croûte chez un talmellier ?

– Qui non laborat non manducet.

A cette réponse de l’inflexible archidiacre, Jehan cacha sa
tête dans ses mains, comme une femme qui sanglote, et s’écria
avec une expression de désespoir :
!

´ Qu’est-ce que cela veut dire, monsieur ? demanda Claude
surpris de cette incartade.

– Eh bien quoi ! dit l’écolier, et il relevait sur Claude
0700 des yeux effrontés dans lesquels il venait d’enfoncer
ses poings pour leur donner la rougeur des larmes, c’est du
grec ! c’est un anapeste d’Eschyles qui exprime parfaitement
la douleur. ª

Et ici, il partit d’un éclat de rire si bouffon et si violent
qu’il en fit sourire l’archidiacre. C’était la faute de Claude
en effet ! pourquoi avait-il tant gâté cet enfant ?

´ Oh ! bon frère Claude, reprit Jehan enhardi par ce sourire,
voyez mes brodequins percés. Y a-t-il cothurne plus tragique
au monde que des bottines dont la semelle tire la langue ?
ª

L’archidiacre était promptement revenu à sa sévérité première.
´ Je vous enverrai des bottines neuves. Mais point d’argent.

0701
– Rien qu’un pauvre petit parisis, frère, poursuivit le suppliant
Jehan. J’apprendrai Gratien par coeur, je croirai bien en
Dieu, je serai un véritable Pythagoras de science et de vertu.
Mais un petit parisis, par grâce ! Voulez-vous que la famine
me morde avec sa gueule qui est là, béante, devant moi, plus
noire, plus puante, plus profonde qu’un tartare ou que le
nez d’un moine ? ª

Dom Claude hocha son chef ridé. ´ Qui non laborat… ª

Jehan ne le laissa pas achever.

´ Eh bien, cria-t-il, au diable ! Vive la joie ! Je m’entavernerai,
je me battrai, je casserai les pots et j’irai voir les filles
! ª

0702
Et sur ce, il jeta son bonnet au mur et fit claquer ses doigts
comme des castagnettes.

L’archidiacre le regarda d’un air sombre.

´ Jehan, vous n’avez point d’âme.

– En ce cas, selon Epicurius, je manque d’un je ne sais quoi
fait de quelque chose qui n’a pas de nom.

– Jehan, il faut songer sérieusement à vous corriger.

– Ah çà, cria l’écolier en regardant tour à tour son frère
et les alambics du fourneau, tout est donc cornu ici, les
0703 idées et les bouteilles !

– Jehan, vous êtes sur une pente bien glissante. Savez-vous
où vous allez ?

– Au cabaret, dit Jehan.

– Le cabaret mène au pilori.

– C’est une lanterne comme une autre, et c’est peut-être avec
celle-là que Diogénès eût trouvé son homme.

– Le pilori mène à la potence.

0704 – La potence est une balance qui a un homme à un bout
et toute la terre à l’autre. Il est beau d’être l’homme.

– La potence mène à l’enfer.

– C’est un gros feu.

– Jehan, Jehan, la fin sera mauvaise.

– Le commencement aura été bon. ª

En ce moment le bruit d’un pas se fit entendre dans l’escalier.

´ Silence ! dit l’archidiacre en mettant un doigt sur sa bouche,
0705 voici maître Jacques. Ecoutez, Jehan, ajouta-t-il à voix
basse, gardez-vous de parler jamais de ce que vous aurez vu
et entendu ici. Cachez-vous vite sous ce fourneau, et ne soufflez
pas. ª

L’écolier se blottit sous le fourneau. Là, il lui vint une
idée féconde.

´ A propos, frère Claude, un florin pour que je ne souffle
pas.

– Silence ! je vous le promets.

– Il faut me le donner.

– Prends donc ! ª dit l’archidiacre en lui jetant avec colère
0706 son escarcelle.

Jehan se renfonça sous le fourneau, et la porte s’ouvrit.

V

LES DEUX HOMMES VETUS DE NOIR

Le personnage qui entra avait une robe noire et la mine sombre.
Ce qui frappa au premier coup d’oeil notre ami Jehan (qui,
comme on s’en doute bien, s’était arrangé dans son coin de
manière à pouvoir tout voir et tout entendre selon son bon
plaisir), c’était la parfaite tristesse du vêtement et du
visage de ce nouveau venu. Il y avait pourtant quelque douceur
répandue sur cette figure, mais une douceur de chat ou de
0707 juge, une douceur doucereuse. Il était fort gris, ridé,
touchait aux soixante ans, clignait des yeux, avait le sourcil
blanc, la lèvre pendante et de grosses mains. Quand Jehan
vit que ce n’était que cela, c’est-à-dire sans doute un médecin
ou un magistrat, et que cet homme avait le nez très loin de
la bouche, signe de bêtise, il se rencoigna dans son trou,
désespéré d’avoir à passer un temps indéfini en si gênante
posture et en si mauvaise compagnie.

L’archidiacre cependant ne s’était pas même levé pour ce personnage.
Il lui avait fait signe de s’asseoir sur un escabeau voisin
de la porte, et, après quelques moments d’un silence qui semblait
continuer une méditation antérieure, il lui avait dit avec
quelque protection : ´ Bonjour, maître Jacques.

– Salut, maître ! ª avait répondu l’homme noir.

0708 Il y avait dans les deux manières dont fut prononcé d’une
part ce maître Jacques, de l’autre ce maître par excellence,
la différence du monseigneur au monsieur, du domine au domne.
C’était évidemment l’abord du docteur et du disciple.

´ Eh bien, reprit l’archidiacre après un nouveau silence que
maître Jacques se garda bien de troubler, réussissez-vous
?

– Hélas, mon maître, dit l’autre avec un sourire triste, je
souffle toujours. De la cendre tant que j’en veux. Mais pas
une étincelle d’or. ª

Dom Claude fit un geste d’impatience. ´ Je ne vous parle pas
de cela, maître Jacques Charmolue, mais du procès de votre
magicien. N’est-ce pas Marc Cenaine que vous le nommez, le
sommelier de la Cour des comptes ? Avoue-t-il sa magie ? La
0709 question vous a-t-elle réussi ?

– Hélas non, répondit maître Jacques, toujours avec son sourire
triste. Nous n’avons pas cette consolation. Cet homme est
un caillou. Nous le ferons bouillir au Marché-aux-Pourceaux,
avant qu’il ait rien dit. Cependant nous n’épargnons rien
pour arriver à la vérité. Il est déjà tout disloqué. Nous
y mettons toutes les herbes de la Saint-Jean, comme dit le
vieux comique Plautus,

Advorsum stimulos, laminas, crucesque, compedesque.
Nervos, catenas, carceres, numellas, pedicas, boias .

Rien n’y fait. Cet homme est terrible. J’y perds mon latin.

0710 – Vous n’avez rien trouvé de nouveau dans sa maison ?

– Si fait, dit maître Jacques en fouillant dans son escarcelle,
ce parchemin. Il y a des mots dessus que nous ne comprenons
pas. Monsieur l’avocat criminel Philippe Lheulier sait pourtant
un peu d’hébreu qu’il a appris dans l’affaire des juifs de
la rue Kantersten à Bruxelles. ª

En parlant ainsi, maître Jacques déroulait un parchemin.

´ Donnez ª, dit l’archidiacre. Et jetant les yeux sur cette
pancarte : ´ Pure magie, maître Jacques ! s’écria-t-il. Emen-hétan
! c’est le cri des stryges quand elles arrivent au sabbat.
Per ipsum, et cum ipso, et in ipso ! c’est le commandement
qui recadenasse le diable en enfer. Hax, pax, max ! ceci est
de la médecine. Une formule contre la morsure des chiens enragés.
Maître Jacques ! vous êtes procureur du roi en cour d’église,
0711 ce parchemin est abominable.

– Nous remettrons l’homme à la question. Voici encore, ajouta
maître Jacques en fouillant de nouveau dans sa sacoche, ce
que nous avons trouvé chez Marc Cenaine. ª

C’était un vase de la famille de ceux qui couvraient le fourneau
de dom Claude. ´ Ah ! dit l’archidiacre, un creuset d’alchimie.

– Je vous avouerai, reprit maître Jacques avec son sourire
timide et gauche, que je l’ai essayé sur le fourneau, mais
je n’ai pas mieux réussi qu’avec le mien. ª

L’archidiacre se mit à examiner le vase. ´ Qu’a-t-il gravé
sur son creuset ? Och ! och ! le mot qui chasse les puces
! Ce Marc Cenaine est ignorant ! Je le crois bien, que vous
0712 ne ferez pas d’or avec ceci ! c’est bon à mettre dans
votre alcôve l’été, et voilà tout !

– Puisque nous en sommes aux erreurs, dit le procureur du
roi, je viens d’étudier le portail d’en bas avant de monter
; votre révérence est-elle bien sûre que l’ouverture de l’ouvrage
de physique y est figurée du côté de l’Hôtel-Dieu, et que,
dans les sept figures nues qui sont aux pieds de Notre-Dame,
celle qui a des ailes aux talons est Mercurius ?

– Oui, répondit le prêtre. C’est Augustin Nypho qui l’écrit,
ce docteur italien qui avait un démon barbu lequel lui apprenait
toute chose. Au reste, nous allons descendre, et je vous expliquerai
cela sur le texte.

– Merci, mon maître, dit Charmolue en s’inclinant jusqu’à
terre. – A propos, j’oubliais ! quand vous plaît-il que je
0713 fasse appréhender la petite magicienne ?

– Quelle magicienne ?

– Cette bohémienne que vous savez bien, qui vient tous les
jours baller sur le parvis malgré la défense de l’official
! Elle a une chèvre possédée qui a des cornes du diable, qui
lit, qui écrit, qui sait la mathématique comme Picatrix, et
qui suffirait à faire pendre toute la Bohême. Le procès est
tout prêt. Il sera bientôt fait, allez ! Une jolie créature,
sur mon âme, que cette danseuse ! les plus beaux yeux noirs
! deux escarboucles d’Egypte. Quand commençons-nous ? ª

L’archidiacre était excessivement pâle.

´ Je vous dirai cela ª, balbutia-t-il d’une voix à peine articulée.
0714 Puis il reprit avec effort : ´ Occupez-vous de Marc Cenaine.

– Soyez tranquille, dit en souriant Charmolue. Je vais le
faire reboucler sur le lit de cuir en rentrant. Mais c’est
un diable d’homme. Il fatigue Pierrat Torterue lui-même, qui
a les mains plus grosses que moi. Comme dit ce bon Plautus,

Nudus vinctus, centum pondo, es quando pendes per pedes.

La question au treuil ! c’est ce que nous avons de mieux.
Il y passera. ª

Dom Claude semblait plongé dans une sombre distraction. Il
se tourna vers Charmolue.

0715
´ Maître Pierrat… maître Jacques, veux-je dire, occupez-vous
de Marc Cenaine !

– Oui, oui, dom Claude. Pauvre homme ! il aura souffert comme
Mummol. Quelle idée aussi, d’aller au sabbat ! un sommelier
de la Cour des comptes, qui devrait connaître le texte de
Charlemagne, Stryga vel masca ! – Quant à la petite, – Smelarda,
comme ils l’appellent, – j’attendrai vos ordres. – Ah ! en
passant sous le portail, vous m’expliquerez aussi ce que veut
dire le jardinier de plate peinture qu’on voit en entrant
dans l’église. N’est-ce pas le Semeur ? – Hé ! maître, à quoi
pensez-vous donc ? ª

Dom Claude, abîmé en lui-même, ne l’écoutait plus. Charmolue,
en suivant la direction de son regard, vit qu’il s’était fixé
machinalement à la grande toile d’araignée qui tapissait la
lucarne. En ce moment, une mouche étourdie qui cherchait le
0716 soleil de mars vint se jeter à travers ce filet et s’y
englua. A l’ébranlement de sa toile, l’énorme araignée fit
un mouvement brusque hors de sa cellule centrale, puis d’un
bond elle se précipita sur la mouche, qu’elle plia en deux
avec ses antennes de devant, tandis que sa trompe hideuse
lui fouillait la tête. ´ Pauvre mouche ! ª dit le procureur
du roi en cour d’église, et il leva la main pour la sauver.
L’archidiacre, comme réveillé en sursaut, lui retint le bras
avec une violence convulsive.

´ Maître Jacques, cria-t-il, laissez faire la fatalité ! ª

Le procureur se retourna effaré. Il lui semblait qu’une pince
de fer lui avait pris le bras. L’oeil du prêtre était fixe,
hagard, flamboyant, et restait attaché au petit groupe horrible
de la mouche et de l’araignée.

0717 ´ Oh ! oui, continua le prêtre avec une voix qu’on eût
dit venir de ses entrailles, voilà un symbole de tout. Elle
vole, elle est joyeuse, elle vient de naître ; elle cherche
le printemps, le grand air, la liberté ; oh ! oui, mais qu’elle
se heurte à la rosace fatale, l’araignée en sort, l’araignée
hideuse ! Pauvre danseuse ! pauvre mouche prédestinée ! Maître
Jacques, laissez faire ! c’est la fatalité ! – Hélas ! Claude,
tu es l’araignée. Claude, tu es la mouche aussi ! Tu volais
à la science, à la lumière, au soleil, tu n’avais souci que
d’arriver au grand air, au grand jour de la vérité éternelle
; mais, en te précipitant vers la lucarne éblouissante qui
donne sur l’autre monde, sur le monde de la clarté, de l’intelligence
et de la science, mouche aveugle, docteur insensé, tu n’as
pas vu cette subtile toile d’araignée tendue par le destin
entre la lumière et toi, tu t’y es jeté à corps perdu, misérable
fou, et maintenant tu te débats, la tête brisée et les ailes
arrachées, entre les antennes de fer de la fatalité ! – Maître
Jacques ! maître Jacques ! laissez faire l’araignée.

0718 – Je vous assure, dit Charmolue qui le regardait sans
comprendre, que je n’y toucherai pas. Mais lâchez-moi le bras,
maître, de grâce ! vous avez une main de tenaille. ª

L’archidiacre ne l’entendait pas. ´ Oh ! insensé ! reprit-il
sans quitter la lucarne des yeux. Et quand tu l’aurais pu
rompre, cette toile redoutable, avec tes ailes de moucheron,
tu crois que tu aurais pu atteindre à la lumière ! Hélas !
cette vitre qui est plus loin, cet obstacle transparent, cette
muraille de cristal plus dur que l’airain qui sépare toutes
les philosophies de la vérité, comment l’aurais-tu franchie
? – vanité de la science ! que de sages viennent de bien loin
en voletant s’y briser le front ! que de systèmes pêle-mêle
se heurtent en bourdonnant à cette vitre éternelle ! ª

Il se tut. Ces dernières idées, qui l’avaient insensiblement
ramené de lui-même à la science, paraissaient l’avoir calmé.
Jacques Charmolue le fit tout à fait revenir au sentiment
0719 de la réalité, en lui adressant cette question : ´ Or
çà, mon maître, quand viendrez-vous m’aider à faire de l’or
? Il me tarde de réussir. ª

L’archidiacre hocha la tête avec un sourire amer. ´ Maître
Jacques, lisez Michel Psellus, Dialogus de energia et operatione
daemonum. Ce que nous faisons n’est pas tout à fait innocent.

– Plus bas, maître ! je m’en doute, dit Charmolue. Mais il
faut bien faire un peu d’hermétique quand on n’est que procureur
du roi en cour d’église, à trente écus tournois par an. Seulement
parlons bas. ª

En ce moment un bruit de mâchoire et de mastication qui partait
de dessous le fourneau vint frapper l’oreille inquiète de
Charmolue.
0720

´ Qu’est cela ? ª demanda-t-il.

C’était l’écolier qui, fort gêné et fort ennuyé dans sa cachette,
était parvenu à y découvrir une vieille croûte et un triangle
de fromage moisi, et s’était mis à manger le tout sans façon,
en guise de consolation et de déjeuner. Comme il avait grand-faim,
il faisait grand bruit, et il accentuait fortement chaque
bouchée, ce qui avait donné l’éveil et l’alarme au procureur.

´ C’est un mien chat, dit vivement l’archidiacre, qui se régale
là-dessous de quelque souris. ª

Cette explication satisfit Charmolue.

0721 ´ En effet, maître, répondit-il avec un sourire respectueux,
tous les grands philosophes ont eu leur bête familière. Vous
savez ce que dit Servius : Nullus enim locus sine genio est.
ª

Cependant dom Claude, qui craignait quelque nouvelle algarade
de Jehan, rappela à son digne disciple qu’ils avaient quelques
figures du portail à étudier ensemble, et tous deux sortirent
de la cellule, au grand ouf ! de l’écolier, qui commençait
à craindre sérieusement que son genou ne prît l’empreinte
de son menton.

VI

EFFET QUE PEUVENT PRODUIRE
SEPT JURONS EN PLEIN AIR

0722

´ Te Deum laudamus ! s’écria maître Jehan en sortant de son
trou, voilà les deux chats-huants partis. Och ! och ! Hax
! pax ! max ! les puces ! les chiens enragés ! le diable !
j’en ai assez de leur conversation ! La tête me bourdonne
comme un clocher. Du fromage moisi par-dessus le marché !
Sus ! descendons, prenons l’escarcelle du grand frère, et
convertissons toutes ces monnaies en bouteilles ! ª

Il jeta un coup d’oeil de tendresse et d’admiration dans l’intérieur
de la précieuse escarcelle, rajusta sa toilette, frotta ses
bottines, épousseta ses pauvres manches-mahoîtres toutes grises
de cendre, siffla un air, pirouetta une gambade, examina s’il
ne restait pas quelque chose à prendre dans la cellule, grapilla
çà et là sur le fourneau quelque amulette de verroterie bonne
à donner en guise de bijou à Isabeau la Thierrye, enfin ouvrit
la porte, que son frère avait laissée ouverte par une dernière
indulgence, et qu’il laissa ouverte à son tour par une dernière
0723 malice, et descendit l’escalier circulaire en sautillant
comme un oiseau.

Au milieu des ténèbres de la vis il coudoya quelque chose
qui se rangea en grognant, il présuma que c’était Quasimodo,
et cela lui parut si drôle qu’il descendit le reste de l’escalier
en se tenant les côtes de rire. En débouchant sur la place,
il riait encore.

Il frappa du pied quand il se retrouva à terre. ´ Oh ! dit-il,
bon et honorable pavé de Paris ! maudit escalier à essouffler
les anges de l’échelle Jacob ! A quoi pensais-je de m’aller
fourrer dans cette vrille de pierre qui perce le ciel, le
tout pour manger du fromage barbu, et pour voir les clochers
de Paris par une lucarne ! ª

Il fit quelques pas, et aperçut les deux chats-huants, c’est-à-dire
0724 dom Claude et maître Jacques Charmolue, en contemplation
devant une sculpture du portail. Il s’approcha d’eux sur la
pointe des pieds, et entendit l’archidiacre qui disait tout
bas à Charmolue : ´ C’est Guillaume de Paris qui a fait graver
un Job sur cette pierre couleur lapis-lazuli, dorée par les
bords. Job figure sur la pierre philosophale, qui doit être
éprouvée et martyrisée aussi pour devenir parfaite, comme
dit Raymond Lulle : Sub conservatione formae specificae salva
anima. ª

´ Cela m’est bien égal, dit Jehan, c’est moi qui ai la bourse.
ª

En ce moment il entendit une voix forte et sonore articuler
derrière lui une série formidable de jurons. ´ Sang-Dieu !
ventre-Dieu ! bédieu ! corps de Dieu ! nombril de Belzébuth
! nom d’un pape ! corne et tonnerre !

0725
– Sur mon âme, s’écria Jehan, ce ne peut-être que mon ami
le capitaine Phoebus ! ª

Ce nom de Phoebus arriva aux oreilles de l’archidiacre au
moment où il expliquait au procureur du roi le dragon qui
cache sa queue dans un bain d’où sort de la fumée et une tête
de roi. Dom Claude tressaillit, s’interrompit, à la grande
stupeur de Charmolue, se retourna, et vit son frère Jehan
qui abordait un grand officier à la porte du logis Gondelaurier.

C’était en effet monsieur le capitaine Phoebus de Châteaupers.
Il était adossé à l’angle de la maison de sa fiancée, et il
jurait comme un païen.

´ Ma foi, capitaine Phoebus, dit Jehan en lui prenant la main,
vous sacrez avec une verve admirable.
0726

– Corne et tonnerre ! répondit le capitaine.

– Corne et tonnerre vous-même ! répliqua l’écolier. Or çà,
gentil capitaine, d’où vous vient ce débordement de belles
paroles ?

– Pardon, bon camarade Jehan, s’écria Phoebus en lui secouant
la main, cheval lancé ne s’arrête pas court. Or, je jurais
au grand galop. Je viens de chez ces bégueules, et quand j’en
sors, j’ai toujours la gorge pleine de jurements ; il faut
que je les crache, ou j’étoufferais, ventre et tonnerre !

– Voulez-vous venir boire ? ª demanda l’écolier.

0727 Cette proposition calma le capitaine.

´ Je veux bien, mais je n’ai pas d’argent.

– J’en ai, moi !

– Bah ! voyons ? ª

Jehan étala l’escarcelle aux yeux du capitaine, avec majesté
et simplicité. Cependant l’archidiacre, qui avait laissé là
Charmolue ébahi, était venu jusqu’à eux et s’était arrêté
à quelques pas, les observant tous deux sans qu’ils prissent
garde à lui, tant la contemplation de l’escarcelle les absorbait.

Phoebus s’écria : ´ Une bourse dans votre poche, Jehan, c’est
0728 la lune dans un seau d’eau. On l’y voit, mais elle n’y
est pas. Il n’y en a que l’ombre. Pardieu ! gageons que ce
sont des cailloux ! ª

Jehan répondit froidement : ´ Voilà les cailloux dont je cailloute
mon gousset. ª

Et, sans ajouter une parole, il vida l’escarcelle sur une
borne voisine, de l’air d’un Romain sauvant la patrie.

´ Vrai Dieu ! grommela Phoebus, des targes, des grands-blancs,
des petits-blancs, des mailles d’un tournois les deux, des
deniers parisis, de vrais liards-à-l’aigle ! C’est éblouissant
! ª

Jehan demeurait digne et impassible. Quelques liards avaient
0729 roulé dans la boue ; le capitaine, dans son enthousiasme,
se baissa pour les ramasser. Jehan le retint :

´ Fi, capitaine Phoebus de Châteaupers ! ª

Phoebus compta la monnaie et se tournant avec solennité vers
Jehan : ´ Savez-vous, Jehan, qu’il y a vingt-trois sous parisis
! Qui avez-vous donc dévalisé cette nuit, rue Coupe-Gueule
? ª

Jehan rejeta en arrière sa tête blonde et bouclée, et dit
en fermant à demi des yeux dédaigneux : ´ On a un frère archidiacre
et imbécile.

– Corne de Dieu ! s’écria Phoebus, le digne homme !

0730
– Allons boire, dit Jehan.

– Où irons-nous ? dit Phoebus. A La Pomme d’Eve ?

– Non, capitaine. Allons à La Vieille Science. Une vieille
qui scie une anse. C’est un rébus. J’aime cela.

– Foin des rébus, Jehan ! le vin est meilleur à La Pomme d’Eve.
Et puis, à côté de la porte il y a une vigne au soleil qui
m’égaie quand je bois.

– Eh bien ! va pour Eve et sa pomme ª, dit l’écolier ; et
prenant le bras de Phoebus : ´ A propos, mon cher capitaine,
vous avez dit tout à l’heure la rue Coupe-Gueule. C’est fort
mal parler. On n’est plus si barbare à présent. On dit la
0731 rue Coupe-Gorge. ª

Les deux amis se mirent en route vers La Pomme d’Eve. Il est
inutile de dire qu’ils avaient d’abord ramassé l’argent et
que l’archidiacre les suivait.

L’archidiacre les suivait, sombre et hagard. Etait-ce là le
Phoebus dont le nom maudit, depuis son entrevue avec Gringoire,
se mêlait à toutes ses pensées ? il ne le savait, mais, enfin,
c’était un Phoebus, et ce nom magique suffisait pour que l’archidiacre
suivît à pas de loup les deux insouciants compagnons, écoutant
leurs paroles et observant leurs moindres gestes avec une
anxiété attentive. Du reste, rien de plus facile que d’entendre
tout ce qu’ils disaient, tant ils parlaient haut, fort peu
gênés de mettre les passants de moitié dans leurs confidences.
Ils parlaient duels, filles, cruches, folies.

0732 Au détour d’une rue, le bruit d’un tambour de basque leur
vint d’un carrefour voisin. Dom Claude entendit l’officier
qui disait à l’écolier :

´ Tonnerre ! doublons le pas.

– Pourquoi, Phoebus ?

– J’ai peur que la bohémienne ne me voie.

– Quelle bohémienne ?

– La petite qui a une chèvre.

0733 – La Smeralda ?

– Justement, Jehan. J’oublie toujours son diable de nom. Dépêchons,
elle me reconnaîtrait. Je ne veux pas que cette fille m’accoste
dans la rue.

– Est-ce que vous la connaissez, Phoebus ? ª

Ici l’archidiacre vit Phoebus ricaner, se pencher à l’oreille
de Jehan, et lui dire quelques mots tout bas. Puis Phoebus
éclata de rire et secoua la tête d’un air triomphant.

´ En vérité ? dit Jehan.

– Sur mon âme ! dit Phoebus.
0734

– Ce soir ?

– Ce soir.

– Etes-vous sûr qu’elle viendra ?

– Mais êtes-vous fou, Jehan ? est-ce qu’on doute de ces choses-là
?

– Capitaine Phoebus, vous êtes un heureux gendarme ! ª

L’archidiacre entendit toute cette conversation. Ses dents
claquèrent. Un frisson, visible aux yeux, parcourut tout son
0735 corps. Il s’arrêta un moment, s’appuya à une borne comme
un homme ivre, puis il reprit la piste des deux joyeux drôles.

Au moment où il les rejoignit, ils avaient changé de conversation.
Il les entendit chanter à tue-tête le vieux refrain :

Les enfants des Petits-Carreaux

Se font pendre comme des veaux.

VII

LE MOINE BOURRU

0736 L’illustre cabaret de La Pomme d’Eve était situé dans
l’Université, au coin de la rue de la Rondelle et de la rue
du Bâtonnier. C’était une salle au rez-de-chaussée, assez
vaste et fort basse, avec une voûte dont la retombée centrale
s’appuyait sur un gros pilier de bois peint en jaune ; des
tables partout, de luisants brocs d’étain accrochés au mur,
toujours force buveurs, des filles à foison, un vitrage sur
la rue, une vigne à la porte, et au-dessus de cette porte
une criarde planche de tôle, enluminée d’une pomme et d’une
femme, rouillée par la pluie et tournant au vent sur une broche
de fer. Cette façon de girouette qui regardait le pavé était
l’enseigne.

La nuit tombait. Le carrefour était noir. Le cabaret plein
de chandelles flamboyait de loin comme une forge dans l’ombre.
On entendait le bruit des verres, des ripailles, des jurements,
des querelles qui s’échappait par les carreaux cassés. A travers
la brume que la chaleur de la salle répandait sur la devanture
vitrée, on voyait fourmiller cent figures confuses, et de
0737 temps en temps un éclat de rire sonore s’en détachait.
Les passants qui allaient à leurs affaires longeaient sans
y jeter les yeux cette vitre tumultueuse. Seulement, par intervalles,
quelque petit garçon en guenilles se haussait sur la pointe
des pieds jusqu’à l’appui de la devanture et jetait dans le
cabaret la vieille huée goguenarde dont on poursuivait alors
les ivrognes : ´ Aux Houls, saouls, saouls, saouls ! ª

Un homme cependant se promenait imperturbablement devant la
bruyante taverne, y regardant sans cesse, et ne s’en écartant
pas plus qu’un piquier de sa guérite. Il avait un manteau
jusqu’au nez. Ce manteau, il venait de l’acheter au fripier
qui avoisinait La Pomme d’Eve, sans doute pour se garantir
du froid des soirées de mars, peut-être pour cacher son costume.
De temps en temps il s’arrêtait devant le vitrage trouble
à mailles de plomb, il écoutait, regardait, et frappait du
pied.

0738 Enfin la porte du cabaret s’ouvrit. C’est ce qu’il paraissait
attendre. Deux buveurs en sortirent. Le rayon de lumière qui
s’échappa de la porte empourpra un moment leurs joviales figures.
L’homme au manteau s’alla mettre en observation sous un porche
de l’autre côté de la rue.

´ Corne et tonnerre ! dit l’un des deux buveurs. Sept heures
vont toquer. C’est l’heure de mon rendez-vous.

– Je vous dis, reprenait son compagnon avec une langue épaisse,
que je ne demeure pas rue des Mauvaises-Paroles, indignus
qui inter mala verba habitat. J’ai logis rue Jean-Pain-Mollet,
in vico Johannis-Pain-Mollet. – Vous êtes plus cornu qu’un
unicorne, si vous dites le contraire. Chacun sait que qui
monte une fois sur un ours n’a jamais peur, mais vous avez
le nez tourné à la friandise, comme Saint-Jacques de l’Hôpital.

0739 – Jehan, mon ami, vous êtes ivre ª, disait l’autre.

L’autre répondit en chancelant : ´ Cela vous plaît à dire,
Phoebus, mais il est prouvé que Platon avait le profil d’un
chien de chasse. ª

Le lecteur a sans doute déjà reconnu nos deux braves amis,
le capitaine et l’écolier. Il paraît que l’homme qui les guettait
dans l’ombre les avait reconnus aussi, car il suivait à pas
lents tous les zigzags que l’écolier faisait faire au capitaine,
lequel, buveur plus aguerri, avait conservé tout son sang-froid.
En les écoutant attentivement, l’homme au manteau put saisir
dans son entier l’intéressante conversation que voici :

´ Corbacque ! tâchez donc de marcher droit, monsieur le bachelier.
Vous savez qu’il faut que je vous quitte. Voilà sept heures.
J’ai rendez-vous avec une femme.
0740

– Laissez-moi donc, vous ! Je vois des étoiles et des lances
de feu. Vous êtes comme le château de Dampmartin qui crève
de rire.

– Par les verrues de ma grand-mère, Jehan, c’est déraisonner
avec trop d’acharnement. – A propos, Jehan, est-ce qu’il ne
vous reste plus d’argent ?

– Monsieur le recteur, il n’y a pas de faute, la petite boucherie,
parva boucheria.

– Jehan, mon ami Jehan ! vous savez que j’ai donné rendez-vous
à cette petite au bout du pont Saint-Michel, que je ne puis
la mener que chez la Falourdel, la vilotière du pont, et qu’il
faudra payer la chambre. La vieille ribaude à moustaches blanches
ne me fera pas crédit. Jehan ! de grâce ! est-ce que nous
0741 avons bu toute l’escarcelle du curé ? est-ce qu’il ne
vous reste plus un parisis ?

– La conscience d’avoir bien dépensé les autres heures est
un juste et savoureux condiment de table.

– Ventre et boyaux ! trêve aux billevesées ! Dites-moi, Jehan
du diable, vous reste-t-il quelque monnaie ? Donnez, bédieu
! ou je vais vous fouiller, fussiez-vous lépreux comme Job
et galeux comme César !

– Monsieur, la rue Galiache est une rue qui a un bout rue
de la Verrerie, et l’autre rue de la Tixeranderie.

– Eh bien oui, mon bon ami Jehan, mon pauvre camarade ; la
rue Galiache, c’est bien, c’est très bien. Mais, au nom du
0742 ciel, revenez à vous. Il ne me faut qu’un sou parisis,
et c’est pour sept heures.

– Silence à la ronde, et attention au refrain :

Quand les rats mangeront les cas.

Le loi sera seigneur d’Arras ;

Quand la mer, qui est grande et lée,

Sera à la Saint-Jean gelée,

On verra, par-dessus la glace,

Sortir ceux d’Arras de leur place.

0743 – Eh bien, écolier de l’Antechrist, puisses-tu être étranglé
avec les tripes de ta mère ! ª s’écria Phoebus, et il poussa
rudement l’écolier ivre, lequel glissa contre le mur et tomba
mollement sur le pavé de Philippe-Auguste. Par un reste de
cette pitié fraternelle qui n’abandonne jamais le coeur d’un
buveur, Phoebus roula Jehan avec le pied sur un de ces oreillers
du pauvre que la providence tient prêts au coin de toutes
les bornes de Paris, et que les riches flétrissent dédaigneusement
du nom de tas d’ordures. Le capitaine arrangea la tête de
Jehan sur un plan incliné de trognons de choux, et à l’instant
même l’écolier se mit à ronfler avec une basse-taille magnifique.
Cependant toute rancune n’était pas éteinte au coeur du capitaine.
´ Tant pis si la charrette du diable te ramasse en passant
! ª dit-il au pauvre clerc endormi, et il s’éloigna.

L’homme au manteau, qui n’avait cessé de le suivre, s’arrêta
un moment devant l’écolier gisant, comme si une indécision
l’agitait ; puis, poussant un profond soupir, il s’éloigna
aussi à la suite du capitaine.
0744

Nous laisserons, comme eux, Jehan dormir sous le regard bienveillant
de la belle étoile, et nous les suivrons aussi, s’il plaît
au lecteur.

En débouchant dans la rue Saint-André-des-Arcs, le capitaine
Phoebus s’aperçut que quelqu’un le suivait. Il vit, en détournant
par hasard les yeux, une espèce d’ombre qui rampait derrière
lui le long des murs. Il s’arrêta, elle s’arrêta. Il se remit
en marche, l’ombre se remit en marche. Cela ne l’inquiéta
que fort médiocrement. ´ Ah bah ! se dit-il en lui-même, je
n’ai pas le sou. ª

Devant la façade du collège d’Autun il fit halte. C’est à
ce collège qu’il avait ébauché ce qu’il appelait ses études,
et, par une habitude d’écolier taquin qui lui était restée,
il ne passait jamais devant la façade sans faire subir à la
0745 statut du cardinal Pierre Bertrand, sculptée à droite
du portail, l’espèce d’affront dont se plaint si amèrement
Priape dans la satire d’Horace Olim truncus eram ficulnus.
Il y avait mis tant d’acharnement que l’inscription Eduensis
episcopus en était presque effacée. Il s’arrêta donc devant
la statue comme à son ordinaire. La rue était tout à fait
déserte. Au moment où il renouait nonchalamment ses aiguillettes,
le nez au vent, il vit l’ombre qui s’approchait de lui à pas
lents, si lents qu’il eut tout le temps d’observer que cette
ombre avait un manteau et un chapeau. Arrivée près de lui,
elle s’arrêta et demeura plus immobile que la statue du cardinal
Bertrand. Cependant elle attachait sur Phoebus deux yeux fixes
pleins de cette lumière vague qui sort la nuit de la prunelle
d’un chat.

