0001 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Rudyard KIPLING

(1865 – 1936)

LE LIVRE DE LA JUNGLE

Titre original : The Jungle Book (1894)

Table des matières

Les frères de Mowgli 3
La chasse de Kaa 33
« Au tigre, au tigre ! » 70
Le phoque blanc 96
Rikki-tikki-tavi 123
Toomai des Eléphants 147
Service de la Reine 172
A propos de cette édition électronique 200

0002 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Les frères de Mowgli
(Mowgli’s Brothers)

Chil Milan conduit les pas de la nuit
Que Mang le Vampire délivre –
Dorment les troupeaux dans l’étable close :
La terre à nous – l’ombre la livre !
C’est l’heure du soir, orgueil et pouvoir
A la serre, le croc et l’ongle.
Nous entendez-vous ? Bonne chasse à tous
Qui gardez la Loi de la Jungle !

Chanson de nuit dans la Jungle.

– – –

Il était sept heures, par un soir très chaud, sur les col
0003 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019lines de Seeonee. Père Loup s’éveilla de son somme jou
rnalier, se gratta, bâilla et détendit ses pattes l’une ap
rès l’autre pour dissiper la sensation de paresse qui en r
aidissait encore les extrémités. Mère Louve était étendue,
son gros nez gris tombé parmi ses quatre petits qui se cu
lbutaient en criant, et la lune luisait par l’ouverture de
la caverne où ils vivaient tous.

– Augrh ! dit Père Loup, il est temps de se remettre en c
hasse.

Et il allait s’élancer vers le fond de la vallée, quand u
ne petite ombre à queue touffue barra l’ouverture et jappa
:

– Bonne chance, ô chef des loups ! Bonne chance et fortes
dents blanches aux nobles enfants. Puissent-ils n’oublier
jamais en ce monde ceux qui ont faim !

C’était le chacal – Tabaqui le Lèche-Plat – et les loups
0004 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019de l’Inde méprisent Tabaqui parce qu’il rôde partout f
aisant du grabuge, colportant des histoires et mangeant de
s chiffons et des morceaux de cuir dans les tas d’ordures
aux portes des villages. Mais ils ont peur de lui aussi, p
arce que Tabaqui, plus que tout autre dans la jungle, est
sujet à la rage ; alors, il oublie qu’il ait jamais eu peu
r et il court à travers la forêt, mordant tout ce qu’il tr
ouve sur sa route. Le tigre même se sauve et se cache lors
que le petit Tabaqui devient enragé, car la rage est la ch
ose la plus honteuse qui puisse surprendre un animal sauva
ge. Nous l’appelons hydrophobie, mais eux l’appellent dewa
nee – la folie – et ils courent.

– Entre alors, et cherche, dit Père Loup avec raideur ; m
ais il n’y a rien à manger ici.

– Pour un loup, non, certes, dit Tabaqui ; mais pour moi,
mince personnage, un os sec est un festin. Que sommes-nou
s, nous autres Gidur-log (le peuple chacal), pour faire la
petite bouche ?
0005 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Il obliqua vers le fond de la caverne, y trouva un os de
chevreuil où restait quelque viande, s’assit et en fit cra
quer le bout avec délices.

– Merci pour ce bon repas ! dit-il en se léchant les babi
nes. Qu’ils sont beaux, les nobles enfants ! Quels grands
yeux ! Et si jeunes, pourtant ! Je devrais me rappeler, en
effet, que les enfants des rois sont maîtres dès le berce
au.

Or, Tabaqui le savait aussi bien que personne, il n’y a r
ien de plus fâcheux que de louer des enfants à leur nez ;
il prit plaisir à voir que Mère et Père Loup semblaient gê
nés.

Tabaqui resta un moment au repos sur son séant, tout réjo
ui du mal qu’il venait de faire ; puis il reprit maligneme
nt :

0006 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Shere Khan, le Grand, a changé de terrain de chasse
. Il va chasser, à la prochaine lune, m’a-t-il dit, sur ce
s collines-ci.

Shere Khan était le tigre qui habitait près de la rivière
, la Waingunga, à vingt milles plus loin.

– Il n’en a pas le droit, commença Père Loup avec colère.
De par la Loi de la Jungle, il n’a pas le droit de change
r ses battues sans dûment avertir. Il effraiera tout le gi
bier à dix milles à la ronde, et moi- moi j’ai à tuer pour
deux ces temps-ci.

– Sa mère ne l’a pas appelé Lungri (le Boiteux) pour rien
, dit Mère Louve tranquillement : il est boiteux d’un pied
depuis sa naissance ; c’est pourquoi il n’a jamais pu tue
r que des bestiaux. A présent, les villageois de la Waingu
nga sont irrités contre lui, et il vient irriter les nôtre
s. Ils fouilleront la jungle à sa recherche- il sera loin,
mais, nous et nos enfants, il nous faudra courir quand on
0007 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 allumera l’herbe. Vraiment, nous sommes très reconnai
ssants à Shere Khan !

– Lui parlerai-je de votre gratitude ? dit Tabaqui.

– Ouste ! jappa brusquement Père Loup. Va-t’en chasser av
ec ton maître. Tu as fait assez de mal pour une nuit.

– Je m’en vais, dit Tabaqui tranquillement. Vous pouvez e
ntendre Shere Khan, en bas, dans les fourrés. J’aurais pu
me dispenser du message.

Père Loup écouta.

En bas, dans la vallée qui descendait vers une petite riv
ière, il entendit la plainte dure, irritée, hargneuse et c
hantante d’un tigre qui n’a rien pris et auquel il importe
peu que toute la jungle le sache.

– L’imbécile ! dit Père Loup, commencer un travail de nui
0008 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019t par un vacarme pareil ! Pense-t-il que nos chevreuil
s sont comme ses veaux gras de la Waingunga ?

– Chut ! Ce n’est ni b-uf ni chevreuil qu’il chasse cette
nuit, dit Mère Louve, c’est l’homme.

La plainte s’était changée en une sorte de ronron bourdon
nant qui semblait venir de chaque point de l’espace. C’est
le bruit qui égare les bûcherons et les nomades à la bell
e étoile, et les fait courir quelquefois dans la gueule mê
me du tigre.

– L’homme ! – dit Père Loup, en montrant toutes ses dents
blanches. – Faugh ! N’y a-t-il pas assez d’insectes et de
grenouilles dans les citernes, qu’il lui faille manger l’
homme, et sur notre terrain encore ?

La Loi de la Jungle, qui n’ordonne rien sans raison, défe
nd à toute bête de manger l’homme, sauf lorsqu’elle tue po
ur montrer à ses enfants comment on tue, auquel cas elle d
0009 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019oit chasser hors des réserves de son clan ou de sa tri
bu. La raison vraie en est que meurtre d’homme signifie, t
ôt ou tard, invasion d’hommes blancs armés de fusils et mo
ntés sur des éléphants, et d’hommes bruns, par centaines,
munis de gongs, de fusées et de torches. Alors tout le mon
de souffre dans la jungle- La raison que les bêtes se donn
ent entre elles, c’est que, l’homme étant le plus faible e
t le plus désarmé des vivants, il est indigne d’un chasseu
r d’y toucher. Ils disent aussi – et c’est vrai – que les
mangeurs d’hommes deviennent galeux et qu’ils perdent leur
s dents.

Le ronron grandit et se résolut dans le « Aaarh ! » à ple
ine gorge du tigre qui charge.

Alors, on entendit un hurlement – un hurlement bizarre, i
ndigne d’un tigre – poussé par Shere Khan.

– Il a manqué son coup, dit Mère Louve. Qu’est-ce que c’e
st ?
0010 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Père Loup sortit à quelques pas de l’entrée ; il entendit
Shere Khan grommeler sauvagement tout en se démenant dans
la brousse.

– L’imbécile a eu l’esprit de sauter sur un feu de bûcher
ons et s’est brûlé les pieds ! gronda Père Loup. Tabaqui e
st avec lui.

– Quelque chose monte la colline, dit Mère Louve en dress
ant une oreille. Tiens-toi prêt.

Il y eut un petit froissement de buisson dans le fourré.
Père Loup, ses hanches sous lui, se ramassa, prêt à sauter
. Alors, si vous aviez été là, vous auriez vu la chose la
plus étonnante du monde : le loup arrêté à mi-bond. Il pri
t son élan avant de savoir ce qu’il visait, puis tenta de
se retenir. Il en résulta un saut de quatre ou cinq pieds
droit en l’air, d’où il retomba presque au même point du s
ol qu’il avait quitté.
0011 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Un homme ! hargna-t-il. Un petit d’homme. Regarde !

En effet, devant lui, s’appuyant à une branche basse, se
tenait un bébé brun tout nu, qui pouvait à peine marcher,
le plus doux et potelé petit atome qui fût jamais venu la
nuit à la caverne d’un loup. Il leva les yeux pour regarde
r Père Loup en face et se mit à rire.

– Est-ce un petit d’homme ? dit Mère Louve. Je n’en ai ja
mais vu. Apporte-le ici.

Un loup, accoutumé à transporter ses propres petits, peut
très bien, s’il est nécessaire, prendre dans sa gueule un
-uf sans le briser. Quoique les mâchoires de Père Loup se
fussent refermées complètement sur le dos de l’enfant, pa
s une dent n’égratigna la peau lorsqu’il le déposa au mili
eu de ses petits.

– Qu’il est mignon ! Qu’il est nu !- Et qu’il est brave !
0012 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 dit avec douceur Mère Louve.

Le bébé se poussait, entre les petits, contre la chaleur
du flanc tiède.

– Ah ! Ah ! Il prend son repas avec les autres. Ainsi, c’
est un petit d’homme. A-t-il jamais existé une louve qui p
ût se vanter d’un petit d’homme parmi ses enfants ?

– J’ai parfois ouï parler de semblable chose, mais pas da
ns notre clan ni de mon temps, dit Père Loup. Il n’a pas u
n poil, et je pourrais le tuer en le touchant du pied. Mai
s, voyez, il me regarde et n’a pas peur !

Le clair de lune s’éteignit à la bouche de la caverne, ca
r la grosse tête carrée et les fortes épaules de Shere Kha
n en bloquaient l’ouverture et tentaient d’y pénétrer. Tab
aqui, derrière lui, piaulait :
– Monseigneur, Monseigneur, il est entré ici !

0013 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Shere Khan nous fait grand honneur – dit Père Loup,
les yeux mauvais. – Que veut Shere Khan ?

– Ma proie. Un petit d’homme a pris ce chemin. Ses parent
s se sont enfuis. Donnez-le-moi !

Shere Khan avait sauté sur le feu d’un campement de bûche
rons, comme l’avait dit Père Loup, et la brûlure de ses pa
ttes le rendait furieux. Mais Père Loup savait l’ouverture
de la caverne trop étroite pour un tigre. Même où il se t
enait, les épaules et les pattes de Shere Khan étaient res
serrées par le manque de place, comme les membres d’un hom
me qui tenterait de combattre dans un baril.

– Les loups sont un peuple libre, dit Père Loup. Ils ne p
rennent d’ordres que du Conseil supérieur du Clan, et non
point d’aucun tueur de b-ufs plus ou moins rayé. Le petit
d’homme est à nous- pour le tuer s’il nous plaît.

– S’il vous plaît !- Quel langage est-ce là ? Par le taur
0014 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019eau que j’ai tué, dois-je attendre, le nez dans votre
repaire de chiens, lorsqu’il s’agit de mon dû le plus stri
ct ? C’est moi, Shere Khan, qui parle.

Le rugissement du tigre emplit la caverne de son tonnerre
. Mère Louve secoua les petits de son flanc et s’élança, s
es yeux, comme deux lunes vertes dans les ténèbres, fixés
sur les yeux flambants de Shere Khan.

– Et c’est moi, Raksha (le Démon), qui vais te répondre.
Le petit d’homme est mien, Lungri, le mien, à moi ! Il ne
sera point tué. Il vivra pour courir avec le Clan, et pour
chasser avec le Clan ; et, prends-y garde, chasseur de pe
tits tout nus, mangeur de grenouilles, tueur de poissons !
Il te fera la chasse, à toi !- Maintenant, sors d’ici, ou
, par le sambhur que j’ai tué – car moi je ne me nourris p
as de bétail mort de faim, – tu retourneras à ta mère, têt
e brûlée de Jungle, plus boiteux que jamais tu ne vins au
monde. Va-t’en !