Le capitaine était brave et se serait fort peu soucié d’un
larron l’estoc au poing. Mais cette statue qui marchait, cet
homme pétrifié le glacèrent. Il courait alors par le monde
je ne sais quelles histoires du moine bourru, rôdeur nocturne
0746 des rues de Paris, qui lui revinrent confusément en mémoire.
Il resta quelques minutes stupéfait, et rompit enfin le silence,
en s’efforçant de rire.

´ Monsieur, si vous êtes un voleur, comme je l’espère, vous
me faites l’effet d’un héron qui s’attaque à une coquille
de noix. Je suis un fils de famille ruiné, mon cher. Adressez-vous
à côté. Il y a dans la chapelle de ce collège du bois de la
vraie croix, qui est dans de l’argenterie. ª

La main de l’ombre sortit de dessous son manteau et s’abattit
sur le bras de Phoebus avec la pesanteur d’une serre d’aigle.
En même temps l’ombre parla : ´ Capitaine Phoebus de Châteaupers
!

– Comment diable ! dit Phoebus, vous savez mon nom !

0747
– Je ne sais pas seulement votre nom, reprit l’homme au manteau
avec sa voix de sépulcre. Vous avez un rendez-vous ce soir.

– Oui, répondit Phoebus stupéfait.

– A sept heures.

– Dans un quart d’heure.

– Chez la Falourdel.

– Précisément.

0748
– La vilotière du pont Saint-Michel.

– De saint Michel archange, comme dit la patenôtre.

– Impie ! grommela le spectre. – Avec une femme ?

– Confiteor.

– Qui s’appelle…

– La Smeralda ª, dit Phoebus allègrement. Toute son insouciance
lui était revenue par degrés.

0749 A ce nom, la serre de l’ombre secoua avec fureur le bras
de Phoebus.

´ Capitaine Phoebus de Châteaupers, tu mens ! ª

Qui eût pu voir en ce moment le visage enflammé du capitaine,
le bond qu’il fit en arrière, si violent qu’il se dégagea
de la tenaille qui l’avait saisi, la fière mine dont il jeta
sa main à la garde de son épée, et devant cette colère la
morne immobilité de l’homme au manteau, qui eût vu cela eût
été effrayé. C’était quelque chose du combat de don Juan et
de la statue.

´ Christ et Satan ! cria le capitaine. Voilà une parole qui
s’attaque rarement à l’oreille d’un Châteaupers ! tu n’oserais
pas la répéter.

0750
– Tu mens ! ª dit l’ombre froidement.

Le capitaine grinça des dents. Moine bourru, fantôme, superstitions,
il avait tout oublié en ce moment. Il ne voyait plus qu’un
homme et qu’une insulte.

´ Ah ! voilà qui va bien ! ª balbutia-t-il d’une voix étouffée
de rage. Il tira son épée, puis bégayant, car la colère fait
trembler comme la peur : ´ Ici ! tout de suite ! sus ! les
épées ! les épées ! du sang sur ces pavés ! ª

Cependant l’autre ne bougeait. Quand il vit son adversaire
en garde et prêt à se fendre : ´ Capitaine Phoebus, dit-il,
et son accent vibrait avec amertume, vous oubliez votre rendez-vous.
ª

0751
Les emportements des hommes comme Phoebus sont des soupes
au lait dont une goutte d’eau froide affaisse l’ébullition.
Cette simple parole fit baisser l’épée qui étincelait à la
main du capitaine.

´ Capitaine, poursuivit l’homme, demain, après-demain, dans
un mois, dans dix ans, vous me retrouverez prêt à vous couper
la gorge ; mais allez d’abord à votre rendez-vous.

– En effet, dit Phoebus, comme s’il cherchait à capituler
avec lui-même, ce sont deux choses charmantes à rencontrer
en un rendez-vous qu’une épée et qu’une fille ; mais je ne
vois pas pourquoi je manquerais l’une pour l’autre, quand
je puis avoir les deux. ª

Il remit l’épée au fourreau.
0752

´ Allez à votre rendez-vous, reprit l’inconnu.

– Monsieur, répondit Phoebus avec quelque embarras, grand
merci de votre courtoisie. Au fait il sera toujours temps
demain de nous découper à taillades et boutonnières le pourpoint
du père Adam. Je vous sais gré de me permettre de passer encore
un quart d’heure agréable. J’espérais bien vous coucher dans
le ruisseau et arriver encore à temps pour la belle, d’autant
mieux qu’il est de bon air de faire attendre un peu les femmes
en pareil cas. Mais vous m’avez l’air d’un gaillard, et il
est plus sûr de remettre la partie à demain. Je vais donc
à mon rendez-vous. C’est pour sept heures, comme vous savez.
ª Ici Phoebus se gratta l’oreille. ´ Ah ! corne-Dieu ! j’oubliais
! je n’ai pas un sou pour acquitter le truage du galetas,
et la vieille matrulle voudra être payée d’avance. Elle se
défie de moi.

0753
– Voici de quoi payer. ª

Phoebus sentit la main froide de l’inconnu glisser dans la
sienne une large pièce de monnaie. Il ne put s’empêcher de
prendre cet argent et de serrer cette main.

´ Vrai Dieu ! s’écria-t-il, vous êtes un bon enfant !

– Une condition, dit l’homme. Prouvez-moi que j’ai eu tort
et que vous disiez vrai. Cachez-moi dans quelque coin d’où
je puisse voir si cette femme est vraiment celle dont vous
avez dit le nom.

– Oh ! répondit Phoebus, cela m’est bien égal. Nous prendrons
la chambre à Sainte-Marthe. Vous pourrez voir à votre aise
0754 du chenil qui est à côté.

– Venez donc, reprit l’ombre.

– A votre service, dit le capitaine. Je ne sais si vous n’êtes
pas messer Diabolus en propre personne. Mais soyons bons amis
ce soir. Demain je vous paierai toutes mes dettes, de la bourse
et de l’épée. ª

Ils se remirent à marcher rapidement. Au bout de quelques
minutes, le bruit de la rivière leur annonça qu’ils étaient
sur le pont Saint-Michel, alors chargé de maisons. ´ Je vais
d’abord vous introduire, dit Phoebus à son compagnon ; j’irai
ensuite chercher la belle qui doit m’attendre près du Petit-Châtelet.
ª

Le compagnon ne répondit rien. Depuis qu’ils marchaient côte
0755 à côte, il, n’avait dit mot. Phoebus s’arrêta devant une
porte basse et heurta rudement. Une lumière parut aux fentes
de la porte.

´ Qui est là ? cria une voix édentée.

– Corps-Dieu ! tête-Dieu ! ventre-Dieu ! ª répondit le capitaine.

La porte s’ouvrit sur-le-champ, et laissa voir aux arrivants
une vieille femme et une vieille lampe qui tremblaient toutes
deux. La vieille était pliée en deux, vêtue de guenilles,
branlante du chef, percée à petits yeux, coiffée d’un torchon,
ridée partout, aux mains, à la face, au cou ; ses lèvres rentraient
sous ses gencives, et elle avait tout autour de la bouche
des pinceaux de poils blancs qui lui donnaient la mine embabouinée
d’un chat.

0756
L’intérieur du bouge n’était pas moins délabré qu’elle. C’étaient
des murs de craie, des solives noires au plafond, une cheminée
démantelée, des toiles d’araignée à tous les coins, au milieu
un troupeau chancelant de tables et d’escabelles boiteuses,
un enfant sale dans les cendres, et dans le fond un escalier
ou plutôt une échelle de bois qui aboutissait à une trappe
au plafond.

En pénétrant dans ce repaire, le mystérieux compagnon de Phoebus
haussa son manteau jusqu’à ses yeux. Cependant le capitaine,
tout en jurant comme un sarrasin, se hâta de faire dans un
écu reluire le soleil, comme dit notre admirable Régnier.

´ La chambre à Sainte-Marthe ª, dit-il.

La vieille le traita de monseigneur, et serra l’écu dans un
0757 tiroir. C’était la pièce que l’homme au manteau noir avait
donnée à Phoebus. Pendant qu’elle tournait le dos, le petit
garçon chevelu et déguenillé qui jouait dans les cendres s’approcha
adroitement du tiroir, y prit l’écu, et mit à la place une
feuille sèche qu’il avait arrachée d’un fagot.

La vieille fit signe aux deux gentilshommes, comme elle les
nommait, de la suivre, et monta l’échelle devant eux. Parvenue
à l’étage supérieur, elle posa sa lampe sur un coffre, et
Phoebus, en habitué de la maison, ouvrit une porte qui donnait
sur un bouge obscur. ´ Entrez là, mon cher ª, dit-il à son
compagnon. L’homme au manteau obéit sans répondre une parole.
La porte retomba sur lui. Il entendit Phoebus la refermer
au verrou, et un moment après redescendre l’escalier avec
la vieille. La lumière avait disparu.

VIII

0758
UTILITE DES FENETRES QUI DONNENT SUR LA RIVIERE

Claude Frollo (car nous présumons que le lecteur, plus intelligent
que Phoebus, n’a vu dans toute cette aventure d’autre moine
bourru que l’archidiacre), Claude Frollo tâtonna quelques
instants dans le réduit ténébreux où le capitaine l’avait
verrouillé. C’était un de ces recoins comme les architectes
en réservent quelquefois au point de jonction du toit et du
mur d’appui. La coupe verticale de ce chenil, comme l’avait
si bien nommé Phoebus, eût donné un triangle. Du reste il
n’y avait ni fenêtre ni lucarne, et le plan incliné du toit
empêchait qu’on s’y tînt debout. Claude s’accroupit donc dans
la poussière et dans les plâtras qui s’écrasaient sous lui.
Sa tête était brûlante. En furetant autour de lui avec ses
mains il trouva à terre un morceau de vitre cassée qu’il appuya
sur son front et dont la fraîcheur le soulagea un peu.

0759
Que se passait-il en ce moment dans l’âme obscure de l’archidiacre
? lui et Dieu seul l’ont pu savoir.

Selon quel ordre fatal disposait-il dans sa pensée la Esmeralda,
Phoebus, Jacques Charmolue, son jeune frère si aimé abandonné
par lui dans la boue, sa soutane d’archidiacre, sa réputation
peut-être, traînée chez la Falourdel, toutes ces images, toutes
ces aventures ? Je ne pourrais le dire. Mais il est certain
que ces idées formaient dans son esprit un groupe horrible.

Il attendait depuis un quart d’heure ; il lui semblait avoir
vieilli d’un siècle. Tout à coup il entendit craquer les ais
de l’escalier de bois. Quelqu’un montait. La trappe se rouvrit,
une lumière reparut. Il y avait à la porte vermoulue de son
bouge une fente assez large, il y colla son visage. De cette
façon il pouvait voir tout ce qui se passait dans la chambre
voisine. La vieille à face de chat sortit d’abord de la trappe,
0760 sa lampe à la main, puis Phoebus retroussant sa moustache,
puis une troisième personne, cette belle et gracieuse figure,
la Esmeralda. Le prêtre la vit sortir de terre comme une éblouissante
apparition. Claude trembla, un nuage se répandit sur ses yeux,
ses artères battirent avec force, tout bruissait et tournait
autour de lui. Il ne vit et n’entendit plus rien.

Quand il revint à lui, Phoebus et la Esmeralda étaient seuls,
assis sur le coffre de bois à côté de la lampe qui faisait
saillir aux yeux de l’archidiacre ces deux jeunes figures,
et un misérable grabat au fond du galetas.

A côté du grabat il y avait une fenêtre dont le vitrail, défoncé
comme une toile d’araignée sur laquelle la pluie a tombé,
laissait voir à travers ses mailles rompues un coin du ciel
et la lune couchée au loin sur un édredon de molles nuées.

0761 La jeune fille était rouge, interdite, palpitante. Ses
longs cils baissés ombrageaient ses joues de pourpre. L’officier,
sur lequel elle n’osait lever les yeux, rayonnait. Machinalement,
et avec un geste charmant de gaucherie, elle traçait du bout
du doigt sur le banc des lignes incohérentes, et elle regardait
son doigt. On ne voyait pas son pied, la petite chèvre était
accroupie dessus.

Le capitaine était mis fort galamment ; il avait au col et
aux poignets des touffes de doreloterie : grande élégance
d’alors.

Dom Claude ne parvint pas sans peine à entendre ce qu’ils
se disaient, à travers le bourdonnement de son sang qui bouillait
dans ses tempes.

(Chose assez banale qu’une causerie d’amoureux. C’est un je
vous aime perpétuel. Phrase musicale fort nue et fort insipide
0762 pour les indifférents qui écoutent, quand elle n’est pas
ornée de quelque fioriture. Mais Claude n’écoutait pas en
indifférent.)

´ Oh ! disait la jeune fille sans lever les yeux, ne me méprisez
pas, monseigneur Phoebus. Je sens que ce que je fais est mal.

– Vous mépriser, belle enfant ! répondait l’officier d’un
air de galanterie supérieure et distinguée, vous mépriser,
tête-Dieu ! et pourquoi ?

– Pour vous avoir suivi.

– Sur ce propos, ma belle, nous ne nous entendons pas. Je
ne devrais pas vous mépriser, mais vous haïr. ª
0763

La jeune fille le regarda avec effroi : ´ Me haïr ! qu’ai-je
donc fait ?

– Pour vous être tant fait prier.

– Hélas ! dit-elle… c’est que je manque à un voeu… Je
ne retrouverai pas mes parents… l’amulette perdra sa vertu.
– Mais qu’importe ? qu’ai-je besoin de père et de mère à présent
? ª

En parlant ainsi, elle fixait sur le capitaine ses grands
yeux noirs humides de joie et de tendresse.

´ Du diable si je vous comprends ! ª s’écria Phoebus.
0764

La Esmeralda resta un moment silencieuse, puis une larme sortit
de ses yeux, un soupir de ses lèvres, et elle dit : ´ Oh !
monseigneur, je vous aime. ª

Il y avait autour de la jeune fille un tel parfum de chasteté,
un tel charme de vertu que Phoebus ne se sentait pas complètement
à l’aise auprès d’elle. Cependant cette parole l’enhardit.
´ Vous m’aimez ! ª dit-il avec transport, et il jeta son bras
autour de la taille de l’égyptienne. Il n’attendait que cette
occasion.

Le prêtre le vit, et essaya du bout du doigt la pointe d’un
poignard qu’il tenait caché dans sa poitrine.

´ Phoebus, poursuivit la bohémienne en détachant doucement
0765 de sa ceinture les mains tenaces du capitaine, vous êtes
bon, vous êtes généreux, vous êtes beau. Vous m’avez sauvée,
moi qui ne suis qu’une pauvre enfant perdue en Bohême. Il
y a longtemps que je rêve d’un officier qui me sauve la vie.
C’était de vous que je rêvais avant de vous connaître, mon
Phoebus. Mon rêve avait une belle livrée comme vous, une grande
mine, une épée. Vous vous appelez Phoebus, c’est un beau nom.
J’aime votre nom, j’aime votre épée. Tirez donc votre épée,
Phoebus, que je la voie.

– Enfant ! ª dit le capitaine, et il dégaina sa rapière en
souriant.

L’égyptienne regarda la poignée, la lame, examina avec une
curiosité adorable le chiffre de la garde, et baisa l’épée
en lui disant : ´ Vous êtes l’épée d’un brave. J’aime mon
capitaine. ª

0766
Phoebus profita encore de l’occasion pour déposer sur son
beau cou ployé un baiser qui fit redresser la jeune fille
écarlate comme une cerise. Le prêtre en grinça des dents dans
ses ténèbres.

´ Phoebus, reprit l’égyptienne, laissez-moi vous parler. Marchez
donc un peu, que je vous voie tout grand et que j’entende
sonner vos éperons. Comme vous êtes beau ! ª

Le capitaine se leva pour lui complaire, en la grondant avec
un sourire de satisfaction : ´ Mais êtes-vous enfant ! – A
propos, charmante, m’avez-vous vu en hoqueton de cérémonie
?

– Hélas ! non, répondit-elle.

0767
– C’est cela qui est beau ! ª

Phoebus vint se rasseoir près d’elle, mais beaucoup plus près
qu’auparavant.

´ Ecoutez, ma chère… ª

L’égyptienne lui donna quelques petits coups de sa jolie main
sur la bouche avec un enfantillage plein de folie, de grâce
et de gaieté. ´ Non, non, je ne vous écouterai pas. M’aimez-vous
? Je veux que vous me disiez si vous m’aimez.

– Si je t’aime, ange de ma vie ! s’écria le capitaine en s’agenouillant
à demi. Mon corps, mon sang, mon âme, tout est à toi, tout
est pour toi. Je t’aime, et n’ai jamais aimé que toi. ª
0768

Le capitaine avait tant de fois répété cette phrase, en mainte
conjoncture pareille, qu’il la débita tout d’une haleine sans
faire une seule faute de mémoire. A cette déclaration passionnée,
l’égyptienne leva au sale plafond qui tenait lieu de ciel
un regard plein d’un bonheur angélique. ´ Oh ! murmura-t-elle,
voilà le moment où l’on devrait mourir ! ª

Phoebus trouva ´ le moment ª bon pour lui dérober un nouveau
baiser qui alla torturer dans son coin le misérable archidiacre.

´ Mourir ! s’écria l’amoureux capitaine. Qu’est-ce que vous
dites donc là, bel ange ? C’est le cas de vivre, ou Jupiter
n’est qu’un polisson ! Mourir au commencement d’une si douce
chose ! corne-de-boeuf, quelle plaisanterie ! – Ce n’est pas
cela. – Ecoutez, ma chère Similar… Esmenarda… Pardon,
0769 mais vous avez un nom si prodigieusement sarrazin que
je ne puis m’en dépêtrer. C’est une broussaille qui m’arrête
tout court.

– Mon Dieu, dit la pauvre fille, moi qui croyais ce nom joli
pour sa singularité ! Mais puisqu’il vous déplaît, je voudrais
m’appeler Goton.

– Ah ! ne pleurons pas pour si peu, ma gracieuse ! c’est un
nom auquel il faut s’accoutumer, voilà tout. Une fois que
je le saurai par coeur, cela ira tout seul. – Ecoutez donc,
ma chère Similar, je vous adore à la passion. Je vous aime
vraiment que c’est miraculeux. Je sais une petite qui en crève
de rage… ª

La jalouse fille l’interrompit : ´ Qui donc ?

0770
– Qu’est-ce que cela nous fait ? dit Phoebus. M’aimez-vous
?

– Oh ! dit-elle.

– Eh bien ! c’est tout. Vous verrez comme je vous aime aussi.
Je veux que le grand diable Neptunus m’enfourche si je ne
vous rends pas la plus heureuse créature du monde. Nous aurons
une jolie petite logette quelque part. Je ferai parader mes
archers sous vos fenêtres. Ils sont tous à cheval et font
la nargue à ceux du capitaine Mignon. Il y a des voulgiers,
des cranequiniers et des coulevriniers à main. Je vous conduirai
aux grandes monstres des Parisiens à la grange de Rully. C’est
très magnifique. Quatre-vingt mille têtes armées ; trente
mille harnois blancs, jaques ou brigandines ; les soixante-sept
bannières des métiers ; les étendards du parlement, de la
chambre des comptes, du trésor des généraux, des aides des
0771 monnaies ; un arroi du diable enfin ! Je vous mènerai
voir les lions de l’Hôtel du Roi qui sont des bêtes fauves.
Toutes les femmes aiment cela. ª

Depuis quelques instants la jeune fille, absorbée dans ses
charmantes pensées, rêvait au son de sa voix sans écouter
le sens de ses paroles.

´ Oh ! vous serez heureuse ! continua le capitaine, et en
même temps il déboucla doucement la ceinture de l’égyptienne.

– Que faites-vous donc ? dit-elle vivement. Cette voie de
fait l’avait arrachée à sa rêverie.

– Rien, répondit Phoebus. Je disais seulement qu’il faudrait
quitter toute cette toilette de folie et de coin de rue quand
0772 vous serez avec moi.

– Quand je serai avec toi, mon Phoebus ! ª dit la jeune fille
tendrement.

Elle redevint pensive et silencieuse.

Le capitaine, enhardi par sa douceur, lui prit la taille sans
qu’elle résistât, puis se mit à délacer à petit bruit le corsage
de la pauvre enfant, et dérangea si fort sa gorgerette que
le prêtre haletant vit sortir de la gaze la belle épaule nue
de la bohémienne, ronde et brune, comme la lune qui se lève
dans la brume à l’horizon.

La jeune fille laissait faire Phoebus. Elle ne paraissait
pas s’en apercevoir. L’oeil du hardi capitaine étincelait.
0773

Tout à coup elle se tourna vers lui :

´ Phoebus, dit-elle avec une expression d’amour infinie, instruis-moi
dans ta religion.

– Ma religion ! s’écria le capitaine éclatant de rire. Moi,
vous instruire dans ma religion ! Corne et tonnerre ! qu’est-ce
que vous voulez faire de ma religion ?

– C’est pour nous marier ª, répondit-elle.

La figure du capitaine prit une expression mélangée de surprise,
de dédain, d’insouciance et de passion libertine.

0774
´ Ah bah ! dit-il, est-ce qu’on se marie ? ª

La bohémienne devint pâle et laissa tristement retomber sa
tête sur sa poitrine.

´ Belle amoureuse, reprit tendrement Phoebus, qu’est-ce que
c’est que ces folies-là ? Grand-chose que le mariage ! est-on
moins bien aimant pour n’avoir pas craché du latin dans la
boutique d’un prêtre ? ª

En parlant ainsi de sa voix la plus douce, il s’approchait
extrêmement près de l’égyptienne, ses mains caressantes avaient
repris leur poste autour de cette taille si fine et si souple,
son oeil s’allumait de plus en plus, et tout annonçait que
monsieur Phoebus touchait évidemment à l’un de ces moments
où Jupiter lui-même fait tant de sottises que le bon Homère
0775 est obligé d’appeler un nuage à son secours.

Dom Claude cependant voyait tout. La porte était faite de
douves de poinçon toutes pourries, qui laissaient entre elles
de larges passages à son regard d’oiseau de proie. Ce prêtre
à peau brune et à larges épaules, jusque-là condamné à l’austère
virginité du cloître, frissonnait et bouillait devant cette
scène d’amour, de nuit et de volupté. La jeune et belle fille
livrée en désordre à cet ardent jeune homme lui faisait couler
du plomb fondu dans les veines. Il se passait en lui des mouvements
extraordinaires. Son oeil plongeait avec une jalousie lascive
sous toutes ces épingles défaites. Qui eût pu voir en ce moment
la figure du malheureux collée aux barreaux vermoulus eût
cru voir une face de tigre regardant du fond d’une cage quelque
chacal qui dévore une gazelle. Sa prunelle éclatait comme
une chandelle à travers les fentes de la porte.

Tout à coup, Phoebus enleva d’un geste rapide la gorgerette
0776 de l’égyptienne. La pauvre enfant, qui était restée pâle
et rêveuse, se réveilla comme en sursaut. Elle s’éloigna brusquement
de l’entreprenant officier, et jetant un regard sur sa gorge
et ses épaulés nues, rouge et confuse et muette de honte,
elle croisa ses deux beaux bras sur son sein pour le cacher.
Sans la flamme qui embrasait ses joues, à la voir ainsi silencieuse
et immobile, on eût dit une statue de la pudeur. Ses yeux
restaient baissés.

Cependant le geste du capitaine avait mis à découvert l’amulette
mystérieuse qu’elle portait au cou. ´ Qu’est-ce que cela ?
dit-il en saisissant ce prétexte pour se rapprocher de la
belle créature qu’il venait d’effaroucher.

– N’y touchez pas ! répondit-elle vivement, c’est ma gardienne.
C’est elle qui me fera retrouver ma famille si j’en reste
digne. Oh ! laissez-moi, monsieur le capitaine ! Ma mère !
ma pauvre mère ! ma mère ! où es-tu ? à mon secours ! Grâce,
0777 monsieur Phoebus ! rendez-moi ma gorgerette ! ª

Phoebus recula et dit d’un ton froid :

´ Oh ! mademoiselle ! que je vois bien que vous ne m’aimez
pas !

– Je ne t’aime pas ! s’écria la pauvre malheureuse enfant,
et en même temps elle se pendit au capitaine qu’elle fit asseoir
près d’elle. Je ne t’aime pas, mon Phoebus ! Qu’est-ce que
tu dis là, méchant, pour me déchirer le coeur ? Oh ! va !
prends-moi, prends tout ! fais ce que tu voudras de moi. Je
suis à toi. Que m’importe l’amulette ! que m’importe ma mère
! c’est toi qui es ma mère, puisque je t’aime ! Phoebus, mon
Phoebus bien-aimé, me vois-tu ? c’est moi, regarde-moi. C’est
cette petite que tu veux bien ne pas repousser, qui vient,
qui vient elle-même te chercher. Mon âme, ma vie, mon corps,
0778 ma personne, tout cela est une chose qui est à vous, mon
capitaine. Eh bien, non ! ne nous marions pas, cela t’ennuie.
Et puis, qu’est-ce que je suis, moi ? une misérable fille
du ruisseau, tandis que toi, mon Phoebus, tu es gentilhomme.
Belle chose vraiment ! une danseuse épouser un officier !
j’étais folle. Non, Phoebus, non, je serai ta maîtresse, ton
amusement, ton plaisir, quand tu voudras, une fille qui sera
à toi, je ne suis faite que pour cela, souillée, méprisée,
déshonorée, mais qu’importe ! aimée. Je serai la plus fière
et la plus joyeuse des femmes. Et quand je serai vieille ou
laide, Phoebus, quand je ne serai plus bonne pour vous aimer,
monseigneur, vous me souffrirez encore pour vous servir. D’autres
vous broderont des écharpes. C’est moi la servante, qui en
aurai soin. Vous me laisserez fourbir vos éperons, brosser
votre hoqueton, épousseter vos bottes de cheval. N’est-ce
pas mon Phoebus, que vous aurez cette pitié ? En attendant,
prends-moi ! tiens, Phoebus, tout cela t’appartient, aime-moi
seulement ! Nous autres égyptiennes, il ne nous faut que cela,
de l’air et de l’amour. ª

0779 En parlant ainsi, elle jetait ses bras autour du cou de
l’officier, elle le regardait du bas en haut suppliante et
avec un beau sourire tout en pleurs, sa gorge délicate se
frottait au pourpoint de drap et aux rudes broderies. Elle
tordait sur ses genoux son beau corps demi-nu. Le capitaine,
enivré, colla ses lèvres ardentes à ces belles épaules africaines.
La jeune fille, les yeux perdus au plafond, renversée en arrière,
frémissait toute palpitante sous ce baiser.

Tout à coup, au-dessus de la tête de Phoebus, elle vit une
autre tête, une figure livide, verte, convulsive, avec un
regard de damné. Près de cette figure il y avait une main
qui tenait un poignard. C’était la figure et la main du prêtre.
Il avait brisé la porte et il était là. Phoebus ne pouvait
le voir. La jeune fille resta immobile, glacée, muette sous
l’épouvantable apparition, comme une colombe qui lèverait
la tête au moment où l’orfraie regarde dans son nid avec ses
yeux ronds.

0780
Elle ne put même pousser un cri. Elle vit le poignard s’abaisser
sur Phoebus et se relever fumant. ´ Malédiction ! dit le capitaine,
et il tomba. ª

Elle s’évanouit.

Au moment où ses yeux se fermaient, où tout sentiment se dispersait
en elle, elle crut sentir s’imprimer sur ses lèvres un attouchement
de feu, un baiser plus brûlant que le fer rouge du bourreau.

Quand elle reprit ses sens, elle était entourée de soldats
du guet, on emportait le capitaine baigné dans son sang, le
prêtre avait disparu, la fenêtre du fond de la chambre, qui
donnait sur la rivière, était toute grande ouverte, on ramassait
un manteau qu’on supposait appartenir à l’officier, et elle
entendait dire autour d’elle : ´ C’est une sorcière qui a
0781 poignardé un capitaine. ª

LIVRE HUITIEME

I

L’ECU CHANGE EN FEUILLE SECHE

Gringoire et toute la Cour des Miracles étaient dans une mortelle
inquiétude. On ne savait depuis un grand mois ce qu’était
devenue la Esmeralda, ce qui contristait fort le duc d’Egypte
et ses amis les truands, ni ce qu’était devenue sa chèvre,
ce qui redoublait la douleur de Gringoire. Un soir, l’égyptienne
avait disparu, et depuis lors n’avait plus donné signe de
0782 vie. Toutes recherches avaient été inutiles. Quelques
sabouleux taquins disaient à Gringoire l’avoir rencontrée
ce soir-là aux environs du pont Saint-Michel s’en allant avec
un officier ; mais ce mari à la mode de Bohême était un philosophe
incrédule, et d’ailleurs il savait mieux que personne à quel
point sa femme était vierge. Il avait pu juger quelle pudeur
inexpugnable résultait des deux vertus combinées de l’amulette
et de l’égyptienne, et il avait mathématiquement calculé la
résistance de cette chasteté à la seconde puissance. Il était
donc tranquille de ce côté.

Aussi ne pouvait-il s’expliquer cette disparition. C’était
un chagrin profond. Il en eût maigri, si la chose eût été
possible. Il en avait tout oublié, jusqu’à ses goûts littéraires,
jusqu’à son grand ouvrage De figuris regularibus et irregularibus,
qu’il comptait faire imprimer au premier argent qu’il aurait.
(Car il radotait d’imprimerie, depuis qu’il avait vu le Didascalon
de Hugues de Saint-Victor imprimé avec les célèbres caractères
de Vindelin de Spire.)
0783

Un jour qu’il passait tristement devant la Tournelle criminelle,
il aperçut quelque foule à l’une des portes du Palais de Justice.

´ Qu’est cela ? demanda-t-il à un jeune homme qui en sortait.

– Je ne sais pas, monsieur, répondit le jeune homme. On dit
qu’on juge une femme qui a assassiné un gendarme. Comme il
paraît qu’il y a de la sorcellerie là-dessous, l’évêque et
l’official sont intervenus dans la cause, et mon frère, qui
est archidiacre de Josas, y passe sa vie. Or, je voulais lui
parler, mais je n’ai pu arriver jusqu’à lui à cause de la
foule, ce qui me contrarie fort, car j’ai besoin d’argent.

– Hélas, monsieur, dit Gringoire, je voudrais pouvoir vous
en prêter ; mais si mes grègues sont trouées, ce n’est pas
0784 par les écus. ª

Il n’osa pas dire au jeune homme qu’il connaissait son frère
l’archidiacre, vers lequel il n’était pas retourné depuis
la scène de l’église, négligence qui l’embarrassait.

L’écolier passa son chemin, et Gringoire se mit à suivre la
foule qui montait l’escalier de la grand’chambre. Il estimait
qu’il n’est rien de tel que le spectacle d’un procès criminel
pour dissiper la mélancolie, tant les juges sont ordinairement
d’une bêtise réjouissante. Le peuple auquel il s’était mêlé
marchait et se coudoyait en silence. Après un lent et insipide
piétinement sous un long couloir sombre, qui serpentait dans
le palais comme le canal intestinal du vieil édifice, il parvint
auprès d’une porte basse qui débouchait sur une salle que
sa haute taille lui permit d’explorer du regard par-dessus
les têtes ondoyantes de la cohue.

0785
La salle était vaste et sombre, ce qui la faisait paraître
plus vaste encore. Le jour tombait ; les longues fenêtres
ogives ne laissaient plus pénétrer qu’un pâle rayon qui s’éteignait
avant d’atteindre jusqu’à la voûte, énorme treillis de charpentes
sculptées, dont les mille figures semblaient remuer confusément
dans l’ombre. Il y avait déjà plusieurs chandelles allumées
çà et là sur des tables et rayonnant sur des têtes de greffiers
affaissés dans des paperasses. La partie antérieure de la
salle était occupée par la foule ; à droite et à gauche il
y avait des hommes de robe à des tables ; au fond, sur une
estrade, force juges dont les dernières rangées s’enfonçaient
dans les ténèbres ; faces immobiles et sinistres. Les murs
étaient semés de fleurs de lys sans nombre. On distinguait
vaguement un grand christ au-dessus des juges, et partout
des piques et des hallebardes au bout desquelles la lumière
des chandelles mettait des pointes de feu.

´ Monsieur, demanda Gringoire à l’un de ses voisins, qu’est-ce
0786 que c’est donc que toutes ces personnes rangées là-bas
comme prélats en concile ?

– Monsieur, dit le voisin, ce sont les conseillers de la grand’chambre
à droite, et les conseillers des enquêtes à gauche ; les maîtres
en robes noires, et les messires en robes rouges.

– Là, au-dessus d’eux, reprit Gringoire, qu’est-ce que c’est
que ce gros rouge qui sue ?

– C’est monsieur le président.

– Et ces moutons derrière lui ? ª poursuivit Gringoire, lequel,
nous l’avons déjà dit, n’aimait pas la magistrature. Ce qui
tenait peut-être à la rancune qu’il gardait au Palais de Justice
depuis sa mésaventure dramatique.
0787

´ Ce sont messieurs les maîtres des requêtes de l’Hôtel du
Roi.

– Et devant lui, ce sanglier ?

– C’est monsieur le greffier de la cour de parlement.

– Et à droite, ce crocodile ?

– Maître Philippe Lheulier, avocat du roi extraordinaire.

– Et à gauche, ce gros chat noir ?

0788
– Maître Jacques Charmolue, procureur du roi en cour d’église,
avec messieurs de l’officialité.

– Or çà, monsieur, dit Gringoire, que font donc tous ces braves
gens-là ?

– Ils jugent.

– Ils jugent qui ? je ne vois pas d’accusé.

– C’est une femme, monsieur. Vous ne pouvez la voir. Elle
nous tourne le dos, et elle nous est cachée par la foule.
Tenez, elle est là où vous voyez un groupe de pertuisanes.

0789 – Qu’est-ce que cette femme ? demanda Gringoire. Savez-vous
son nom ?

– Non, monsieur. Je ne fais que d’arriver. Je présume seulement
qu’il y a de la sorcellerie, parce que l’official assiste
au procès.

– Allons ! dit notre philosophe, nous allons voir tous ces
gens de robe manger de la chair humaine. C’est un spectacle
comme un autre.

– Monsieur, observa le voisin, est-ce que vous ne trouvez
pas que maître Jacques Charmolue a l’air très doux ?

– Hum ! répondit Gringoire. Je me méfie d’une douceur qui
a les narines pincées et les lèvres minces. ª
0790

Ici les voisins imposèrent silence aux deux causeurs. On écoutait
une déposition importante.

´ Messeigneurs, disait, au milieu de la salle, une vieille
dont le visage disparaissait tellement sous ses vêtements
qu’on eût dit un monceau de guenilles qui marchait, messeigneurs,
la chose est aussi vraie qu’il est vrai que c’est moi qui
suis la Falourdel, établie depuis quarante ans au pont Saint-Michel,
et payant exactement rentes, lods et censives, la porte vis-à-vis
la maison de Tassin-Caillart, le teinturier, qui est du côté
d’amont l’eau. – Une pauvre vieille à présent, une jolie fille
autrefois, messeigneurs ! On me disait depuis quelques jours
: La Falourdel, ne filez pas trop votre rouet le soir, le
diable aime peigner avec ses cornes la quenouille des vieilles
femmes. Il est sûr que le moine bourru, qui était l’an passé
du côté du Temple, rôde maintenant dans la Cité. La Falourdel,
prenez garde qu’il ne cogne à votre porte. – Un soir, je filais
0791 mon rouet, on cogne à ma porte. Je demande qui. On jure.
J’ouvre. Deux hommes entrent. Un noir avec un bel officier.
On ne voyait que les yeux du noir, deux braises. Tout le reste
était manteau et chapeau. Voilà qu’ils me disent : ´ La chambre
à Sainte-Marthe. ª – C’est ma chambre d’en haut, messeigneurs,
ma plus propre. Ils me donnent un écu. Je serre l’écu dans
mon tiroir, et je dis : ´ Ce sera pour acheter demain des
tripes à l’écorcherie de la Gloriette. ª – Nous montons. Arrivés
à la chambre d’en haut, pendant que je tournais le dos, l’homme
noir disparaît. Cela m’ébahit un peu. L’officier, qui était
beau comme un grand seigneur, redescend avec moi. Il sort.
Le temps de filer un quart d’écheveau, il rentre avec une
belle jeune fille, une poupée qui eût brillé comme un soleil
si elle eût été coiffée. Elle avait avec elle un bouc, un
grand bouc, noir ou blanc, je ne sais plus. Voilà qui me fait
songer. La fille, cela ne me regarde pas, mais le bouc !…
Je n’aime pas ces bêtes-là, elles ont une barbe et des cornes.
Cela ressemble à un homme. Et puis, cela sent le samedi. Cependant,
je ne dis rien. J’avais l’écu. C’est juste, n’est-ce pas,
monsieur le juge ? Je fais monter la fille et le capitaine
0792 à la chambre d’en haut, et je les laisse seuls, c’est-à-dire
avec le bouc. Je descends et je me remets à filer. – Il faut
vous dire que ma maison a un rez-de-chaussée et un premier,
elle donne par derrière sur la rivière, comme les autres maisons
du pont, et la fenêtre du rez-de-chaussée et la fenêtre du
premier s’ouvrent sur l’eau. – J’étais donc en train de filer.
Je ne sais pourquoi je pensais à ce moine bourru que le bouc
m’avait remis en tête, et puis la belle fille était un peu
farouchement attifée. – Tout à coup, j’entends un cri en haut,
et choir quelque chose sur le carreau, et que la fenêtre s’ouvre.
Je cours à la mienne qui est au-dessous, et je vois passer
devant mes yeux une masse noire qui tombe dans l’eau. C’était
un fantôme habillé en prêtre. Il faisait clair de lune. Je
l’ai très bien vu. Il nageait du côté de la Cité. Alors, toute
tremblante, j’appelle le guet. Ces messieurs de la douzaine
entrent, et même dans le premier moment, ne sachant pas de
quoi il s’agissait, comme ils étaient en joie, ils m’ont battue.
Je leur ai expliqué. Nous montons, et qu’est-ce que nous trouvons
? ma pauvre chambre tout en sang, le capitaine étendu de son
long avec un poignard dans le cou, la fille faisant la morte,
0793 et le bouc tout effarouché. – Bon, dis-je, j’en aurai
pour plus de quinze jours à laver le plancher. Il faudra gratter,
ce sera terrible. – On a emporté l’officier, pauvre jeune
homme ! et la fille toute débraillée. – Attendez. Le pire,
c’est que le lendemain, quand j’ai voulu prendre l’écu pour
acheter les tripes, j’ai trouvé une feuille sèche à la place.
ª

La vieille se tut. Un murmure d’horreur circula dans l’auditoire.
´ Ce fantôme, ce bouc, tout cela sent la magie, dit un voisin
de Gringoire. – Et cette feuille sèche ! ajouta un autre.
– Nul doute, reprit un troisième, c’est une sorcière qui a
des commerces avec le moine bourru pour dévaliser les officiers.
ª Gringoire lui-même n’était pas éloigné de trouver tout cet
ensemble effrayant et vraisemblable.

´ Femme Falourdel, dit monsieur le président avec majesté,
n’avez-vous rien de plus à dire à la justice ?
0794

– Non, monseigneur, répondit la vieille, sinon que dans le
rapport on a traité ma maison de masure tortue et puante,
ce qui est outrageusement parler. Les maisons du pont n’ont
pas grande mine, parce qu’il y a foison de peuple, mais néanmoins
les bouchers ne laissent pas d’y demeurer, qui sont gens riches
et mariés à de belles femmes fort propres. ª

Le magistrat qui avait fait à Gringoire l’effet d’un crocodile
se leva. ´ Paix ! dit-il. Je prie messieurs de ne pas perdre
de vue qu’on a trouvé un poignard sur l’accusée. Femme Falourdel,
avez-vous apporté cette feuille sèche en laquelle s’est transformé
l’écu que le démon vous avait donné ?

– Oui, monseigneur, répondit-elle, je l’ai retrouvée. La voici.
ª

0795
Un huissier transmit la feuille morte au crocodile qui fit
un signe de tête lugubre et la passa au président qui la renvoya
au procureur du roi en cour d’église, de façon qu’elle fit
le tour de la salle. ´ C’est une feuille de bouleau, dit maître
Jacques Charmolue. Nouvelle preuve de la magie. ª

Un conseiller prit la parole.

´ Témoin, deux hommes sont montés en même temps chez vous.
L’homme noir, que vous avez vu d’abord disparaître, puis nager
en Seine avec des habits de prêtre, et l’officier. – Lequel
des deux vous a remis l’écu ? ª

La vieille réfléchit un moment et dit : ´ C’est l’officier.
ª Une rumeur parcourut la foule. ´ Ah ! pensa Gringoire, voilà
qui fait hésiter ma conviction. ª
0796

Cependant maître Philippe Lheulier, l’avocat extraordinaire
du roi, intervint de nouveau. ´ Je rappelle à messieurs que,
dans sa déposition écrite à son chevet, l’officier assassiné,
en déclarant qu’il avait eu vaguement la pensée, au moment
où l’homme noir l’avait accosté, que ce pourrait fort bien
être le moine bourru, ajoutait que le fantôme l’avait vivement
pressé de s’aller accointer avec l’accusée, et sur l’observation
de lui, capitaine, qu’il était sans argent, lui avait donné
l’écu dont ledit officier a payé la Falourdel. Donc l’écu
est une monnaie de l’enfer. ª

Cette observation concluante parut dissiper tous les doutes
de Gringoire et des autres sceptiques de l’auditoire.

´ Messieurs ont le dossier des pièces, ajouta l’avocat du
loi en s’asseyant, ils peuvent consulter le dire de Phoebus
0797 de Châteaupers. ª

A ce nom l’accusée se leva. Sa tête dépassa la foule. Gringoire
épouvanté reconnut la Esmeralda.

Elle était pâle ; ses cheveux, autrefois si gracieusement
nattés et pailletés de sequins, tombaient en désordre ; ses
lèvres étaient bleues ; ses yeux creux effrayaient. Hélas
!

´ Phoebus ! dit-elle avec égarement, où est-il ? – messeigneurs
! avant de me tuer, par grâce, dites-moi s’il vit encore !

– Taisez-vous, femme, répondit le président. Ce n’est pas
là notre affaire.

0798
– Oh ! par pitié, dites-moi s’il est vivant ! reprit-elle
en joignant ses belles mains amaigries ; et l’on entendait
ses chaînes frissonner le long de sa robe.

– Eh bien ! dit sèchement l’avocat du roi, il se meurt. –
Etes-vous contente ? ª

La malheureuse retomba sur sa sellette, sans voix, sans larmes,
blanche comme une figure de cire.

Le président se baissa vers un homme placé à ses pieds, qui
avait un bonnet d’or et une robe noire, une chaîne au cou
et une verge à la main.

´ Huissier, introduisez la seconde accusée. ª
0799

Tous les yeux se tournèrent vers une petite porte qui s’ouvrit,
et, à la grande palpitation de Gringoire, donna passage à
une jolie chèvre aux cornes et aux pieds d’or. L’élégante
bête s’arrêta un moment sur le seuil, tendant le cou, comme
si, dressée à la pointe d’une roche, elle eût eu sous les
yeux un immense horizon. Tout à coup elle aperçut la bohémienne,
et, sautant par-dessus la table et la tête d’un greffier,
en deux bonds elle fut à ses genoux. Puis elle se roula gracieusement
sur les pieds de sa maîtresse, sollicitant un mot ou une caresse
; mais l’accusée resta immobile, et la pauvre Djali elle-même
n’eut pas un regard.

´ Eh mais… c’est ma vilaine bête, dit la vieille Falourdel,
et je les reconnais bellement toutes deux ! ª

Jacques Charmolue intervint. ´ S’il plaît à messieurs, nous
0800 procéderons à l’interrogatoire de la chèvre. ª

C’était en effet la seconde accusée. Rien de plus simple alors
qu’un procès de sorcellerie intenté à un animal. On trouve,
entre autres, dans les comptes de la prévôté pour 1466, un
curieux détail des frais du procès de Gillet-Soulart et de
sa truie, exécutés pour leurs démérites, à Corbeil. Tout y
est, le coût des fosses pour mettre la truie, les cinq cents
bourrées de cotrets pris sur le port de Morsant, les trois
pintes de vin et le pain, dernier repas du patient fraternellement
partagé par le bourreau, jusqu’aux onze jours de garde et
de nourriture de la truie à huit deniers parisis chaque. Quelquefois
même on allait plus loin que les bêtes. Les capitulaires de
Charlemagne et de Louis le Débonnaire infligent de graves
peines aux fantômes enflammés qui se permettraient de paraître
dans l’air.

Cependant le procureur en cour d’église s’était écrié : ´
0801 Si le démon qui possède cette chèvre et qui a résisté
à tous les exorcismes persiste dans ses maléfices, s’il en
épouvante la cour, nous le prévenons que nous serons forcés
de requérir contre lui le gibet ou le bûcher. ª

Gringoire eut la sueur froide. Charmolue prit sur une table
le tambour de basque de la bohémienne, et, le présentant d’une
certaine façon à la chèvre, il lui demanda :

´ Quelle heure est-il ? ª

La chèvre le regarda d’un oeil intelligent, leva son pied
doré et frappa sept coups. Il était en effet sept heures.
Un mouvement de terreur parcourut la foule.

Gringoire n’y put tenir.
0802

´ Elle se perd ! cria-t-il tout haut. Vous voyez bien qu’elle
ne sait ce qu’elle fait.

– Silence aux manants du bout de la salle ! ª dit aigrement
l’huissier.

Jacques Charmolue, à l’aide des mêmes manoeuvres du tambourin,
fit faire à la chèvre plusieurs autres momeries, sur la date
du jour, le mois de l’année, etc., dont le lecteur a déjà
été témoin. Et, par une illusion d’optique propre aux débats
judiciaires, ces mêmes spectateurs, qui peut-être avaient
plus d’une fois applaudi dans le carrefour aux innocentes
malices de Djali, en furent effrayés sous les voûtes du Palais
de Justice. La chèvre était décidément le diable.

0803 Ce fut bien pis encore, quand, le procureur du roi ayant
vidé sur le carreau un certain sac de cuir plein de lettres
mobiles que Djali avait au cou, on vit la chèvre extraire
avec sa patte de l’alphabet épars ce nom fatal : Phoebus.
Les sortilèges dont le capitaine avait été victime parurent
irrésistiblement démontrés, et, aux yeux de tous, la bohémienne,
cette ravissante danseuse qui avait tant de fois ébloui les
passants de sa grâce, ne fut plus qu’une effroyable stryge.

Du reste, elle ne donnait aucun signe de vie. Ni les gracieuses
évolutions de Djali, ni les menaces du parquet, ni les sourdes
imprécations de l’auditoire, rien n’arrivait plus à sa pensée.

Il fallut, pour la réveiller, qu’un sergent la secouât sans
pitié et que le président élevât solennellement la voix :

´ Fille, vous êtes de race bohème, adonnée aux maléfices.
0804 Vous avez, de complicité avec la chèvre ensorcelée impliquée
au procès, dans la nuit du 29 mars dernier, meurtri et poignardé,
de concert avec les puissances de ténèbres, à l’aide de charmes
et de pratiques, un capitaine des archers de l’ordonnance
du roi, Phoebus de Châteaupers. Persistez-vous à nier ?

– Horreur ! cria la jeune fille en cachant son visage de ses
mains. Mon Phoebus ! Oh ! c’est l’enfer !

– Persistez-vous à nier ? demanda froidement le président.

– Si je le nie ! ª dit-elle d’un accent terrible, et elle
s’était levée et son oeil étincelait.

Le président continua carrément :

0805
´ Alors comment expliquez-vous les faits à votre charge ?
ª

Elle répondit d’une voix entrecoupée :

´ Je l’ai déjà dit. Je ne sais pas. C’est un prêtre. Un prêtre
que je ne connais pas. Un prêtre infernal qui me poursuit
!

– C’est cela, reprit le juge. Le moine bourru.

– – messeigneurs ! ayez pitié ! je ne suis qu’une pauvre fille…

– D’Egypte ª, dit le jugea.
0806

Maître Jacques Charmolue prit la parole avec douceur :

´ Attendu l’obstination douloureuse de l’accusée, je requiers
l’application de la question.

– Accordé ª, dit le président.

La malheureuse frémit de tout son corps. Elle se leva pourtant
à l’ordre des pertuisaniers, et marcha d’un pas assez ferme,
précédée de Charmolue et des prêtres de l’officialité, entre
deux rangs de hallebardes, vers une porte bâtarde qui s’ouvrit
subitement et se referma sur elle, ce qui fit au triste Gringoire
l’effet d’une gueule horrible qui venait de la dévorer.

0807 Quand elle disparut, on entendit un bêlement plaintif.
C’était la petite chèvre qui pleurait.

L’audience fut suspendue. Un conseiller ayant fait observer
que messieurs étaient fatigués et que ce serait bien long
d’attendre jusqu’à la fin de la torture, le président répondit
qu’un magistrat doit savoir se sacrifier à son devoir.

´ La fâcheuse et déplaisante drôlesse, dit un vieux juge,
qui se fait donner la question quand on n’a pas soupé ! ª

II

SUITE DE L’ECU CHANGE EN FEUILLE SECHE

0808
Après quelques degrés montés et descendus dans des couloirs
si sombres qu’on les éclairait de lampes en plein jour, la
Esmeralda, toujours entourée de son lugubre cortège, fut poussée
par les sergents du palais dans une chambre sinistre. Cette
chambre, de forme ronde, occupait le rez-de-chaussée de l’une
de ces grosses tours qui percent encore, dans notre siècle,
la couche d’édifices modernes dont le nouveau Paris a recouvert
l’ancien. Pas de fenêtre à ce caveau, pas d’autre ouverture
que l’entrée, basse et battue d’une énorme porte de fer. La
clarté cependant n’y manquait point. Un four était pratiqué
dans l’épaisseur du mur. Un gros feu y était allumé, qui remplissait
le caveau de ses rouges réverbérations, et dépouillait de
tout rayonnement une misérable chandelle posée dans un coin.
La herse de fer qui servait à fermer le four, levée en ce
moment, ne laissait voir, à l’orifice du soupirail flamboyant
sur le mur ténébreux, que l’extrémité inférieure de ses barreaux,
comme une rangée de dents noires, aiguÎs et espacées, ce qui
faisait ressembler la fournaise à l’une de ces bouches de
dragons qui jettent des flammes dans les légendes. A la lumière
0809 qui s’en échappait, la prisonnière vit tout autour de
la chambre des instruments effroyables dont elle ne comprenait
pas l’usage. Au milieu gisait un matelas de cuir presque posé
à terre, sur lequel pendait une courroie à boucle, rattachée
à un anneau de cuivre que mordait un monstre camard sculpté
dans la clef de la voûte. Des tenailles, des pinces, de larges
fers de charrue, encombraient l’intérieur du four et rougissaient
pêle-mêle sur la braise. La sanglante lueur de la fournaise
n’éclairait dans toute la chambre qu’un fouillis de choses
horribles.

Ce tartare s’appelait simplement la chambre de la question.

Sur le lit était nonchalamment assis Pierrat Torterue, le
tourmenteur-juré. Ses valets, deux gnomes à face carrée, à
tablier de cuir, à brayes de toile, remuaient la ferraille
sur les charbons.

0810
La pauvre fille avait eu beau recueillir son courage. En pénétrant
dans cette chambre, elle eut horreur.

Les sergents du bailli du Palais se rangèrent d’un côté, les
prêtres de l’officialité de l’autre. Un greffier, une écritoire
et une table étaient dans un coin. Maître Jacques Charmolue
s’approcha de l’égyptienne avec un sourire très doux.

´ Ma chère enfant, dit-il, vous persistez donc à nier ?

– Oui, répondit-elle d’une voix déjà éteinte.

– En ce cas, reprit Charmolue, il sera bien douloureux pour
nous de vous questionner avec plus d’instance que nous ne
le voudrions. – Veuillez prendre la peine de vous asseoir
0811 sur ce lit. – Maître Pierrat, faites place à madamoiselle,
et fermez la porte. ª

Pierrat se leva avec un grognement.

´ Si je ferme la porte, murmura-t-il, mon feu va s’éteindre.

– Eh bien, mon cher, repartit Charmolue, laissez-la ouverte.
ª

Cependant la Esmeralda restait debout. Ce lit de cuir, où
s’étaient tordus tant de misérables, l’épouvantait. La terreur
lui glaçait la moelle des os. Elle était là, effarée et stupide.
A un signe de Charmolue, les deux valets la prirent et la
posèrent assise sur le lit. Ils ne lui firent aucun mal, mais
quand ces hommes la touchèrent, quand ce cuir la toucha, elle
0812 sentit tout son sang refluer vers son coeur. Elle jeta
un regard égaré autour de la chambre. Il lui sembla voir se
mouvoir et marcher de toutes parts vers elle, pour lui grimper
le long du corps et la mordre et la pincer, tous ces difformes
outils de la torture, qui étaient, parmi les instruments de
tout genre qu’elle avait vus jusqu’alors, ce que sont les
chauves-souris, les mille-pieds et les araignées parmi les
insectes et les oiseaux.

´ Où est le médecin ? demanda Charmolue.

– Ici ª, répondit une robe noire qu’elle n’avait pas encore
aperçue.

Elle frissonna.

0813 ´ Madamoiselle, reprit la voix caressante du procureur
en cour d’église, pour la troisième fois persistez-vous à
nier les faits dont vous êtes accusée ? ª

Cette fois elle ne put que faire un signe de tête. La voix
lui manqua.

´ Vous persistez ? dit Jacques Charmolue. Alors, j’en suis
désespéré, mais il faut que je remplisse le devoir de mon
office.

– Monsieur le procureur du roi, dit brusquement Pierrat, par
où commencerons-nous ? ª

Charmolue hésita un moment avec la grimace ambiguÎ d’un poète
qui cherche une rime.
0814

´ Par le brodequin ª, dit-il enfin.

L’infortunée se sentit si profondément abandonnée de Dieu
et des hommes que sa tête tomba sur sa poitrine comme une
chose inerte qui n’a pas de force en soi.

Le tourmenteur et le médecin s’approchèrent d’elle à la fois.
En même temps, les deux valets se mirent à fouiller dans leur
hideux arsenal.

Au cliquetis de ces affreuses ferrailles, la malheureuse enfant
tressaillit comme une grenouille morte qu’on galvanise. ´
Oh ! murmura-t-elle, si bas que nul ne l’entendit, ô mon Phoebus
! ª Puis elle se replongea dans son immobilité et dans son
silence de marbre. Ce spectacle eût déchiré tout autre coeur
0815 que des coeurs de juges. On eût dit une pauvre âme pécheresse
questionnée par Satan sous l’écarlate guichet de l’enfer.
Le misérable corps auquel allait se cramponner cette effroyable
fourmilière de scies, de roues et de chevalets, l’être qu’allaient
manier ces âpres mains de bourreaux et de tenailles, c’était
donc cette douce, blanche et fragile créature. Pauvre grain
de mil que la justice humaine donnait à moudre aux épouvantables
meules de la torture !

Cependant les mains calleuses des valets de Pierrat Torterue
avaient brutalement mis à nu cette jambe charmante, ce petit
pied qui avaient tant de fois émerveillé les passants de leur
gentillesse et de leur beauté dans les carrefours de Paris.

´ C’est dommage ! ª grommela le tourmenteur en considérant
ces formes si gracieuses et si délicates. Si l’archidiacre
eût été présent, certes, il se fût souvenu en ce moment de
son symbole de l’araignée et de la mouche.
0816

Bientôt la malheureuse vit, à travers un nuage qui se répandait
sur ses yeux, approcher le brodequin, bientôt elle vit son
pied emboîté entre les ais ferrés disparaître sous l’effrayant
appareil. Alors la terreur lui rendit de la force. ´ -tez-moi
cela ! ª cria-t-elle avec emportement. Et, se dressant tout
échevelée : ´ Grâce ! ª

Elle s’élança hors du lit pour se jeter aux pieds du procureur
du roi, mais sa jambe était prise dans le lourd bloc de chêne
et de ferrures, et elle s’affaissa sur le brodequin, plus
brisée qu’une abeille qui aurait un plomb sur l’aile.

A un signe de Charmolue, on la replaça sur le lit, et deux
grosses mains assujettirent à sa fine ceinture la courroie
qui pendait de la voûte.

0817
´ Une dernière fois, avouez-vous les faits de la cause ? ª
demanda Charmolue avec son imperturbable bénignité.

– Je suis innocente.

– Alors, madamoiselle, comment expliquez-vous les circonstances
à votre charge ?

– Hélas, monseigneur ! je ne sais.

– Vous niez donc ?

– Tout !

0818
– Faites ª, dit Charmolue à Pierrat.

Pierrat tourna la poignée du cric, le brodequin se resserra,
et la malheureuse poussa un de ces horribles cris qui n’ont
d’orthographe dans aucune langue humaine.

´ Arrêtez, dit Charmolue à Pierrat. – Avouez-vous ? dit-il
à l’égyptienne.

– Tout ! cria la misérable fille. J’avoue ! j’avoue ! grâce
! ª

Elle n’avait pas calculé ses forces en affrontant la question.
Pauvre enfant dont la vie jusqu’alors avait été si joyeuse,
si suave, si douce, la première douleur l’avait vaincue.
0819

´ L’humanité m’oblige à vous dire, observa le procureur du
roi, qu’en avouant c’est la mort que vous devez attendre.

– Je l’espère bien ª, dit-elle. Et elle retomba sur le lit
de cuir, mourante, pliée en deux, se laissant pendre à la
courroie bouclée sur sa poitrine.

´ Sus, ma belle, soutenez-vous un peu, dit maître Pierrat
en la relevant. Vous avez l’air du mouton d’or qui est au
cou de monsieur de Bourgogne. ª

Jacques Charmolue éleva la voix.

´ Greffier, écrivez. – Jeune fille bohème, vous avouez votre
0820 participation aux agapes, sabbats et maléfices de l’enfer,
avec les larves, les masques et les stryges ? Répondez.

– Oui, dit-elle, si bas que sa parole se perdait dans son
souffle.

– Vous avouez avoir vu le bélier que Belzébuth fait paraître
dans les nuées pour rassembler le sabbat, et qui n’est vu
que des sorciers ?

– Oui.

– Vous confessez avoir adoré les têtes de Bophomet, ces abominables
idoles des templiers ?

0821 – Oui.

– Avoir eu commerce habituel avec le diable sous la forme
d’une chèvre familière, jointe au procès ?

– Oui.

– Enfin, vous avouez et confessez avoir, à l’aide du démon,
et du fantôme vulgairement appelé le moine bourru, dans la
nuit du vingt-neuvième mars dernier, meurtri et assassiné
un capitaine nommé Phoebus de Châteaupers ? ª

Elle leva sur le magistrat ses grands yeux fixes, et répondit
comme machinalement, sans convulsion et sans secousse : ´
Oui. ª Il était évident que tout était brisé en elle.

0822
´ Ecrivez, greffier ª, dit Charmolue. Et s’adressant aux tortionnaires
: ´ Qu’on détache la prisonnière, et qu’on la ramène à l’audience.
ª

Quand la prisonnière fut déchaussée, le procureur en cour
d’église examina son pied encore engourdi par la douleur.

´ Allons ! dit-il, il n’y a pas grand mal. Vous avez crié
à temps. Vous pourriez encore danser, la belle ! ª

Puis il se tourna vers ses acolytes de l’officialité. ´ Voilà
enfin la justice éclairée ! Cela soulage, messieurs ! Madamoiselle
nous rendra ce témoignage, que nous avons agi avec toute la
douceur possible. ª

0823III

FIN DE L’ECU CHANGE EN FEUILLE SECHE

Quand elle rentra, pâle et boitant, dans la salle d’audience,
un murmure général de plaisir l’accueillit. De la part de
l’auditoire, c’était ce sentiment d’impatience satisfaite
qu’on éprouve au théâtre à l’expiration du dernier entracte
de la comédie, lorsque la toile se relève et que la fin va
commencer. De la part des juges, c’était espoir de bientôt
souper. La petite chèvre aussi bêla de joie. Elle voulut courir
vers sa maîtresse, mais on l’avait attachée au banc.

La nuit était tout à fait venue. Les chandelles, dont on n’avait
pas augmenté le nombre, jetaient si peu de lumière qu’on ne
voyait pas les murs de la salle. Les ténèbres y enveloppaient
0824 tous les objets d’une sorte de brume. Quelques faces apathiques
de juges y ressortaient à peine. Vis-à-vis d’eux, à l’extrémité
de la longue salle, ils pouvaient voir un point de blancheur
vague se détacher sur le fond sombre. C’était l’accusée.

Elle s’était traînée à sa place. Quand Charmolue se fut installé
magistralement à la sienne, il s’assit, puis se releva, et
dit, sans laisser percer trop de vanité de son succès : ´
L’accusée a tout avoué.

– Fille bohème, reprit le président, vous avez avoué tous
vos faits de magie, de prostitution et d’assassinat sur Phoebus
de Châteaupers ? ª

Son coeur se serra. On l’entendit sangloter dans l’ombre.

0825 ´ Tout ce que vous voudrez, répondit-elle faiblement,
mais tuez-moi vite !

– Monsieur le procureur du roi en cour d’église, dit le président,
la chambre est prête à vous entendre en vos réquisitions.
ª

Maître Charmolue exhiba un effrayant cahier, et se mit à lire
avec force gestes et l’accentuation exagérée de la plaidoirie
une oraison en latin où toutes les preuves du procès s’échafaudaient
sur des périphrases cicéroniennes flanquées de citations de
Plaute, son comique favori. Nous regrettons de ne pouvoir
offrir à nos lecteurs ce morceau remarquable. L’orateur le
débitait avec une action merveilleuse. Il n’avait pas achevé
l’exorde, que déjà la sueur lui sortait du front et les yeux
de la tête.

0826 Tout à coup, au beau milieu d’une période, il s’interrompit,
et son regard, d’ordinaire assez doux et même assez bête,
devint foudroyant.

´ Messieurs, s’écria-t-il (cette fois en français, car ce
n’était pas dans le cahier), Satan est tellement mêlé dans
cette affaire que le voilà qui assiste à nos débats et fait
singerie de leur majesté. Voyez ! ª

En parlant ainsi, il désignait de la main la petite chèvre,
qui, voyant gesticuler Charmolue, avait cru en effet qu’il
était à propos d’en faire autant, et s’était assise sur le
derrière, reproduisant de son mieux, avec ses pattes de devant
et sa tête barbue, la pantomime pathétique du procureur du
roi en cour d’église. C’était, si l’on s’en souvient, un de
ses plus gentils talents. Cet incident, cette dernière preuve,
fit grand effet. On lia les pattes à la chèvre, et le procureur
du roi reprit le fil de son éloquence.
0827

Cela fut très long, mais la péroraison était admirable. En
voici la dernière phrase ; qu’on y ajoute la voix enrouée
et le geste essoufflé de maître Charmolue :

´ Ideo, Domni, coram stryga demonstrata, crimine patente,
intentione criminis existente, in nomine sanctae ecclesiae
Nostrae-Dominae Parisiensis, quae est in saisina habendi omnimodam
altam et bassam justitiam in illa hac intemerata Civitatis
insula, tenore praesentium declaramus nos requirere, primo,
aliquandam pecuniarium indemnitatem ; secundo, amendationem
honorabilem ante portalium maximum Nostrae-Dominae, ecclesia
cathedralis ; tertio, sententiam in virtute cujus ista stryga
cum sua capella, seu in trivio vulgariter dicto la Grève,
seu in insula exeunte in fluvio Sequanae, juxta pointam jardini
regalis, executatae sint ! ª

0828 Il remit son bonnet, et se rassit.

´ Eheu ! soupira Gringoire navré, bassa latinitas! ª

Un autre homme en robe noire se leva près de l’accusée. C’était
son avocat. Les juges, à jeun, commencèrent à murmurer.

´ Avocat, soyez bref, dit le président.

– Monsieur le président, répondit l’avocat, puisque la défenderesse
a confessé le crime, je n’ai plus qu’un mot à dire à messieurs.
Voici un texte de la loi salique : ´ Si une stryge a mangé
un homme, et qu’elle en soit convaincue, elle paiera une amende
de huit mille deniers, qui font deux cents sous d’or. ª Plaise
à la chambre condamner ma cliente à l’amende.

0829
– Texte abrogé, dit l’avocat du roi extraordinaire.

– Nego, répliqua l’avocat.

– Aux voix ! dit un conseiller ; le crime est patent, et il
est tard. ª

On alla aux voix sans quitter la salle. Les juges opinèrent
du bonnet, ils étaient pressés. On voyait leurs têtes chaperonnées
se découvrir l’une après l’autre dans l’ombre à la question
lugubre que leur adressait tout bas le président. La pauvre
accusée avait l’air de les regarder, mais son oeil trouble
ne voyait plus.

Puis le greffier se mit à écrire ; puis il passa au président
0830 un long parchemin.

Alors la malheureuse entendit le peuple se remuer, les piques
s’entre-choquer et une voix glaciale qui disait :

´ Fille bohème, le jour qu’il plaira au roi notre sire, à
l’heure de midi, vous serez menée dans un tombereau, en chemise,
pieds nus, la corde au cou, devant le grand portail de Notre-Dame,
et y ferez amende honorable avec une torche de cire du poids
de deux livres à la main, et de là serez menée en place de
Grève, où vous serez pendue et étranglée au gibet de la ville
; et cette votre chèvre pareillement ; et paierez à l’official
trois lions d’or, en réparation des crimes, par vous commis
et par vous confessés, de sorcellerie, de magie, de luxure
et de meurtre sur la personne du sieur Phoebus de Châteaupers,
Dieu ait votre âme !

0831 – Oh ! c’est un rêve ! ª murmura-t-elle, et elle sentit
de rudes mains qui l’emportaient.

IV

´ LASCIATE OGNI SPERANZAI ª

Au moyen âge, quand un édifice était complet, il y en avait
presque autant dans la terre que dehors. A moins d’être bâtis
sur pilotis, comme Notre-Dame, un palais, une forteresse,
une église avaient toujours un double fond. Dans les cathédrales,
c’était en quelque sorte une autre cathédrale souterraine,
basse, obscure, mystérieuse, aveugle et muette, sous la nef
supérieure qui regorgeait de lumière et retentissait d’orgues
et de cloches jour et nuit ; quelquefois c’était un sépulcre.
Dans les palais, dans les bastilles, c’était une prison, quelquefois
aussi un sépulcre, quelquefois les deux ensemble. Ces puissantes
0832 bâtisses, dont nous avons expliqué ailleurs le mode de
formation et de végétation, n’avaient pas simplement des fondations,
mais, pour ainsi dire, des racines qui s’allaient ramifiant
dans le sol en chambres, en galeries, en escaliers comme la
construction d’en haut. Ainsi, églises, palais, bastilles
avaient de la terre à mi-corps. Les caves d’un édifice étaient
un autre édifice où l’on descendait au lieu de monter, et
qui appliquait ses étages souterrains sous le monceau d’étages
extérieurs du monument, comme ces forêts et ces montagnes
qui se renversent dans l’eau miroitante d’un lac au-dessous
des forêts et des montagnes du bord.

A la bastille Saint-Antoine, au Palais de Justice de Paris,
au Louvre, ces édifices souterrains étaient des prisons. Les
étages de ces prisons, en s’enfonçant dans le sol, allaient
se rétrécissant et s’assombrissant. C’étaient autant de zones
où s’échelonnaient les nuances de l’horreur. Dante n’a rien
pu trouver de mieux pour son enfer. Ces entonnoirs de cachots
aboutissaient d’ordinaire à un cul de basse-fosse à fond de
0833 cuve où Dante a mis Satan, où la société mettait le condamné
à mort. Une fois une misérable existence enterrée là, adieu
le jour, l’air, la vie, ogni speranza. Elle n’en sortait que
pour le gibet ou le bûcher. Quelquefois elle y pourrissait.
La justice humaine appelait cela oublier. Entre les hommes
et lui, le condamné sentait peser sur sa tête un entassement
de pierres et de geôliers, et la prison tout entière, la massive
bastille n’était plus qu’une énorme serrure compliquée qui
le cadenassait hors du monde vivant.