0015 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Père Loup leva les yeux, stupéfait. Il ne se souvenai
t plus assez des jours où il avait conquis Mère Louve, en
loyal combat contre cinq autres loups, au temps où, dans l
es expéditions du Clan, ce n’était pas par pure politesse
qu’on la nommait le Démon. Shere Khan aurait pu tenir tête
à Père Loup, mais il ne pouvait s’attaquer à Mère Louve,
car il savait que, dans la position où il se trouvait, ell
e gardait tout l’avantage du terrain et qu’elle combattrai
t à mort. Aussi se recula-t-il hors de l’ouverture en gron
dant ; et, quand il fut à l’air libre, il cria :

– Chaque chien aboie dans sa propre cour. Nous verrons ce
que dira le Clan, comment il prendra cet élevage de petit
d’homme. Le petit est à moi, et sous ma dent il faudra bi
en qu’à la fin il tombe, ô voleurs à queues touffues !

Mère Louve se laissa retomber, pantelante, parmi les peti
ts, et Père Loup lui dit gravement :

– Shere Khan a raison. Le petit doit être montré au Clan.
0016 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Veux-tu encore le garder, mère ?

Elle haletait :

– Si je veux le garder !- Il est venu tout nu, la nuit, s
eul et mourant de faim, et il n’avait même pas peur. Regar
de, il a déjà poussé un de nos bébés de côté. Et ce bouche
r boiteux l’aurait tué et se serait sauvé ensuite vers la
Waingunga, tandis que les villageois d’ici seraient accour
us, à travers nos reposées, faire une battue pour en tirer
vengeance !- Si je le garde ? Assurément, je le garde. Co
uche-toi là, petite Grenouille- ô toi, Mowgli, car Mowgli
la Grenouille je veux t’appeler, le temps viendra où tu fe
ras la chasse à Shere Khan comme il t’a fait la chasse à t
oi !

– Mais que dira notre Clan ? dit Père Loup.

La Loi de la Jungle établit très clairement que chaque lo
up peut, lorsqu’il se marie, se retirer du Clan auquel il
0017 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019appartient ; mais, aussitôt ses petits assez âgés pour
se tenir sur leurs pattes, il doit les amener au Conseil
du Clan, qui se réunit généralement une fois par mois à la
pleine lune, afin que les autres loups puissent reconnaît
re leur identité. Après cet examen, les petits sont libres
de courir où il leur plaît, et, jusqu’à ce qu’ils aient t
ué leur premier daim, il n’est pas d’excuse valable pour l
e loup adulte et du même Clan qui tuerait l’un d’eux. Comm
e châtiment, c’est la mort pour le meurtrier où qu’on le t
rouve, et, si vous réfléchissez une minute, vous verrez qu
‘il en doit être ainsi.

Père Loup attendit jusqu’à ce que ses petits pussent un p
eu courir, et alors, la nuit de l’assemblée, il les emmena
avec Mowgli et Mère Louve au Rocher du Conseil – un somme
t de colline couvert de pierres et de galets, où pouvaient
s’isoler une centaine de loups. Akela, le grand loup gris
solitaire, que sa vigueur et sa finesse avaient mis à la
tête du Clan, était étendu de toute sa longueur sur sa pie
rre ; un peu plus bas que lui se tenaient assis plus de qu
0018 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019arante loups de toutes tailles et de toutes robes, dep
uis les vétérans, couleur de blaireau, qui pouvaient, à eu
x seuls, se tirer d’affaire avec un daim, jusqu’aux jeunes
loups noirs de trois ans, qui s’en croyaient capable. Le
Solitaire était à leur tête depuis un an maintenant. Au te
mps de sa jeunesse, il était tombé deux fois dans un piège
à loups, et une autre fois on l’avait assommé et laissé p
our mort ; aussi connaissait-il les us et coutumes des hom
mes.

On causait fort peu sur la roche. Les petits se culbutaie
nt l’un l’autre au centre du cercle où siégeaient leurs mè
res et leurs pères, et, de temps en temps, un loup plus âg
é se dirigeait tranquillement vers un petit, le regardait
avec attention, et regagnait sa place à pas silencieux. Pa
rfois une mère poussait son petit en plein clair de lune p
our être sûre qu’il n’avait point passé inaperçu. Akela, d
e son côté, criait :

– Vous connaissez la Loi, vous connaissez la Loi. Regarde
0019 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019z bien, ô loups !

Et les mères reprenaient le cri :

– Regardez, regardez bien, ô loups !

A la fin (et Mère Louve sentit se hérisser les poils de s
on cou lorsque arriva ce moment) Père Loup poussa « Mowgli
la Grenouille », comme ils l’appelaient, au milieu du cer
cle, où il resta par terre à rire et à jouer avec les cail
loux qui scintillaient dans le clair de lune.

Akela ne leva pas sa tête d’entre ses pattes mais continu
a le cri monotone :

– Regardez bien !-

Un rugissement sourd partit de derrière les rochers – c’é
tait la voix de Shere Khan :

0020 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Le petit est mien. Donnez-le-moi. Le Peuple Libre,
qu’a-t-il à faire d’un petit d’homme ?

Akela ne remua même pas les oreilles ; il dit simplement
:

– Regardez bien, ô loups ! Le Peuple Libre, qu’a-t-il à f
aire des ordres de quiconque, hormis de ceux du Peuple Lib
re ?- Regardez bien !

Il y eut un ch-ur de sourds grognements, et un jeune loup
de quatre ans, tourné vers Akela, répéta la question de S
here Khan :

– Le Peuple Libre, qu’a-t-il à faire d’un petit d’homme ?

Or, la Loi de la Jungle, en cas de dispute sur les droits
d’un petit à l’acceptation du Clan, exige que deux membre
s au moins du Clan, qui ne soient ni son père ni sa mère,
0021 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019prennent la parole en sa faveur.

– Qui parle pour celui-ci ? dit Akela. Du Peuple Libre, q
ui parle ?

Il n’y eut pas de réponse, et Mère Louve s’apprêtait pour
ce qui serait son dernier combat, elle le savait bien, s’
il fallait en venir à combattre. Alors, le seul étranger q
ui soit admis au Conseil du Clan – Baloo, l’ours brun endo
rmi, qui enseigne aux petits la Loi de la Jungle, le vieux
Baloo, qui peut aller et venir partout où il lui plaît, p
arce qu’il mange uniquement des noix, des racines et du mi
el – se leva sur son séant et grogna.

– Le Petit d’Homme- le Petit d’Homme ?- dit-il. C’est moi
qui parle pour le Petit d’Homme. Il n’y a pas de mal dans
un petit d’homme. Je n’ai pas le droit de la parole, mais
je dis la vérité. Laissez-le courir avec le Clan, et qu’o
n l’enrôle parmi les autres. C’est moi-même qui lui donner
ai des leçons.
0022 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Nous avons encore besoin de quelqu’un d’autre, dit Akel
a. Baloo a parlé, et c’est lui qui enseigne nos petits. Qu
i parle avec Baloo ?

Une ombre tomba au milieu du cercle. C’était Bagheera, la
panthère noire. Sa robe est tout entière noire comme l’en
cre, mais les marques de la panthère y affleurent, sous ce
rtains jours, comme font les reflets de la moire. Chacun c
onnaissait Bagheera, et personne ne se souciait d’aller à
l-encontre de ses desseins, car Tabaqui est moins rusé, le
buffle sauvage moins téméraire, et moins redoutable l’élé
phant blessé. Mais sa voix était plus suave que le miel ag
reste, qui tombe goutte à goutte des arbres, et sa peau pl
us douce que le duvet.

– – Akela, et vous, Peuple Libre, ronronna sa voix persua
sive, je n’ai nul droit dans votre assemblée. Mais la Loi
de la Jungle dit que, s’il s’élève un doute dans une affai
re, en dehors d’une question de meurtre, à propos d’un nou
0023 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019veau petit, la vie de ce petit peut être rachetée moye
nnant un prix. Et la Loi ne dit pas qui a droit ou non de
payer ce prix. Ai-je raison ?

– Très bien ! très bien, firent les jeunes loups, qui ont
toujours faim. Ecoutons Bagheera. Le petit peut être rach
eté. C’est la Loi.

– Sachant que je n’ai nul droit de parler ici, je demande
votre assentiment.

– Parle donc, crièrent vingt voix.

– Tuer un petit nu est une honte. En outre, il pourra nou
s aider à chasser mieux quand il sera d’âge. Baloo a parlé
en sa faveur. Maintenant, aux paroles de Baloo, j’ajouter
ai l’offre d’un taureau, d’un taureau gras, fraîchement tu
é à un demi-mille d’ici à peine, si vous acceptez le Petit
d’Homme conformément à la Loi. Y a-t-il une difficulté ?

0024 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Il s’éleva une clameur de voix mêlées, parlant ensemble :

– Qu’importe ! Il mourra sous les pluies de l’hiver ; il
sera grillé par le soleil- Quel mal peut nous faire une gr
enouille nue ?- Qu’il coure avec le Clan !- Où est le taur
eau, Bagheera ?- Nous acceptons.

Et alors revint l’aboiement profond d’Akela.

– Regardez bien- regardez bien, ô loups !

Mowgli continuait à s’intéresser aux cailloux ; il ne dai
gna prêter aucune attention aux loups qui vinrent un à un
l’examiner.

A la fin, ils descendirent tous la colline, à la recherch
e du taureau mort, et seuls restèrent Akela, Bagheera, Bal
oo et les loups de Mowgli.
0025 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Shere Khan rugissait encore dans la nuit, car il était fo
rt en colère que Mowgli ne lui eût pas été livré.

– Oui, tu peux rugir, dit Bagheera dans ses moustaches ;
car le temps viendra où cette petite chose nue te fera rug
ir sur un autre ton, où je ne sais rien de l’homme.

– Nous avons bien fait, dit Akela : les hommes et leurs p
etits sont gens très avisés. Le moment venu, il pourra se
rendre utile.

– C’est vrai, dit Bagheera ; le moment venu, qui sait ? o
n aura besoin de lui : car personne ne peut compter mener
le Clan toujours !

Akela ne répondit rien. Il pensait au temps qui vient pou
r chaque chef de Clan, où sa force l’abandonne et où, plus
affaibli de jour en jour, il est tué à la fin par les lou
ps et remplacé par un nouveau chef, tué plus tard à son to
0026 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ur.

– Emmenez-le, dit-il à Père Loup, et dressez-le comme il
sied à un membre du Peuple Libre.

Et c’est ainsi que Mowgli entra dans le Clan des Loups de
Seeonee, au prix d’un taureau et pour une bonne parole de
Baloo.

Maintenant, il faut vous donner la peine de sauter dix ou
douze années entières, et d’imaginer seulement l’étonnant
e existence que Mowgli mena parmi les loups, parce que, s’
il fallait l’écrire, cela remplirait je ne sais combien de
livres. Il grandit avec les louveteaux, quoique, naturell
ement, ils fussent devenus loups quand lui-même comptait p
our un enfant à peine ; et Père Loup lui enseigna sa besog
ne, et le sens de toutes choses dans la Jungle, jusqu’à ce
que chaque frisson de l’herbe, chaque souffle de l’air ch
aud dans la nuit, chaque ululement des hiboux au-dessus de
sa tête, chaque bruit d’écorce égratignée par la chauve-s
0027 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ouris au repos un instant dans l’arbre, chaque saut du
plus petit poisson dans la mare prissent juste autant d’i
mportance pour lui que pour un homme d’affaires son travai
l de bureau. Lorsqu’il n’apprenait pas, il se couchait au
soleil et dormait, puis il mangeait, se rendormait ; lorsq
u’il se sentait sale ou qu’il avait trop chaud, il se baig
nait dans les mares de la forêt, et lorsqu’il manquait de
miel (Baloo lui avait dit que le miel et les noix étaient
aussi bons à manger que la viande crue), il grimpait aux a
rbres pour en chercher, et Bagheera lui avait montré comme
nt s’y prendre. S’allongeant sur une branche, la panthère
appelait : « Viens ici, Petit Frère ! » et Mowgli commença
par grimper à la façon du paresseux ; mais par la suite i
l osa se lancer à travers les branches presque aussi hardi
ment que le Singe Gris.

Il prit sa place au Rocher du Conseil, lorsque le Clan s’
y assemblait, et, là, il découvrit qu’en regardant fixemen
t un loup quelconque, il pouvait le forcer à baisser les y
eux ; ainsi faisait-il pour s’amuser. A d’autres moments,
0028 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019il arrachait les longues épines du poil de ses amis, c
ar les loups souffrent terriblement des épines et de tous
les aiguillons qui se logent dans leur fourrure. Il descen
dait, la nuit, le versant de la montagne, vers les terres
cultivées, et regardait avec une grande curiosité les vill
ageois dans leurs huttes ; mais il se méfiait des hommes,
parce que Bagheera lui avait montré une boîte carrée, avec
une trappe, si habilement dissimulée dans la Jungle qu’il
marcha presque dessus, et lui avait dit que c’était un pi
ège. Ce qu’il aimait par-dessus tout, c’était de s’enfonce
r avec Bagheera au chaud c-ur noir de la forêt, pour dormi
r tout le long de la lourde journée, et voir, quand venait
la nuit, comment Bagheera s’y prenait pour tuer : de droi
te, de gauche, au caprice de sa faim, et de même faisait M
owgli – à une exception près. Aussitôt l’enfant en âge de
comprendre, Bagheera lui dit qu’il ne devrait jamais touch
er au bétail, parce qu’il avait été racheté, dans le Conse
il du Clan, au prix de la vie d’un taureau.

– La Jungle t’appartient, dit Bagheera, et tu peux y tuer
0029 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 tout ce que tu es assez fort pour atteindre ; mais, e
n souvenir du taureau qui t’a racheté, tu ne dois jamais t
uer ni manger de bétail jeune ou vieux. C’est la Loi de la
Jungle.

Mowgli s’y conforma fidèlement.

Il grandit ainsi et devint fort comme fait à l’accoutumée
un garçon qui ne va pas à l’école et n’a dans la vie à s’
occuper de rien que de choses à manger.

Mère Louve lui dit, une fois ou deux, que Shere Khan n’ét
ait pas de ceux auxquels on dût se fier, et qu’un jour il
lui faudrait tuer Shere Khan ; et sans doute un jeune loup
se fût rappelé l’avis à chaque heure de sa vie, mais Mowg
li l’oublia, parce qu’il n’était qu’un petit garçon – et p
ourtant il se serait donné à lui-même le nom de loup, s’il
avait su parler quelque langue humaine.

Shere Khan se trouvait toujours dans la Jungle, sur le ch
0030 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019emin de Mowgli. A mesure que le chef Akela prenait de
l’âge et perdait sa force, le tigre boiteux s’était lié de
grande amitié avec les loups plus jeunes de la tribu, qui
le suivaient pour avoir ses restes, chose que jamais Akel
a n’eût permise s’il avait osé aller jusqu’au bout de son
autorité légitime. En outre, Shere Khan les flattait : il
s’étonnait que de si beaux jeunes chasseurs fussent satisf
aits de se laisser conduire par un loup moribond et par un
petit d’homme.

– On me raconte, disait Shere Khan, que vous autres, au C
onseil, vous n’osez pas le regarder entre les yeux !

Et les jeunes loups grondaient, en hérissant leur échine.

Bagheera, qui avait les yeux et les oreilles partout à la
fois, eut vent de quelque chose, et, une fois ou deux, ex
pliqua nettement à Mowgli que Shere Khan le tuerait un bea
u jour. Et Mowgli riait, et répondait :
0031 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– J’ai pour moi le Clan, j’ai toi-, et Baloo, tout paress
eux qu’il est, donnerait bien un coup de patte ou deux en
mon honneur. Pourquoi donc craindre ?

Ce fut un jour de grande chaleur qu’une idée, née de quel
que propos entendu, se forma dans le cerveau de Bagheera.
Peut-être était-ce Sahi, le Porc-Epic, qui lui avait parlé
de la chose. En tout cas, s’adressant à Mowgli, un soir,
au plus profond de la Jungle, comme l’enfant couché reposa
it sa tête sur le beau pelage noir de la panthère :

– Petit Frère, combien de fois t’ai-je averti que Shere K
han est ton ennemi ?

– Autant de fois qu’il y a de baies sur cette palme ! déc
lara Mowgli, qui, bien entendu, ne savait pas compter. Et
puis après !- J’ai sommeil, Bagheera, et Shere Khan est to
ut queue et tout cris- comme Mor, le paon.

0032 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Mais il n’est plus temps de dormir, Baloo le sait,
je le sais aussi, tout le Clan le sait, et même ces stupid
es, ces sots de daims le savent- Tabaqui te l’a dit lui-mê
me-

– Oh ! oh ! dit Mowgli, Tabaqui est venu à moi, il n’y a
pas longtemps, me raconter je ne sais plus quelle impertin
ente histoire : j’étais un petit d’homme, un petit nu, pas
même bon à déterrer des racines- Mais j’ai pris Tabaqui p
ar la queue et l’ai cogné à deux reprises contre un palmie
r pour lui apprendre de meilleures manières.

– C’était une sottise, car Tabaqui a beau être un faiseur
de ragots, il n’en voulait pas moins te parler d’une chos
e qui te touche de près. Ouvre donc ces yeux-là, Petit Frè
re. Shere Khan n’ose pas te tuer dans la jungle ; mais rap
pelle-toi bien qu’Akela est très vieux, que bientôt viendr
a le jour où il ne pourra plus tuer son chevreuil, et qu’a
lors il ne conduira plus le Clan. Beaucoup des loups qui t
‘examinèrent quand tu fus présenté au Conseil, sont vieux
0033 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019maintenant, eux aussi, et les jeunes loups pensent – S
here Khan leur a fait la leçon – qu’un petit d’homme n’est
pas à sa place dans le Clan. Bientôt tu seras un homme-

– Eh ! qu’est-ce donc qu’un homme qui ne court pas avec s
es frères ? dit Mowgli. Je suis né dans la Jungle, j’ai ga
rdé la Loi de la Jungle, et il n’y a pas un de nos loups d
es pattes duquel je n’aie tiré une épine. Ils sont bien me
s frères !

Bagheera s’étendit de toute sa longueur, et ferma les yeu
x à demi.

– Petit Frère, mets ta main sous ma mâchoire.

Mowgli avança sa forte main brune, et, juste sous le ment
on soyeux de Bagheera, où les formidables muscles roulaien
t dissimulés dans la fourrure lustrée, il sentit une petit
e place nue.

0034 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Il n’y a personne dans la Jungle qui sache que moi,
Bagheera, je porte cette marque- la marque du collier ; e
t pourtant. Petit Frère, je naquis parmi les hommes, et c’
est parmi les hommes que ma mère mourut, dans les cages du
palais royal, à Oodeypore. C’est à cause de cela que j’ai
payé le prix au Conseil, quand tu étais un pauvre petit t
out nu. Oui, moi aussi, je naquis parmi les hommes. Je n’a
vais jamais vu la Jungle. On me nourrissait derrière des b
arreaux dans une marmite de fer ; mais une nuit je sentis
que j’étais Bagheera – la Panthère – et non pas un jouet p
our les hommes ; je brisai la misérable serrure d’un coup
de patte, et m’en allai. Puis, comme j’avais appris les ma
nières des hommes, je devins plus terrible dans la Jungle
que Shere Khan, n’est-il pas vrai ?

– Oui, dit Mowgli, toute la Jungle craint Bagheera- toute
la Jungle, sauf Mowgli.

– Oh ! toi, tu es un petit d’homme ! dit la Panthère Noir
e avec une infinie tendresse ; et de même que je suis reto
0035 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019urnée à ma jungle, ainsi tu dois à la fin retourner au
x hommes, aux hommes qui sont tes frères- si tu n’es point
d’abord tué au Conseil !

– Mais pourquoi, pourquoi quelqu’un désirerait-il me tuer
? répliqua Mowgli.

– Regarde-moi, dit Bagheera.

Et Mowgli regarda fixement, entre ses yeux. La grande pan
thère tourna la tête au bout d’une demi-minute.

– Voilà pourquoi ! dit Bagheera, en croisant ses pattes s
ur les feuilles. Moi-même je ne peux te regarder entre les
yeux, et pourtant je naquis parmi les hommes, et je t’aim
e, Petit Frère. Les autres, ils te haïssent parce que leur
s yeux ne peuvent soutenir les tiens, parce que tu es sage
, parce que tu as tiré de leurs pieds les épines- parce qu
e tu es un homme.

0036 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Je ne savais pas ces choses, dit Mowgli d’un ton bo
udeur.

Et il fronça ses lourds sourcils noirs.

– Qu’est-ce que la Loi de la Jungle ? Frappe d’abord, pui
s donne de la voix. A ton insouciance même, ils voient que
tu es un homme. Mais sois prudent. J’ai au c-ur une certi
tude : la première fois que le vieil Akela manquera sa pro
ie – et chaque jour il a plus de peine à agrafer son chevr
euil – le Clan se tournera contre lui et contre toi. Ils t
iendront une assemblée sur le Rocher, et alors- et alors-
J’y suis ! dit Bagheera en se levant d’un bond. Descends v
ite aux huttes des hommes dans la vallée, et prends-y un p
eu de la Fleur Rouge qu’ils y font pousser ; ainsi, le mom
ent venu, auras-tu un allié plus fort même que moi ou Balo
o ou ceux de la tribu qui t’aiment. Va chercher la Fleur R
ouge.

Par Fleur Rouge, Bagheera voulait dire du feu. Mais aucun
0037 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019e créature de la Jungle n’appelait le feu par son vrai
nom. Chaque bête en éprouve, toute sa vie, une crainte mo
rtelle, et invente cent manières de le décrire sans le nom
mer.

– La Fleur Rouge ! dit Mowgli. Cela pousse au crépuscule
auprès de leurs huttes. J’irai en chercher.

– Voilà bien le Petit d’Homme qui parle ! dit Bagheera av
ec orgueil. Rappelle-toi qu’elle pousse dans de petits pot
s. Prends-en un rapidement, et garde-le avec toi pour le m
oment où tu en auras besoin.

– Bon, dit Mowgli, j’y vais. Mais as-tu la certitude, ô B
agheera que j’aime – il passa son bras autour du cou splen
dide, et plongea son regard au fond des grands yeux – as-t
u la certitude que tout cela soit l’-uvre de Shere Khan ?

– Par la Serrure Brisée qui me délivra, j’en ai la certit
0038 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ude. Petit Frère !

– Alors, par le Taureau qui me racheta ! je payerai à She
re Khan ce que je lui dois, honnêtement ; il se peut même
qu’il reçoive un peu plus que son dû.

Et Mowgli partit d’un bond.

– Voilà l’homme ! Voilà bien l’homme, murmura la Panthère
en se recouchant. Oh ! Shere Khan, tu n’as jamais fait ch
asse plus dangereuse que cette chasse à la grenouille, il
y a dix ans !

Mowgli était déjà loin parmi la forêt, trottant ferme, et
il sentait son c-ur tout chaud dans sa poitrine. Il arriv
a à la caverne au moment où montait le brouillard du soir,
reprit haleine et regarda en bas, dans la vallée. Les jeu
nes loups étaient dehors, mais la mère, au fond de la cave
rne, comprit, au bruit du souffle de Mowgli, qu’un souci t
roublait sa Grenouille.
0039 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Qu’y a-t-il, fils ? dit-elle.

– Des potins de chauve-souris à propos de Shere Khan ! ré
pondit-il. Je chasse en terre de labour, ce soir.

Il plongea dans les broussailles pour gagner le cours d’e
au, tout au fond de la vallée. Là, il s’arrêta, car, au mi
lieu des cris du Clan en chasse, il entendit meugler un sa
mbhur traqué, le râle de la bête aux abois. Puis montèrent
des hurlements de dérision et de malignité ; c’étaient le
s jeunes loups.