C’est dans un fond de cuve de ce genre, dans les oubliettes
creusées par saint Louis, dans l’in-pace de la Tournelle,
qu’on avait, de peur d’évasion sans doute, déposé la Esmeralda
condamnée au gibet, avec le colossal Palais de Justice sur
la tête. Pauvre mouche qui n’eût pu remuer le moindre de ses
moellons !

Certes, la providence et la société avaient été également
0834 injustes, un tel luxe de malheur et de torture n’était
pas nécessaire pour briser une si frêle créature.

Elle était là, perdue dans les ténèbres, ensevelie, enfouie,
murée. Qui l’eût pu voir en cet état, après l’avoir vue rire
et danser au soleil, eût frémi. Froide comme la nuit, froide
comme la mort, plus un souffle d’air dans ses cheveux, plus
un bruit humain à son oreille, plus une lueur de jour dans
ses yeux, brisée en deux, écrasée de chaînes, accroupie près
d’une cruche et d’un pain sur un peu de paille dans la mare
d’eau qui se formait sous elle des suintements du cachot,
sans mouvement, presque sans haleine, elle n’en était même
plus à souffrir. Phoebus, le soleil, midi, le grand air, les
rues de Paris, les danses aux applaudissements, les doux babillages
d’amour avec l’officier, puis le prêtre, la matrulle, le poignard,
le sang, la torture, le gibet, tout cela repassait bien encore
dans son esprit, tantôt comme une vision chantante et dorée,
tantôt comme un cauchemar difforme ; mais ce n’était plus
qu’une lutte horrible et vague qui se perdait dans les ténèbres,
0835 ou qu’une musique lointaine qui se jouait là-haut sur
la terre, et qu’on n’entendait plus à la profondeur où la
malheureuse était tombée.

Depuis qu’elle était là, elle ne veillait ni ne dormait. Dans
cette infortune, dans ce cachot, elle ne pouvait pas plus
distinguer la veille du sommeil, le rêve de la réalité, que
le jour de la nuit. Tout cela était mêlé, brisé, flottant,
répandu confusément dans sa pensée. Elle ne sentait plus,
elle ne savait plus, elle ne pensait plus. Tout au plus elle
songeait. Jamais créature vivante n’avait été engagée si avant
dans le néant.

Ainsi engourdie, gelée, pétrifiée, à peine avait-elle remarqué
deux ou trois fois le bruit d’une trappe qui s’était ouverte
quelque part au-dessus d’elle, sans même laisser passer un
peu de lumière, et par laquelle une main lui avait jeté une
croûte de pain noir. C’était pourtant l’unique communication
0836 qui lui restât avec les hommes, la visite périodique du
geôlier.

Une seule chose occupait encore machinalement son oreille
: au-dessus de sa tête l’humidité filtrait à travers les pierres
moisies de la voûte, et à intervalles égaux une goutte d’eau
s’en détachait. Elle écoutait stupidement le bruit que faisait
cette goutte d’eau en tombant dans la mare à côté d’elle.

Cette goutte d’eau tombant dans cette mare, c’était là le
seul mouvement qui remuât encore autour d’elle, la seule horloge
qui marquât le temps, le seul bruit qui vînt jusqu’à elle
de tout le bruit qui se fait sur la surface de la terre.

Pour tout dire, elle sentait aussi de temps en temps, dans
ce cloaque de fange et de ténèbres, quelque chose de froid
qui lui passait çà et là sur le pied ou sur le bras, et elle
0837 frissonnait.

Depuis combien de temps y était-elle, elle ne le savait. Elle
avait souvenir d’un arrêt de mort prononcé quelque part contre
quelqu’un, puis qu’on l’avait emportée, elle, et qu’elle s’était
réveillée dans la nuit et dans le silence, glacée. Elle s’était
traînée sur les mains, alors des anneaux de fer lui avaient
coupé la cheville du pied, et des chaînes avaient sonné. Elle
avait reconnu que tout était muraille autour d’elle, qu’il
y avait au-dessous d’elle une dalle couverte d’eau et une
botte de paille. Mais ni lampe, ni soupirail. Alors, elle
s’était assise sur cette paille, et quelquefois, pour changer
de posture, sur la dernière marche d’un degré de pierre qu’il
y avait dans son cachot.

Un moment, elle avait essayé de compter les noires minutes
que lui mesurait la goutte d’eau, mais bientôt ce triste travail
d’un cerveau malade s’était rompu de lui-même dans sa tête
0838 et l’avait laissée dans la stupeur.

Un jour enfin ou une nuit (car minuit et midi avaient même
couleur dans ce sépulcre), elle entendit au-dessus d’elle
un bruit plus fort que celui que faisait d’ordinaire le guichetier
quand il lui apportait son pain et sa cruche. Elle leva la
tête, et vit un rayon rougeâtre passer à travers les fentes
de l’espèce de porte ou de trappe pratiquée dans la voûte
de l’in-pace. En même temps la lourde ferrure cria, la trappe
grinça sur ses gonds rouillés, tourna, et elle vit une lanterne,
une main et la partie inférieure du corps de deux hommes,
la porte étant trop basse pour qu’elle pût apercevoir leurs
têtes. La lumière la blessa si vivement qu’elle ferma les
yeux.

Quand elle les rouvrit, la porte était refermée, le falot
était posé sur un degré de l’escalier, un homme, seul, était
debout devant elle. Une cagoule noire lui tombait jusqu’aux
0839 pieds, un caffardum de même couleur lui cachait le visage.
On ne voyait rien de sa personne, ni sa face ni ses mains.
C’était un long suaire noir qui se tenait debout, et sous
lequel on sentait remuer quelque chose. Elle regarda fixement
quelques minutes cette espèce de spectre. Cependant, elle
ni lui ne parlaient. On eût dit deux statues qui se confrontaient.
Deux choses seulement semblaient vivre dans le caveau ; la
mèche de la lanterne qui pétillait à cause de l’humidité de
l’atmosphère, et la goutte d’eau de la voûte qui coupait cette
crépitation irrégulière de son clapotement monotone et faisait
trembler la lumière de la lanterne en moires concentriques
sur l’eau huileuse de la mare.

Enfin la prisonnière rompit le silence :

´ Qui êtes-vous ?

0840 – Un prêtre. ª

Le mot, l’accent, le son de voix, la firent tressaillir.

Le prêtre poursuivit en articulant sourdement :

´ Etes-vous préparée ?

– A quoi ?

– A mourir.

– Oh ! dit-elle, sera-ce bientôt ?

0841
– Demain. ª

Sa tête, qui s’était levée avec joie, revint frapper sa poitrine.
´ C’est encore bien long ! murmura-t-elle ; qu’est-ce que
cela leur faisait, aujourd’hui ?

– Vous êtes donc très malheureuse ? demanda le prêtre après
un silence.

– J’ai bien froid ª, répondit-elle.

Elle prit ses pieds avec ses mains, geste habituel aux malheureux
qui ont froid et que nous avons déjà vu faire à la recluse
de la Tour-Roland, et ses dents claquaient.

0842
Le prêtre parut promener de dessous son capuchon ses yeux
dans le cachot.

´ Sans lumière ! sans feu ! dans l’eau ! c’est horrible !

– Oui, répondit-elle avec l’air étonné que le malheur lui
avait donné. Le jour est à tout le monde. Pourquoi ne me donne-t-on
que la nuit ?

– Savez-vous, reprit le prêtre après un nouveau silence, pourquoi
vous êtes ici ?

– Je crois que je l’ai su, dit-elle en passant ses doigts
maigres sur ses sourcils comme pour aider sa mémoire, mais
je ne le sais plus. ª
0843

Tout à coup elle se mit à pleurer comme un enfant.

´ Je voudrais sortir d’ici, monsieur. J’ai froid, j’ai peur,
et il y a des bêtes qui me montent le long du corps.

– Eh bien, suivez-moi. ª

En parlant ainsi, le prêtre lui prit le bras. La malheureuse
était gelée jusque dans les entrailles, cependant cette main
lui fit une impression de froid.

´ Oh ! murmura-t-elle, c’est la main glacée de la mort. –
Qui êtes-vous donc ? ª

0844
Le prêtre releva son capuchon. Elle regarda. C’était ce visage
sinistre qui la poursuivait depuis si longtemps, cette tête
de démon qui lui était apparue chez la Falourdel au-dessus
de la tête adorée de son Phoebus, cet oeil qu’elle avait vu
pour la dernière fois briller près d’un poignard.

Cette apparition, toujours si fatale pour elle, et qui l’avait
ainsi poussée de malheur en malheur jusqu’au supplice, la
tira de son engourdissement. Il lui sembla que l’espèce de
voile qui s’était épaissi sur sa mémoire se déchirait. Tous
les détails de sa lugubre aventure, depuis la scène nocturne
chez la Falourdel jusqu’à sa condamnation à la Tournelle,
lui revinrent à la fois dans l’esprit, non pas vagues et confus
comme jusqu’alors, mais distincts, crus, tranchés, palpitants,
terribles. Ces souvenirs à demi effacés, et presque oblitérés
par l’excès de la souffrance, la sombre figure qu’elle avait
devant elle les raviva, comme l’approche du feu fait ressortir
toutes fraîches sur le papier blanc les lettres invisibles
0845 qu’on y a tracées avec de l’encre sympathique. Il lui
sembla que toutes les plaies de son coeur se rouvraient et
saignaient à la fois.

´ Hah ! cria-t-elle, les mains sur ses yeux et avec un tremblement
convulsif, c’est le prêtre ! ª

Puis elle laissa tomber ses bras découragés, et resta assise,
la tête baissée, l’oeil fixé à terre, muette, et continuant
de trembler.

Le prêtre la regardait de l’oeil d’un milan qui a longtemps
plané en rond du plus haut du ciel autour d’une pauvre alouette
tapie dans les blés, qui a longtemps rétréci en silence les
cercles formidables de son vol, et tout à coup s’est abattu
sur sa proie comme la flèche de l’éclair, et la tient pantelante
dans sa griffe.
0846

Elle se mit à murmurer tout bas :

´ Achevez ! achevez ! le dernier coup ! ª Et elle enfonçait
sa tête avec terreur entre ses épaules, comme la brebis qui
attend le coup de massue du boucher.

´ Je vous fais donc horreur ? ª dit-il enfin.

Elle ne répondit pas.

´ Est-ce que je vous fais horreur ? ª répéta-t-il.

Ses lèvres se contractèrent comme si elle souriait.
0847

´ Oui, dit-elle, le bourreau raille le condamné. Voilà des
mois qu’il me poursuit, qu’il me menace, qu’il m’épouvante
! Sans lui, mon Dieu, que j’étais heureuse ! C’est lui qui
m’a jetée dans cet abîme ! – ciel ! c’est lui qui a tué…
c’est lui qui l’a tué ! mon Phoebus ! ª

Ici, éclatant en sanglots et levant les yeux sur le prêtre
:

´ Oh ! misérable ! qui êtes-vous ? que vous ai-je fait ? vous
me haïssez donc bien ? Hélas ! qu’avez-vous contre moi ?

– Je t’aime ! ª cria le prêtre.

0848 Ses larmes s’arrêtèrent subitement. Elle le regarda avec
un regard d’idiot. Lui était tombé à genoux et la couvait
d’un oeil de flamme.

´ Entends-tu ? je t’aime ! cria-t-il encore.

– Quel amour ! ª dit la malheureuse en frémissant.

Il reprit :

´ L’amour d’un damné. ª

Tous deux restèrent quelques minutes silencieux, écrasés sous
la pesanteur de leurs émotions, lui insensé, elle stupide.

0849
´ Ecoute, dit enfin le prêtre, et un calme singulier lui était
revenu. Tu vas tout savoir. Je vais te dire ce que jusqu’ici
j’ai à peine osé me dire à moi-même, lorsque j’interrogeais
furtivement ma conscience à ces heures profondes de la nuit
où il y a tant de ténèbres qu’il semble que Dieu ne nous voit
plus. Ecoute. Avant de te rencontrer, jeune fille, j’étais
heureux…

– Et moi ! soupira-t-elle faiblement.

– Ne m’interromps pas. – Oui, j’étais heureux, je croyais
l’être du moins. J’étais pur, j’avais l’âme pleine d’une clarté
limpide. Pas de tête qui s’élevât plus fière et plus radieuse
que la mienne. Les prêtres me consultaient sur la chasteté,
les docteurs sur la doctrine. Oui, la science était tout pour
moi. C’était une soeur, et une soeur me suffisait. Ce n’est
pas qu’avec l’âge il ne me fût venu d’autres idées. Plus d’une
0850 fois ma chair s’était émue au passage d’une forme de femme.
Cette force du sexe et du sang de l’homme que, fol adolescent,
j’avais cru étouffer pour la vie, avait plus d’une fois soulevé
convulsivement la chaîne des voeux de fer qui me scellent,
misérable, aux froides pierres de l’autel. Mais le jeûne,
la prière, l’étude, les macérations du cloître, avaient refait
l’âme maîtresse du corps. Et puis, j’évitais les femmes. D’ailleurs,
je n’avais qu’à ouvrir un livre pour que toutes les impures
fumées de mon cerveau s’évanouissent devant la splendeur de
la science. En peu de minutes, je sentais fuir au loin les
choses épaisses de la terre, et je me retrouvais calme, ébloui
et serein en présence du rayonnement tranquille de la vérité
éternelle. Tant que le démon n’envoya pour m’attaquer que
de vagues ombres de femmes qui passaient éparses sous mes
yeux, dans l’église, dans les rues, dans les prés, et qui
revenaient à peine dans mes songes, je le vainquis aisément.
Hélas ! si la victoire ne m’est pas restée, la faute en est
à Dieu, qui n’a pas fait l’homme et le démon de force égale.
– Ecoute. Un jour… ª

0851
Ici le prêtre s’arrêta, et la prisonnière entendit sortir
de sa poitrine des soupirs qui faisaient un bruit de râle
et d’arrachement.

Il reprit :

´ … Un jour, j’étais appuyé à la fenêtre de ma cellule…
– Quel livre lisais-je donc ? Oh ! tout cela est un tourbillon
dans ma tête. – Je lisais. La fenêtre donnait sur une place.
J’entends un bruit de tambour et de musique. Fâché d’être
ainsi troublé dans ma rêverie, je regarde dans la place. Ce
que je vis, il y en avait d’autres que moi qui le voyaient,
et pourtant ce n’était pas un spectacle fait pour des yeux
humains. Là, au milieu du pavé, – il était midi, – un grand
soleil, – une créature dansait. Une créature si belle que
Dieu l’eût préférée à la Vierge, et l’eût choisie pour sa
mère, et eût voulu naître d’elle si elle eût existé quand
0852 il se fit homme ! Ses yeux étaient noirs et splendides,
au milieu de sa chevelure noire quelques cheveux que pénétrait
le soleil blondissaient comme des fils d’or. Ses pieds disparaissaient
dans leur mouvement comme les rayons d’une roue qui tourne
rapidement. Autour de sa tête, dans ses nattes noires, il
y avait des plaques de métal qui pétillaient au soleil et
faisaient à son front une couronne d’étoiles. Sa robe semée
de paillettes scintillait bleue et piquée de mille étincelles
comme une nuit d’été. Ses bras souples et bruns se nouaient
et se dénouaient autour de sa taille comme deux écharpes.
La forme de son corps était surprenante de beauté. Oh ! la
resplendissante figure qui se détachait comme quelque chose
de lumineux dans la lumière même du soleil !… – Hélas !
jeune fille, c’était toi. – Surpris, enivré, charmé, je me
laissai aller à te regarder. Je te regardai tant que tout
à coup je frissonnai d’épouvante, je sentis que le sort me
saisissait. ª

Le prêtre, oppressé, s’arrêta encore un moment. Puis il continua.
0853

´ Déjà à demi fasciné, j’essayai de me cramponner à quelque
chose et de me retenir dans ma chute. Je me rappelai les embûches
que Satan m’avait déjà tendues. La créature qui était sous
mes yeux avait cette beauté surhumaine qui ne peut venir que
du ciel ou de l’enfer. Ce n’était pas là une simple fille
faite avec un peu de notre terre, et pauvrement éclairée à
l’intérieur par le vacillant rayon d’une âme de femme. C’était
un ange ! mais de ténèbres, mais de flamme et non de lumière.
Au moment où je pensais cela, je vis près de toi une chèvre,
une bête du sabbat, qui me regardait en riant. Le soleil de
midi lui faisait des cornes de feu. Alors j’entrevis le piège
du démon, et je ne doutai plus que tu ne vinsses de l’enfer
et que tu n’en vinsses pour ma perdition. Je le crus. ª

Ici le prêtre regarda en face la prisonnière et ajouta froidement
:

0854
´ Je le crois encore. – Cependant le charme opérait peu à
peu, ta danse me tournoyait dans le cerveau, je sentais le
mystérieux maléfice s’accomplir en moi, tout ce qui aurait
dû veiller s’endormait dans mon âme, et comme ceux qui meurent
dans la neige je trouvais du plaisir à laisser venir ce sommeil.
Tout à coup, tu te mis à chanter. Que pouvais-je faire, misérable
? Ton chant était plus charmant encore que ta danse. Je voulus
fuir. Impossible. J’étais cloué, j’étais enraciné dans le
sol. Il me semblait que le marbre de la dalle m’était monté
jusqu’aux genoux. Il fallut rester jusqu’au bout. Mes pieds
étaient de glace, ma tête bouillonnait. Enfin, tu eus peut-être
pitié de moi, tu cessas de chanter, tu disparus. Le reflet
de l’éblouissante vision, le retentissement de la musique
enchanteresse s’évanouirent par degrés dans mes yeux et dans
mes oreilles. Alors je tombai dans l’encoignure de la fenêtre,
plus raide et plus faible qu’une statue descellée. La cloche
de vêpres me réveilla. Je me relevai, je m’enfuis, mais, hélas
! il y avait en moi quelque chose de tombé qui ne pouvait
se relever, quelque chose de survenu que je ne pouvais fuir.
0855 ª

Il fit encore une pause, et poursuivit :

´ Oui, à dater de ce jour, il y eut en moi un homme que je
ne connaissais pas. Je voulus user de tous mes remèdes, le
cloître, l’autel, le travail, les livres. Folie ! Oh ! que
la science sonne creux quand on y vient heurter avec désespoir
une tête pleine de passions ! Sais-tu, jeune fille, ce que
je voyais toujours désormais entre le livre et moi ? Toi,
ton ombre, l’image de l’apparition lumineuse qui avait un
jour traversé l’espace devant moi. Mais cette image n’avait
plus la même couleur ; elle était sombre, funèbre, ténébreuse
comme le cercle noir qui poursuit longtemps la vue de l’imprudent
qui a regardé fixement le soleil.

´ Ne pouvant m’en débarrasser, entendant toujours ta chanson
0856 bourdonner dans ma tête, voyant toujours tes pieds danser
sur mon bréviaire, sentant toujours la nuit en songe ta forme
glisser sur ma chair, je voulus te revoir, te toucher, savoir
qui tu étais, voir si je te retrouverais bien pareille à l’image
idéale qui m’était restée de toi, briser peut-être mon rêve
avec la réalité. En tout cas, j’espérais qu’une impression
nouvelle effacerait la première, et la première m’était devenue
insupportable. Je te cherchai. Je te revis. Malheur ! Quand
je t’eus vue deux fois, je voulus te voir mille, je voulus
te voir toujours. Alors, – comment enrayer sur cette pente
de l’enfer ? – alors je ne m’appartins plus. L’autre bout
du fil que le démon m’avait attaché aux ailes, il l’avait
noué à ton pied. Je devins vague et errant comme toi. Je t’attendais
sous les porches, je t’épiais au coin des rues, je te guettais
du haut de ma tour. Chaque soir, je rentrais en moi-même plus
charmé, plus désespéré, plus ensorcelé, plus perdu !

´ J’avais su qui tu étais, égyptienne, bohémienne, gitane,
zingara, comment douter de la magie ? Ecoute. J’espérai qu’un
procès me débarrasserait du charme. Une sorcière avait enchanté
0857 Bruno d’Ast, il la fit brûler et fut guéri. Je le savais.
Je voulus essayer du remède. J’essayai d’abord de te faire
interdire le parvis Notre-Dame, espérant t’oublier si tu ne
revenais plus. Tu n’en tins compte. Tu revins. Puis il me
vint l’idée de t’enlever. Une nuit je le tentai. Nous étions
deux. Nous te tenions déjà, quand ce misérable officier survint.
Il te délivra. Il commençait ainsi ton malheur, le mien et
le sien. Enfin, ne sachant plus que faire et que devenir,
je te dénonçai à l’official. Je pensais que je serais guéri,
comme Bruno d’Ast. Je pensais aussi confusément qu’un procès
te livrerait à moi, que dans une prison je te tiendrais, je
t’aurais, que là tu ne pourrais m’échapper, que tu me possédais
depuis assez longtemps pour que je te possédasse aussi à mon
tour. Quand on fait le mal, il faut faire tout le mal. Démence
de s’arrêter à un milieu dans le monstrueux ! L’extrémité
du crime a des délires de joie. Un prêtre et une sorcière
peuvent s’y fondre en délices sur la botte de paille d’un
cachot !

0858 ´ Je te dénonçai donc. C’est alors que je t’épouvantais
dans mes rencontres. Le complot que je tramais contre toi,
l’orage que j’amoncelais sur ta tête s’échappait de moi en
menaces et en éclairs. Cependant j’hésitais encore. Mon projet
avait des côtés effroyables qui me faisaient reculer.

´ Peut-être y aurais-je renoncé, peut-être ma hideuse pensée
se serait-elle desséchée dans mon cerveau sans porter son
fruit. Je croyais qu’il dépendrait toujours de moi de suivre
ou de rompre ce procès. Mais toute mauvaise pensée est inexorable
et veut devenir un fait ; mais là où je me croyais tout-puissant,
la fatalité était plus puissante que moi. Hélas ! hélas !
c’est elle qui t’a prise et qui t’a livrée au rouage terrible
de la machine que j’avais ténébreusement construite ! – Ecoute.
Je touche à la fin.

´ Un jour, – par un autre beau soleil, – je vois passer devant
moi un homme qui prononce ton nom et qui rit et qui a la luxure
0859 dans les yeux. Damnation ! je l’ai suivi. Tu sais le reste.
ª

Il se tut.

La jeune fille ne put trouver qu’une parole :

´ – mon Phoebus !

– Pas ce nom ! dit le prêtre en lui saisissant le brai avec
violence. Ne prononce pas ce nom ! Oh ! misérables que nous
sommes, c’est ce nom qui nous a perdus ! Ou plutôt nous nous
sommes tous perdus les uns les autres par l’inexplicable jeu
de la fatalité ! – Tu souffres, n’est-ce pas ? tu as froid,
la nuit te fait aveugle, le cachot t’enveloppe, mais peut-être
as-tu encore quelque lumière au fond de toi, ne fût-ce que
0860 ton amour d’enfant pour cet homme vide qui jouait avec
ton coeur ! Tandis que moi, je porte le cachot au dedans de
moi, au dedans de moi est l’hiver, la glace, le désespoir,
j’ai la nuit dans l’âme. Sais-tu tout ce que j’ai souffert
? J’ai assisté à ton procès. J’étais assis sur le banc de
l’official. Oui, sous l’un de ces capuces de prêtre, il y
avait les contorsions d’un damné. Quand on t’a amenée, j’étais
là ; quand on t’a interrogée, j’étais là. – Caverne de loups
! – C’était mon crime, c’était mon gibet que je voyais se
dresser lentement sur ton front. A chaque témoin, à chaque
preuve, à chaque plaidoirie, j’étais là ; j’ai pu compter
chacun de tes pas dans la voie douloureuse ; j’étais là encore
quand cette bête féroce… – Oh ! je n’avais pas prévu la
torture ! – Ecoute. Je t’ai suivie dans la chambre de douleur.
Je t’ai vu déshabiller et manier demi-nue par les mains infâmes
du tourmenteur. J’ai vu ton pied, ce pied où j’eusse voulu
pour un empire déposer un seul baiser et mourir, ce pied sous
lequel je sentirais avec tant de délices s’écraser ma tête,
je l’ai vu enserrer dans l’horrible brodequin qui fait des
membres d’un être vivant une boue sanglante. Oh ! misérable
0861 ! pendant que je voyais cela, j’avais sous mon suaire
un poignard dont je me labourais la poitrine. Au cri que tu
as poussé, je l’ai enfoncé dans ma chair ; à un second cri,
il m’entrait dans le coeur ! Regarde. Je crois que cela saigne
encore. ª

Il ouvrit sa soutane. Sa poitrine en effet était déchirée
comme par une griffe de tigre, et il avait au flanc une plaie
allez large et mal fermée.

La prisonnière recula d’horreur.

´ Oh ! dit le prêtre, jeune fille, aie pitié de moi ! Tu te
crois malheureuse, hélas ! hélas ! tu ne sais pas ce que c’est
que le malheur. Oh ! aimer une femme ! être prêtre ! être
haï ! l’aimer de toutes les fureurs de son âme, sentir qu’on
donnerait pour le moindre de ses sourires son sang, ses entrailles,
0862 sa renommée, son salut, l’immortalité et l’éternité, cette
vie et l’autre ; regretter de ne pas être roi, génie, empereur,
archange, dieu, pour lui mettre un plus grand esclave sous
les pieds ; l’étreindre nuit et jour de ses rêves et de ses
pensées ; et la voir amoureuse d’une livrée de soldat ! et
n’avoir à lui offrir qu’une sale soutane de prêtre dont elle
aura peur et dégoût ! Etre présent, avec sa jalousie et sa
rage, tandis qu’elle prodigue à un misérable fanfaron imbécile
des trésors d’amour et de beauté ! Voir ce corps dont la forme
vous brûle, ce sein qui a tant de douceur, cette chair palpiter
et rougir sous les baisers d’un autre ! – ciel ! aimer son
pied, son bras, son épaule, songer à ses veines bleues, à
sa peau brune, jusqu’à s’en tordre des nuits entières sur
le pavé de sa cellule, et voir toutes les caresses qu’on a
rêvées pour elle aboutir à la torture ! N’avoir réussi qu’à
la coucher sur le lit de cuir ! Oh ! ce sont là les véritables
tenailles rougies au feu de l’enfer ! Oh ! bienheureux celui
qu’on scie entre deux planches, et qu’on écartèle à quatre
chevaux ! – Sais-tu ce que c’est que ce supplice que vous
font subir, durant les longues nuits, vos artères qui bouillonnent,
0863 votre coeur qui crève, votre tête qui rompt, vos dents
qui mordent vos mains ; tourmenteurs acharnés qui vous retournent
sans relâche, comme sur un gril ardent, sur une pensée d’amour,
de jalousie et de désespoir ! Jeune fille, grâce ! trêve un
moment ! un peu de cendre sur cette braise ! Essuie, je t’en
conjure, la sueur qui ruisselle à grosses gouttes de mon front
! Enfant ! torture-moi d’une main, mais caresse-moi de l’autre
! Aie pitié, jeune fille ! aie pitié de moi ! ª

Le prêtre se roulait dans l’eau de la dalle et se martelait
le crâne aux angles des marches de pierre. La jeune fille
l’écoutait, le regardait.

Quand il se tut, épuisé et haletant, elle répéta à demi-voix
:

´ – mon Phoebus ! ª
0864

Le prêtre se traîna vers elle à deux genoux.

´ Je t’en supplie, cria-t-il, si tu as des entrailles, ne
me repousse pas ! Oh ! je t’aime ! je suis un misérable !
Quand tu dis ce nom, malheureuse, c’est comme si tu broyais
entre tes dents toutes les fibres de mon coeur ! Grâce ! si
tu viens de l’enfer, j’y vais avec toi. J’ai tout fait pour
cela. L’enfer où tu seras, c’est mon paradis, ta vue est plus
charmante que celle de Dieu ! Oh ! dis ! tu ne veux donc pas
de moi ? Le jour où une femme repousserait un pareil amour,
j’aurais cru que les montagnes remueraient. Oh ! si tu voulais
!… Oh ! que nous pourrions être heureux ! Nous fuirions,
– je te ferais fuir, – nous irions quelque part, nous chercherions
l’endroit sur la terre où il y a le plus de soleil, le plus
d’arbres, le plus de ciel bleu. Nous nous aimerions, nous
verserions nos deux âmes l’une dans l’autre, et nous aurions
une soif inextinguible de nous-mêmes que nous étancherions
0865 en commun et sans cesse à cette coupe d’intarissable amour
! ª

Elle l’interrompit avec un rire terrible et éclatant.

´ Regardez donc, mon père ! vous avez du sang après les ongles
! ª

Le prêtre demeura quelques instants comme pétrifié, l’oeil
fixé sur sa main.

´ Eh bien, oui ! reprit-il enfin avec une douceur étrange,
outrage-moi, raille-moi, accable-moi ! mais viens, viens.
Hâtons-nous. C’est pour demain, te dis-je. Le gibet de la
Grève, tu sais ? il est toujours prêt. C’est horrible ! te
voir marcher dans ce tombereau ! Oh ! grâce ! – Je n’avais
0866 jamais senti comme à présent à quel point je t’aimais.
Oh ! suis-moi. Tu prendras le temps de m’aimer après que je
t’aurai sauvée. Tu me haïras aussi longtemps que tu voudras.
Mais viens. Demain ! demain ! le gibet ! ton supplice ! Oh
! sauve-toi ! épargne-moi ! ª

Il lui prit le bras, il était égaré, il voulut l’entraîner.

Elle attacha sur lui son oeil fixe.

´ Qu’est devenu mon Phoebus ?

– Ah ! dit le prêtre en lui lâchant le bras, vous êtes sans
pitié !

0867 – Qu’est devenu Phoebus ? répéta-t-elle froidement.

– Il est mort ! cria le prêtre.

– Mort ! dit-elle toujours glaciale et immobile ; alors que
me parlez-vous de vivre ? ª

Lui ne l’écoutait pas.

´ Oh ! oui, disait-il comme se parlant à lui-même, il doit
être bien mort. La lame est entrée très avant. Je crois que
j’ai touché le coeur avec la pointe. Oh ! je vivais jusqu’au
bout du poignard ! ª

La jeune fille se jeta sur lui comme une tigresse furieuse,
et le poussa sur les marches de l’escalier avec une force
0868 surnaturelle.

´ Va-t’en, monstre ! va-t’en, assassin ! laisse-moi mourir
! Que notre sang à tous deux te fasse au front une tache éternelle
! Etre à toi, prêtre ! jamais ! jamais ! Rien ne nous réunira,
pas même l’enfer ! Va, maudit ! jamais ! ª

Le prêtre avait trébuché à l’escalier. Il dégagea en silence
ses pieds des plis de sa robe, reprit sa lanterne, et se mit
à monter lentement les marches qui menaient à la porte ; il
rouvrit cette porte, et sortit.

Tout à coup la jeune fille vit reparaître sa tête, elle avait
une expression épouvantable, et il lui cria avec un râle de
rage et de désespoir :

0869 ´ Je te dis qu’il est mort ! ª

Elle tomba la face contre terre ; et l’on n’entendit plus
dans le cachot d’autre bruit que le soupir de la goutte d’eau
qui faisait palpiter la mare dans les ténèbres.

V

LA MERE

Je ne crois pas qu’il y ait rien au monde de plus riant que
les idées qui s’éveillent dans le coeur d’une mère à la vue
du petit soulier de son enfant. Surtout si c’est le soulier
de fête, des dimanches, du baptême, le soulier brodé jusque
sous la semelle, un soulier avec lequel l’enfant n’a pas encore
0870 fait un pas. Ce soulier-là a tant de grâce et de petitesse,
il lui est si impossible de marcher, que c’est pour la mère
comme si elle voyait son enfant. Elle lui sourit, elle le
baise, elle lui parle. Elle se demande s’il se peut en effet
qu’un pied soit si petit ; et, l’enfant fût-il absent, il
suffit du joli soulier pour lui remettre sous les yeux la
douce et fragile créature. Elle croit le voir, elle le voit,
tout entier, vivant, joyeux, avec ses mains délicates, sa
tête ronde, ses lèvres pures, ses yeux sereins dont le blanc
est bleu. Si c’est l’hiver, il est là, il rampe sur le tapis,
il escalade laborieusement un tabouret, et la mère tremble
qu’il n’approche du feu. Si c’est l’été, il se traîne dans
la cour, dans le jardin, arrache l’herbe d’entre les pavés,
regarde naïvement les grands chiens, les grands chevaux, sans
peur, joue avec les coquillages, avec les fleurs, et fait
gronder le jardinier qui trouve le sable dans les plates-bandes
et la terre dans les allées. Tout rit, tout brille, tout joue
autour de lui comme lui, jusqu’au souffle d’air et au rayon
de soleil qui s’ébattent à l’envi dans les boucles follettes
de ses cheveux. Le soulier montre tout cela à la mère et lui
0871 fait fondre le coeur comme le feu une cire.

Mais quand l’enfant est perdu, ces mille images de joie, de
charme, de tendresse qui se pressent autour du petit soulier
deviennent autant de choses horribles. Le joli soulier brodé
n’est plus qu’un instrument de torture qui broie éternellement
le coeur de la mère. C’est toujours la même fibre qui vibre,
la fibre la plus profonde et la plus sensible ; mais au lieu
d’un ange qui la caresse, c’est un démon qui la pince.

Un matin, tandis que le soleil de mai se levait dans un de
ces ciels bleu foncé où le Garofalo aime à placer ses descentes
de croix, la recluse de la Tour-Roland entendit un bruit de
roues, de chevaux et de ferrailles dans la place de Grève.
Elle s’en éveilla peu, noua ses cheveux sur ses oreilles pour
s’assourdir, et se remit à contempler à genoux l’objet inanimé
qu’elle adorait ainsi depuis quinze ans. Ce petit soulier,
nous l’avons déjà dit, était pour elle l’univers. Sa pensée
0872 y était enfermée, et n’en devait plus sortir qu’à la mort.
Ce qu’elle avait jeté vers le ciel d’imprécations amères,
de plaintes touchantes, de prières et de sanglots, à propos
de ce charmant hochet de satin rose, la sombre cave de la
Tour-Roland seule l’a su. Jamais plus de désespoir n’a été
répandu sur une chose plus gentille et plus gracieuse.

Ce matin-là, il semblait que sa douleur s’échappait plus violente
encore qu’à l’ordinaire, et on l’entendait du dehors se lamenter
avec une voix haute et monotone qui navrait le coeur.