– Akela ! Akela ! Que le Solitaire montre sa force !- Pla
ce au chef du Clan ! Saute, Akela !

Le Solitaire dut sauter et manquer sa prise, car Mowgli e
ntendit le claquement de ses mâchoires et un glapissement
lorsque le sambhur, avec son pied de devant, le culbuta. I
l ne resta pas à en écouter davantage, mais s’élança en av
0040 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ant ; et les cris s’affaiblirent derrière lui à mesure
qu’il se hâtait vers les terres cultivées où demeuraient
les villageois.

– Bagheera disait vrai ! souffla-t-il, en se nichant parm
i le fourrage amoncelé sous la fenêtre d’une hutte. Demain
, c’est le jour d’Akela et le mien.

Alors, il appliqua son visage contre la fenêtre et consid
éra le feu sur l’âtre ; il vit la femme du laboureur se le
ver pendant la nuit et nourrir la flamme avec des mottes n
oires ; et quand vint le matin, à l’heure où blanchit la b
rume froide, il vit l’enfant de l’homme prendre une corbei
lle d’osier garnie de terre à l’intérieur, l’emplir de cha
rbons rouges, l’enrouler dans sa couverture, et s’en aller
garder les vaches.

– N’est-ce que cela ? dit Mowgli. Si un enfant peut le fa
ire, je n’ai rien à craindre.

0041 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Il tourna le coin de la maison, rencontra le garçon n
ez à nez, lui arracha le feu des mains et disparut dans le
brouillard, tandis que l’autre hurlait de frayeur.

– Ils sont tout à fait pareils à moi ! dit Mowgli en souf
flant sur le pot de braise, comme il l’avait vu faire à la
femme. Cette chose mourra si je ne lui donne rien à mange
r-

Et il jeta quelques brindilles et des morceaux d’écorce s
èche sur la chose rouge. A moitié chemin de la colline, il
rencontre Bagheera ; la rosée du matin brillait sur sa fo
urrure comme des pierres de lune.

– Akela a manqué son coup, dit la Panthère. Ils l’auraien
t tué la nuit dernière, mais ils te voulaient aussi. Ils t
‘ont cherché sur la colline.

– J’étais en terre de labour. Je suis prêt. Vois.

0042 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Mowgli lui tendit le pot plein de feu.

– Bien !- A présent j’ai vu les hommes jeter une branche
sèche dans cette chose, et aussitôt la Fleur Rouge s’épano
uissait au bout- Est-ce que tu n’as pas peur ?

– Non. Pourquoi aurais-je peur ? Je me rappelle maintenan
t- si ce n’est pas un rêve- qu’avant d’être un loup je me
couchais près de la Fleur Rouge, et qu’il y faisait chaud
et bon.

Tout ce jour-là, Mowgli resta assis dans la caverne, veil
lant sur son pot de braise et y enfonçant des branches sèc
hes pour voir comment elles brûlaient. Il chercha et trouv
a une branche qui lui parut à souhait, et, le soir, quand
Tabaqui vint à la caverne lui dire assez insolemment qu’on
le mandait au Rocher du Conseil, il se mit à rire jusqu’à
ce que Tabaqui s’enfuît. Et Mowgli se rendit au Conseil,
toujours riant.

0043 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Akela le Solitaire se tenait couché à côté de sa pier
re pour montrer que sa succession était ouverte, et Shere
Khan, avec sa suite de loups nourris de restes, se promena
it de long en large, objet de visibles flatteries. Bagheer
a vautrait son corps souple aux côtés de Mowgli, et l’enfa
nt serrait le pot de braise entre ses genoux. Lorsqu’ils f
urent tous rassemblés, Shere Khan prit la parole – ce qu’i
l n’aurait jamais osé faire aux beaux jours d’Akela.

– Il n’a pas le droit, murmura Bagheera. Dis-le. C’est un
fils de chien. Il aura peur.

Mowgli sauta sur ses pieds.

– Peuple Libre, s’écria-t-il, Shere Khan est-il donc notr
e chef ?- Qu’est-ce qu’un tigre peut avoir à faire avec la
direction du Clan ?

– A cause de la succession ouverte, et comme on m’avait p
rié de parler-, commença Shere Khan.
0044 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Qui t’en avait prié ? fit Mowgli. Sommes-nous tous des
chacals pour flagorner ce boucher ? La direction du Clan r
egarde le Clan seul.

Il y eut des hurlements :

– Silence, toi, Petit d’Homme !

– Laissez-le parler. Il a gardé notre Loi !

Et, à la fin, les anciens du Clan tonnèrent :

– Laissez parler le Loup Mort !

Lorsqu’un chef de Clan a manqué sa proie, on l’appelle le
« Loup Mort » pour le temps qui lui reste à vivre, et ce
n’est guère.

Akela péniblement souleva sa vieille tête :
0045 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Peuple Libre, et vous aussi, chacals de Shere Khan, pen
dant douze saisons je vous ai conduits à la chasse et vous
en ai ramenés, et pendant tout ce temps, nul de vous n’a
été pris au piège ni estropié. Je viens de manquer ma proi
e. Vous savez comment on a ourdi cette intrigue. Vous save
z comment vous m’avez mené à un chevreuil non forcé, pour
montrer ma faiblesse. Ce fut habilement fait. Vous avez ma
intenant le droit de me tuer sur le Rocher du Conseil. C’e
st pourquoi je demande : Qui vient achever le Solitaire ?
Car c’est mon droit, de par la Loi de la Jungle, que vous
veniez un par un.

Il y eut un long silence : aucun loup ne se souciait d’un
duel à mort avec le Solitaire. Alors Shere Khan rugit :

– Bah ! qu’avons-nous à faire avec ce vieil édenté ? Il e
st condamné à mort ! C’est le Petit d’Homme qui a vécu tro
p longtemps. Peuple Libre, il fut ma proie dès le commence
ment. Donnez-le-moi. J’en ai assez de cette dérision d’hom
0046 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019me-loup. Il a troublé la Jungle pendant dix saisons. D
onnez-moi le Petit d’Homme, ou bien je chasserai toujours
par ici, et ne vous laisserai pas un os. C’est un homme, u
n enfant d’homme, et, dans la moelle de mes os, je le hais
!

Alors, plus de la moitié du Clan hurla :

– Un homme ! Un homme ! Qu’est-ce qu’un homme peut avoir
à faire avec nous ? Qu’il s’en aille avec ses pareils !

– C’est cela ! Pour tourner contre nous tout le peuple de
s villages ? vociféra Shere Khan. Non, non, donnez-le moi.
C’est un homme, et nul de nous ne peut le fixer dans les
yeux.

Akela dressa de nouveau la tête, et dit :

– Il a partagé notre curée. Il a dormi avec nous. Il a ra
battu le gibier pour nous. Il n’a pas enfreint un seul mot
0047 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 de la Loi de la Jungle !

– Et moi, je l’ai payé le prix d’un taureau, lorsqu’il fu
t accepté : un taureau, c’est peu de chose ; mais l’honneu
r de Bagheera vaut peut-être une bataille ! dit Bagheera d
e sa voix la plus onctueuse.

– Un taureau payé voilà dix ans ! grogna l’assemblée. Que
nous importent des os qui ont dix ans !

– Et un serment ? fit Bagheera en relevant sa lèvre sur s
es dents blanches. Ah ! on fait bien de vous nommer le Peu
ple Libre !

– Nul petit d’homme ne doit courir avec le Peuple de la J
ungle ! rugit Shere Khan. Donnez-le-moi !

– Il est notre frère en tout, sauf par le sang, poursuivi
t Akela ; et vous le tueriez ici !- En vérité, j’ai vécu t
rop longtemps. Quelques-uns d’entre vous sont des mangeurs
0048 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 de bétail, et j’ai entendu dire que d’autres, suivant
les leçons de Shere Khan, vont par la nuit noire enlever
des enfants aux seuils des villageois. Donc je sais que vo
us êtes lâches, et c’est à des lâches que je parle. Il est
certain que je dois mourir, et ma vie ne vaut plus grand-
chose ; autrement, je l’offrirais pour celle du Petit d’Ho
mme. Mais, afin de sauver l’honneur du Clan- presque rien,
apparemment, qu’à force de vivre sans chef vous avez oubl
ié- je m’engage, si vous laissez le Petit d’Homme retourne
r chez les siens, à ne pas montrer une dent lorsque le mom
ent sera venu pour moi de mourir. Je mourrai sans me défen
dre. Le Clan y gagnera au moins trois existences. Je ne pu
is faire plus ; mais, si vous consentez, je puis vous épar
gner la honte de tuer un frère auquel on ne saurait reproc
her aucun tort- un frère qui fut réclamé, acheté, pour êtr
e admis dans le Clan, suivant la Loi de la Jungle.

– C’est un homme !- un homme !- un homme ! gronda l’assem
blée.

0049 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Et la plupart des loups firent mine de se grouper aut
our de Shere Khan, dont la queue se mit à fouailler les fl
ancs.

– A présent, l’affaire est en tes mains ! dit Bagheera à
Mowgli. Nous autres, nous ne pouvons plus rien que nous ba
ttre.

Mowgli se leva, le pot de braise dans les mains. Puis il
s’étira et bâilla au nez du Conseil ; mais il était plein
de rage et de chagrin, car, en loups qu’ils étaient, ils n
e lui avaient jamais dit combien ils le haïssaient.

– Ecoutez ! Il n’y a pas besoin de criailler comme des ch
iens. Vous m’avez dit trop souvent, cette nuit, que je sui
s un homme (et cependant je serais resté un loup, avec vou
s, jusqu’à la fin de ma vie) ; je sens la vérité de vos pa
roles. Aussi, je ne vous appelle plus mes frères, mais sag
(chiens), comme vous appellerait un homme- Ce que vous fe
rez, et ce que vous ne ferez pas, ce n’est pas à vous de l
0050 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019e dire. C’est moi que cela regarde ; et afin que nous
puissions tirer la chose au clair, moi, l’homme, j’ai appo
rté ici un peu de la Fleur Rouge que vous, chiens, vous cr
aignez.

Il jeta le pot sur le sol, et quelques charbons rouges al
lumèrent une touffe de mousse sèche qui flamba, tandis que
tout le Conseil reculait de terreur devant les sauts de l
a flamme.

Mowgli enfonça la branche morte dans le feu jusqu’à ce qu
‘il vît des brindilles se tordre et crépiter, puis il la f
it tournoyer au-dessus de sa tête au milieu des loups qui
rampaient de terreur.

– Tu es le maître ! fit Bagheera à voix basse. Sauve Akel
a de la mort. Il a toujours été ton ami.

Akela, le vieux loup farouche, qui n’avait jamais imploré
de merci dans sa vie, jeta un regard suppliant à Mowgli,
0051 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019debout près de lui, tout nu, sa longue chevelure noire
flottant sur ses épaules, dans la lumière de la branche f
lamboyante qui faisait danser et vaciller les ombres.

– Bien ! dit Mowgli, en promenant avec lenteur un regard
circulaire. Je vois que vous êtes des chiens. Je vous quit
te pour retourner à mes pareils- si vraiment ils sont mes
pareils- La Jungle m’est fermée, je dois oublier votre lan
gue et votre compagnie ; mais je serai plus miséricordieux
que vous : parce que j’ai été votre frère en tout, sauf p
ar le sang, je promets, lorsque je serai un homme parmi le
s hommes, de ne pas vous trahir auprès d’eux comme vous m’
avez trahi.

Il donna un coup de pied dans le feu, et les étincelles v
olèrent.

– Il n’y aura point de guerre entre aucun de nous dans le
Clan. Mais il y a une dette qu’il me faut payer avant de
partir.
0052 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Il marcha à grands pas vers l’endroit où Shere Khan couch
é clignait de l’-il stupidement aux flammes, et le prit, p
ar la touffe de poils, sous le menton. Bagheera suivait, e
n cas d’accident.

– Debout, chien ! cria Mowgli. Debout quand un homme parl
e, ou je mets le feu à ta robe !

Les oreilles de Shere Khan s’aplatirent sur sa tête, et i
l ferma les yeux, car la branche flamboyante était tout pr
ès de lui.

– Cet égorgeur de bétail a dit qu’il me tuerait en plein
Conseil, parce qu’il ne m’avait pas tué quand j’étais peti
t. Voici- et voilà- comment nous, les hommes, nous battons
les chiens. Remue seulement une moustache, Lungri, et je
t’enfonce la Fleur Rouge dans la gorge !

Il frappa Shere Khan de sa branche sur la tête, tandis qu
0053 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019e le tigre geignait et pleurnichait en une agonie d’ép
ouvante.

– Peuh ! chat de jungle roussi, va-t’en, maintenant, mais
souviens-toi de mes paroles : la première fois que je rev
iendrai au Rocher du Conseil, comme il sied que vienne un
homme, ce sera coiffé de la peau de Shere Khan. Quant au r
este, Akela est libre de vivre comme il lui plaît. Vous ne
le tuerez pas, parce que je le défends. J’ai idée, d’aill
eurs, que vous n’allez pas rester ici plus longtemps, à la
isser pendre vos langues comme si vous étiez quelqu’un, au
lieu d’être des chiens que je chasse- ainsi- Allez !

Le feu brûlait furieusement au bout de la branche, et Mow
gli frappait de droite et de gauche autour du cercle, et l
es loups s’enfuyaient en hurlant sous les étincelles qui b
rûlaient leur fourrure. A la fin, il ne resta plus que le
vieil Akela, Bagheera et peut-être dix loups qui avaient p
ris le parti de Mowgli. Alors, Mowgli commença de sentir q
uelque chose de douloureux au fond de lui-même, quelque ch
0054 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ose qu’il ne se rappelait pas avoir jamais senti jusqu
‘à ce jour ; il reprit haleine et sanglota, et les larmes
coulèrent sur son visage.

– Qu’est-ce que c’est ? Qu’est-ce que c’est ? dit-il. Je
n’ai pas envie de quitter la Jungle- et je ne sais pas ce
que j’ai. Vais-je mourir, Bagheera ?

– Non, Petit Frère. Ce ne sont que des larmes, comme il a
rrive aux hommes, dit Bagheera. Maintenant, je vois que tu
es un homme, et non plus un petit d’homme. Oui, la Jungle
t’est bien fermée désormais- Laisse-les couler, Mowgli. C
e sont seulement des larmes.

Alors Mowgli s’assit et pleura comme si son c-ur allait s
e briser ; il n’avait jamais pleuré auparavant, de toute s
a vie.

– A présent, dit-il, je vais aller vers les hommes. Mais
d’abord il faut que je dise adieu à ma mère.
0055 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Et il se rendit à la caverne où elle habitait avec Père L
oup, et il pleura dans sa fourrure, tandis que les autres
petits hurlaient misérablement.

– Vous ne m’oublierez pas, dit Mowgli.

– Jamais, tant que nous pourrons suivre une piste ! diren
t les petits. Viens au pied de la colline quand tu seras u
n homme, et nous te parlerons ; et nous viendrons dans les
labours pour jouer avec toi la nuit.

– Reviens bientôt ! dit Père Loup. O sage petite Grenouil
le ; reviens-nous bientôt, car nous sommes vieux, ta mère
et moi.

– Reviens bientôt ! dit Mère Louve, mon petit tout nu ; c
ar, écoute, enfant de l’homme, je t’aimais plus que je n’a
i jamais aimé les miens.

0056 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Je reviendrai sûrement, dit Mowgli ; et quand je re
viendrai, ce sera pour étaler la peau de Shere Khan sur le
Rocher du Conseil. Ne m’oubliez pas ! Dites-leur, dans la
Jungle, de ne jamais m’oublier !

L’aurore commençait à poindre quand Mowgli descendit la c
olline tout seul, en route vers ces êtres mystérieux qu’on
appelle les hommes.

– – –

Chanson de chasse du clan de Seeonee

A la pointe de l’aube, un sambhur meugla –
Un, deux, puis encore !
Un daim bondit, un daim bondit à travers
Les taillis de la mare où boivent les cerfs.
Moi seul, battant le bois, j’ai vu cela, –
0057 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Un, deux, puis encore !

A la pointe de l’aube un sambhur meugla –
Un, deux, puis encore !
A pas de veloux, à pas de veloux,
Va porter la nouvelle au clan des loups,
Cherchez, trouvez, et puis de la gorge tous !
Un, deux, puis encore !

A la pointe de l’aube le clan hurla –
Un, deux, puis encore !
Pied qui, sans laisser de marque, fuit,
-il qui sait percer la nuit – la nuit !
Donnez de la voix ! Ecoutez le bruit !
Un, deux, puis encore !
La chasse de Kaa
(Kaa’s Hunting)

Ses taches sont l’orgueil du léopard, ses cornes du buffl
e sont l’honneur –
0058 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Sois net, car à l’éclat de la robe on connaît la forc
e du chasseur.
Que le sambhur ait la corne aiguë, et le taureau les musc
les puissants –
Ne prends pas le soin de nous l’apprendre : on savait cel
a depuis dix ans.
Ne moleste jamais les petits d’autrui, mais nomme-les S-u
r et Frère –
Sans doute ils sont faibles et balourds, mais peut-être q
ue l’Ourse est leur mère.
La jeunesse dit : « Qui donc me vaut ! » en l’orgueil de
son premier gibier –
Mais la jungle est grande et le jeune est petit. Il doit
se taire et méditer.

Maximes de Baloo.

– – –

0059 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Tout ce que nous allons dire ici arriva quelque temps ava
nt que Mowgli eût été banni du Clan des Loups de Seeonee,
ou se fût vengé de Shere Khan, le Tigre.

En ces jours-là, Baloo lui enseignait la Loi de la Jungle
. Le grand Ours brun, vieux et grave, se réjouissait d’un
élève à l’intelligence si prompte ; car les jeunes loups n
e veulent apprendre de la Loi de la Jungle que ce qui conc
erne leur Clan et leur tribu, et décampent dès qu’ils peuv
ent répéter le refrain de chasse : « Pieds qui ne font pas
de bruit ; yeux qui voient dans l’ombre ; oreilles tendue
s au vent, du fond des cavernes, et dents blanches pour mo
rdre : qui porte ces signes est de nos frères, sauf Tabaqu
i le Chacal et l’Hyène, que nous haïssons. » Mais Mowgli,
comme petit d’homme, en dut apprendre bien plus long.

Quelquefois Bagheera, la Panthère Noire, venait en flânan
t au travers de la Jungle, voir ce que devenait son favori
, et restait à ronronner, la tête contre un arbre, pendant
0060 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 que Mowgli récitait à Baloo la leçon du jour. L’enfan
t savait grimper presque aussi bien qu’il savait nager, et
nager presque aussi bien qu’il savait courir ; aussi Balo
o, le Docteur de la Loi, lui apprenait-il les Lois des Boi
s et des Eaux : à distinguer une branche pourrie d’une bra
nche saine ; à parler poliment aux abeilles sauvages quand
il rencontrait par surprise un de leurs essaims à cinquan
te pieds au-dessus du sol ; les paroles à dire à Mang, la
Chauve-Souris, quand il la dérangeait dans les branches au
milieu du jour ; et la façon d’avertir les serpents d’eau
dans les mares avant de plonger au milieu d’eux. Dans la
Jungle, personne n’aime à être dérangé, et on y est toujou
rs prêt à se jeter sur l’intrus.

En outre, Mowgli apprit également le cri de chasse de l’E
tranger, qu’un habitant de la Jungle, toutes les fois qu’i
l chasse hors de son terrain, doit répéter à voix haute ju
squ’à ce qu’il ait reçu réponse. Traduit, il signifie : «
Donnez-moi liberté de chasser ici, j’ai faim » ; la répons
e est : « Chasse donc pour ta faim, mais non pour ton plai
0061 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019sir. »

Tout cela vous donnera une idée de ce qu’il fallait à Mow
gli apprendre par c-ur : et il se fatiguait beaucoup d’avo
ir à répéter cent fois la même chose. Mais, comme Baloo le
disait à Bagheera, un jour que Mowgli avait reçu la corre
ction d’un coup de patte et s’en était allé bouder :

– Un petit d’homme est un petit d’homme, et il doit appre
ndre toute- tu entends bien, toute la Loi de la Jungle.

– Oui, mais pense combien il est petit, dit la Panthère N
oire, qui aurait gâté Mowgli si elle avait fait à sa guise
. Comment sa petite tête peut-elle garder tous tes longs d
iscours ?

– Y a-t-il quelque chose dans la Jungle de trop petit pou
r être tué ? Non, c’est pourquoi je lui enseigne ces chose
s, et c’est pourquoi je le corrige, oh ! très doucement, l
orsqu’il oublie.
0062 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Doucement ! Tu t’y connais, en douceur, vieux Pied de f
er, grogna Bagheera. Elle lui a joliment meurtri le visage
, aujourd’hui, ta- douceur. Fi !

– J’aime mieux le voir meurtri de la tête aux pieds par m
oi qui l’aime, que mésaventure lui survenir à cause de son
ignorance, répondit Baloo avec beaucoup de chaleur. Je su
is en train de lui apprendre les Maîtres Mots de la Jungle
appelés à le protéger auprès des oiseaux, du Peuple Serpe
nt, et de tout ce qui passe sur quatre pieds, sauf son pro
pre Clan. Il peut maintenant, s’il veut seulement se rappe
ler les mots, se réclamer de toute la Jungle. Est-ce que c
ela ne vaut pas une petite correction ?

– Eh bien ! en tout cas, prends garde à ne me point tuer
mon Petit d’Homme. Ce n’est pas un tronc d’arbre bon à aig
uiser tes griffes émoussées. Mais quels sont ces Maîtres M
ots ? Il me convient plutôt d’accorder aide que d’en deman
der. – Bagheera étira une de ses pattes pour en admirer le
0063 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019s griffes, dont l’acier bleu s’aiguisait au bout comme
un ciseau à froid. – Toutefois, j’aimerais savoir.

– Je vais appeler Mowgli pour qu’il te les dise, s’il est
disposé. Viens, Petit Frère !

– Ma tête sonne comme un arbre à frelons, dit une petite
voix maussade au-dessus de leurs têtes.

Et Mowgli se laissa glisser le long d’un tronc d’arbre. I
l avait la mine fâchée, et ce fut avec pétulance qu’au mom
ent de toucher le sol il ajouta :

– Je viens pour Bagheera et non pour toi, vieux Baloo.

– Peu m’importe, dit Baloo, froissé et peiné. Répète alor
s à Bagheera les Maîtres Mots de la Jungle, que je t’ai ap
pris aujourd’hui.

– Les Maîtres Mots pour quel peuple ? demanda Mowgli, cha
0064 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019rmé de se faire valoir. La Jungle a beaucoup de langue
s, et moi je les connais toutes.

– Tu sais quelque chose, mais pas beaucoup. Vois, Bagheer
a, ils ne remercient jamais leur maître. Jamais le moindre
louveteau vint-il remercier le vieux Baloo de ses leçons
?- Dis le mot pour les Peuples Chasseurs, alors- grand sav
ant.

– Nous sommes du même sang, vous et moi, dit Mowgli en do
nnant aux mots l’accent ours dont se sert tout le Peuple C
hasseur.

– Bien- Maintenant, pour les oiseaux.

Mowgli répéta, en ajoutant le cri du vautour à la fin de
la phrase.

– Maintenant, pour le Peuple Serpent, dit Bagheera.

0065 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 La réponse fut un sifflement tout à fait indescriptib
le, après quoi Mowgli se donna du pied dans le derrière, b
attit des mains pour s’applaudir lui-même, et sauta sur le
dos de Bagheera, où il s’assit de côté, pour jouer du tam
bour avec ses talons sur le pelage luisant, et faire à Bal
oo les plus affreuses grimaces qu’il pût imaginer.

– Là- là ! Cela valait bien une petite correction, dit av
ec tendresse l’Ours brun. Un jour peut-être tu m’en sauras
gré.