´ – ma fille ! disait-elle, ma fille ! ma pauvre chère petite
enfant ! je ne te verrai donc plus. C’est donc fini ! Il me
semble toujours que cela s’est fait hier ! Mon Dieu, mon Dieu,
pour me la reprendre si vite, il valait mieux ne pas me la
donner. Vous ne savez donc pas que nos enfants tiennent à
notre ventre, et qu’une mère qui a perdu son enfant ne croit
plus en Dieu ? – Ah ! misérable que je suis, d’être sortie
0873 ce jour-là ! – Seigneur ! Seigneur ! pour me l’ôter ainsi,
vous ne m’aviez donc jamais regardée avec elle, lorsque je
la réchauffais toute joyeuse à mon feu, lorsqu’elle me riait
en me tétant, lorsque je faisais monter ses petits pieds sur
ma poitrine jusqu’à mes lèvres ? Oh ! si vous aviez regardé
cela, mon Dieu, vous auriez eu pitié de ma joie, vous ne m’auriez
pas ôté le seul amour qui me restât dans le coeur ! Etais-je
donc une si misérable créature, Seigneur, que vous ne pussiez
me regarder avant de me condamner ? – Hélas ! hélas ! voilà
le soulier ; le pied, où est-il ? où est le reste ? où est
l’enfant ? Ma fille, ma fille ! qu’ont-ils fait de toi ? Seigneur,
rendez-la-moi. Mes genoux se sont écorchés quinze ans à vous
prier, mon Dieu, est-ce que ce n’est pas assez ? Rendez-la-moi,
un jour, une heure, une minute, une minute, Seigneur ! et
jetez-moi ensuite au démon pour l’éternité ! Oh ! si je savais
où traîne un pan de votre robe, je m’y cramponnerais de mes
deux mains, et il faudrait bien que vous me rendissiez mon
enfant ! Son joli petit soulier, est-ce que vous n’en avez
pas pitié, Seigneur ? Pouvez-vous condamner une pauvre mère
à ce supplice de quinze ans ? Bonne Vierge ! bonne Vierge
0874 du ciel ! mon enfant-Jésus à moi, on me l’a pris, on me
l’a volé, on l’a mangé sur une bruyère, on a bu son sang,
on a mâché ses os ! Bonne Vierge, ayez pitié de moi ! Ma fille
! il me faut ma fille ! Qu’est-ce que cela me fait, qu’elle
soit dans le paradis ? je ne veux pas de votre ange, je veux
mon enfant ! Je suis une lionne, je veux mon lionceau. – Oh
! je me tordrai sur la terre, et je briserai la pierre avec
mon front, et je me damnerai, et je vous maudirai, Seigneur,
si vous me gardez mon enfant ! vous voyez bien que j’ai les
bras tout mordus, Seigneur ! est-ce que le bon Dieu n’a pas
de pitié ? – Oh ! ne me donnez que du sel et du pain noir,
pourvu que j’aie ma fille et qu’elle me réchauffe comme un
soleil ! Hélas ! Dieu mon Seigneur, je ne suis qu’une vile
pécheresse ; mais ma fille me rendait pieuse. J’étais pleine
de religion pour l’amour d’elle ; et je vous voyais à travers
son sourire comme par une ouverture du ciel. – Oh ! que je
puisse seulement une fois, encore une fois, une seule fois,
chausser ce soulier à son joli petit pied rose, et je meurs,
bonne Vierge, en vous bénissant ! – Ah ! quinze ans ! elle
serait grande maintenant ! – Malheureuse enfant ! quoi ! c’est
0875 donc bien vrai, je ne la reverrai plus, pas même dans
le ciel ! car, moi, je n’irai pas. Oh quelle misère ! dire
que voilà son soulier, et que c’est tout ! ª

La malheureuse s’était jetée sur ce soulier, sa consolation
et son désespoir depuis tant d’années, et ses entrailles se
déchiraient en sanglots comme le premier jour. Car pour une
mère qui a perdu son enfant, c’est toujours le premier jour.
Cette douleur-là ne vieillit pas. Les habits de deuil ont
beau s’user et blanchir : le coeur reste noir.

En ce moment, de fraîches et joyeuses voix d’enfants passèrent
devant la cellule. Toutes les fois que des enfants frappaient
sa vue ou son oreille, la pauvre mère se précipitait dans
l’angle le plus sombre de son sépulcre, et l’on eût dit qu’elle
cherchait à plonger sa tête dans la pierre pour ne pas les
entendre. Cette fois, au contraire, elle se dressa comme en
sursaut, et écouta avidement. Un des petits garçons venait
0876 de dire : ´ C’est qu’on va pendre une égyptienne aujourd’hui.
ª

Avec le brusque soubresaut de cette araignée que nous avons
vue se jeter sur une mouche au tremblement de sa toile, elle
courut à sa lucarne, qui donnait, comme on sait, sur la place
de Grève. En effet, une échelle était dressée près du gibet
permanent, et le maître des basses-oeuvres s’occupait d’en
rajuster les chaînes rouillées par la pluie. Il y avait quelque
peuple alentour.

Le groupe rieur des enfants était déjà loin. La sachette chercha
des yeux un passant qu’elle pût interroger. Elle avisa, tout
à côté de sa loge, un prêtre qui faisait semblant de lire
dans le bréviaire public, mais qui était beaucoup moins occupé
du lettrain de fer treillissé que du gibet, vers lequel il
jetait de temps à autre un sombre et farouche coup d’oeil.
Elle reconnut monsieur l’archidiacre de Josas, un saint homme.
0877

´ Mon père, demanda-t-elle, qui va-t-on pendre là ? ª

Le prêtre la regarda et ne répondit pas ; elle répéta sa question.
Alors il dit : ´ Je ne sais pas.

– Il y avait là des enfants qui disaient que c’était une égyptienne,
reprit la recluse.

– Je crois qu’oui ª, dit le prêtre.

Alors Paquette la Chantefleurie éclata d’un rire d’hyène.

´ Ma soeur, dit l’archidiacre, vous haïssez donc bien les
égyptiennes ?
0878

– Si je les hais ? s’écria la recluse ; ce sont des stryges
! des voleuses d’enfants ! Elles m’ont dévoré ma petite fille
! mon enfant, mon unique enfant ! Je n’ai plus de coeur. Elles
me l’ont mangé ! ª

Elle était effrayante. Le prêtre la regardait froidement.

´ Il y en a une surtout que je hais, et que j’ai maudite,
reprit-elle ; c’en est une jeune, qui a l’âge que ma fille
aurait, si sa mère ne m’avait pas mangé ma fille. Chaque fois
que cette jeune vipère passe devant ma cellule, elle me bouleverse
le sang !

– Eh bien ! ma soeur, réjouissez-vous, dit le prêtre, glacial
comme une statue de sépulcre, c’est celle-là que vous allez
0879 voir mourir. ª

Sa tête tomba sur sa poitrine, et il s’éloigna lentement.

La recluse se tordit les bras de joie.

´ Je le lui avait prédit, qu’elle y monterait ! Merci, prêtre
! ª cria-t-elle.

Et elle se mit à se promener à grands pas devant les barreaux
de sa lucarne, échevelée, l’oeil flamboyant, heurtant le mur
de son épaule, avec l’air fauve d’une louve en cage qui a
faim depuis longtemps et qui sent approcher l’heure du repas.

VI
0880

TROIS COEURS D’HOMME FAITS DIFFEREMMENT

Phoebus, cependant, n’était pas mort. Les hommes de cette
espèce ont la vie dure. Quand maître Philippe Lheulier, avocat
extraordinaire du roi, avait dit à la pauvre Esmeralda : Il
se meurt, c’était par erreur ou par plaisanterie. Quand l’archidiacre
avait répété à la condamnée : Il est mort, le fait est qu’il
n’en savait rien, mais qu’il le croyait, qu’il y comptait,
qu’il n’en doutait pas, qu’il l’espérait bien. Il lui eût
été par trop dur de donner à la femme qu’il aimait de bonnes
nouvelles de son rival. Tout homme à sa place en eût fait
autant.

Ce n’est pas que la blessure de Phoebus n’eût été grave, mais
elle l’avait été moins que l’archidiacre ne s’en flattait.
0881 Le maître-myrrhe, chez lequel les soldats du guet l’avaient
transporté dans le premier moment, avait craint huit jours
pour sa vie, et le lui avait même dit en latin. Toutefois,
la jeunesse avait repris le dessus ; et, chose qui arrive
souvent, nonobstant pronostics et diagnostics, la nature s’était
amusée à sauver le malade à la barbe du médecin. C’est tandis
qu’il gisait encore sur le grabat du maître-myrrhe qu’il avait
subi les premiers interrogatoires de Philippe Lheulier et
des enquêteurs de l’official, ce qui l’avait fort ennuyé.
Aussi, un beau matin, se sentant mieux, il avait laissé ses
éperons d’or en paiement au pharmacopole, et s’était esquivé.
Cela, du reste, n’avait apporté aucun trouble à l’instruction
de l’affaire. La justice d’alors se souciait fort peu de la
netteté et de la propreté d’un procès au criminel. Pourvu
que l’accusé fût pendu, c’est tout ce qu’il lui fallait. Or,
les juges avaient assez de preuves contre la Esmeralda. Ils
avaient cru Phoebus mort, et tout avait été dit.

Phoebus, de son côté, n’avait pas fait une grande fuite. Il
0882 était allé tout simplement rejoindre sa compagnie, en
garnison à Queue-en-Brie, dans l’Ile-de-france, à quelques
relais de Paris.

Après tout, il ne lui agréait nullement de comparaître en
personne dans ce procès. Il sentait vaguement qu’il y ferait
une mine ridicule. Au fond, il ne savait trop que penser de
toute l’affaire. Indévot et superstitieux, comme tout soldat
qui n’est que soldat, quand il se questionnait sur cette aventure,
il n’était pas rassuré sur la chèvre, sur la façon bizarre
dont il avait fait rencontre de la Esmeralda, sur la manière
non moins étrange dont elle lui avait laissé deviner son amour,
sur sa qualité d’égyptienne, enfin sur le moine bourru. Il
entrevoyait dans cette histoire beaucoup plus de magie que
d’amour, probablement une sorcière, peut-être le diable ;
une comédie enfin, ou, pour parler le langage d’alors, un
mystère très désagréable où il jouait un rôle fort gauche,
le rôle des coups et des risées. Le capitaine en était tout
penaud. Il éprouvait cette espèce de honte que notre La Fontaine
0883 a définie si admirablement :

Honteux comme un renard qu’une poule aurait pris.

Il espérait d’ailleurs que l’affaire ne s’ébruiterait pas,
que son nom, lui absent, y serait à peine prononcé et en tout
cas ne retentirait pas au delà du plaid de la Tournelle. En
cela il ne se trompait point, il n’y avait pas alors de Gazette
des Tribunaux et comme il ne se passait guère de semaine qui
n’eût son faux-monnayeur bouilli, ou sa sorcière pendue, ou
son hérétique brûlé à l’une des innombrables justices de Paris,
on était tellement habitué à voir dans tous les carrefours
la vieille Thémis féodale, bras nus et manches retroussées,
faire sa besogne aux fourches, aux échelles et aux piloris,
qu’on n’y prenait presque pas garde. Le beau monde de ce temps-là
savait à peine le nom du patient qui passait au coin de la
rue, et la populace tout au plus se régalait de ce mets grossier.
Une exécution était un incident habituel de la voie publique,
0884 comme la braisière du talmellier ou la tuerie de l’écorcheur.
Le bourreau n’était qu’une espèce de boucher un peu plus foncé
qu’un autre.

Phoebus se mit donc assez promptement l’esprit en repos sur
la charmeresse Esmeralda, ou Similar, comme il disait, sur
le coup de poignard de la bohémienne ou du moine bourru (peu
lui importait), et sur l’issue du procès. Mais dès que son
coeur fut vacant de ce côté, l’image de Fleur-de-Lys y revint.
Le coeur du capitaine Phoebus, comme la physique d’alors,
avait horreur du vide.

C’était d’ailleurs un séjour fort insipide que Queue-en-Brie,
un village de maréchaux ferrants et de vachères aux mains
gercées, un long cordon de masures et de chaumières qui ourle
la grande route des deux côtés pendant une demi-lieue ; une
queue enfin.

0885
Fleur-de-Lys était son avant-dernière passion, une jolie fille,
une charmante dot ; donc un beau matin, tout à fait guéri,
et présumant bien qu’après deux mois l’affaire de la bohémienne
devait être finie et oubliée, l’amoureux cavalier arriva en
piaffant à la porte du logis Gondelaurier.

Il ne fit pas attention à une cohue assez nombreuse qui s’amassait
dans la place du parvis, devant le portail de Notre-Dame ;
il se souvint qu’on était au mois de mai, il supposa quelque
procession, quelque Pentecôte, quelque fête, attacha son cheval
à l’anneau du porche, et monta joyeusement chez sa belle fiancée.

Elle était seule avec sa mère.

Fleur-de-Lys avait toujours sur le coeur la scène de la sorcière,
0886 sa chèvre, son alphabet maudit, et les longues absences
de Phoebus. Cependant, quand elle vit entrer son capitaine,
elle lui trouva si bonne mine, un hoqueton si neuf, un baudrier
si luisant et un air si passionné qu’elle rougit de plaisir.
La noble damoiselle était elle-même plus charmante que jamais.
Ses magnifiques cheveux blonds étaient nattés à ravir, elle
était toute vêtue de ce bleu de ciel qui va si bien aux blanches,
coquetterie que lui avait enseignée Colombe, et avait l’oeil
noyé dans cette langueur d’amour qui leur va mieux encore.

Phoebus, qui n’avait rien vu en fait de beauté depuis les
margotons de Queue-en-Brie, fut enivré de Fleur-de-Lys, ce
qui donna à notre officier une manière si empressée et si
galante que sa paix fut tout de suite faite. Madame de Gondelaurier
elle-même, toujours maternellement assise dans son grand fauteuil,
n’eut pas la force de le bougonner. Quant aux reproches de
Fleur-de-Lys, ils expirèrent en tendres roucoulements.

0887 La jeune fille était assise près de la fenêtre, brodant
toujours sa grotte de Neptunus. Le capitaine se tenait appuyé
au dossier de sa chaise, et elle lui adressait à demi-voix
ses caressantes gronderies.

´ Qu’est-ce que vous êtes donc devenu depuis deux grands mois,
méchant ?

– Je vous jure, répondait Phoebus, un peu gêné de la question,
que vous êtes belle à faire rêver un archevêque. ª

Elle ne pouvait s’empêcher de sourire.

´ C’est bon, c’est bon, monsieur. Laissez là ma beauté, et
répondez-moi. Belle beauté, vraiment !

0888
– Eh bien ! chère cousine, j’ai été rappelé à tenir garnison.

– Et où cela, s’il vous plaît ? et pourquoi n’êtes-vous pas
venu me dire adieu ?

– A Queue-en-Brie. ª

Phoebus était enchanté que la première question l’aidât à
esquiver la seconde.

´ Mais c’est tout près, monsieur. Comment n’être pas venu
me voir une seule fois ? ª

Ici Phoebus fut assez sérieusement embarrassé.
0889

´ C’est que… le service… et puis, charmante cousine, j’ai
été malade.

– Malade ! reprit-elle effrayée.

– Oui… blessé.

– Blessé ! ª

La pauvre enfant était toute bouleversée.

´ Oh ! ne vous effarouchez pas de cela, dit négligemment Phoebus,
ce n’est rien. Une querelle, un coup d’épée ; qu’est-ce que
0890 cela vous fait ?

– Qu’est-ce que cela me fait ? s’écria Fleur-de-Lys en levant
ses beaux yeux pleins de larmes. Oh ! vous ne dites pas ce
que vous pensez en disant cela. Qu’est-ce que ce coup d’épée
? Je veux tout savoir.

– Eh bien ! chère belle, j’ai eu noise avec Mahé Fédy, vous
savez ? le lieutenant de Saint-Germain-en-Laye, et nous nous
sommes décousu chacun quelques pouces de la peau. Voilà tout.
ª

Le menteur capitaine savait fort bien qu’une affaire d’honneur
fait toujours ressortir un homme aux yeux d’une femme. En
effet, Fleur-de-Lys le regardait en face tout émue de peur,
de plaisir et d’admiration. Elle n’était cependant pas complètement
rassurée.
0891

´ Pourvu que vous soyez bien tout à fait guéri, mon Phoebus
! dit-elle. Je ne connais pas votre Mahé Fédy, mais c’est
un vilain homme. Et d’où venait cette querelle ? ª

Ici Phoebus, dont l’imagination n’était que fort médiocrement
créatrice, commença à ne savoir plus comment se tirer de sa
prouesse.

´ Oh ! que sais-je ?… un rien, un cheval, un propos ! Belle
cousine, s’écria-t-il pour changer de conversation, qu’est-ce
que c’est donc que ce bruit dans le Parvis ? ª

Il s’approcha de la fenêtre. ´ Oh ! mon Dieu, belle cousine,
voilà bien du monde sur la place !

0892
– Je ne sais pas, dit Fleur-de-Lys ; il paraît qu’il y a une
sorcière qui va faire amende honorable ce matin devant l’église
pour être pendue après. ª

Le capitaine croyait si bien l’affaire de la Esmeralda terminée
qu’il s’émut fort peu des paroles de Fleur-de-Lys. Il lui
fit cependant une ou deux questions.

´ Comment s’appelle cette sorcière ?

– Je ne sais pas, répondit-elle.

– Et que dit-on qu’elle ait fait ? ª

0893 Elle haussa encore cette fois ses blanches épaules.

´ Je ne sais pas.

– Oh ! mon Dieu Jésus ! dit la mère, il y a tant de sorciers
maintenant, qu’on les brûle, je crois, sans savoir leurs noms.
Autant vaudrait chercher à savoir le nom de chaque nuée du
ciel. Après tout, on peut être tranquille. Le bon Dieu tient
son registre. ª Ici la vénérable dame se leva et vint à la
fenêtre. ´ Seigneur ! dit-elle, vous avez raison, Phoebus.
Voilà une grande cohue de populaire. Il y en a, béni soit
Dieu ! jusque sur les toits. – Savez-vous, Phoebus ? cela
me rappelle mon beau temps. L’entrée du roi Charles VII, où
il y avait tant de monde aussi. – Je ne sais plus en quelle
année. – Quand je vous parle de cela, n’est-ce pas ? cela
vous fait l’effet de quelque chose de vieux, et à moi de quelque
chose de jeune. – Oh ! c’était un bien plus beau peuple qu’à
présent. Il y en avait jusque sur les mâchicoulis de la porte
0894 Saint-Antoine. Le roi avait la reine en croupe, et après
leurs altesses venaient toutes les dames en croupe de tous
les seigneurs. Je me rappelle qu’on riait fort, parce qu’à
côté d’Amanyon de Garlande, qui était fort bref de taille,
il y avait le sire Matefelon, un chevalier de stature gigantale,
qui avait tué des Anglais à tas. C’était bien beau. Une procession
de tous les gentilshommes de France avec leurs oriflammes
qui rougeoyaient à l’oeil. Il y avait ceux à pennon et ceux
à bannière. Que sais-je, moi ? le sire de Calan, à pennon
; Jean de Châteaumorant, à bannière ; le sire de Coucy, à
bannière, et plus étoffément que nul des autres, excepté le
duc de Bourbon… – Hélas ! que c’est une chose triste de
penser que tout cela a existé et qu’il n’en est plus rien
! ª

Les deux amoureux n’écoutaient pas la respectable douairière.
Phoebus était revenu s’accouder au dossier de la chaise de
sa fiancée, poste charmant d’où son regard libertin s’enfonçait
dans toutes les ouvertures de la collerette de Fleur-de-Lys.
0895 Cette gorgerette bâillait si à propos, et lui laissait
voir tant de choses exquises et lui en laissait deviner tant
d’autres, que Phoebus, ébloui de cette peau à reflet de satin,
se disait en lui-même : ´ Comment peut-on aimer autre chose
qu’une blanche ? ª

Tous deux gardaient le silence. La jeune fille levait de temps
en temps sur lui des yeux ravis et doux, et leurs cheveux
se mêlaient dans un rayon du soleil de printemps.

´ Phoebus, dit tout à coup Fleur-de-Lys à voix basse, nous
devons nous marier dans trois mois, jurez-moi que vous n’avez
jamais aimé d’autre femme que moi.

– Je vous le jure, bel ange ! ª répondit Phoebus, et son regard
passionné se joignait pour convaincre Fleur-de-Lys à l’accent
sincère de sa voix. Il se croyait peut-être lui-même en ce
0896 moment.

Cependant la bonne mère, charmée de voir les fiancés en si
parfaite intelligence, venait de sortir de l’appartement pour
vaquer à quelque détail domestique. Phoebus s’en aperçut,
et cette solitude enhardit tellement l’aventureux capitaine
qu’il lui monta au cerveau des idées fort étranges. Fleur-de-Lys
l’aimait, il était son fiancé, elle était seule avec lui,
son ancien goût pour elle s’était réveillé, non dans toute
sa fraîcheur, mais dans toute son ardeur ; après tout, ce
n’est pas grand crime de manger un peu son blé en herbe ;
je ne sais si ces pensées lui passèrent dans l’esprit, mais
ce qui est certain, c’est que Fleur-de-Lys fut tout à coup
effrayée de l’expression de son regard. Elle regarda autour
d’elle, et ne vit plus sa mère.

´ Mon Dieu ! dit-elle rouge et inquiète, j’ai bien chaud !

0897
– Je crois en effet, répondit Phoebus, qu’il n’est pas loin
de midi. Le soleil est gênant. Il n’y a qu’à fermer les rideaux.

– Non, non, cria la pauvre petite, j’ai besoin d’air au contraire.
ª

Et comme une biche qui sent le souffle de la meute, elle se
leva, courut à la fenêtre, l’ouvrit, et se précipita sur le
balcon.

Phoebus, assez contrarié, l’y suivit.

La place du Parvis Notre-Dame, sur laquelle le balcon donnait,
comme on sait, présentait en ce moment un spectacle sinistre
et singulier qui fit brusquement changer de nature à l’effroi
0898 de la timide Fleur-de-Lys.

Une foule immense, qui refluait dans toutes les rues adjacentes,
encombrait la place proprement dite. La petite muraille à
hauteur d’appui qui entourait le Parvis n’eût pas suffi à
le maintenir libre, si elle n’eût été doublée d’une haie épaisse
de sergents des onze-vingts et de hacquebutiers, la coulevrine
au poing. Grâce à ce taillis de piques et d’arquebuses, le
Parvis était vide. L’entrée en était gardée par un gros de
hallebardiers aux armes de l’évêque. Les larges portes de
l’église étaient fermées, ce qui contrastait avec les innombrables
fenêtres de la place, lesquelles, ouvertes jusque sur les
pignons, laissaient voir des milliers de têtes entassées à
peu près comme les piles de boulets dans un parc d’artillerie.

La surface de cette cohue était grise, sale et terreuse. Le
spectacle qu’elle attendait était évidemment de ceux qui ont
0899 le privilège d’extraire et d’appeler ce qu’il y a de plus
immonde dans la population. Rien de hideux comme le bruit
qui s’échappait de ce fourmillement de coiffes jaunes et de
chevelures sordides. Dans cette foule, il y avait plus de
rires que de cris, plus de femmes que d’hommes.

De temps en temps quelque voix aigre et vibrante perçait la
rumeur générale.

´ Ohé ! Mahiet Baliffre ! est-ce qu’on va la pendre là ?

– Imbécile ! c’est ici l’amende honorable, en chemise ! le
bon Dieu va lui tousser du latin dans la figure ! Cela se
fait toujours ici, à midi. Si c’est la potence que tu veux,
va-t’en à la Grève.

0900
– J’irai après. ª

´ Dites donc, la Boucandry ? est-il vrai qu’elle ait refusé
un confesseur ?

– Il paraît que oui, la Bechaigne.

– Voyez-vous, la païenne ! ª

´ Monsieur, c’est l’usage. Le bailli du Palais est tenu de
livrer le malfaiteur tout jugé, pour l’exécution, si c’est
un laïc, au prévôt de Paris ; si c’est un clerc, à l’official
de l’évêché.
0901

– Je vous remercie, monsieur. ª

´ Oh ! mon Dieu ! disait Fleur-de-Lys, la pauvre créature
! ª

Cette pensée remplissait de douleur le regard qu’elle promenait
sur la populace. Le capitaine, beaucoup plus occupé d’elle
que de cet amas de quenaille, chiffonnait amoureusement sa
ceinture par derrière. Elle se retourna suppliante et souriant.

´ De grâce, laissez-moi, Phoebus ! si ma mère rentrait, elle
verrait votre main ! ª

0902
En ce moment midi sonna lentement à l’horloge de Notre-Dame.
Un murmure de satisfaction éclata dans la foule. La dernière
vibration du douzième coup s’éteignait à peine que toutes
les têtes moutonnèrent comme les vagues sous un coup de vent,
et qu’une immense clameur s’éleva du des fenêtres et des toits
: ´ La voilà ! ª

Fleur-de-Lys mit ses mains sur ses yeux pour ne pas voir.

´ Charmante, lui dit Phoebus, voulez-vous rentrer ?

– Non ª, répondit-elle ; et ces yeux qu’elle venait de fermer
par crainte, elle les rouvrit par curiosité.

Un tombereau traîné d’un fort limonier normand et tout enveloppé
0903 de cavalerie en livrée violette à croix blanches, venait
de déboucher sur la place par la rue Saint-Pierre-aux-Boeufs.
Les sergents du guet lui frayaient passage dans le peuple
à grands coups de boullayes. A côté du tombereau quelques
officiers de justice et de police, reconnaissables à leur
costume noir et à leur gauche façon de se tenir en selle.
Maître Jacques Charmolue paradait à leur tête.

Dans la fatale voiture, une jeune fille était assise, les
bras liés derrière le dos, sans prêtre à côté d’elle. Elle
était en chemise, ses longs cheveux noirs (la mode alors était
de ne les couper qu’au pied du gibet) tombaient épars sur
sa gorge et sur ses épaules à demi découvertes.

A travers cette ondoyante chevelure, plus luisante qu’un plumage
de corbeau, on voyait se tordre et se nouer une grosse corde
grise et rugueuse qui écorchait ses fragiles clavicules et
se roulait autour du cou charmant de la pauvre fille comme
0904 un ver de terre sur une fleur. Sous cette corde brillait
une petite amulette ornée de verroteries vertes qu’on lui
avait laissée sans doute parce qu’on ne refuse plus rien à
ceux qui vont mourir. Les spectateurs placés aux fenêtres
pouvaient apercevoir au fond du tombereau ses jambes nues
qu’elle tâchait de dérober sous elle comme par un dernier
instinct de femme. A ses pieds il y avait une petite chèvre
garrottée. La condamnée retenait avec ses dents sa chemise
mal attachée. On eût dit qu’elle souffrait encore dans sa
misère d’être ainsi livrée presque nue à tous les yeux. Hélas
! ce n’est pas pour de pareils frémissements que la pudeur
est faite.

´ Jésus ! dit vivement Fleur-de-Lys au capitaine. Regardez
donc, beau cousin ! c’est cette vilaine bohémienne à la chèvre
! ª

En parlant ainsi elle se retourna vers Phoebus. Il avait les
yeux fixés sur le tombereau. Il était très pâle.
0905

´ Quelle bohémienne à la chèvre ? dit-il en balbutiant.

– Comment ! reprit Fleur-de-Lys ; est-ce que vous ne vous
souvenez pas ?… ª

Phoebus l’interrompit.

´ Je ne sais pas ce que vous voulez dire. ª

Il fit un pas pour rentrer. Mais Fleur-de-Lys, dont la jalousie,
naguère si vivement remuée par cette même égyptienne, venait
de se réveiller, Fleur-de-Lys lui jeta un coup d’oeil plein
de pénétration et de défiance. Elle se rappelait vaguement
en ce moment avoir ouï parler d’un capitaine mêlé au procès
0906 de cette sorcière.

´ Qu’avez-vous ? dit-elle à Phoebus, on dirait que cette femme
vous a troublé. ª

Phoebus s’efforça de ricaner.

´ Moi ! pas le moins du monde ! Ah bien oui !

– Alors restez, reprit-elle impérieusement, et voyons jusqu’à
la fin. ª

Force fut au malencontreux capitaine de demeurer. Ce qui le
rassurait un peu, c’est que la condamnée ne détachait pas
son regard du plancher de son tombereau. Ce n’était que trop
0907 véritablement la Esmeralda. Sur ce dernier échelon de
l’opprobre et du malheur, elle était toujours belle, ses grands
yeux noirs paraissaient encore plus grands à cause de l’appauvrissement
de ses joues, son profil livide était pur et sublime. Elle
ressemblait à ce qu’elle avait été comme une Vierge du Masaccio
ressemble à une Vierge de RaphaÎl : plus faible, plus mince,
plus maigre.

Du reste, il n’y avait rien en elle qui ne ballottât en quelque
sorte, et que, hormis sa pudeur, elle ne laissât aller au
hasard, tant elle avait été profondément rompue par la stupeur
et le désespoir. Son corps rebondissait à tous les cahots
du tombereau comme une chose morte ou brisée. Son regard était
morne et fou. On voyait encore une larme dans sa prunelle,
mais immobile et pour ainsi dire gelée.

Cependant la lugubre cavalcade avait traversé la foule au
milieu des cris de joie et des attitudes curieuses. Nous devons
0908 dire toutefois, pour être fidèle historien, qu’en la voyant
si belle et si accablée, beaucoup s’étaient émus de pitié,
et des plus durs.

Le tombereau était entré dans le Parvis.

Devant le portail central, il s’arrêta. L’escorte se rangea
en bataille des deux côtés. La foule fit silence, et au milieu
de ce silence plein de solennité et d’anxiété les deux battants
de la grande porte tournèrent, comme d’eux-mêmes, sur leurs
gonds qui grincèrent avec un bruit de fifre. Alors on vit
dans toute sa longueur la profonde église, sombre, tendue
de deuil, à peine éclairée de quelques cierges scintillant
au loin sur le maître-autel, ouverte comme une gueule de taverne
au milieu de la place éblouissante de lumière. Tout au fond,
dans l’ombre de l’abside, on entrevoyait une gigantesque croix
d’argent, développée sur un drap noir qui tombait de la voûte
au pavé. Toute la nef était déserte. Cependant on voyait remuer
confusément quelques têtes de prêtres dans les stalles lointaines
0909 du choeur, et au moment où la grande porte s’ouvrit il
s’échappa de l’église un chant grave, éclatant et monotone
qui jetait comme par bouffées sur la tête de la condamnée
des fragments de psaumes lugubres.

´ … Non timebo millia populi circumdantis me ; exsurge,
Domine ; salvum me fac, Deus !

´ … Salvum me fac, Deus, quoniam intraverunt aquae usque
ad animam meam.

´ … Infixus sum in limo profundi ; et non est substantia.
ª

En même temps une autre voix, isolée du choeur, entonnait
sur le degré du maître-autel ce mélancolique offertoire :
0910

´ Qui verbum meum audit, et credit ei qui misit me, habet
vitam aeternam et in judicium non venit ; sed transit a morte
in vitam. ª

Ce chant que quelques vieillards perdus dans leurs ténèbres
chantaient de loin sur cette belle créature, pleine de jeunesse
et de vie, caressée par l’air tiède du printemps, inondée
de soleil, c’était la messe des morts.

Le peuple écoutait avec recueillement.

La malheureuse, effarée, semblait perdre sa vue et sa pensée
dans les obscures entrailles de l’église. Ses lèvres blanches
remuaient comme si elles priaient, et quand le valet du bourreau
s’approcha d’elle pour l’aider à descendre du tombereau, il
0911 l’entendit qui répétait à voix basse ce mot : Phoebus.

On lui délia les mains, on la fit descendre accompagnée de
sa chèvre qu’on avait déliée aussi, et qui bêlait de joie
de se sentir libre, et on la fit marcher pieds nus sur le
dur pavé jusqu’au bas des marches du portail. La corde qu’elle
avait au cou traînait derrière elle. On eût dit un serpent
qui la suivait.

Alors le chant s’interrompit dans l’église. Une grande croix
d’or et une file de cierges se mirent en mouvement dans l’ombre.
On entendit sonner la hallebarde des suisses bariolés, et
quelques moments après une longue procession de prêtres en
chasubles et de diacres en dalmatiques, qui venait gravement
et en psalmodiant vers la condamnée, se développa à sa vue
et aux yeux de la foule. Mais son regard s’arrêta à celui
qui marchait en tête, immédiatement après le porte-croix.
0912

´ Oh ! dit-elle tout bas en frissonnant, c’est encore lui
! le prêtre ! ª

C’était en effet l’archidiacre. Il avait à sa gauche le sous-chantre
et à sa droite le chantre armé du bâton de son office. Il
avançait, la tête renversée en arrière, les yeux fixes ouverts,
en chantant d’une voix forte :

´ De ventre inferi clamavi, et exaudisti vocem meam.

´ Et projecisti me in profundum in corde maris, et flumen
circumdedit me. ª

Au moment où il parut au grand jour sous le haut portail en
0913 ogive, enveloppé d’une vaste chape d’argent barrée d’une
croix noire, il était si pâle que plus d’un pensa dans la
foule que c’était un des évêques de marbre, agenouillés sur
les pierres sépulcrales du choeur, qui s’était levé et qui
venait recevoir au seuil de la tombe celle qui allait mourir.

Elle, non moins pâle et non moins statue, elle s’était à peine
aperçue qu’on lui avait mis en main un lourd cierge de cire
jaune allumé ; elle n’avait pas écouté la voix glapissante
du greffier lisant la fatale teneur de l’amende honorable
; quand on lui avait dit de répondre Amen, elle avait répondu
Amen. Il fallut, pour lui rendre quelque vie et quelque force,
qu’elle vit le prêtre faire signe à ses gardiens de s’éloigner
et s’avancer seul vers elle.

Alors elle sentit son sang bouillonner dans sa tête, et un
reste d’indignation se ralluma dans cette âme déjà engourdie
et froide.
0914

L’archidiacre s’approcha d’elle lentement. Même en cette extrémité,
elle le vit promener sur sa nudité un oeil étincelant de luxure,
de jalousie et de désir. Puis il lui dit à haute voix : ´
Jeune fille, avez-vous demandé à Dieu pardon de vos fautes
et de vos manquements ? ª Il se pencha à son oreille, et ajouta
(les spectateurs croyaient qu’il recevait sa dernière confession)
: ´ Veux-tu de moi ? je puis encore te sauver ! ª

Elle le regarda fixement : ´ Va-t’en, démon ! ou je te dénonce.
ª

Il se prit à sourire d’un sourire horrible. ´ On ne te croira
pas. – Tu ne feras qu’ajouter un scandale à un crime. – Réponds
vite ! veux-tu de moi ?