Puis il se retourna pour dire à Bagheera comment l’enfant
avait appris les Maîtres Mots de Hathi, l’Eléphant sauvag
e, qui sait tout ce qui a rapport à ces choses, et comment
Hathi avait mené Mowgli à une mare pour apprendre d’un se
rpent d’eau le mot des Serpents, que Baloo ne pouvait pron
oncer ; et comment Mowgli se trouvait maintenant suffisamm
ent garanti contre tous accidents possibles dans la Jungle
, parce que ni serpent, ni oiseau, ni bête à quatre pieds
ne lui ferait de mal.
0066 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Personne n’est donc à craindre, conclut Baloo, en cares
sant avec orgueil son gros ventre fourré.

– Sauf ceux de sa propre tribu, dit à voix basse Bagheera
.

Puis, tout haut, s’adressant à Mowgli :

– Fais attention à mes côtes, Petit Frère ; qu’as-tu donc
à danser ainsi ?

Mowgli, voulant se faire entendre, tirait à pleines poign
ées sur l’épaule de Bagheera, et lui administrait de vigou
reux coups de pied. Quand, enfin, tous deux prêtèrent l’or
eille, il cria très fort :

– Moi aussi, j’aurai une tribu à moi, une tribu à conduir
e à travers les branches toute la journée.

0067 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Quelle est cette nouvelle folie, petit songeur de c
himères ? dit Bagheera.

– Oui, et pour jeter des branches et de la crotte au vieu
x Baloo, continua Mowgli. Ils me l’ont promis. Ah !

– Whoof !

La grosse patte de Baloo jeta Mowgli à bas du dos de Bagh
eera, et l’enfant, tombé en boule entre les grosses pattes
de devant, put voir que l’Ours était en colère.

– Mowgli, dit Baloo, tu as parlé aux Bandar-log, le Peupl
e Singe.

Mowgli regarda Bagheera pour voir si la Panthère se fâcha
it aussi : les yeux de Bagheera étaient aussi durs que des
pierres de jade.

– Tu as frayé avec le Peuple Singe- les singes gris- le p
0068 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019euple sans loi- les mangeurs de tout. C’est une grande
honte.

– Quand Baloo m’a meurtri la tête, dit Mowgli (il était e
ncore sur le dos), je suis parti, et les singes gris sont
descendus des arbres pour s’apitoyer sur moi. Personne aut
re ne s’en souciait.

Il se mit à pleurnicher.

– La pitié du Peuple Singe ! ronfla Baloo. Le calme du to
rrent de montagne ! La fraîcheur du soleil d’été !- Et alo
rs. Petit d’Homme ?

– Et alors- alors, ils m’ont donné des noix et tout plein
de bonnes choses à manger, et ils- ils m’ont emporté dans
leurs bras au sommet des arbres, pour me dire que j’étais
leur frère par le sang, sauf que je n’avais pas de queue,
et qu’un jour je serais leur chef.

0069 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Ils n’ont pas de chefs, dit Bagheera. Ils mentent,
ils ont toujours menti.

– Ils ont été très bons, et m’ont prié de revenir. Pourqu
oi ne m’a-t-on jamais mené chez le Peuple Singe ! Ils se t
iennent sur leurs pieds comme moi. Ils ne cognent pas avec
de grosses pattes. Ils jouent toute la journée- Laissez-m
oi monter !- Vilain Baloo, laisse-moi monter. Je veux reto
urner jouer avec eux.

– Ecoute, Petit d’Homme, dit l’Ours, – et sa voix gronda
comme le tonnerre dans la nuit chaude. – Je t’ai appris to
ute la Loi de la Jungle pour tous les Peuples de la Jungle
– sauf le Peuple Singe, qui vit dans les arbres. Ils n’ont
pas de loi. Ils n’ont pas de patrie. Ils n’ont pas de lan
gage à eux, mais se servent de mots volés, entendus par ha
sard lorsqu’ils écoutent et nous épient, là-haut, à l’affû
t dans les branches. Leur chemin n’est pas le nôtre. Ils n
‘ont pas de chefs. Ils n’ont pas de mémoire. Ils se vanten
t et jacassent, et se donnent pour un grand peuple prêt à
0070 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019faire de grandes choses dans la Jungle ; mais la chute
d’une noix suffit à détourner leurs idées, ils rient, et
tout est oublié. Nous autres de la Jungle, nous n’avons au
cun rapport avec eux. Nous ne buvons pas où boivent les si
nges, nous n’allons pas où vont les singes, nous ne chasso
ns pas où ils chassent, nous ne mourons pas où ils meurent
. M’as-tu jamais jusqu’à ce jour entendu parler des Bandar
-log ?

– Non, dit Mowgli tout bas, car le silence était très gra
nd dans la forêt, maintenant que Baloo avait fini de parle
r.

– Le Peuple de la Jungle a banni leur nom de sa bouche et
de sa pensée. Ils sont nombreux, méchants, malpropres, sa
ns pudeur, et ils désirent, autant qu’ils sont capables de
fixer un désir, que le Peuple de la Jungle fasse attentio
n à eux- Mais nous ne faisons point attention à eux, même
lorsqu’ils nous jettent des noix et du bois mort sur la tê
te.
0071 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Il avait à peine achevé qu’une grêle de noix et de brindi
lles dégringola au travers du feuillage ; et on put entend
re des toux, des ébrouements et des bonds irrités, très ha
ut dans les branches.

– Le Peuple Singe est interdit, prononça Baloo, interdit
auprès du Peuple de la Jungle. Souviens-t’en.

– Interdit, répéta Bagheera ; mais je pense tout de même
que Baloo aurait dû te prémunir contre eux-

– Moi- Moi ? Comment aurais-je deviné qu’il irait jouer a
vec pareille ordure ? Le Peuple Singe ! Pouah !

Une nouvelle grêle s’abattit sur leurs têtes, et ils déta
lèrent au trot, emmenant Mowgli avec eux.

Ce que Baloo avait dit des singes était parfaitement vrai
. Ils appartenaient aux cimes des arbres ; et, comme les b
0072 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019êtes regardent très rarement en l’air, l’occasion ne s
e présentait guère pour eux et le Peuple de la Jungle de s
e rencontrer ; mais, toutes les fois qu’ils trouvaient un
loup malade, ou un tigre blessé, ou un ours, les singes le
tourmentaient, et ils avaient coutume de jeter des bâtons
et des noix à n’importe quelle bête, pour rire, et dans l
‘espoir qu’on les remarquerait. Puis ils criaient ou brail
laient à tue-tête des chansons dénuées de sens ; et ils pr
ovoquaient le Peuple de la Jungle à grimper aux arbres pou
r lutter avec eux, ou bien, sans motif, s’élançaient en fu
rieuses batailles les uns contre les autres, en prenant so
in de laisser les singes morts où le Peuple de la Jungle p
ourrait les voir. Toujours sur le point d’avoir un chef, d
es lois et des coutumes à eux, ils ne s’y résolvaient jama
is, leur mémoire étant incapable de rien retenir d’un jour
à l’autre ; aussi arrangeaient-ils les choses au moyen d’
un dicton : « Ce que les Bandar-log pensent maintenant, la
Jungle le pensera plus tard », dont ils tiraient grand ré
confort. Aucune bête ne pouvait les atteindre, mais, d’un
autre côté, aucune bête ne faisait attention à eux, et c’e
0073 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019st pourquoi ils avaient été si contents d’attirer Mowg
li et d’entendre combien Baloo en ressentait d’humeur.

Ils n’avaient pas l’intention de faire davantage – les Ba
ndar-log n’ont jamais d’intentions – mais l’un imagina, et
l’idée lui parut lumineuse, de dire aux autres que Mowgli
serait utile à posséder dans la tribu, parce qu’il savait
entrelacer des branches en abri contre le vent ; et que,
s’ils s’en saisissaient, ils pourraient le forcer à leur a
pprendre. Mowgli, en effet, comme enfant de bûcheron, avai
t hérité de toutes sortes d’instincts et s’amusait souvent
à fabriquer de petites huttes à l’aide de branches tombée
s, sans savoir pourquoi ; et le Peuple Singe, guettant dan
s les arbres, considérait ce jeu comme la chose la plus su
rprenante. Cette fois, disaient-ils, ils allaient réelleme
nt avoir un chef et devenir le peuple le plus sage de la J
ungle- si sage qu’il serait pour tous les autres un objet
de remarque et d’envie. Aussi suivirent-ils Baloo, Bagheer
a et Mowgli à travers la Jungle, fort silencieusement, jus
qu’à ce que vînt l’heure de la sieste de midi. Alors Mowgl
0074 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019i, très grandement honteux de lui-même, s’endormit ent
re la Panthère et l’Ours, résolu à n’avoir plus rien de co
mmun avec le Peuple Singe.

La première chose qu’il se rappela ensuite, ce fut une se
nsation de mains sur ses jambes et ses bras- de petites ma
ins dures et fortes- puis, de branches lui fouettant le vi
sage ; et son regard plongeait à travers l’agitation des r
amures, tandis que Baloo éveillait la Jungle de ses cris p
rofonds, et que Bagheera bondissait le long de l’arbre, to
us ses crocs à nu. Les Bandar-log hurlaient de triomphe et
luttaient à qui tiendrait le plus vite les branches supér
ieures où Bagheera n’oserait les suivre, criant :

– Ils nous ont remarqués ! Bagheera nous a remarqués ! To
ut le Peuple de la Jungle nous admire pour notre adresse e
t notre ruse !

Alors commença leur fuite, et la fuite du Peuple Singe au
travers de la patrie des arbres est une chose que personn
0075 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019e ne décrira jamais. Ils y ont leurs routes régulières
et leurs chemins de traverse, des côtes et des descentes,
tous tracés à cinquante, soixante et cent pieds au-dessus
du sol, et par lesquels ils voyagent, même la nuit, s’il
le faut. Deux des singes les plus forts avaient empoigné M
owgli sous les bras et volaient à travers les cimes des ar
bres par bonds de vingt pieds à la fois. Seuls, ils auraie
nt avancé deux fois plus vite, mais le poids de l’enfant l
es retardait. Tout mal à l’aise et pris de vertige qu’il s
e sentît, Mowgli ne pouvait s’empêcher de jouir de cette c
ourse furieuse ; mais il frissonna d’apercevoir par éclair
s le sol si loin au-dessous de lui ; et les chocs et les s
ecousses terribles, au bout de chaque saut qui le balançai
t à travers le vide, lui mettaient le c-ur entre les dents
. Son escorte s’élançait avec lui vers le sommet d’un arbr
e jusqu’à ce qu’il sentît les extrêmes petites branches cr
aquer et plier sous leur poids ; puis, avec un han guttura
l, ils se jetaient, décrivaient dans l’air une courbe desc
endante et se recevaient suspendus par les mains et par le
s pieds, aux branches basses de l’arbre voisin.
0076 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Parfois, il découvrait des milles et des milles de calme
jungle verte, de même qu’un homme au sommet d’un mât plong
e à des lieues dans l’horizon de la mer ; puis, les branch
es et les feuilles lui cinglaient le visage, et, tout de s
uite après, ses deux gardes et lui descendaient presque à
toucher terre de nouveau.

Ainsi, à grand renfort de bonds, de fracas, d’ahans, de h
urlements, la tribu tout entière des Bandar-log filait à t
ravers les routes des arbres avec Mowgli leur prisonnier.

D’abord, il eut peur qu’on ne le laissât tomber ; puis, i
l sentit monter la colère. Mais il savait l’inutilité de l
a lutte, et il se mit à réfléchir. La première chose à fai
re était d’avertir Baloo et Bagheera, car, au train dont a
llaient les singes, il savait que ses amis seraient vite d
istancés. Regarder en bas, cela n’eût servi de rien, car i
l ne pouvait voir que le dessus des branches ; aussi dirig
0077 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ea-t-il ses yeux en l’air et vit-il, loin dans le bleu
, Chil le Vautour en train de flâner et de tournoyer au-de
ssus de la Jungle qu’il surveillait dans l’attente de chos
es à mourir. Chil s’aperçut que les singes portaient il ne
savait quoi, et se laissa choir de quelques centaines de
pieds pour voir si leur fardeau était bon à manger. Il sif
fla de surprise quand il vit Mowgli remorqué à la cime d’u
n arbre et l’entendit lancer l’appel du vautour :

– Nous sommes du même sang, toi et moi.