0915 – Qu’as-tu fait de mon Phoebus ?

– Il est mort ª, dit le prêtre.

En ce moment le misérable archidiacre leva la tête machinalement,
et vit à l’autre bout de la place, au balcon du logis Gondelaurier,
le capitaine debout près de Fleur-de-Lys. Il chancela, passa
la main sur ses yeux, regarda encore, murmura une malédiction,
et tous ses traits se contractèrent violemment.

´ Eh bien ! meurs, toi ! dit-il entre ses dents. Personne
ne t’aura. ª

Alors levant la main sur l’égyptienne, il s’écria d’une voix
funèbre : ´ I nunc, anima anceps, et sit tibi Deus misericors
! ª
0916

C’était la redoutable formule dont on avait coutume de clore
ces sombres cérémonies. C’était le signal convenu du prêtre
au bourreau.

Le peuple s’agenouilla.

´ Kyrie Eleison, dirent les prêtres restés sous l’ogive du
portail.

– Kyrie Eleison, répéta la foule avec ce murmure qui court
sur toutes les têtes comme le clapotement d’une mer agitée.

– Amen ª, dit l’archidiacre.

0917
Il tourna le dos à la condamnée, sa tête retomba sur sa poitrine,
ses mains se croisèrent, il rejoignit son cortège de prêtres,
et un moment après on le vit disparaître, avec la croix, les
cierges et les chapes, sous les arceaux brumeux de la cathédrale
; et sa voix sonore s’éteignit par degrés dans le choeur en
chantant ce verset de désespoir :

´ …Omnes gurgites tui et fluctus tui super me transierunt
! ª

En même temps le retentissement intermittent de la hampe ferrée
des hallebardes des suisses, mourant peu à peu sous les entre-colonnements
de la nef, faisait l’effet d’un marteau d’horloge sonnant
la dernière heure de la condamnée.

Cependant les portes de Notre-Dame étaient restées ouvertes,
0918 laissant voir l’église vide, désolée, en deuil, sans cierges
et sans voix.

La condamnée demeurait immobile à sa place, attendant qu’on
disposât d’elle. Il fallut qu’un des sergents à verge en avertît
maître Charmolue, qui, pendant toute cette scène, s’était
mis à étudier le bas-relief du grand portail qui représente,
selon les uns, le sacrifice d’Abraham, selon les autres, l’opération
philosophale, figurant le soleil par l’ange, le feu par le
fagot, l’artisan par Abraham.

On eut assez de peine à l’arracher à cette contemplation,
mais enfin il se retourna, et à un signe qu’il fit deux hommes
vêtus de jaune, les valets du bourreau, s’approchèrent de
l’égyptienne pour lui rattacher les mains.

La malheureuse, au moment de remonter dans le tombereau fatal
0919 et de s’acheminer vers sa dernière station, fut prise
peut-être de quelque déchirant regret de la vie. Elle leva
ses yeux rouges et secs vers le ciel, vers le soleil, vers
les nuages d’argent coupés çà et là de trapèzes et de triangles
bleus, puis elle les abaissa autour d’elle, sur la terre,
sur la foule, sur les maisons… Tout à coup, tandis que l’homme
jaune lui liait les coudes, elle poussa un cri terrible, un
cri de joie. A ce balcon, là-bas, à l’angle de la place, elle
venait de l’apercevoir, lui, son ami, son seigneur, Phoebus,
l’autre apparition de sa vie !

Le juge avait menti ! le prêtre avait menti ! c’était bien
lui, elle n’en pouvait douter, il était là, beau, vivant,
revêtu de son éclatante livrée, la plume en tête, l’épée au
côté !

´ Phoebus ! cria-t-elle, mon Phoebus ! ª

0920
Et elle voulut tendre vers lui ses bras tremblants d’amour
et de ravissement, mais ils étaient attachés. Alors elle vit
le capitaine froncer le sourcil, une belle jeune fille qui
s’appuyait sur lui le regarder avec une lèvre dédaigneuse
et des yeux irrités, puis Phoebus prononça quelques mots qui
ne vinrent pas jusqu’à elle, et tous deux s’éclipsèrent précipitamment
derrière le vitrail du balcon qui se referma.

´ Phoebus ! cria-t-elle éperdue, est-ce que tu le crois ?
ª

Une pensée monstrueuse venait de lui apparaître. Elle se souvenait
qu’elle avait été condamnée pour meurtre sur la personne de
Phoebus de Châteaupers.

Elle avait tout supporté jusque-là. Mais ce dernier coup était
0921 trop rude. Elle tomba sans mouvement sur le pavé.

´ Allons, dit Charmolue, portez-la dans le tombereau, et finissons
! ª

Personne n’avait encore remarqué, dans la galerie des statues
des rois, sculptés immédiatement au-dessus des ogives du portail,
un spectateur étrange qui avait tout examiné jusqu’alors avec
une telle impassibilité, avec un cou si tendu, avec un visage
si difforme, que, sans son accoutrement mi-parti rouge et
violet, on eût pu le prendre pour un de ces monstres de pierre
par la gueule desquels se dégorgent depuis six cents ans les
longues gouttières de la cathédrale. Ce spectateur n’avait
rien perdu de ce qui s’était passé depuis midi devant le portail
de Notre-Dame. Et dès les premiers instants, sans que personne
songeât à l’observer, il avait fortement attaché à l’une des
colonnettes de la galerie une grosse corde à noeuds, dont
le bout allait traîner en bas sur le perron. Cela fait, il
0922 s’était mis à regarder tranquillement, et à siffler de
temps en temps quand un merle passait devant lui.

Tout à coup, au moment où les valets du maître des oeuvres
se disposaient à exécuter l’ordre flegmatique de Charmolue,
il enjamba la balustrade de la galerie, saisit la corde des
pieds, des genoux et des mains, puis on le vit couler sur
la façade, comme une goutte de pluie qui glisse le long d’une
vitre, courir vers les deux bourreaux avec la vitesse d’un
chat tombé d’un toit, les terrasser sous deux poings énormes,
enlever l’égyptienne d’une main, comme un enfant sa poupée,
et d’un seul élan rebondir jusque dans l’église, en élevant
la jeune fille au-dessus de sa tête, et en criant d’une voix
formidable : ´ Asile ! ª

Cela se fit avec une telle rapidité que si c’eût été la nuit,
on eût pu tout voir à la lumière d’un seul éclair.

0923
´ Asile ! asile ! ª répéta la foule, et dix mille battements
de mains firent étinceler de joie et de fierté l’oeil unique
de Quasimodo.

Cette secousse fit revenir à elle la condamnée. Elle souleva
sa paupière, regarda Quasimodo, puis la referma subitement,
comme épouvantée de son sauveur.

Charmolue resta stupéfait, et les bourreaux, et toute l’escorte.
En effet, dans l’enceinte de Notre-Dame, la condamnée était
inviolable. La cathédrale était un lieu de refuge. Toute justice
humaine expirait sur le seuil.

Quasimodo s’était arrêté sous le grand portail. Ses larges
pieds semblaient aussi solides sur le pavé de l’église que
les lourds piliers romans. Sa grosse tête chevelue s’enfonçait
0924 dans ses épaules comme celle des lions qui eux aussi ont
une crinière et pas de cou. Il tenait la jeune fille toute
palpitante suspendue à ses mains calleuses comme une draperie
blanche ; mais il la portait avec tant de précaution qu’il
paraissait craindre de la briser ou de la faner. On eût dit
qu’il sentait que c’était une chose délicate, exquise et précieuse,
faite pour d’autres mains que les siennes. Par moments, il
avait l’air de n’oser la toucher, même du souffle. Puis, tout
à coup, il la serrait avec étreinte dans ses bras, sur sa
poitrine anguleuse, comme son bien, comme son trésor, comme
eût fait la mère de cette enfant ; son oeil de gnome, abaissé
sur elle, l’inondait de tendresse, de douleur et de pitié,
et se relevait subitement plein d’éclairs. Alors les femmes
riaient et pleuraient, la foule trépignait d’enthousiasme,
car en ce moment-là Quasimodo avait vraiment sa beauté. Il
était beau, lui, cet orphelin, cet enfant trouvé, ce rebut,
il se sentait auguste et fort, il regardait en face cette
société dont il était banni, et dans laquelle il intervenait
si puissamment, cette justice humaine à laquelle il avait
arraché sa proie, tous ces tigres forcés de mâcher à vide,
0925 ces sbires, ces juges, ces bourreaux, toute cette force
du roi qu’il venait de briser, lui infime, avec la force de
Dieu.

Et puis c’était une chose touchante que cette protection tombée
d’un être si difforme sur un être si malheureux, qu’une condamnée
à mort sauvée par Quasimodo. C’étaient les deux misères extrêmes
de la nature et de la société qui se touchaient et qui s’entraidaient.

Cependant, après quelques minutes de triomphe, Quasimodo s’était
brusquement enfoncé dans l’église avec son fardeau. Le peuple,
amoureux de toute prouesse, le cherchait des yeux sous la
sombre nef, regrettant qu’il se fût si vite dérobé à ses acclamations.
Tout à coup on le vit reparaître à l’une des extrémités de
la galerie des rois de France, il la traversa en courant comme
un insensé, en élevant sa conquête dans ses bras, et en criant
: ´ Asile ! ª La foule éclata de nouveau en applaudissements.
La galerie parcourue, il se replongea dans l’intérieur de
0926 l’église. Un moment après il reparut sur la plate-forme
supérieure, toujours l’égyptienne dans ses bras, toujours
courant avec folie, toujours criant : ´ Asile ! ª Et la foule
applaudissait. Enfin, il fit une troisième apparition sur
le sommet de la tour du bourdon ; de là il sembla montrer
avec orgueil à toute la ville celle qu’il avait sauvée, et
sa voix tonnante, cette voix qu’on entendait si rarement et
qu’il n’entendait jamais, répéta trois fois avec frénésie
jusque dans les nuages : ´ Asile ! asile ! asile !

– NoÎl ! NoÎl ! ª criait le peuple de son côté, et cette immense
acclamation allait étonner sur l’autre rive la foule de la
Grève et la recluse qui attendait toujours, l’oeil fixé sur
le gibet.

LIVRE NEUVIEME
0927
I

FIEVRE

Claude Frollo n’était plus dans Notre-Dame pendant que son
fils adoptif tranchait si brusquement le noeud fatal où le
malheureux archidiacre avait pris l’égyptienne et s’était
pris lui-même. Rentré dans la sacristie, il avait arraché
l’aube, la chape et l’étole, avait tout jeté aux mains du
bedeau stupéfait, s’était échappé par la porte dérobée du
cloître, avait ordonné à un batelier du Terrain de le transporter
sur la rive gauche de la Seine, et s’était enfoncé dans les
rues montueuses de l’Université, ne sachant où il allait,
rencontrant à chaque pas des bandes d’hommes et de femmes
qui se pressaient joyeusement vers le pont Saint-Michel dans
l’espoir d’arriver encore à temps pour voir pendre la sorcière,
0928 pâle, égaré, plus troublé, plus aveugle et plus farouche
qu’un oiseau de nuit lâché et poursuivi par une troupe d’enfants
en plein jour. Il ne savait plus où il était, ce qu’il pensait,
si il rêvait. Il allait, il marchait, il courait, prenant
toute rue au hasard, ne choisissant pas, seulement toujours
poussé en avant par la Grève, par l’horrible Grève qu’il sentait
confusément derrière lui.

Il longea ainsi la montagne Sainte-Geneviève, et sortit enfin
de la ville par la porte Saint-Victor. Il continua de s’enfuir,
tant qu’il put voir en se retournant l’enceinte de tours de
l’Université et les rares maisons du faubourg ; mais lorsque
enfin un pli du terrain lui eut dérobé en entier cet odieux
Paris, quand il put s’en croire à cent lieues, dans les champs,
dans un désert, il s’arrêta, et il lui sembla qu’il respirait.

Alors des idées affreuses se pressèrent dans son esprit. Il
revit clair dans son âme, et frissonna. Il songea à cette
0929 malheureuse fille qui l’avait perdu et qu’il avait perdue.
Il promena un oeil hagard sur la double voie tortueuse que
la fatalité avait fait suivre à leurs deux destinées, jusqu’au
point d’intersection où elle les avait impitoyablement brisées
l’une contre l’autre. Il pensa à la folie des voeux éternels,
à la vanité de la chasteté, de la science, de la religion,
de la vertu, à l’inutilité de Dieu. Il s’enfonça à coeur joie
dans les mauvaises pensées, et, à mesure qu’il y plongeait
plus avant, il sentait éclater en lui-même un rire de Satan.

Et en creusant ainsi son âme, quand il vit quelle large place
la nature y avait préparée aux passions, il ricana plus amèrement
encore. Il remua au fond de son coeur toute sa haine, toute
sa méchanceté, et il reconnut, avec le froid coup d’oeil d’un
médecin qui examine un malade, que cette haine, que cette
méchanceté n’étaient que de l’amour vicié ; que l’amour, cette
source de toute vertu chez l’homme, tournait en choses horribles
dans un coeur de prêtre, et qu’un homme constitué comme lui,
en se faisant prêtre, se faisait démon. Alors il rit affreusement,
0930 et tout à coup il redevint pâle en considérant le côté
le plus sinistre de sa fatale passion, de cet amour corrosif,
venimeux, haineux, implacable, qui n’avait abouti qu’au gibet
pour l’une, à l’enfer pour l’autre : elle condamnée, lui damné.

Et puis le rire lui revint, en songeant que Phoebus était
vivant ; qu’après tout le capitaine vivait, était allègre
et content, avait de plus beaux hoquetons que jamais et une
nouvelle maîtresse qu’il menait voir pendre l’ancienne. Son
ricanement redoubla quand il réfléchit que, des êtres vivants
dont il avait voulu la mort, l’égyptienne, la seule créature
qu’il ne hait pas, était la seule qu’il n’eût pas manquée.

Alors du capitaine sa pensée passa au peuple, et il lui vint
une jalousie d’une espèce inouïe. Il songea que le peuple
aussi, le peuple tout entier, avait eu sous les yeux la femme
qu’il aimait, en chemise, presque nue. Il se tordit les bras
0931 en pensant que cette femme, dont la forme entrevue dans
l’ombre par lui seul lui eût été le bonheur suprême, avait
été livrée en plein jour, en plein midi, à tout un peuple,
vêtue comme pour une nuit de volupté. Il pleura de rage sur
tous ces mystères d’amour profanés, souillés, dénudés, flétris
à jamais. Il pleura de rage en se figurant combien de regards
immondes avaient trouvé leur compte à cette chemise mal nouée
; et que cette belle fille, ce lys vierge, cette coupe de
pudeur et de délices dont il n’eût osé approcher ses lèvres
qu’en tremblant, venait d’être transformée en une sorte de
gamelle publique, où la plus vile populace de Paris, les voleurs,
les mendiants, les laquais étaient venus boire en commun un
plaisir effronté, impur et dépravé.

Et quand il cherchait à se faire une idée du bonheur qu’il
eût put trouver sur la terre si elle n’eût pas été bohémienne
et s’il n’eût pas été prêtre, si Phoebus n’eût pas existé
et si elle l’eût aimé ; quand il se figurait qu’une vie de
sérénité et d’amour lui eût été possible aussi à lui, qu’il
0932 y avait en ce même moment çà et là sur la terre des couples
heureux, perdus en longues causeries sous les orangers, au
bord des ruisseaux, en présence d’un soleil couchant, d’une
nuit étoilée ; et que, si Dieu l’eût voulu, il eût pu faire
avec elle un de ces couples de bénédiction, son coeur se fondait
en tendresse et en désespoir.

Oh ! elle ! c’est elle ! c’est cette idée fixe qui revenait
sans cesse, qui le torturait, qui lui mordait la cervelle
et lui déchiquetait les entrailles. Il ne regrettait pas,
il ne se repentait pas ; tout ce qu’il avait fait, il était
prêt à le faire encore ; il aimait mieux la voir aux mains
du bourreau qu’aux bras du capitaine, mais il souffrait ;
il souffrait tant que par instants il s’arrachait des poignées
de cheveux pour voir s’ils ne blanchissaient pas.

Il y eut un moment entre autres où il lui vint à l’esprit
que c’était là peut-être la minute où la hideuse chaîne qu’il
0933 avait vue le matin resserrait son noeud de fer autour
de ce cou si frêle et si gracieux. Cette pensée lui fit jaillir
la sueur de tous les pores.

Il y eut un autre moment où, tout en riant diaboliquement
sur lui-même, il se représenta à la fois la Esmeralda comme
il l’avait vue le premier jour, vive, insouciante, joyeuse,
parée, dansante, ailée, harmonieuse, et la Esmeralda du dernier
jour, en chemise, et la corde au cou, montant lentement, avec
ses pieds nus, l’échelle anguleuse du gibet ; il se figura
ce double tableau d’une telle façon qu’il poussa un cri terrible.

Tandis que cet ouragan de désespoir bouleversait, brisait,
arrachait, courbait, déracinait tout dans son âme, il regarda
la nature autour de lui. A ses pieds, quelques poules fouillaient
les broussailles en becquetant, les scarabées d’émail couraient
au soleil, au-dessus de sa tête quelques croupes de nuées
gris pommelé fuyaient dans un ciel bleu, à l’horizon la flèche
0934 de l’abbaye Saint-Victor perçait la courbe du coteau de
son obélisque d’ardoise, et le meunier de la butte Copeaux
regardait en sifflant tourner les ailes travailleuses de son
moulin. Toute cette vie active, organisée, tranquille, reproduite
autour de lui sous mille formes, lui fit mal. Il recommença
à fuir.

Il courut ainsi à travers champs jusqu’au soir. Cette fuite
de la nature, de la vie, de lui-même, de l’homme, de Dieu,
de tout, dura tout le jour. Quelquefois il se jetait la face
contre terre, et il arrachait avec ses ongles les jeunes blés.
Quelquefois il s’arrêtait dans une rue de village déserte,
et ses pensées étaient si insupportables qu’il prenait sa
tête à deux mains et tâchait de l’arracher de ses épaules
pour la briser sur le pavé.

Vers l’heure où le soleil déclinait, il s’examina de nouveau,
et il se trouva presque fou. La tempête qui durait en lui
0935 depuis l’instant où il avait perdu l’espoir et la volonté
de sauver l’égyptienne, cette tempête n’avait pas laissé dans
sa conscience une seule idée saine, une seule pensée debout.
Sa raison y gisait, à peu près entièrement détruite. Il n’avait
plus que deux images distinctes dans l’esprit : la Esmeralda
et la potence. Tout le reste était noir. Ces deux images rapprochées
lui présentaient un groupe effroyable, et plus il y fixait
ce qui lui restait d’attention et de pensée, plus il les voyait
croître, selon une progression fantastique, l’une en grâce,
en charme, en beauté, en lumière, l’autre en horreur ; de
sorte qu’à la fin la Esmeralda lui apparaissait comme une
étoile, le gibet comme un énorme bras décharné.

Une chose remarquable, c’est que pendant toute cette torture
il ne lui vint pas l’idée sérieuse de mourir. Le misérable
était ainsi fait. Il tenait à la vie. Peut-être voyait-il
réellement l’enfer derrière.

0936 Cependant le jour continuait de baisser. L’être vivant
qui existait encore en lui songea confusément au retour. Il
se croyait loin de Paris ; mais, en s’orientant, il s’aperçut
qu’il n’avait fait que tourner l’enceinte de l’Université.
La flèche de Saint-Sulpice et les trois hautes aiguilles de
Saint-Germain-des-Prés dépassaient l’horizon à sa droite.
Il se dirigea de ce côté. Quand il entendit le qui-vive des
hommes d’armes de l’abbé autour de la circonvallation crénelée
de Saint-Germain, il se détourna, prit un sentier qui s’offrit
à lui entre le moulin de l’abbaye et la maladrerie du bourg,
et au bout de quelques instants se trouva sur la lisière du
Pré-aux-Clercs. Ce pré était célèbre par les tumultes qui
s’y faisaient jour et nuit ; c’était l’hydre des pauvres moines
de Saint-Germain, quod monachis Sancti-Germani pratensis hydra
fuit, clericis nova semper dissidiorum capita suscitantibus.
L’archidiacre craignit d’y rencontrer quelqu’un ; il avait
peur de tout visage humain ; il venait d’éviter l’Université,
le bourg Saint-Germain, il voulait ne rentrer dans les rues
que le plus tard possible. Il longea le Pré-aux-Clercs, prit
le sentier désert qui le séparait du Dieu-Neuf, et arriva
0937 enfin au bord de l’eau. Là, dom Claude trouva un batelier
qui, pour quelques deniers parisis, lui fit remonter la Seine
jusqu’à la pointe de la Cité, et le déposa sur cette langue
de terre abandonnée où le lecteur a déjà vu rêver Gringoire,
et qui se prolongeait au delà des jardins du roi, parallèlement
à l’île du Passeur-aux-Vaches.

Le bercement monotone du bateau et le bruissement de l’eau
avaient en quelque sorte engourdi le malheureux Claude. Quand
le batelier se fut éloigné, il resta stupidement debout sur
la grève, regardant devant lui et ne percevant plus les objets
qu’à travers des oscillations grossissantes qui lui faisaient
de tout une sorte de fantasmagorie. Il n’est pas rare que
la fatigue d’une grande douleur produise cet effet sur l’esprit.

Le soleil était couché derrière la haute Tour de Nesle. C’était
l’instant du crépuscule. Le ciel était blanc, l’eau de la
rivière était blanche. Entre ces deux blancheurs, la rive
0938 gauche de la Seine, sur laquelle il avait les yeux fixés,
projetait sa masse sombre, et, de plus en plus amincie par
la perspective, s’enfonçait dans les brumes de l’horizon comme
une flèche noire. Elle était chargée de maisons, dont on ne
distinguait que la silhouette obscure, vivement relevée en
ténèbres sur le fond clair du ciel et de l’eau. «à et là des
fenêtres commençaient à y scintiller comme des trous de braise.
Cet immense obélisque noir ainsi isolé entre les deux nappes
blanches du ciel et de la rivière, fort large en cet endroit,
fit à dom Claude un effet singulier, comparable à ce qu’éprouverait
un homme qui, couché à terre sur le dos au pied du clocher
de Strasbourg, regarderait l’énorme aiguille s’enfoncer au-dessus
de sa tête dans les pénombres du crépuscule. Seulement ici
c’était Claude qui était debout et l’obélisque qui était couché
; mais comme la rivière, en reflétant le ciel, prolongeait
l’abîme au-dessous de lui, l’immense promontoire semblait
aussi hardiment élancé dans le vide que toute flèche de cathédrale
; et l’impression était la même. Cette impression avait même
cela d’étrange et de plus profond, que c’était bien le clocher
de Strasbourg, mais le clocher de Strasbourg haut de deux
0939 lieues, quelque chose d’inouï, de gigantesque, d’incommensurable,
un édifice comme nul oeil humain n’en a vu, une tour de Babel.
Les cheminées des maisons, les créneaux des murailles, les
pignons taillés des toits, la flèche des Augustins, la Tour
de Nesle, toutes ces saillies qui ébréchaient le profil du
colossal obélisque, ajoutaient à l’illusion en jouant bizarrement
à l’oeil les découpures d’une sculpture touffue et fantastique.

Claude, dans l’état d’hallucination où il se trouvait, crut
voir, voir de ses yeux vivants, le clocher de l’enfer ; les
mille lumières répandues sur toute la hauteur de l’épouvantable
tour lui parurent autant de porches de l’immense fournaise
intérieure ; les voix et les rumeurs qui s’en échappaient,
autant de cris, autant de râles. Alors il eut peur, il mit
ses mains sur ses oreilles pour ne plus entendre, tourna le
dos pour ne plus voir, et s’éloigna à grands pas de l’effroyable
vision.

0940 Mais la vision était en lui.

Quand il rentra dans les rues, les passants qui se coudoyaient
aux lueurs des devantures de boutiques lui faisaient l’effet
d’une éternelle allée et venue de spectres autour de lui.
Il avait des fracas étranges dans l’oreille. Des fantaisies
extraordinaires lui troublaient l’esprit. Il ne voyait ni
les maisons, ni le pavé, ni les chariots, ni les hommes et
les femmes, mais un chaos d’objets indéterminés qui se fondaient
par les bords les uns dans les autres. Au coin de la rue de
la Barillerie, il y avait une boutique d’épicerie, dont l’auvent
était, selon l’usage immémorial, garni dans son pourtour de
ces cerceaux de fer-blanc auxquels pend un cercle de chandelles
de bois qui s’entre-choquent au vent en claquant comme des
castagnettes. Il crut entendre s’entre-heurter dans l’ombre
le trousseau de squelettes de Montfaucon.

´ Oh ! murmura-t-il, le vent de la nuit les chasse les uns
0941 contre les autres, et mêle le bruit de leurs chaînes au
bruit de leurs os ! Elle est peut-être là, parmi eux ! ª

Eperdu, il ne sut où il allait. Au bout de quelques pas, il
se trouva sur le pont Saint-Michel. Il y avait une lumière
à une fenêtre d’un rez-de-chaussée. Il s’approcha. A travers
un vitrage fêlé, il vit une salle sordide, qui réveilla un
souvenir confus dans son esprit. Dans cette salle, mal éclairée
d’une lampe maigre, il y avait un jeune homme blond et frais,
à figure joyeuse, qui embrassait, avec de grands éclats de
rire, une jeune fille fort effrontément parée. Et, près de
la lampe, il y avait une vieille femme qui filait et qui chantait
d’une voix chevrotante. Comme le jeune homme ne riait pas
toujours, la chanson de la vieille arrivait par lambeaux jusqu’au
prêtre. C’était quelque chose d’inintelligible et d’affreux.

Grève, aboye, Grève, grouille !

0942File, file, ma quenouille,

File sa corde au bourreau

Qui siffle dans le préau.

Grève, aboye, Grève, grouille !

La belle corde de chanvre !

Semez d’Issy jusqu’à Vanvre

Du chanvre et non pas du blé.

Le voleur n’a pas volé

La belle corde de chanvre !

0943

Grève, grouille, Grève, aboye !

Pour voir la fille de joie

Pendre au gibet chassieux,

Les fenêtres sont des yeux.

Grève, grouille, Grève, aboye !

Là-dessus le jeune homme riait et caressait la fille. La vieille,
c’était la Falourdel ; la fille, c’était une fille publique
; le jeune homme, c’était son jeune frère Jehan.

Il continua de regarder. Autant ce spectacle qu’un autre.
0944

Il vit Jehan aller à une fenêtre qui était au fond de la salle,
l’ouvrir, jeter un coup d’oeil sur le quai où brillaient au
loin mille croisées éclairées, et il l’entendit dire en refermant
la fenêtre : ´ Sur mon âme ! voilà qu’il se fait nuit. Les
bourgeois allument leurs chandelles et le bon Dieu ses étoiles.
ª

Puis, Jehan revint vers la ribaude, et cassa une bouteille
qui était sur une table, en s’écriant :

´ Déjà vide, corboeuf ! et je n’ai plus d’argent ! Isabeau,
ma mie, je ne serai content de Jupiter que lorsqu’il aura
changé vos deux tétins blancs en deux noires bouteilles, où
je téterai du vin de Beaune jour et nuit. ª

0945 Cette belle plaisanterie fit rire la fille de joie, et
Jehan sortit.

Dom Claude n’eut que le temps de se jeter à terre pour ne
pas être rencontré, regardé en face, et reconnu par son frère.
Heureusement la rue était sombre, et l’écolier était ivre.
Il avisa cependant l’archidiacre couché sur le pavé dans la
boue.

´ Oh ! oh ! dit-il, en voilà un qui a mené joyeuse vie aujourd’hui.
ª

Il remua du pied dom Claude, qui retenait son souffle.

´ Ivre-mort, reprit Jehan. Allons, il est plein. Une vraie
sangsue détachée d’un tonneau. Il est chauve, ajouta-t-il
0946 en se baissant ; c’est un vieillard ! Fortunate senex
! ª

Puis dom Claude l’entendit s’éloigner en disant :

´ C’est égal, la raison est une belle chose, et mon frère
l’archidiacre est bien heureux d’être sage et d’avoir de l’argent.
ª

L’archidiacre alors se releva, et courut tout d’une haleine
vers Notre-Dame, dont il voyait les tours énormes surgir dans
l’ombre au-dessus des maisons.

A l’instant où il arriva tout haletant sur la place du Parvis,
il recula et n’osa lever les yeux sur le funeste édifice.
´ Oh ! dit-il à voix basse, est-il donc bien vrai qu’une telle
0947 chose se soit passée ici, aujourd’hui, ce matin même !
ª

Cependant il se hasarda à regarder l’église. La façade était
sombre. Le ciel derrière étincelait d’étoiles. Le croissant
de la lune, qui venait de s’envoler de l’horizon, était arrêté
en ce moment au sommet de la tour de droite, et semblait s’être
perché, comme un oiseau lumineux, au bord de la balustrade
découpée en trèfles noirs.

La porte du cloître était fermée. Mais l’archidiacre avait
toujours sur lui la clef de la tour où était son laboratoire.
Il s’en servit pour pénétrer dans l’église.

Il trouva dans l’église une obscurité et un silence de caverne.
Aux grandes ombres qui tombaient de toutes parts à larges
pans, il reconnut que les tentures de la cérémonie du matin
0948 n’avaient pas encore été enlevées. La grande croix d’argent
scintillait au fond des ténèbres, saupoudrée de quelques points
étincelants, comme la voie lactée de cette nuit de sépulcre.
Les longues fenêtres du choeur montraient au-dessus de la
draperie noire l’extrémité supérieure de leurs ogives, dont
les vitraux, traversés d’un rayon de lune, n’avaient plus
que les couleurs douteuses de la nuit, une espèce de violet,
de blanc et de bleu dont on ne retrouve la teinte que sur
la face des morts. L’archidiacre, en apercevant tout autour
du choeur ces blêmes pointes d’ogives, crut voir des mitres
d’évêques damnés. Il ferma les yeux, et quand il les rouvrit,
il crut que c’était un cercle de visages pâles qui le regardaient.

Il se mit à fuir à travers l’église. Alors il lui sembla que
l’église aussi s’ébranlait, remuait, s’animait, vivait, que
chaque grosse colonne devenait une patte énorme qui battait
le sol de sa large spatule de pierre, et que la gigantesque
cathédrale n’était plus qu’une sorte d’éléphant prodigieux
qui soufflait et marchait avec ses piliers pour pieds, ses
0949 deux tours pour trompes et l’immense drap noir pour caparaçon.

Ainsi la fièvre ou la folie était arrivée à un tel degré d’intensité
que le monde extérieur n’était plus pour l’infortuné qu’une
sorte d’apocalypse visible, palpable, effrayante.

Il fut un moment soulagé. En s’enfonçant sous les bas côtés,
il aperçut, derrière un massif de piliers, une lueur rougeâtre.
Il y courut comme à une étoile. C’était la pauvre lampe qui
éclairait jour et nuit le bréviaire public de Notre-Dame sous
son treillis de fer. Il se jeta avidement sur le saint livre,
dans l’espoir d’y trouver quelque consolation ou quelque encouragement.
Le livre était ouvert à ce passage de Job, sur lequel son
oeil fixe se promena : ´ Et un esprit passa devant ma face,
et j’entendis un petit souffle, et le poil de ma chair se
hérissa. ª

0950 A cette lecture lugubre, il éprouva ce qu’éprouve l’aveugle
qui se sent piquer par le bâton qu’il a ramassé. Ses genoux
se dérobèrent sous lui, et il s’affaissa sur le pavé, songeant
à celle qui était morte dans le jour. Il sentait passer et
se dégorger dans son cerveau tant de fumées monstrueuses qu’il
lui semblait que sa tête était devenue une des cheminées de
l’enfer.

Il paraît qu’il resta longtemps dans cette attitude, ne pensant
plus, abîmé et passif sous la main du démon. Enfin, quelque
force lui revint, il songea à s’aller réfugier dans la tour
près de son fidèle Quasimodo. Il se leva, et, comme il avait
peur, il prit pour s’éclairer la lampe du bréviaire. C’était
un sacrilège ; mais il n’en était plus à regarder à si peu
de chose.

Il gravit lentement l’escalier des tours, plein d’un secret
effroi que devait propager jusqu’aux rares passants du Parvis
0951 la mystérieuse lumière de sa lampe montant si tard de
meurtrière en meurtrière au haut du clocher.

Tout à coup il sentit quelque fraîcheur sur son visage et
se trouva sous la porte de la plus haute galerie. L’air était
froid ; le ciel charriait des nuages dont les larges lames
blanches débordaient les unes sur les autres en s’écrasant
par les angles, et figuraient une débâcle de fleuve en hiver.
Le croissant de la lune, échoué au milieu des nuées, semblait
un navire céleste pris dans ces glaçons de l’air.

Il baissa la vue et contempla un instant, entre la grille
de colonnettes qui unit les deux tours, au loin, à travers
une gaze de brumes et de fumées, la foule silencieuse des
toits de Paris, aigus, innombrables, pressés et petits comme
les flots d’une mer tranquille dans une nuit d’été.

0952 La lune jetait un faible rayon qui donnait au ciel et
à la terre une teinte de cendre.

En ce moment l’horloge éleva sa voix grêle et fêlée. Minuit
sonna. Le prêtre pensa à midi. C’étaient les douze heures
qui revenaient.

´ Oh ! se dit-il tout bas, elle doit être froide à présent
! ª

Tout à coup un coup de vent éteignit sa lampe, et presque
en même temps il vit paraître, à l’angle opposé de la tour,
une ombre, une blancheur, une forme, une femme. Il tressaillit.
A côté de cette femme, il y avait une petite chèvre, qui mêlait
son bêlement au dernier bêlement de l’horloge.

0953 Il eut la force de regarder. C’était elle.

Elle était pâle, elle était sombre. Ses cheveux tombaient
sur ses épaules comme le matin. Mais plus de corde au cou,
plus de mains attachées. Elle était libre, elle était morte.

Elle était vêtue de blanc et avait un voile blanc sur la tête.

Elle venait vers lui, lentement, en regardant le ciel. La
chèvre surnaturelle la suivait. Il se sentait de pierre et
trop lourd pour fuir. A chaque pas qu’elle faisait en avant,
il en faisait un en arrière, et c’était tout. Il rentra ainsi
sous la voûte obscure de l’escalier. Il était glacé de l’idée
qu’elle allait peut-être y entrer aussi ; si elle l’eût fait,
il serait mort de terreur.