Les vagues de branches se refermèrent sur l’enfant ; mais
Chil, d’un coup d’aile, se porta au-dessus de l’arbre sui
vant, assez de temps pour voir émerger de nouveau la petit
e face brune :

– Relève ma trace, cria Mowgli. Préviens Baloo de la trib
u de Seeonee, et Bagheera du Conseil du Rocher.

– Au nom de qui, frère ?
0078 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Chil n’avait jamais vu Mowgli auparavant, bien que nature
llement il eût entendu parler de lui.

– De Mowgli, la Grenouille- le Petit d’Homme- ils m’appel
lent !- Relève ma tra- ace
!
Les derniers mots furent criés à tue-tête, tandis qu’on l
e balançait dans l’air ; mais Chil fit un signe d’assentim
ent et s’éleva en ligne perpendiculaire jusqu’à ce qu’il n
e parût pas plus gros qu’un grain de sable ; alors, il res
ta suspendu, suivant du télescope de ses yeux le sillage d
ans les cimes, tandis que l’escorte de Mowgli y passait en
tourbillon.

– Ils ne vont jamais loin, dit-il avec un petit rire, ils
ne font jamais ce qu’ils ont projeté de faire. Toujours p
rêts, les Bandar-log, à donner du bec dans les nouveautés.
Cette fois, si j’ai bon -il, ils ont mis le bec dans quel
que chose qui leur donnera de la besogne, car Baloo n’est
0079 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019pas un poussin, et Bagheera peut, je le sais, tuer mie
ux que des chèvres.

Là-dessus, il se berça sur ses ailes, les pattes ramenées
sous le ventre, et attendit.

Pendant ce temps, Baloo et Bagheera se dévoraient de chag
rin et de rage. Bagheera grimpait comme jamais de sa vie a
uparavant, mais les branches minces se brisaient sous le p
oids de son corps, qui glissait jusqu’en bas, de l’écorce
plein les griffes.

– Pourquoi n’as-tu pas averti le Petit d’Homme ? rugissai
t le félin aux oreilles du pauvre Baloo, qui s’était mis e
n route, de son trot massif, dans l’espoir de rattraper le
s singes. Quelle utilité de le tuer de coups, si tu ne l’a
vais pas prévenu ?

– Vite !- Ah, vite !- Nous- pouvons encore les rattraper
! haletait Baloo.
0080 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– A ce pas !- Il ne forcerait pas une vache blessée. Doct
eur de la Loi- frappeur d’enfants- un mille à rouler et ta
nguer de la sorte, et tu éclaterais. Assieds-toi tranquill
e et réfléchis ! Fais un plan ; ce n’est pas le moment de
leur donner la chasse. Ils pourraient le laisser tomber, s
i nous les serrions de trop près-

– Arrula ! Whoo !- Ils l’ont peut-être laissé tomber déjà
, fatigués de le porter. Qui peut se fier aux Bandar-log ?
– Qu’on me mette des chauves-souris mortes sur la tête !-
Qu’on me donne des os noirs à ronger !- Qu’on me roule dan
s les ruches des abeilles sauvages pour que j’y sois piqué
à mort, et qu’on m’enterre avec l’hyène, car je suis le p
lus misérable des ours !- Arrulala ! Wahooa !- O Mowgli, M
owgli ! Pourquoi ne t’ai-je pas prémuni contre le Peuple S
inge au lieu de te cogner la tête ? Qui sait maintenant si
mes coups n’ont pas fait envoler de sa mémoire la leçon d
u jour, et s’il ne se trouvera pas seul dans la Jungle san
s les Maîtres Mots ?
0081 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Baloo se prit la tête entre les pattes, et se mit à roule
r de droite et de gauche en gémissant.

– En tout cas, il m’a redit les mots très correctement il
y a peu de temps, dit Bagheera avec impatience. Baloo, tu
n’as ni mémoire, ni respect de toi-même. Que penserait la
Jungle si moi, la Panthère Noire, je me roulais en boule
comme Sahi, le Porc-Epic, pour me mettre à hurler ?

– Je me moque bien de ce que pense la Jungle ! Il est peu
t-être mort à l’heure qu’il est.

– A moins qu’ils ne l’aient laissé tomber des branches en
manière de passe-temps, qu’ils l’aient tué par paresse de
le porter plus loin, ou jusqu’à ce qu’ils le fassent, je
n’ai pas peur pour le Petit d’Homme. Il est sage, il sait
des choses, et, par-dessus tout, il a ces yeux que craint
le Peuple de la Jungle. Mais, et c’est un grand malheur, i
l est au pouvoir des Bandar-log ; et parce qu’ils vivent d
0082 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ans les arbres, ils ne redoutent personne parmi nous.

Bagheera lécha une de ses pattes de devant pensivement.

– Vieux fou que je suis ! Lourdaud à poil brun, gros foui
lleur de racines, dit Baloo, en se déroulant brusquement ;
c’est vrai ce que dit Hathi, l’Eléphant sauvage : A chacu
n sa crainte. Et eux, les Bandar-log, craignent Kaa, le Se
rpent de Rocher. Il grimpe aussi bien qu’eux. Il vole les
jeunes singes dans la nuit. Le murmure seul de son nom les
glace jusqu’au bout de leurs méchantes queues. Allons tro
uver Kaa.

– Que fera-t-il pour nous ? Il n’est pas de notre race, p
uisqu’il est sans pieds, et- il a les yeux les plus funest
es, dit Bagheera.

– Il est aussi vieux que rusé. Par-dessus tout, il a touj
ours faim, dit Baloo plein d’espoir. Promets-lui beaucoup
0083 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019de chèvres.

– Il dort un mois plein après chaque repas. Il se peut qu
‘il dorme maintenant, et, fût-il éveillé, qu’il préférerai
t peut-être tuer lui-même ses chèvres.

Bagheera, qui ne savait pas grand-chose de Kaa, se méfiai
t comme il sied.

– En ce cas, à nous deux, vieux chasseur, nous pourrions
lui faire entendre raison.

Là-dessus, Baloo frotta le pelage roussi de sa brune épau
le contre la Panthère, et ils partirent ensemble à la rech
erche de Kaa, le Python de Rocher.

Ils le trouvèrent étendu sur une saillie de roc que chauf
fait le soleil de midi, en train d’admirer la magnificence
de son habit neuf, car il venait de consacrer dix jours d
e retraite à changer de peau, et maintenant, il apparaissa
0084 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019it dans toute sa splendeur : sa grosse tête camuse dar
dée au ras du sol, les trente pieds de long de son corps t
ordus en n-uds et en courbes capricieuses, et se léchant l
es lèvres à la pensée du repas à venir.

– Il n’a pas mangé, – dit Baloo, en grognant de soulageme
nt à la vue du somptueux habit marbré de brun et de jaune.
– Fais attention, Bagheera ! Il est toujours un peu myope
après avoir changé de peau, et très prompt à l’attaque.

Kaa n’est pas un serpent venimeux, – en fait, il méprise
plutôt les serpents venimeux, qu’il tient pour lâches – ma
is sa force réside dans son étreinte, et, une fois enroulé
s ses anneaux énormes autour de qui que ce soit, il n’y a
plus rien à faire.

– Bonne chasse ! cria Baloo en s’asseyant sur ses hanches
.

Comme tous les serpents de son espèce, Kaa est presque so
0085 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019urd, et tout d’abord il n’entendit pas l’appel. Cepend
ant il se leva, prêt à tout événement, la tête basse :

– Bonne chasse à tous, répondit-il enfin. Oh ! oh ! Baloo
, que fais-tu ici ?- Bonne chasse, Bagheera- L’un de nous
au moins a besoin de manger. A-t-on vent de gibier sur pie
d ? Une biche, peut-être, sinon un jeune daim ? Je suis au
ssi vide qu’un puits à sec.

– Nous sommes en train de chasser, fit Baloo négligemment
.

Il savait qu’il ne faut pas presser Kaa. Il est trop gros
.

– Permettez-moi de me joindre à vous, dit Kaa. Un coup de
patte de plus ou de moins n’est rien pour toi, Bagheera,
ni pour toi, Baloo ; alors que moi- moi, il me faut attend
re et attendre des jours dans un sentier, et grimper la mo
itié d’une nuit pour le maigre hasard d’un jeune singe. Ps
0086 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019shaw ! Les arbres ne sont plus ce qu’ils étaient dans
ma jeunesse. Tous rameaux pourris et branches sèches.

– Il se peut que ton grand poids y soit pour quelque chos
e, répliqua Baloo.

– Oui, je suis d’une jolie longueur- d’une jolie longueur
, dit Kaa avec une pointe d’orgueil. Mais, malgré tout, c’
est la faute de ce bois nouveau. J’ai failli de bien près
tomber lors de ma dernière prise- bien près en vérité- et,
en glissant, car ma queue n’enveloppait pas étroitement l
‘arbre, j’ai réveillé les Bandar-log, qui m’ont donné les
plus vilains noms.

– Cul-de-jatte, ver de terre jaune, dit Bagheera dans ses
moustaches, comme se rappelant des souvenirs.

– Ssss ! M’ont-ils appelé comme cela ? demanda Kaa.

– C’était quelque chose de la sorte qu’ils nous braillaie
0087 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019nt à la dernière lune, mais nous n’y avons pas fait at
tention. Ils disent n’importe quoi- même, par exemple, que
tu as perdu tes dents, et que tu n’oses affronter rien de
plus gros qu’un chevreau parce que (ils n’ont vraiment au
cune pudeur, ces Bandar-log)- parce que tu crains les corn
es des boucs, continua suavement Bagheera.

Or, un serpent, et surtout un vieux python circonspect de
l’espèce de Kaa, montre rarement qu’il est en colère, mai
s Baloo et Bagheera purent voir les gros muscles engloutis
seurs onduler et se gonfler des deux côtés de sa gorge.

– Les Bandar-log ont changé de terrain, dit-il tranquille
ment. Quand je suis monté ici au soleil, aujourd’hui, j’ai
entendu leurs huées parmi les cimes des arbres.

– Ce sont- ce sont les Bandar-log que nous suivons en ce
moment-, dit Baloo.

Mais les mots s’étranglaient dans sa gorge, car c’était l
0088 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019a première fois, à son souvenir, qu’un animal de la Ju
ngle avouait s’intéresser aux actes des singes.

– Sans doute, alors, que ce n’est point une petite affair
e, qui met deux tels chasseurs- chefs dans leur propre Jun
gle, j’en suis certain-, sur la piste des Bandar-log, répo
ndit Kaa courtoisement, en enflant de curiosité.

– A vrai dire, commença Baloo, je ne suis rien de plus qu
e le vieux et parfois imprévoyant Docteur de Loi des louve
teaux de Seeonee, et Bagheera ici-

– Est Bagheera, dit la Panthère Noire.

Et ses mâchoires se fermèrent avec un bruit sec, car l’hu
milité n’était pas son fait.

– Voici l’affaire, Kaa : ces voleurs de noix et ramasseur
s de palmes ont emporté notre Petit d’Homme, dont tu as pe
ut-être ouï parler.
0089 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– J’ai entendu raconter par Sahi (ses piquants le rendent
présomptueux) qu’une sorte d’homme était entré dans un cl
an de loups, mais je ne l’ai pas cru. Sahi est plein d’his
toires à moitié entendues et très mal répétées.

– Eh bien ! c’est vrai. Il s’agit d’un petit d’homme comm
e on n’en a jamais vu, dit Baloo. Le meilleur, le plus sag
e, et le plus hardi des petits d’homme- mon propre élève,
qui rendra fameux le nom de Baloo à travers toutes les jun
gles ; et, de plus, je- nous- l’aimons, Kaa.

– Ts ! Ts ! dit Kaa, en balançant sa tête d’un mouvement
de navette. Moi aussi, j’ai su ce que c’est que d’aimer. I
l y a des histoires que je pourrais dire-

– Qu’il faudrait une nuit claire et l’estomac garni pour
louer dignement, dit Bagheera avec vivacité. Notre Petit d
‘Homme est à l’heure qu’il est entre les mains des Bandar-
log, et nous savons que de tout le Peuple de la Jungle, Ka
0090 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019a est le seul qu’ils redoutent.