0954 Elle arriva en effet devant la porte de l’escalier, s’y
arrêta quelques instants, regarda fixement dans l’ombre, mais
sans paraître y voir le prêtre, et passa. Elle lui parut plus
grande que lorsqu’elle vivait ; il vit la lune à travers sa
robe blanche ; il entendit son souffle.

Quand elle fut passée, il se mit à redescendre l’escalier,
avec la lenteur qu’il avait vue au spectre, se croyant spectre
lui-même, hagard, les cheveux tout droits, sa lampe éteinte
toujours à la main ; et, tout en descendant les degrés en
spirale, il entendait distinctement dans son oreille une voix
qui riait et qui répétait :

´ … Un esprit passa devant ma face, et j’entendis un petit
souffle, et le poil de ma chair se hérissa. ª

II
0955

BOSSU, BORGNE, BOITEUX

Toute ville au moyen âge, et, jusqu’à Louis XII, toute ville
en France avait ses lieux d’asile. Ces lieux d’asile, au milieu
du déluge de lois pénales et de juridictions barbares qui
inondaient la cité, étaient des espèces d’îles qui s’élevaient
au-dessus du niveau de la justice humaine. Tout criminel qui
y abordait était sauvé. Il y avait dans une banlieue presque
autant de lieux d’asile que de lieux patibulaires. C’était
l’abus de l’impunité à côté de l’abus des supplices, deux
choses mauvaises qui tâchaient de se corriger l’une par l’autre.
Les palais du roi, les hôtels des princes, les églises surtout
avaient droit d’asile. Quelquefois d’une ville tout entière
qu’on avait besoin de repeupler on faisait temporairement
un lieu de refuge. Louis XI fit Paris asile en 1467.

0956
Une fois le pied dans l’asile, le criminel était sacré ; mais
il fallait qu’il se gardât d’en sortir. Un pas hors du sanctuaire,
il retombait dans le flot. La roue, le gibet, l’estrapade
faisaient bonne garde à l’entour du lieu de refuge, et guettaient
sans cesse leur proie comme les requins autour du vaisseau.
On a vu des condamnés qui blanchissaient ainsi dans un cloître,
sur l’escalier d’un palais, dans la culture d’une abbaye,
sous un porche d’église ; de cette façon l’asile était une
prison comme une autre. Il arrivait quelquefois qu’un arrêt
solennel du parlement violait le refuge et restituait le condamné
au bourreau ; mais la chose était rare. Les parlements s’effarouchaient
des évêques, et, quand ces deux robes-là en venaient à se
froisser, la simarre n’avait pas beau jeu avec la soutane.
Parfois cependant, comme dans l’affaire des assassins de Petit-Jean,
bourreau de Paris, et dans celle d’Emery Rousseau, meurtrier
de Jean Valleret, la justice sautait par-dessus l’église et
passait outre à l’exécution de ses sentences ; mais, à moins
d’un arrêt du parlement, malheur à qui violait à main armée
un lieu d’asile ! On sait quelle fut la mort de Robert de
0957 Clermont, maréchal de France, et de Jean de Châlons, maréchal
de Champagne ; et pourtant il ne s’agissait que d’un certain
Perrin Marc, garçon d’un changeur, un misérable assassin ;
mais les deux maréchaux avaient brisé les portes de Saint-Méry.
Là était l’énormité.

Il y avait autour des refuges un tel respect, qu’au dire de
la tradition, il prenait parfois jusqu’aux animaux. Aymoin
conte qu’un cerf, chassé par Dagobert, s’étant réfugié près
du tombeau de saint Denys, la meute s’arrêta tout court en
aboyant.

Les églises avaient d’ordinaire une logette préparée pour
recevoir les suppliants. En 1407, Nicolas Flamel leur fit
bâtir, sur les voûtes de Saint-Jacques-de-la-Boucherie, une
chambre qui lui coûta quatre livres six sols seize deniers
parisis.

0958
A Notre-Dame, c’était une cellule établie sur les combles
des bas côtés sous les arcs-boutants, en regard du cloître,
précisément à l’endroit où la femme du concierge actuel des
tours s’est pratiqué un jardin, qui est aux jardins suspendus
de Babylone ce qu’une laitue est à un palmier, ce qu’une portière
est à Sémiramis.

C’est là qu’après sa course effrénée et triomphale sur les
tours et les galeries, Quasimodo avait déposé la Esmeralda.
Tant que cette course avait duré, la jeune fille n’avait pu
reprendre ses sens, à demi assoupie, à demi éveillée, ne sentant
plus rien sinon qu’elle montait dans l’air, qu’elle y flottait,
qu’elle y volait, que quelque chose l’enlevait au-dessus de
la terre. De temps en temps, elle entendait le rire éclatant,
la voix bruyante de Quasimodo à son oreille ; elle entrouvrait
ses yeux ; alors au-dessous d’elle elle voyait confusément
Paris marqueté de ses mille toits d’ardoises et de tuiles
comme une mosaïque rouge et bleue, au-dessus de sa tête la
0959 face effrayante et joyeuse de Quasimodo. Alors sa paupière
retombait ; elle croyait que tout était fini, qu’on l’avait
exécutée pendant son évanouissement, et que le difforme esprit
qui avait présidé à sa destinée l’avait reprise et l’emportait.
Elle n’osait le regarder et se laissait aller.

Mais quand le sonneur de cloches échevelé et haletant l’eut
déposée dans la cellule du refuge, quand elle sentit ses grosses
mains détacher doucement la corde qui lui meurtrissait les
bras, elle éprouva cette espèce de secousse qui réveille en
sursaut les passagers d’un navire qui touche au milieu d’une
nuit obscure. Ses pensées se réveillèrent aussi, et lui revinrent
une à une. Elle vit qu’elle était dans Notre-Dame, elle se
souvint d’avoir été arrachée des mains du bourreau, que Phoebus
était vivant, que Phoebus ne l’aimait plus ; et ces deux idées,
dont l’une répandait tant d’amertume sur l’autre, se présentant
ensemble à la pauvre condamnée se tourna vers Quasimodo qui
se tenait debout devant elle, et qui lui faisait peur. Elle
lui dit : ´ Pourquoi m’avez-vous sauvée ? ª
0960

Il la regarda avec anxiété comme cherchant à deviner ce qu’elle
lui disait. Elle répéta sa question. Alors il lui jeta un
coup d’oeil profondément triste, et s’enfuit.

Elle resta étonnée.

Quelques moments après il revint, apportant un paquet qu’il
jeta à ses pieds. C’étaient des vêtements que des femmes charitables
avaient déposés pour elle au seuil de l’église. Alors elle
abaissa ses yeux sur elle-même, se vit presque nue, et rougit.
La vie revenait.

Quasimodo parut éprouver quelque chose de cette pudeur. Il
voila son regard de sa large main et s’éloigna encore une
fois, mais à pas lents.
0961

Elle se hâta de se vêtir. C’était une robe blanche avec un
voile blanc. Un habit de novice de l’Hôtel-Dieu.

Elle achevait à peine qu’elle vit revenir Quasimodo. Il portait
un panier sous un bras et un matelas sous l’autre. Il y avait
dans le panier une bouteille, du pain, et quelques provisions.
Il posa le panier à terre, et dit : ´ Mangez. ª Il étendit
le matelas sur la dalle, et dit : ´ Dormez. ª

C’était son propre repas, c’était son propre lit que le sonneur
de cloches avait été chercher.

L’égyptienne leva les yeux sur lui pour le remercier ; mais
elle ne put articuler un mot. Le pauvre diable était vraiment
horrible. Elle baissa la tête avec un tressaillement d’effroi.
0962

Alors il lui dit : ´ Je vous fais peur. Je suis bien laid,
n’est-ce pas ? Ne me regardez point. Ecoutez-moi seulement.
– Le jour, vous resterez ici ; la nuit, vous pouvez vous promener
par toute l’église. Mais ne sortez de l’église ni jour ni
nuit. Vous seriez perdue. On vous tuerait et je mourrais.
ª

Emue, elle leva la tête pour lui répondre. Il avait disparu.
Elle se retrouva seule, rêvant aux paroles singulières de
cet être presque monstrueux, et frappée du son de sa voix
qui était si rauque et pourtant si douce.

Puis, elle examina sa cellule. C’était une chambre de quelque
six pieds carrés, avec une petite lucarne et une porte sur
le plan légèrement incliné du toit en pierres plates. Plusieurs
gouttières à figures d’animaux semblaient se pencher autour
0963 d’elle et tendre le cou pour la voir par la lucarne. Au
bord de son toit, elle apercevait le haut de mille cheminées
qui faisaient monter sous ses yeux les fumées de tous les
feux de Paris. Triste spectacle pour la pauvre égyptienne,
enfant trouvée, condamnée à mort, malheureuse créature, sans
patrie, sans famille, sans foyer.

Au moment où la pensée de son isolement lui apparaissait ainsi,
plus poignante que jamais, elle sentit une tête velue et barbue
se glisser dans ses mains, sur ses genoux. Elle tressaillit
(tout l’effrayait maintenant), et regarda. C’était la pauvre
chèvre, l’agile Djali, qui s’était échappée à sa suite, au
moment où Quasimodo avait dispersé la brigade de Charmolue,
et qui se répandait en caresses à ses pieds depuis près d’une
heure, sans pouvoir obtenir un regard. L’égyptienne la couvrit
de baisers. ´ Oh ! Djali, disait-elle, comme je t’ai oubliée
! Tu songes donc toujours à moi ! Oh ! tu n’es pas ingrate,
toi ! ª En même temps, comme si une main invisible eût soulevé
le poids qui comprimait ses larmes dans son coeur depuis si
0964 longtemps, elle se mit à pleurer ; et à mesure que ses
larmes coulaient, elle sentait s’en aller avec elles ce qu’il
y avait de plus âcre et de plus amer dans sa douleur.

Le soir venu, elle trouva la nuit si belle, la lune si douce,
qu’elle fit le tour de la galerie élevée qui enveloppe l’église.
Elle en éprouva quelque soulagement, tant la terre lui parut
calme, vue de cette hauteur.

III

SOURD

Le lendemain matin, elle s’aperçut en s’éveillant qu’elle
avait dormi. Cette chose singulière l’étonna. Il y avait si
0965 longtemps qu’elle était déshabituée du sommeil. Un joyeux
rayon du soleil levant entrait par sa lucarne et lui venait
frapper le visage. En même temps que le soleil, elle vit à
cette lucarne un objet qui l’effraya, la malheureuse figure
de Quasimodo. Involontairement elle referma les yeux, mais
en vain ; elle croyait toujours voir à travers sa paupière
rose ce masque de gnome, borgne et brèche-dent. Alors, tenant
toujours ses yeux fermés, elle entendit une rude voix qui
disait très doucement :

´ N’ayez pas peur. Je suis votre ami. J’étais venu vous voir
dormir, cela ne vous fait pas de mal, n’est-ce pas, que je
vienne vous voir dormir ? Qu’est-ce que cela vous fait que
je sois là quand vous avez les yeux fermés ? Maintenant je
vais m’en aller. Tenez, je me suis mis derrière le mur. Vous
pouvez rouvrir les yeux. ª

Il y avait quelque chose de plus plaintif encore que ces paroles,
0966 c’était l’accent dont elles étaient prononcées. L’égyptienne
touchée ouvrit les yeux. Il n’était plus en effet à la lucarne.
Elle alla à cette lucarne, et vit le pauvre bossu blotti à
un angle de mur, dans une attitude douloureuse et résignée.
Elle fit un effort pour surmonter la répugnance qu’il lui
inspirait. ´ Venez ª, lui dit-elle doucement. Au mouvement
des lèvres de l’égyptienne, Quasimodo crut qu’elle le chassait
; alors il se leva et se retira en boitant, lentement, la
tête baissée, sans même oser lever sur la jeune fille son
regard plein de désespoir. ´ Venez donc ª, cria-t-elle. Mais
il continuait de s’éloigner. Alors elle se jeta hors de sa
cellule, courut à lui, et lui prit le bras. En se sentant
touché par elle, Quasimodo trembla de tous ses membres. Il
releva son oeil suppliant, et, voyant qu’elle le ramenait
près d’elle, toute sa face rayonna de joie et de tendresse.
Elle voulut le faire entrer dans sa cellule, mais il s’obstina
à rester sur le seuil. ´ Non, non, dit-il, le hibou n’entre
pas dans le nid de l’alouette. ª

0967 Alors elle s’accroupit gracieusement sur sa couchette
avec sa chèvre endormie à ses pieds. Tous deux restèrent quelques
instants immobiles, considérant en silence, lui tant de grâce,
elle tant de laideur. A chaque moment, elle découvrait en
Quasimodo quelque difformité de plus. Son regard se promenait
des genoux cagneux au dos bossu, du dos bossu à l’oeil unique.
Elle ne pouvait comprendre qu’un être si gauchement ébauché
existât. Cependant il y avait sur tout cela tant de tristesse
et de douceur répandues qu’elle commençait à s’y faire.

Il rompit le premier ce silence. ´ Vous me disiez donc de
revenir ? ª

Elle fit un signe de tête affirmatif, en disant : ´ Oui. ª

Il comprit le signe de tête. ´ Hélas ! dit-il comme hésitant
à achever, c’est que… je suis sourd. ª
0968

´ Pauvre homme ! ª s’écria la bohémienne avec une expression
de bienveillante pitié.

Il se mit à sourire douloureusement. ´ Vous trouvez qu’il
ne me manquait que cela, n’est-ce pas ? Oui, je suis sourd.
C’est comme cela que je suis fait. C’est horrible, n’est-il
pas vrai ? Vous êtes si belle, vous ! ª

Il y avait dans l’accent du misérable un sentiment si profond
de sa misère qu’elle n’eut pas la force de dire une parole.
D’ailleurs il ne l’aurait pas entendue. Il poursuivit.

´ Jamais je n’ai vu ma laideur comme à présent. Quand je me
compare à vous, j’ai bien pitié de moi, pauvre malheureux
monstre que je suis ! Je dois vous faire l’effet d’une bête,
0969 dites. – Vous, vous êtes un rayon de soleil, une goutte
de rosée, un chant d’oiseau ! – Moi, je suis quelque chose
d’affreux, ni homme, ni animal, un je ne sais quoi plus dur,
plus foulé aux pieds et plus difforme qu’un caillou ! ª

Alors il se mit à rire, et ce rire était ce qu’il y a de plus
déchirant au monde. Il continua :

´ Oui, je suis sourd. Mais vous me parlerez par gestes, par
signes. J’ai un maître qui cause avec moi de cette façon.
Et puis, je saurai bien vite votre volonté au mouvement de
vos lèvres, à votre regard.

– Eh bien ! reprit-elle en souriant, dites-moi pourquoi vous
m’avez sauvée. ª

0970 Il la regarda attentivement tandis qu’elle parlait.

´ J’ai compris, répondit-il. Vous me demandez pourquoi je
vous ai sauvée. Vous avez oublié un misérable qui a tenté
de vous enlever une nuit, un misérable à qui le lendemain
même vous avez porté secours sur leur infâme pilori. Une goutte
d’eau et un peu de pitié, voilà plus que je n’en paierai avec
ma vie. Vous avez oublié ce misérable ; lui, il s’est souvenu.
ª

Elle l’écoutait avec un attendrissement profond. Une larme
roulait dans l’oeil du sonneur, mais elle n’en tomba pas.
Il parut mettre une sorte de point d’honneur à la dévorer.

´ Ecoutez, reprit-il quand il ne craignit plus que cette larme
s’échappât, nous avons là des tours bien hautes, un homme
qui en tomberait serait mort avant de toucher le pavé ; quand
0971 il vous plaira que j’en tombe, vous n’aurez pas même un
mot à dire, un coup d’oeil suffira. ª

Alors il se leva. Cet être bizarre, si malheureuse que fût
la bohémienne, éveillait encore quelque compassion en elle.
Elle lui fit signe de rester.

´ Non, non, dit-il. Je ne dois pas rester trop longtemps.
Je ne suis pas à mon aise quand vous me regardez. C’est par
pitié que vous ne détournez pas les yeux. Je vais quelque
part d’où je vous verrai sans que vous me voyiez. Ce sera
mieux. ª

Il tira de sa poche un petit sifflet de métal. ´ Tenez, dit-il,
quand vous aurez besoin de moi, quand vous voudrez que je
vienne, quand vous n’aurez pas trop d’horreur à me voir, vous
sifflerez avec ceci. J’entends ce bruit-là. ª
0972

Il déposa le sifflet à terre et s’enfuit.

IV

GRES ET CRISTAL

Les jours se succédèrent.

Le calme revenait peu à peu dans l’âme de la Esmeralda. L’excès
de la douleur, comme l’excès de la joie, est une chose violente
qui dure peu. Le coeur de l’homme ne peut rester longtemps
dans une extrémité. La bohémienne avait tant souffert qu’il
ne lui en restait plus que l’étonnement.
0973

Avec la sécurité l’espérance lui était revenue. Elle était
hors de la société, hors de la vie, mais elle sentait vaguement
qu’il ne serait peut-être pas impossible d’y rentrer. Elle
était comme une morte qui tiendrait en réserve une clé de
son tombeau.

Elle sentait s’éloigner d’elle peu à peu les images terribles
qui l’avaient si longtemps obsédée. Tous les fantômes hideux,
Pierrat Torterue, Jacques Charmolue, s’effaçaient dans son
esprit, tous, le prêtre lui-même.

Et puis, Phoebus vivait, elle en était sûre, elle l’avait
vu. La vie de Phoebus, c’était tout. Après la série de secousses
fatales qui avaient tout fait écrouler en elle, elle n’avait
retrouvé debout dans son âme qu’une chose, qu’un sentiment,
son amour pour le capitaine. C’est que l’amour est comme un
0974 arbre, il pousse de lui-même, jette profondément ses racines
dans tout notre être, et continue souvent de verdoyer sur
un coeur en ruines.

Et ce qu’il y a d’inexplicable, c’est que plus cette passion
est aveugle, plus elle est tenace. Elle n’est jamais plus
solide que lorsqu’elle n’a pas de raison en elle.

Sans doute la Esmeralda ne songeait pas au capitaine sans
amertume. Sans doute il était affreux qu’il eût été trompé
aussi lui, qu’il eût cru cette chose impossible, qu’il eût
pu comprendre un coup de poignard venu de celle qui eût donné
mille vies pour lui. Mais enfin, il ne fallait pas trop lui
en vouloir : n’avait-elle pas avoué son crime ? n’avait-elle
pas cédé, faible femme, à la torture ? Toute la faute était
à elle. Elle aurait dû se laisser arracher les ongles plutôt
qu’une telle parole. Enfin, qu’elle revît Phoebus une seule
fois, une seule minute, il ne faudrait qu’un mot, qu’un regard
0975 pour le détromper, pour le ramener. Elle n’en doutait
pas. Elle s’étourdissait aussi sur beaucoup de choses singulières,
sur le hasard de la présence de Phoebus le jour de l’amende
honorable, sur la jeune fille avec laquelle il était. C’était
sa soeur sans doute. Explication déraisonnable, mais dont
elle se contentait, parce qu’elle avait besoin de croire que
Phoebus l’aimait toujours et n’aimait qu’elle. Ne lui avait-il
pas juré ? Que lui fallait-il de plus, naïve et crédule qu’elle
était ? Et puis, dans cette affaire, les apparences n’étaient-elles
pas bien plutôt contre elle que contre lui ? Elle attendait
donc. Elle espérait.

Ajoutons que l’église, cette vaste église qui l’enveloppait
toutes parts, qui la gardait, qui la sauvait, était elle-même
un souverain calmant. Les lignes solennelles de cette architecture,
l’attitude religieuse de tous les objets qui entouraient la
jeune fille, les pensées pieuses et sereines qui se dégageaient,
pour ainsi dire, de tous les pores de cette pierre, agissaient
sur elle à son insu. L’édifice avait aussi des bruits d’une
0976 telle bénédiction et d’une telle majesté qu’ils assoupissaient
cette âme malade. Le chant monotone des officiants, les réponses
du peuple aux prêtres, quelquefois inarticulées, quelquefois
tonnantes, l’harmonieux tressaillement des vitraux, l’orgue
éclatant comme cent trompettes, les trois clochers bourdonnant
comme des ruches de grosses abeilles, tout cet orchestre sur
lequel bondissait une gamme gigantesque montant et descendant
sans cesse d’une foule à un clocher, assourdissait sa mémoire,
son imagination, sa douleur. Les cloches surtout la berçaient.
C’était comme un magnétisme puissant que ces vastes appareils
répandaient sur elle à larges flots.

Aussi chaque soleil levant la trouvait plus apaisée, respirant
mieux, moins pâle. A mesure que ses plaies se fermaient, sa
grâce et sa beauté refleurissaient sur son visage, mais plus
recueillies et plus reposées. Son ancien caractère lui revenait
aussi, quelque chose même de sa gaieté, sa jolie moue, son
amour de sa chèvre, son goût de chanter, sa pudeur. Elle avait
soin de s’habiller le matin dans l’angle de sa logette, de
0977 peur que quelque habitant des greniers voisins ne la vît
par la lucarne.

Quand la pensée de Phoebus lui en laissait le temps, l’égyptienne
songeait quelquefois à Quasimodo. C’était le seul lien, le
seul rapport, la seule communication qui lui restât avec les
hommes, avec les vivants. La malheureuse ! elle était plus
hors du monde que Quasimodo ! Elle ne comprenait rien à l’étrange
ami que le hasard lui avait donné. Souvent elle se reprochait
de ne pas avoir une reconnaissance qui fermât les yeux, mais
décidément elle ne pouvait s’accoutumer au pauvre sonneur.
Il était trop laid.

Elle avait laissé à terre le sifflet qu’il lui avait donné.
Cela n’empêcha pas Quasimodo de reparaître de temps en temps
les premiers jours. Elle faisait son possible pour ne pas
se détourner avec trop de répugnance quand il venait lui apporter
le panier de provisions ou la cruche d’eau, mais il s’apercevait
0978 toujours du moindre mouvement de ce genre, et alors il
s’en allait tristement.

Une fois, il survint au moment où elle caressait Djali. Il
resta quelques moments pensif devant ce groupe gracieux de
la chèvre et de l’égyptienne. Enfin il dit en secouant sa
tête lourde et mal faite : ´ Mon malheur, c’est que je ressemble
encore trop à l’homme. Je voudrais être tout à fait une bête,
comme cette chèvre. ª

Elle leva sur lui un regard étonné.

Il répondit à ce regard : ´ Oh ! je sais bien pourquoi. ª
Et il s’en alla.

Une autre fois, il se présenta à la porte de la cellule (où
0979 il n’entrait jamais) au moment où la Esmeralda chantait
une vieille ballade espagnole, dont elle ne comprenait pas
les paroles, mais qui était restée dans son oreille parce
que les bohémiennes l’en avaient bercée tout enfant. A la
vue de cette vilaine figure qui survenait brusquement au milieu
de sa chanson, la jeune fille s’interrompit avec un geste
d’effroi involontaire. Le malheureux sonneur tomba à genoux
sur le seuil de la porte et joignit d’un air suppliant ses
grosses mains informes. ´ Oh ! dit-il douloureusement, je
vous en conjure, continuez et ne me chassez pas. ª Elle ne
voulut pas l’affliger, et, toute tremblante, reprit sa romance.
Par degrés cependant son effroi se dissipa, et elle se laissa
aller tout entière à l’impression de l’air mélancolique et
traînant qu’elle chantait. Lui, était resté à genoux, les
mains jointes, comme en prière, attentif, respirant à peine,
son regard fixé sur les prunelles brillantes de la bohémienne.
On eût dit qu’il entendait sa chanson dans ses yeux.

Une autre fois encore, il vint à elle d’un air gauche et timide.
0980 ´ Ecoutez-moi, dit-il avec effort, j’ai quelque chose
à vous dire. ª Elle lui fit signe qu’elle l’écoutait. Alors
il se mit à soupirer, entr’ouvrit ses lèvres, parut un moment
prêt à parler, puis il la regarda, fit un mouvement de tête
négatif, et se retira lentement, son front dans la main, laissant
l’égyptienne stupéfaite.

Parmi les personnages grotesques sculptés dans le mur, il
y en avait un qu’il affectionnait particulièrement, et avec
lequel il semblait souvent échanger des regards fraternels.
Une fois l’égyptienne l’entendit qui lui disait : ´ Oh ! que
ne suis-je de pierre comme toi ! ª

Un jour enfin, un matin, la Esmeralda s’était avancée jusqu’au
bord du toit et regardait dans la place par-dessus la toiture
aiguÎ de Saint-Jean-le-Rond. Quasimodo était là, derrière
elle. Il se plaçait ainsi de lui-même, afin d’épargner le
plus possible à la jeune fille le déplaisir de le voir. Tout
0981 à coup la bohémienne tressaillit, une larme et un éclair
de joie brillèrent à la fois dans ses yeux, elle s’agenouilla
au bord du toit et tendit ses bras avec angoisse vers la place
en criant : ´ Phoebus ! viens ! viens ! un mot, un seul mot,
au nom du ciel ! Phoebus ! Phoebus ! ª Sa voix, son visage,
son geste, toute sa personne avaient l’expression déchirante
d’un naufragé qui fait le signal de détresse au joyeux navire
qui passe au loin dans un rayon de soleil à l’horizon.

Quasimodo se pencha sur la place, et vit que l’objet de cette
tendre et délirante prière était un jeune homme, un capitaine,
un beau cavalier tout reluisant d’armes et de parures, qui
passait en caracolant au fond de la place, et saluait du panache
une belle dame souriant à son balcon. Du reste, l’officier
n’entendait pas la malheureuse qui l’appelait. Il était trop
loin.

Mais le pauvre sourd entendait, lui. Un soupir profond souleva
0982 sa poitrine. Il se retourna. Son coeur était gonflé de
toutes les larmes qu’il dévorait ; ses deux poings convulsifs
se heurtèrent sur sa tête, et quand il les retira il avait
à chaque main une poignée de cheveux roux.

L’égyptienne ne faisait aucune attention à lui. Il disait
à voix basse en grinçant des dents : ´ Damnation ! Voilà donc
comme il faut être ! il n’est besoin que d’être beau en dessus
! ª

Cependant elle était restée à genoux et criait avec agitation
extraordinaire :

´ Oh ! le voilà qui descend de cheval ! – Il va entrer dans
cette maison ! – Phoebus ! – Il ne m’entend pas ! – Phoebus
! – Que cette femme est méchante de lui parler en même temps
que moi ! – Phoebus ! Phoebus ! ª
0983

Le sourd la regardait. Il comprenait cette pantomime. L’oeil
du pauvre sonneur se remplissait de larmes, mais il n’en laissait
couler aucune. Tout à coup il la tira doucement par le bord
de sa manche. Elle se retourna. Il avait pris un air tranquille.
Il lui dit :

´ Voulez-vous que je vous l’aille chercher ? ª

Elle poussa un cri de joie. ´ Oh ! va ! allez ! cours ! vite
! ce capitaine ! ce capitaine ! amenez-le-moi ! je t’aimerai
! ª

Elle embrassait ses genoux. Il ne put s’empêcher de secouer
la tête douloureusement.

0984
´ Je vais vous l’amener ª, dit-il d’une voix faible. Puis
il tourna la tête et se précipita à grands pas sous l’escalier,
étouffé de sanglots.

Quand il arriva sur la place, il ne vit plus rien que le beau
cheval attaché à la porte du logis Gondelaurier. Le capitaine
venait d’y entrer.

Il leva son regard vers le toit de l’église. La Esmeralda
y était toujours à la même place, dans la même posture. Il
lui fit un triste signe de tête. Puis il s’adossa à l’une
des bornes du porche Gondelaurier, déterminé à attendre que
le capitaine sortît.

C’était, dans le logis Gondelaurier, un de ces jours de gala
qui précèdent les noces. Quasimodo vit entrer beaucoup de
monde et ne vit sortir personne. De temps en temps il regardait
0985 vers le toit. L’égyptienne ne bougeait pas plus que lui.
Un palefrenier vint détacher le cheval, et le fit entrer à
l’écurie du logis.

La journée entière se passa ainsi, Quasimodo sur la borne,
la Esmeralda sur le toit, Phoebus sans doute aux pieds de
Fleur-de-Lys.

Enfin la nuit vint ; une nuit sans lune, une nuit obscure.
Quasimodo eut beau fixer son regard sur la Esmeralda. Bientôt
ce ne fut plus qu’une blancheur dans le crépuscule ; puis
rien. Tout s’effaça, tout était noir.

Quasimodo vit s’illuminer du haut en bas de la façade les
fenêtres du logis Gondelaurier. Il vit s’allumer l’une après
l’autre les autres croisées de la place ; il les vit aussi
s’éteindre jusqu’à la dernière. Car il resta toute la soirée
0986 à son poste. L’officier ne sortait pas. Quand les derniers
passants furent rentrés chez eux, quand toutes les croisées
des autres maisons furent éteintes, Quasimodo demeura tout
à fait seul, tout à fait dans l’ombre. Il n’y avait pas alors
de luminaire dans le Parvis de Notre-Dame.

Cependant les fenêtres du logis Gondelaurier étaient restées
éclairées, même après minuit. Quasimodo immobile et attentif
voyait passer sur les vitraux de mille couleurs une foule
d’ombres vives et dansantes. S’il n’eût pas été sourd, à mesure
que la rumeur de Paris endormi s’éteignait, il eût entendu
de plus en plus distinctement, dans l’intérieur du logis Gondelaurier,
un bruit de fête, de rires et de musiques.

Vers une heure du matin, les conviés commencèrent à se retirer.
Quasimodo enveloppé de ténèbres les regardait tous sous le
porche éclairé de flambeaux. Aucun n’était le capitaine.

0987
Il était plein de pensées tristes. Par moments il regardait
en l’air, comme ceux qui s’ennuient. De grands nuages noirs,
lourds, déchirés, crevassés, pendaient comme des hamacs de
crêpe sous le cintre étoilé de la nuit. On eût dit les toiles
d’araignée de la voûte du ciel.

Dans un de ces moments, il vit tout à coup s’ouvrir mystérieusement
la porte-fenêtre du balcon dont la balustrade de pierre se
découpait au-dessus de sa tête. La frêle porte de vitre donna
passage à deux personnes derrière lesquelles elle se referma
sans bruit. C’était un homme et une femme. Ce ne fut pas sans
peine que Quasimodo parvint à reconnaître dans l’homme le
beau capitaine, dans la femme la jeune dame qu’il avait vue
le matin souhaiter la bienvenue à l’officier, du haut de ce
même balcon. La place était parfaitement obscure, et un double
rideau cramoisi qui était retombé derrière la porte au moment
où elle s’était refermée ne laissait guère arriver sur le
balcon la lumière de l’appartement.
0988

Le jeune homme et la jeune fille, autant qu’en pouvait juger
notre sourd qui n’entendait pas une de leurs paroles, paraissaient
s’abandonner à un fort tendre tête-à-tête. La jeune fille
semblait avoir permis à l’officier de lui faire une ceinture
de son bras, et résistait doucement à un baiser.

Quasimodo assistait d’en bas à cette scène d’autant plus gracieuse
à voir qu’elle n’était pas faite pour être vue. Il contemplait
ce bonheur, cette beauté avec amertume. Après tout, la nature
n’était pas muette chez le pauvre diable, et sa colonne vertébrale,
toute méchamment tordue qu’elle était, n’était pas moins frémissante
qu’une autre. Il songeait à la misérable part que la providence
lui avait faite, que la femme, l’amour, la volupté lui passeraient
éternellement sous les yeux, et qu’il ne ferait jamais que
voir la félicité des autres. Mais ce qui le déchirait le plus
dans ce spectacle, ce qui mêlait de l’indignation à son dépit,
c’était de penser à ce que devait souffrir l’égyptienne si
0989 elle voyait. Il est vrai que la nuit était bien noire,
que la Esmeralda, si elle était restée à sa place (et il n’en
doutait pas), était fort loin, et que c’était tout au plus
s’il pouvait distinguer lui-même les amoureux du balcon. Cela
le consolait.

Cependant leur entretien devenait de plus en plus animé. La
jeune dame paraissait supplier l’officier de ne rien lui demander
de plus. Quasimodo ne distinguait de tout cela que les belles
mains jointes, les sourires mêlés de larmes, les regards levés
aux étoiles de la jeune fille, les yeux du capitaine ardemment
abaissés sur elle.

Heureusement, car la jeune fille commençait à ne plus lutter
que faiblement, la porte du balcon se rouvrit subitement,
une vieille dame parut, la belle sembla confuse, l’officier
prit un air dépité, et tous trois rentrèrent.

0990
Un moment après, un cheval piaffa sous le porche et le brillant
officier, enveloppé de son manteau de nuit, passa rapidement
devant Quasimodo.

Le sonneur lui laissa doubler l’angle de la rue, puis il se
mit à courir après lui avec son agilité de singe, en criant
: ´ Hé ! le capitaine ! ª

Le capitaine s’arrêta.

´ Que me veut ce maraud ? ª dit-il en avisant dans l’ombre
cette espèce de figure déhanchée qui accourait vers lui en
cahotant.

Quasimodo cependant était arrivé à lui, et avait pris hardiment
0991 la bride de son cheval : ´ Suivez-moi, capitaine, il y
a ici quelqu’un qui veut vous parler.

– Cornemahom ! grommela Phoebus, voilà un vilain oiseau ébouriffé
qu’il me semble avoir vu quelque part. – Holà ! maître, veux-tu
bien laisser la bride de mon cheval ?

– Capitaine, répondit le sourd, ne me demandez-vous pas qui
?

– Je te dis de lâcher mon cheval, repartit Phoebus impatienté.
Que veut ce drôle qui se pend au chanfrein de mon destrier
? Est-ce que tu prends mon cheval pour une potence ? ª

Quasimodo, loin de quitter la bride du cheval, se disposait
à lui faire rebrousser chemin. Ne pouvant s’expliquer la résistance
du capitaine, il se hâta de lui dire :
0992

´ Venez, capitaine, c’est une femme qui vous attend. ª Il
ajouta avec effort : ´ Une femme qui vous aime.

– Rare faquin ! dit le capitaine, qui me croit obligé d’aller
chez toutes les femmes qui m’aiment ! ou qui le disent ! –
Et si par hasard elle te ressemble, face de chat-huant ? –
Dis à celle qui t’envoie que je vais me marier, et qu’elle
aille au diable !

– Ecoutez, s’écria Quasimodo croyant vaincre d’un mot son
hésitation, venez, monseigneur ! c’est l’égyptienne que vous
savez ! ª

Ce mot fit en effet une grande impression sur Phoebus, mais
non celle que le sourd en attendait. On se rappelle que notre
0993 galant officier s’était retiré avec Fleur-de-Lys quelques
moments avant que Quasimodo sauvât la condamnée des mains
de Charmolue. Depuis, dans toutes ses visites au logis Gondelaurier,
il s’était bien gardé de reparler de cette femme dont le souvenir,
après tout, lui était pénible ; et de son côté Fleur-de-Lys
n’avait pas jugé politique de lui dire que l’égyptienne vivait.
Phoebus croyait donc la pauvre Similar morte, et qu’il y avait
déjà un ou deux mois de cela. Ajoutons que depuis quelques
instants le capitaine songeait à l’obscurité profonde de la
nuit, à la laideur surnaturelle, à la voix sépulcrale de l’étrange
messager, que minuit était passé, que la rue était déserte
comme le soir où le moine bourru l’avait accosté, et que son
cheval soufflait en regardant Quasimodo.

´ L’égyptienne ! s’écria-t-il presque effrayé. Or çà, viens-tu
de l’autre monde ? ª

Et il mit sa main sur la poignée de sa dague.
0994

´ Vite, vite, dit le sourd cherchant à entraîner le cheval.
Par ici ! ª

Phoebus lui asséna un vigoureux coup de botte dans la poitrine.

L’oeil de Quasimodo étincela. Il fit un mouvement pour se
jeter sur le capitaine. Puis il dit en se roidissant : ´ Oh
! que vous êtes heureux qu’il y ait quelqu’un qui vous aime
! ª

Il appuya sur le mot quelqu’un, et lâchant la bride du cheval
:

´ Allez-vous-en ! ª
0995

Phoebus piqua des deux en jurant. Quasimodo le regarda s’enfoncer
dans le brouillard de la rue.

´ Oh ! disait tout bas le pauvre sourd, refuser cela ! ª

Il rentra dans Notre-Dame, alluma sa lampe et remonta dans
la tour. Comme il l’avait pensé, la bohémienne était toujours
à la même place.

Du plus loin qu’elle l’aperçut, elle courut à lui.

´ Seul ! s’écria-t-elle en joignant douloureusement ses belles
mains.

0996
– Je n’ai pu le retrouver, dit froidement Quasimodo.

– Il fallait l’attendre toute la nuit ! ª reprit-elle avec
emportement.

Il vit son geste de colère et comprit le reproche.

´ Je le guetterai mieux une autre fois, dit-il en baissant
la tête.

– Va-t’en ! ª lui dit-elle.

Il la quitta. Elle était mécontente de lui. Il avait mieux
aimé être maltraité par elle que de l’affliger. Il avait gardé
0997 toute la douleur pour lui.

A dater de ce jour, l’égyptienne ne le vit plus. Il cessa
de venir à sa cellule. Tout au plus entrevoyait-elle quelquefois
au sommet d’une tour la figure du sonneur mélancoliquement
fixée sur elle. Mais dès qu’elle l’apercevait, il disparaissait.

Nous devons dire qu’elle était peu affligée de cette absence
volontaire du pauvre bossu. Au fond du coeur, elle lui en
savait gré. Au reste, Quasimodo ne se faisait pas illusion
à cet égard.

Elle ne le voyait plus, mais elle sentait la présence d’un
bon génie autour d’elle. Ses provisions étaient renouvelées
par une main invisible pendant son sommeil. Un matin, elle
trouva sur sa fenêtre une cage d’oiseaux. Il y avait au-dessus
de sa cellule une sculpture qui lui faisait peur. Elle l’avait
0998 témoigné plus d’une fois devant Quasimodo. Un matin (car
toutes ces choses-là se faisaient la nuit), elle ne la vit
plus. On l’avait brisée, celui qui avait grimpé jusqu’à cette
sculpture avait dû risquer sa vie.

Quelquefois, le soir, elle entendait une voix cachée sous
les abat-vent du clocher chanter comme pour l’endormir une
chanson triste et bizarre. C’étaient des vers sans rime, comme
un sourd en peut faire.

Ne regarde pas la figure,

Jeune fille, regarde le coeur.

Le coeur d’un beau jeune homme est souvent difforme.

Il y a des coeurs où l’amour ne se conserve pas.

0999

Jeune fille, le sapin n’est pas beau,

N’est pas beau comme le peuplier,

Mais il garde son feuillage l’hiver.

Hélas ! à quoi bon dire cela ?

Ce qui n’est pas beau a tort d’être ;

La beauté n’aime que la beauté,

Avril tourne le dos à janvier.

1000La beauté est parfaite,

La beauté peut tout,

La beauté est la seule chose qui n’existe pas à demi.

Le corbeau ne vole que le jour,

Le hibou ne vole que la nuit,

Le cygne vole la nuit et le jour.

Un matin, elle vit, en s’éveillant, sur sa fenêtre, deux vases
pleins de fleurs. L’un était un vase de cristal fort beau
et fort brillant, mais fêlé. Il avait laissé fuir l’eau dont
on l’avait rempli, et les fleurs qu’il contenait étaient fanées.
1001 L’autre était un pot de grès, grossier et commun, mais
qui avait conservé toute son eau, et dont les fleurs étaient
restées fraîches et vermeilles.

Je ne sais pas si ce fut avec intention, mais la Esmeralda
prit le bouquet fané, et le porta tout le jour sur son sein.

Ce jour-là, elle n’entendit pas la voix de la tour chanter.

Elle s’en soucia médiocrement. Elle passait ses journées à
caresser Djali, à épier la porte du logis Gondelaurier, à
s’entretenir tout bas de Phoebus, et à émietter son pain aux
hirondelles.

Elle avait du reste tout à fait cessé de voir, cessé d’entendre
Quasimodo. Le pauvre sonneur semblait avoir disparu de l’église.
1002 Une nuit pourtant, comme elle ne dormait pas et songeait
à son beau capitaine, elle entendit soupirer près de sa cellule.
Effrayée, elle se leva, et vit à la lumière de la lune une
masse informe couchée en travers devant sa porte. C’était
Quasimodo qui dormait là sur une pierre.

V

LA CLEF DE LA PORTE-ROUGE

Cependant la voix publique avait fait connaître à l’archidiacre
de quelle manière miraculeuse l’égyptienne avait été sauvée.
Quand il apprit cela, il ne sut ce qu’il en éprouvait. Il
s’était arrangé de la mort de la Esmeralda. De cette façon
il était tranquille, il avait touché le fond de la douleur
possible. Le coeur humain (dom Claude avait médité sur ces
1003 matières) ne peut contenir qu’une certaine quantité de
désespoir. Quand l’éponge est imbibée, la mer peut passer
dessus sans y faire entrer une larme de plus.

Or, la Esmeralda morte, l’éponge était imbibée, tout était
dit pour dom Claude sur cette terre. Mais la sentir vivante,
et Phoebus aussi, c’étaient les tortures qui recommençaient,
les secousses, les alternatives, la vie. Et Claude était las
de tout cela.

Quand il sut cette nouvelle, il s’enferma dans sa cellule
du cloître. Il ne parut ni aux conférences capitulaires, ni
aux offices. Il ferma sa porte à tous, même à l’évêque. Il
resta muré de cette sorte plusieurs semaines. On le crut malade.
Il l’était en effet.

Que faisait-il ainsi enfermé ? Sous quelles pensées l’infortuné
1004 se débattait-il ? Livrait-il une dernière lutte à sa redoutable
passion ? Combinait-il un dernier plan de mort pour elle et
de perdition pour lui ?

Son Jehan, son frère chéri, son enfant gâté, vint une fois
à sa porte, frappa, jura, supplia, se nomma dix fois. Claude
n’ouvrit pas.

Il passait des journées entières la face collée aux vitres
de sa fenêtre. De cette fenêtre, située dans le cloître, il
voyait la logette de la Esmeralda, il la voyait souvent elle-même
avec sa chèvre, quelquefois avec Quasimodo. Il remarquait
les petits soins du vilain sourd, ses obéissances, ses façons
délicates et soumises avec l’égyptienne. Il se rappelait,
car il avait bonne mémoire, lui, et la mémoire est la tourmenteuse
des jaloux, il se rappelait le regard singulier du sonneur
sur la danseuse un certain soir. Il se demandait quel motif
avait pu pousser Quasimodo à la sauver. Il fut témoin de mille
1005 petites scènes entre la bohémienne et le sourd dont la
pantomime, vue de loin et commentée par sa passion, lui parut
fort tendre. Il se défiait de la singularité des femmes. Alors
il sentit confusément s’éveiller en lui une jalousie à laquelle
il ne se fût jamais attendu, une jalousie qui le faisait rougir
de honte et d’indignation. ´ Passe encore pour le capitaine,
mais celui-ci ! ª Cette pensée le bouleversait.

Ses nuits étaient affreuses. Depuis qu’il savait l’égyptienne
vivante, les froides idées de spectre et de tombe qui l’avaient
obsédé un jour entier s’étaient évanouies, et la chair revenait
l’aiguillonner. Il se tordait sur son lit de sentir la brune
jeune fille si près de lui.

Chaque nuit, son imagination délirante lui représentait la
Esmeralda dans toutes les attitudes qui avaient le plus fait
bouillir ses veines. Il la voyait étendue sur le capitaine
poignardé, les yeux fermés, sa belle gorge nue couverte du
1006 sang de Phoebus, à ce moment de délice où l’archidiacre
avait imprimé sur ses lèvres pâles ce baiser dont la malheureuse,
quoique à demi morte, avait senti la brûlure. Il la revoyait
déshabillée par les mains sauvages des tortionnaires, laissant
mettre à nu et emboîter dans le brodequin aux vis de fer son
petit pied, sa jambe fine et ronde, son genou souple et blanc.
Il revoyait encore ce genou d’ivoire resté seul en dehors
de l’horrible appareil de Torterue. Il se figurait enfin la
jeune fille en chemise, la corde au cou, épaules nues, pieds
nus, presque nue, comme il l’avait vue le dernier jour. Ces
images de volupté faisaient crisper ses poings et courir un
frisson le long de ses vertèbres.

Une nuit entre autres, elles échauffèrent si cruellement dans
ses artères son sang de vierge et de prêtre qu’il mordit son
oreiller, sauta hors de son lit, jeta un surplis sur sa chemise,
et sortit de sa cellule, sa lampe à la main, à demi nu, effaré,
l’oeil en feu.

1007
Il savait où trouver la clef de la Porte-Rouge qui communiquait
du cloître à l’église, et il avait toujours sur lui, comme
on sait, une clef de l’escalier des tours.

VI

SUITE DE LA CLEF DE LA PORTE-ROUGE

Cette nuit-là, la Esmeralda s’était endormie dans sa logette,
pleine d’oubli, d’espérance et de douces pensées. Elle dormait
depuis quelque temps, rêvant, comme toujours, de Phoebus,
lorsqu’il lui sembla entendre du bruit autour d’elle. Elle
avait un sommeil léger et inquiet, un sommeil d’oiseau. Un
rien la réveillait. Elle ouvrit les yeux. La nuit était très
noire. Cependant elle vit à sa lucarne une figure qui la regardait.
1008 Il y avait une lampe qui éclairait cette apparition. Au
moment où elle se vit aperçue de la Esmeralda, cette figure
souffla la lampe. Néanmoins la jeune fille avait eu le temps
de l’entrevoir. Ses paupières se refermèrent de terreur.

´ Oh ! dit-elle d’une voix éteinte, le prêtre ! ª

Tout son malheur passé lui revint comme dans un éclair. Elle
retomba sur son lit, glacée.

Un moment après, elle sentit le long de son corps un contact
qui la fit tellement frémir qu’elle se dressa réveillée et
furieuse sur son séant.

Le prêtre venait de se glisser près d’elle. Il l’entourait
de ses deux bras.
1009

Elle voulut crier, et ne put.

´ Va-t’en, monstre ! va-t’en, assassin ! dit-elle d’une voix
tremblante et basse à force de colère et d’épouvante.

– Grâce ! grâce ! ª murmura le prêtre en lui imprimant ses
lèvres sur les épaules.

Elle lui prit sa tête chauve à deux mains par son reste de
cheveux, et s’efforça d’éloigner ses baisers comme si c’eût
été des morsures.

´ Grâce ! répétait l’infortuné. Si tu savais ce que c’est
que mon amour pour toi ! c’est du feu, du plomb fondu, mille
1010 couteaux dans mon coeur ! ª

Et il arrêta ses deux bras avec une force surhumaine. Eperdue
: ´ Lâche-moi, lui dit-elle, ou je te crache au visage ! ª

Il la lâcha. ´ Avilis-moi, frappe-moi, sois méchante ! fais
ce que tu voudras ! Mais grâce ! aime-moi ! ª

Alors elle le frappa avec une fureur d’enfant. Elle raidissait
ses belles mains pour lui meurtrir la face. ´ Va-t’en, démon
!

– Aime-moi ! aime-moi ! pitié ! ª criait le pauvre prêtre
en se roulant sur elle et en répondant à ses coups par des
caresses.

1011
Tout à coup, elle le sentit plus fort qu’elle. ´ Il faut en
finir ! ª dit-il en grinçant des dents.

Elle était subjuguée, palpitante, brisée, entre ses bras,
à sa discrétion. Elle sentait une main lascive s’égarer sur
elle. Elle fit un dernier effort, et se mit à crier : ´ Au
secours ! à moi ! un vampire ! un vampire ! ª

Rien ne venait. Djali seule était éveillée, et bêlait avec
angoisse.

´ Tais-toi ! ª disait le prêtre haletant.

Tout à coup, en se débattant, en rampant sur le sol, la main
de l’égyptienne rencontra quelque chose de froid et de métallique.
1012 C’était le sifflet de Quasimodo. Elle le saisit avec une
convulsion d’espérance, le porta à ses lèvres, et y siffla
de tout ce qui lui restait de force. Le sifflet rendit un
son clair, aigu, perçant.

´ Qu’est-ce que cela ? ª dit le prêtre.

Presque au même instant il se sentit enlever par un bras vigoureux
; la cellule était sombre, il ne put distinguer nettement
qui le tenait ainsi ; mais il entendit des dents claquer de
rage, et il y avait juste assez de lumière éparse dans l’ombre
pour qu’il vît briller au-dessus de sa tête une large lame
de coutelas.

Le prêtre crut apercevoir la forme de Quasimodo. Il supposa
que ce ne pouvait être que lui. Il se souvint d’avoir trébuché
en entrant contre un paquet qui était étendu en travers de
1013 la porte en dehors. Cependant, comme le nouveau venu ne
proférait pas une parole, il ne savait que croire. Il se jeta
sur le bras qui tenait le coutelas en criant : ´ Quasimodo
! ª Il oubliait, en ce moment de détresse, que Quasimodo était
sourd.

En un clin d’oeil le prêtre fut terrassé, et sentit un genou
de plomb s’appuyer sur sa poitrine. A l’empreinte anguleuse
de ce genou, il reconnut Quasimodo. Mais que faire ? comment
de son côté être reconnu de lui ? la nuit faisait le sourd
aveugle.

Il était perdu. La jeune fille, sans pitié, comme une tigresse
irritée, n’intervenait pas pour le sauver. Le coutelas se
rapprochait de sa tête. Le moment était critique. Tout à coup
son adversaire parut pris d’une hésitation. ´ Pas de sang
sur elle ! ª dit-il d’une voix sourde.

1014
C’était en effet la voix de Quasimodo.

Alors le prêtre sentit la grosse main qui le traînait par
le pied hors de la cellule. C’est là qu’il devait mourir.
Heureusement pour lui, la lune venait de se lever depuis quelques
instants.

Quand ils eurent franchi la porte de la logette, son pâle
rayon tomba sur la figure du prêtre. Quasimodo le regarda
en face, un tremblement le prit, il lâcha le prêtre, et recula.

L’égyptienne, qui s’était avancée sur le seuil de la cellule,
vit avec surprise les rôles changer brusquement. C’était maintenant
le prêtre qui menaçait, Quasimodo qui suppliait.

1015 Le prêtre, qui accablait le sourd de gestes de colère
et de reproche, lui fit violemment signe de se retirer.

Le sourd baissa la tête, puis il vint se mettre à genoux devant
la porte de l’égyptienne. ´ Monseigneur, dit-il d’une voix
grave et résignée, vous ferez après ce qu’il vous plaira ;
mais tuez-moi d’abord. ª

En parlant ainsi, il présentait au prêtre son coutelas. Le
prêtre hors de lui se jeta dessus, mais la jeune fille fut
plus prompte que lui. Elle arracha le couteau des mains de
Quasimodo, et éclata de rire avec fureur. ´ Approche ! ª dit-elle
au prêtre.

Elle tenait la lame haute. Le prêtre demeura indécis. Elle
eût certainement frappé. ´ Tu n’oserais plus approcher, lâche
! ª lui cria-t-elle. Puis elle ajouta avec une expression
1016 impitoyable, et sachant bien qu’elle allait percer de
mille fers rouges le coeur du prêtre : ´ Ah ! je sais que
Phoebus n’est pas mort ! ª

Le prêtre renversa Quasimodo à terre d’un coup de pied et
se replongea en frémissant de rage sous la voûte de l’escalier.

Quand il fut parti, Quasimodo ramassa le sifflet qui venait
de sauver l’égyptienne. ´ Il se rouillait ª, dit-il en le
lui rendant. Puis il la laissa seule.

La jeune fille, bouleversée par cette scène violente, tomba
épuisée sur son lit, et se mit à pleurer à sanglots. Son horizon
redevenait sinistre.

De son côté, le prêtre était rentré à tâtons dans sa cellule.
1017

C’en était fait. Dom Claude était jaloux de Quasimodo !

Il répéta d’un air pensif sa fatale parole : ´ Personne ne
l’aura ! ª

LIVRE DIXIEME

I

GRINGOIRE A PLUSIEURS BONNES IDEES DE SUITE RUE DES BERNARDINS

1018 Depuis que Pierre Gringoire avait vu comment toute cette
affaire tournait, et que décidément il y aurait corde, pendaison
et autres désagréments pour les personnages principaux de
cette comédie, il ne s’était plus soucié de s’en mêler. Les
truands, parmi lesquels il était resté considérant qu’en dernier
résultat c’était la meilleure compagnie de Paris, les truands
avaient continué de s’intéresser à l’égyptienne. Il avait
trouvé cela fort simple de la part de gens qui n’avaient,
comme elle, d’autre perspective que Charmolue et Torterue,
et qui ne chevauchaient pas comme lui dans les régions imaginaires
entre les deux ailes de Pegasus. Il avait appris par leurs
propos que son épousée au pot cassé s’était réfugiée dans
Notre-Dame, et il en était bien aise. Mais il n’avait pas
même la tentation d’y aller voir. Il songeait quelquefois
à la petite chèvre, et c’était tout. Du reste, le jour il
faisait des tours de force pour vivre, et la nuit il élucubrait
un mémoire contre l’évêque de Paris, car il se souvenait d’avoir
été inondé par les roues de ses moulins, et il lui en gardait
rancune. Il s’occupait aussi de commenter le bel ouvrage de
Baudry le Rouge, évêque de Noyon et de Tournay, De cupa petrarum,
1019 ce qui lui avait donné un goût violent pour l’architecture
; penchant qui avait remplacé dans son coeur sa passion pour
l’hermétisme, dont il n’était d’ailleurs qu’un corollaire
naturel, puisqu’il y a un lien intime entre l’hermétique et
la maçonnerie. Gringoire avait passé de l’amour d’une idée
à l’amour de la forme de cette idée.

Un jour, il s’était arrêté près de Saint-Germain-l’Auxerrois
à l’angle d’un logis qu’on appelait Le For-l’Evêque, lequel
faisait face à un autre qu’on appelait Le For-le-Roi. Il y
avait à ce For-l’Evêque une charmante chapelle du quatorzième
siècle dont le chevet donnait sur la rue. Gringoire en examinait
dévotement les sculptures extérieures. Il était dans un de
ces moments de jouissance égoïste, exclusive, suprême, où
l’artiste ne voit dans le monde que l’art et voit le monde
dans l’art. Tout à coup, il sent une main se poser gravement
sur son épaule. Il se retourne. C’était son ancien ami, son
ancien maître, monsieur l’archidiacre.

1020
Il resta stupéfait. Il y avait longtemps qu’il n’avait vu
l’archidiacre, et dom Claude était un de ces hommes solennels
et passionnés dont la rencontre dérange toujours l’équilibre
d’un philosophe sceptique.

L’archidiacre garda quelques instants un silence pendant lequel
Gringoire eut le loisir de l’observer. Il trouva dom Claude
bien changé, pâle comme un matin d’hiver, les yeux caves,
les cheveux presque blancs. Ce fut le prêtre qui rompit enfin
le silence en disant d’un ton tranquille, mais glacial : ´
Comment vous portez-vous, maître Pierre ?

– Ma santé ? répondit Gringoire. Hé ! hé ! on en peut dire
ceci et cela. Toutefois l’ensemble est bon. Je ne prends trop
de rien. Vous savez, maître ? le secret de se bien porter,
selon Hippocrates, id est cibi, potus, somni, Venus, omnia
moderata sint.
1021

– Vous n’avez donc aucun souci, maître Pierre ? reprit l’archidiacre
en regardant fixement Gringoire.

– Ma foi, non.

– Et que faites-vous maintenant ?

– Vous le voyez, mon maître. J’examine la coupe de ces pierres,
et la façon dont est fouillé ce bas-relief. ª

Le prêtre se mit à sourire, de ce sourire amer qui ne relève
qu’une des extrémités de la bouche. ´ Et cela vous amuse ?

1022 – C’est le paradis ! ª s’écria Gringoire. Et se penchant
sur les sculptures avec la mine éblouie d’un démonstrateur
de phénomènes vivants : ´ Est-ce donc que vous ne trouvez
pas, par exemple, cette métamorphose de basse-taille exécutée
avec beaucoup d’adresse, de mignardise et de patience ? Regardez
cette colonnette. Autour de quel chapiteau avez-vous vu feuilles
plus tendres et mieux caressées du ciseau ? Voici trois rondes-bosses
de Jean Maillevin. Ce ne sont pas les plus belles oeuvres
de ce grand génie. Néanmoins, la naïveté, la douceur des visages,
la gaieté des attitudes et des draperies, et cet agrément
inexplicable qui se mêle dans tous les défauts, rendent les
figurines bien égayées et bien délicates, peut-être même trop.
– Vous trouvez que ce n’est pas divertissant ?

– Si fait ! dit le prêtre.

– Et si vous voyiez l’intérieur de la chapelle ! reprit le
poète avec son enthousiasme bavard. Partout des sculptures.
1023 C’est touffu comme un coeur de chou ! L’abside est d’une
façon fort dévote et si particulière que je n’ai rien vu de
même ailleurs ! ª

Dom Claude l’interrompit : ´ Vous êtes donc heureux ? ª

Gringoire répondit avec feu :

´ En honneur, oui ! J’ai d’abord aimé des femmes, puis des
bêtes. Maintenant j’aime des pierres. C’est tout aussi amusant
que les bêtes et les femmes, et c’est moins perfide. ª

Le prêtre mit sa main sur son front. C’était son geste habituel.

´ En vérité !
1024

– Tenez ! dit Gringoire, on a des jouissances ! ª Il prit
le bras du prêtre qui se laissait aller, et le fit entrer
sous la tourelle de l’escalier du For-l’Evêque. ´ Voilà un
escalier ! chaque fois que je le vois, je suis heureux. C’est
le degré de la manière la plus simple et la plus rare de Paris.
Toutes les marches sont par-dessous délardées. Sa beauté et
sa simplicité consistent dans les girons de l’une et de l’autre,
portant un pied ou environ, qui sont entrelacés, enclavés,
emboîtés, enchaînés, enchâssés, entretaillés l’un dans l’autre
et s’entre-mordent d’une façon vraiment ferme et gentille
!

– Et vous ne désirez rien ?

– Non.

1025
– Et vous ne regrettez rien ?

– Ni regret ni désir. J’ai arrangé ma vie.

– Ce qu’arrangent les hommes, dit Claude, les choses le dérangent.

– Je suis un philosophe pyrrhonien, répondit Gringoire, et
je tiens tout en équilibre.

– Et comment la gagnez-vous, votre vie ?

– Je fais encore çà et là des épopées et des tragédies ; mais
ce qui me rapporte le plus, c’est l’industrie que vous me
connaissez, mon maître. Porter des pyramides de chaises sur
1026 mes dents.

– Le métier est grossier pour un philosophe.

– C’est encore de l’équilibre, dit Gringoire. Quand on a une
pensée, on la retrouve en tout.

– Je le sais ª, répondit l’archidiacre.

Après un silence, le prêtre reprit : ´ Vous êtes néanmoins
assez misérable ?

– Misérable, oui ; malheureux, non. ª

1027 En ce moment, un bruit de chevaux se fit entendre, et
nos deux interlocuteurs virent défiler au bout de la rue une
compagnie des archers de l’ordonnance du roi, les lances hautes,
l’officier en tête. La cavalcade était brillante et résonnait
sur le pavé.

´ Comme vous regardez cet officier ! dit Gringoire à l’archidiacre.

– C’est que je crois le reconnaître.

– Comment le nommez-vous ?

– Je crois, dit Claude, qu’il s’appelle Phoebus de Châteaupers.

– Phoebus ! un nom de curiosité ! Il y a aussi Phoebus, comte
1028 de Foix. J’ai souvenir d’avoir connu une fille qui ne
jurait que par Phoebus.

– Venez-vous-en, dit le prêtre. J’ai quelque chose à vous
dire. ª

Depuis le passage de cette troupe, quelque agitation perçait
sous l’enveloppe glaciale de l’archidiacre. Il se mit à marcher.
Gringoire le suivait, habitué à lui obéir, comme tout ce qui
avait approché une fois cet homme plein d’ascendant. Ils arrivèrent
en silence jusqu’à la rue des Bernardins qui était assez déserte.
Dom Claude s’y arrêta.

´ Qu’avez-vous à me dire, mon maître ? lui demanda Gringoire.

– Est-ce que vous ne trouvez pas, répondit l’archidiacre d’un
1029 air de profonde réflexion, que l’habit de ces cavaliers
que nous venons de voir est plus beau que le vôtre et que
le mien ? ª

Gringoire hocha la tête.

´ Ma foi ! j’aime mieux ma gonelle jaune et rouge que ces
écailles de fer et d’acier. Beau plaisir, de faire en marchant
le même bruit que le quai de la Ferraille par un tremblement
de terre !

– Donc, Gringoire, vous n’avez jamais porté envie à ces beaux
fils en hoquetons de guerre ?

– Envie de quoi, monsieur l’archidiacre ? de leur force, de
leur armure, de leur discipline ? Mieux valent la philosophie
et l’indépendance en guenilles. J’aime mieux être tête de
1030 mouche que queue de lion.

– Cela est singulier, dit le prêtre rêveur. Une belle livrée
est pourtant belle. ª

Gringoire, le voyant pensif, le quitta pour aller admirer
le porche d’une maison voisine. Il revint en frappant des
mains. ´ Si vous étiez moins occupé des beaux habits des gens
de guerre, monsieur l’archidiacre, je vous prierais d’aller
voir cette porte. Je l’ai toujours dit, la maison du sieur
Aubry a une entrée la plus superbe du monde.

– Pierre Gringoire, dit l’archidiacre, qu’avez-vous fait de
cette petite danseuse égyptienne ?

– La Esmeralda ? Vous changez bien brusquement de conversation.
1031

– N’était-elle pas votre femme ?

– Oui, au moyen d’une cruche cassée. Nous en avions pour quatre
ans. – A propos, ajouta Gringoire en regardant l’archidiacre
d’un air à demi goguenard, vous y pensez donc toujours ?

– Et vous, vous n’y pensez plus ?

– Peu. – J’ai tant de choses !… Mon Dieu, que la petite
chèvre était jolie !

– Cette bohémienne ne vous avait-elle pas sauvé la vie ?

1032 – C’est pardieu vrai.

– Eh bien ! qu’est-elle devenue ? qu’en avez-vous fait ?

– Je ne vous dirai pas. Je crois qu’ils l’ont pendue.

– Vous croyez ?

– Je ne suis pas sûr. Quand j’ai vu qu’ils voulaient pendre
les gens, je me suis retiré du jeu.

– C’est là tout ce que vous en savez ?

– Attendez donc. On m’a dit qu’elle s’était réfugiée dans
1033 Notre-Dame, et qu’elle y était en sûreté, et j’en suis
ravi, et je n’ai pu découvrir si la chèvre s’était sauvée
avec elle, et c’est tout ce que j’en sais.

– Je vais vous en apprendre davantage, cria dom Claude, et
sa voix, jusqu’alors basse, lente et presque sourde, était
devenue tonnante. Elle est en effet réfugiée dans Notre-Dame.
Mais dans trois jours la justice l’y reprendra, et elle sera
pendue en Grève. Il y a arrêt du parlement.

– Voilà qui est fâcheux ª, dit Gringoire.

Le prêtre, en un clin d’oeil, était redevenu froid et calme.

´ Et qui diable, reprit le poète, s’est donc amusé à solliciter
un arrêt de réintégration ? Est-ce qu’on ne pouvait pas laisser
1034 le parlement tranquille ? Qu’est-ce que cela fait qu’une
pauvre fille s’abrite sous les arcs-boutants de Notre-Dame
à côté des nids d’hirondelle ?

– Il y a des satans dans le monde, répondit l’archidiacre.

– Cela est diablement mal emmanché ª, observa Gringoire.

L’archidiacre reprit après un silence :

´ Donc, elle vous a sauvé la vie ?

– Chez mes bons amis les truandiers. Un peu plus, un peu moins,
j’étais pendu. Ils en seraient fâchés aujourd’hui.

1035
– Est-ce que vous ne voulez rien faire pour elle ?

– Je ne demande pas mieux, dom Claude. Mais si je vais m’entortiller
une vilaine affaire autour du corps ?

– Qu’importe !

– Bah ! qu’importe ! Vous êtes bon, vous, mon maître ! j’ai
deux grands ouvrages commencés. ª

Le prêtre se frappa le front. Malgré le calme qu’il affectait,
de temps en temps un geste violent révélait ses convulsions
intérieures.

1036 ´ Comment la sauver ? ª

Gringoire lui dit : ´ Mon maître, je vous répondrai : Il padelt,
ce qui veut dire en turc : Dieu est notre espérance.

– Comment la sauver ? ª répéta Claude rêveur.

Gringoire à son tour se frappa le front.

´ Ecoutez, mon maître. J’ai de l’imagination. Je vais vous
trouver des expédients. – Si on demandait la grâce au roi
?

– A Louis XI ? une grâce ?

1037
– Pourquoi pas ?

– Va prendre son os au tigre ! ª

Gringoire se mit à chercher de nouvelles solutions.

´ Eh bien ! tenez ! – Voulez-vous que j’adresse aux matrones
une requête avec déclaration que la fille est enceinte ? ª

Cela fit étinceler la creuse prunelle du prêtre.

´ Enceinte ! drôle ! est-ce que tu en sais quelque chose ?
ª

1038
Gringoire fut effrayé de son air. Il se hâta de dire : ´ Oh
! non pas moi ! Notre mariage était un vrai forismaritagium.
Je suis resté dehors. Mais enfin on obtiendrait un sursis.

– Folie ! infamie ! tais-toi !

– Vous avez tort de vous fâcher, grommela Gringoire. On obtient
un sursis, cela ne fait de mal à personne, et cela fait gagner
quarante deniers parisis aux matrones, qui sont de pauvres
femmes. ª

Le prêtre ne l’écoutait pas.

´ Il faut pourtant qu’elle sorte de là ! murmura-t-il. L’arrêt
est exécutoire sous trois jours ! D’ailleurs, il n’y aurait
1039 pas d’arrêt, ce Quasimodo ! Les femmes ont des goûts bien
dépravés ! ª Il haussa la voix : ´ Maître Pierre, j’y ai bien
réfléchi, il n’y a qu’un moyen de salut pour elle.

– Lequel ? moi, je n’en vois plus.

– Ecoutez, maître Pierre, souvenez-vous que vous lui devez
la vie. Je vais vous dire franchement mon idée. L’église est
guettée jour et nuit. On n’en laisse sortir que ceux qu’on
y a vus entrer. Vous pourrez donc entrer. Vous viendrez. Je
vous introduirai près d’elle. Vous changerez d’habits avec
elle. Elle prendra votre pourpoint, vous prendrez sa jupe.

– Cela va bien jusqu’à présent, observa le philosophe. Et
puis ?

1040 – Et puis ? Elle sortira avec vos habits ; vous resterez
avec les siens. On vous pendra peut-être, mais elle sera sauvée.
ª

Gringoire se gratta l’oreille avec un air très sérieux.

´ Tiens ! dit-il, voilà une idée qui ne me serait jamais venue
toute seule. ª

A la proposition inattendue de dom Claude, la figure ouverte
et bénigne du poète s’était brusquement rembrunie, comme un
riant paysage d’Italie quand il survient un coup de vent malencontreux
qui écrase un nuage sur le soleil.

´ Hé bien, Gringoire ! que dites-vous du moyen ?

1041
– Je dis, mon maître, qu’on ne me pendra pas peut-être, mais
qu’on me pendra indubitablement.

– Cela ne nous regarde pas.

– La peste ! dit Gringoire.

– Elle vous a sauvé la vie. C’est une dette que vous payez.

– Il y en a bien d’autres que je ne paie pas !

– Maître Pierre, il le faut absolument. ª

1042 L’archidiacre parlait avec empire.

´ Ecoutez, dom Claude, répondit le poète tout consterné. Vous
tenez à cette idée et vous avez tort. Je ne vois pas pourquoi
je me ferais pendre à la place d’un autre.

– Qu’avez-vous donc tant qui vous attache à la vie ?

– Ah ! mille raisons !

– Lesquelles, s’il vous plaît ?

– Lesquelles ? L’air, le ciel, le matin, le soir, le clair
de lune, mes bons amis les truands, nos gorges chaudes avec
les vilotières, les belles architectures de Paris à étudier,
1043 trois gros livres à faire, dont un contre l’évêque et
ses moulins, que sais-je, moi ? Anaxagoras disait qu’il était
au monde pour admirer le soleil. Et puis, j’ai le bonheur
de passer toutes mes jou