– Je suis le seul qu’ils redoutent- Ils ont bien raison,
dit Kaa. Bavardage, folie, vanité- Vanité, folie et bavard
age ! voilà les singes. Mais, pour une chose humaine, c’es
t mauvais hasard de tomber entre leurs mains. Ils se fatig
uent vite des noix qu’ils cueillent, et les jettent. Ils p
romènent une branche une demi-journée, avec l’intention d’
en faire de grandes choses, et, tout à coup, ils la cassen
t en deux. Cette créature humaine n’est pas à envier. Ils
m’ont appelé aussi- Poisson jaune, n’est-ce pas !

– Ver- ver- ver de terre, dit Bagheera- et bien d’autres
choses que je ne peux maintenant répéter, par pudeur.

– Ils ont besoin qu’on leur apprenne à parler de leur maî
tre. Aaa-ssh ! Ils ont besoin qu’on aide à leur manque de
mémoire. En ce moment, où sont-ils allés avec le petit ?

– La Jungle seule le sait. Vers le soleil couchant, je cr
0091 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ois, dit Baloo. Nous avions pensé que tu saurais, Kaa.

– Moi ? Comment ?- Je les prends quand ils tombent sur ma
route, mais je ne chasse pas les Bandar-log, pas plus que
les grenouilles, ni que l’écume verte sur les trous d’eau
– quant à cela. Hsss !

– Ici, en haut ! En haut, en haut ! Hillo ! Illo ! Illo,
regardez en l’air, Baloo du Clan des Loups de Seeonee.

Baloo leva les yeux pour voir d’où venait la voix, et Chi
l le Vautour apparut. Il descendait en fauchant l’air, et
le soleil brillait sur les franges rebroussées de ses aile
s. C’était presque l’heure du coucher pour Chil, mais il a
vait battu toute l’étendue de la Jungle à la recherche de
l’Ours, sans pouvoir le découvrir sous l’épais feuillage.

– Qu’est-ce ? dit Baloo.
0092 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– J’ai vu Mowgli parmi les Bandar-log. Il m’a prié de vou
s le dire. J’ai veillé. Les Bandar-log l’ont emporté au-de
là de la rivière, à la cité des singes- aux Grottes Froide
s. Il est possible qu’ils y restent une nuit, dix nuits, u
ne heure. J’ai dit aux chauves-souris de les guetter penda
nt les heures obscures. Voilà mon message. Bonne chasse, v
ous tous en bas !

– Pleine gorge et profond sommeil, Chil, cria Bagheera. J
e me souviendrai de toi lors de ma prochaine prise et rése
rverai la tête pour toi seul- ô le meilleur des vautours !

– Ce n’est rien- Ce n’est rien- L’enfant avait le Maître
Mot. Je ne pouvais rien faire de moins.

Et Chil remonta en décrivant un cercle pour gagner son ai
re.

0093 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Il n’a pas oublié sa langue, dit Baloo avec un peti
t rire d’orgueil. Si jeune et se souvenir du Maître Mot, m
ême de celui des oiseaux, tandis qu’on est traîné par les
sommets des arbres !

– On le lui avait enfoncé assez ferme dans la tête, dit B
agheera. Mais nous sommes contents de lui- Et maintenant,
il nous faut aller aux Grottes Froides.

Ils savaient tous où se trouvait l’endroit, mais peu l’av
aient jamais visité parmi le Peuple de la Jungle. Ce qu’il
s appelaient, en effet, les Grottes Froides était une viei
lle ville abandonnée, perdue, et enfouie dans la Jungle ;
et les bêtes fréquentent rarement un endroit que les homme
s ont déjà fréquenté. Il arrive bien au sanglier de le fai
re, mais jamais aux tribus qui chassent. En outre, les sin
ges y habitaient, autant qu’ils peuvent passer pour habite
r quelque part, et nul animal qui se respecte n’en eût app
roché à portée du regard, sauf en temps de sécheresse, qua
nd les citernes et les réservoirs à demi ruinés contenaien
0094 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019t encore un peu d’eau.

– C’est un voyage d’une demi-nuit- à toute allure, dit Ba
gheera.

Baloo prit un air soucieux.

– J’irai le plus vite que je peux, fit-il anxieusement.

– Nous n’osons pas t’attendre. Suis-nous, Baloo. Il nous
faut filer d’un pied leste- Kaa et moi.

– Avec ou sans pieds, je me tiendrai de pair avec toi sur
tes quatre pattes, repartit Kaa sèchement.

Baloo fit effort pour se hâter, mais il dut s’asseoir en
soufflant. Ils le laissèrent donc. Il suivrait plus tard,
et Bagheera pressa vers le but son rapide galop de panthèr
e. Kaa ne disait rien, mais quelque effort que fit Bagheer
a, l’énorme Python de Rocher se tenait à son niveau. Au pa
0095 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ssage d’un torrent de montagne, Bagheera prit de l’ava
nce, ayant franchi d’un bond, et laissant Kaa traverser à
la nage, la tête et deux pieds de cou hors de l’eau, mais,
sur terrain égal, Kaa rattrapa la distance.

– Par la Serrure Brisée qui me délivra, dit Bagheera, qua
nd tomba le crépuscule, tu n’es pas un petit marcheur !

– J’ai faim, dit Kaa. En outre, ils m’ont appelé grenouil
le mouchetée.

– Ver-, ver de terre- et jaune, par-dessus le marché.

– C’est tout un. Allons.

Et Kaa semblait se répandre lui-même sur le sol où ses ye
ux sûrs choisissaient la route la plus courte et la savaie
nt garder.

Aux Grottes Froides, le Peuple Singe ne songeait pas du t
0096 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019out aux amis de Mowgli. Ils avaient apporté l’enfant à
la Ville Perdue et se trouvaient pour le moment très sati
sfaits d’eux-mêmes. Mowgli n’avait jamais vu de ville hind
oue auparavant, et, bien que celle-ci ne fût guère qu’un a
moncellement de ruines, le spectacle lui parut aussi splen
dide qu’étonnant. Quelque roi l’avait bâtie, au temps jadi
s, sur une petite colline. On pouvait encore discerner les
chaussées de pierre qui conduisaient aux portes en ruine,
où de derniers éclats de bois pendaient aux gonds rongés
de rouille. Des arbres avaient poussé entre les pierres de
s murs, les créneaux étaient tombés et s’effritaient par t
erre, des lianes sauvages, aux fenêtres des tours, se bala
nçaient en grosses touffes.

Un grand palais sans toit couronnait la colline, le marbr
e des cours d’honneur et des fontaines se fendait, tout ta
ché de rouge et de vert, et les galets mêmes des cours où
habitaient naguère les éléphants royaux avaient été soulev
és et disjoints par les herbes et les jeunes arbres. Du pa
lais, on pouvait voir les innombrables rangées de maisons
0097 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019sans toits qui composaient la ville, semblables à des
rayons de miel vides emplis de ténèbres ; le bloc de pierr
e informe qui avait été une idole, sur la place où se renc
ontraient quatre routes ; les puits et les rigoles aux coi
ns des rues où se creusaient jadis les réservoirs publics,
et les dômes brisés des temples avec les figuiers sauvage
s qui sortaient de leurs flancs.

Les singes appelaient ce lieu leur ville, et affectaient
de mépriser le Peuple de la Jungle parce qu’il vit dans la
forêt. Et cependant, ils ne savaient jamais à quel usage
avaient été destinés les édifices ni comment y habiter. Il
s s’asseyaient en cercles dans le vestibule menant à la ch
ambre du conseil royal, grattaient leurs puces et faisaien
t semblant d’être des hommes ; ou bien ils couraient au tr
avers des maisons sans toits, ramassaient dans un coin des
plâtras et de vieilles briques, puis oubliaient les cache
ttes ; ou bien ils se battaient, ils criaient, se chamaill
aient en foule, puis, cessant tout à coup, se mettaient à
jouer, du haut en bas des terrasses, dans les jardins du R
0098 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019oi, dont ils secouaient les rosiers et les orangers po
ur le plaisir d’en voir tomber les fruits et les fleurs. I
ls exploraient tous les passages, tous les souterrains du
palais et les centaines de petites chambres obscures, mais
ils ne se rappelaient jamais ce qu’ils avaient vu ; et il
s erraient ainsi au hasard, un à un, deux à deux, ou par g
roupes, en se félicitant l’un l’autre d’agir tellement com
me des hommes. Ils buvaient aux réservoirs dont ils troubl
aient l’eau, et se mordaient pour en approcher, puis s’éla
nçaient tous ensemble en masses compactes et criaient :

– Il n’y a personne dans la Jungle d’aussi sage, d’aussi
bon, d’aussi intelligent, d’aussi fort et d’aussi doux que
les Bandar-log.

Ensuite, ils recommençaient jusqu’à ce que, fatigués de l
a ville, ils retournassent aux cimes des arbres, dans l’es
poir que le Peuple de la Jungle les remarquerait.

Mowgli, élevé à observer la Loi de la Jungle, n’aimait ni
0099 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 ne comprenait ce genre de vie. Il se faisait tard dan
s l’après-midi quand les singes, le portant, arrivèrent au
x Grottes Froides. Et, au lieu d’aller dormir, comme Mowgl
i l’aurait fait après un long voyage, ils se prirent par l
a main et se mirent à danser en chantant leurs plus folles
chansons. Un des singes fit un discours et dit à ses comp
agnons que la capture de Mowgli marquerait une nouvelle ét
ape dans l’histoire des Bandar-log, car il allait leur mon
trer comment on entrelaçait des branches et des roseaux po
ur s’abriter contre la pluie et le vent. Mowgli cueillit d
es lianes et entreprit de les tresser ; les singes essayèr
ent de l’imiter, mais, au bout de quelques minutes, ils ne
s’intéressaient plus à leur besogne et se mirent à tirer
les queues de leurs camarades, ou à sauter des quatre patt
es en toussant.

– Je voudrais manger, dit Mowgli. Je suis un étranger dan
s cette partie de la Jungle. Apportez-moi de la nourriture
, ou permettez-moi de chasser ici.

0100 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Vingt ou trente singes bondirent au-dehors pour lui r
apporter des noix et des pawpaws sauvages ; mais ils comme
ncèrent à se battre en route, et cela leur eût donné trop
de peine de revenir avec ce qui restait de fruits. Mowgli,
non moins endolori et furieux qu’affamé, vaguait dans la
cité vide, lançant de temps à autre le cri de chasse des é
trangers ; mais personne ne lui répondait, et il pensait q
u’en vérité c’était un mauvais gîte qu’il avait trouvé là.

– Tout ce qu’a dit Baloo au sujet des Bandar-log est vrai
, songeait-il en lui-même. Ils sont sans loi, sans cri de
chasse, et sans chefs- rien qu’en mots absurdes et en peti
tes mains prestes et pillardes. De sorte que si je meurs d
e faim ou suis tué en cet endroit, ce sera par ma faute. M
ais il faut que j’essaie de retourner dans ma Jungle. Balo
o me battra sûrement, mais cela vaudra mieux que de faire
la chasse à des billevesées en compagnie des Bandar-log.

A peine se dirigeait-il vers le mur de la ville que les s
0101 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019inges le tirèrent en arrière, en lui disant qu’il ne c
onnaissait pas son bonheur et en le pinçant pour lui donne
r de la reconnaissance. Il serra les dents et ne dit rien,
mais marcha, parmi le tumulte des singes braillants, jusq
u’à une terrasse qui dominait les réservoirs de grès rouge
à demi remplis d’eau de pluie. Au centre de la terrasse s
e dressaient les ruines d’un pavillon, tout de marbre blan
c, bâti pour des reines mortes depuis cent ans. Le toit, e
n forme de dôme, s’était écroulé à demi et bouchait le pas
sage souterrain par lequel les reines avaient coutume de v
enir au palais. Mais les murs étaient faits d’écrans de ma
rbre découpé, merveilleux ouvrage d’entrelacs blancs comme
le lait, incrustés d’agates, de cornalines, de jaspe et d
e lapis-lazuli ; et, lorsque la lune se montra par-dessus
la montagne, elle brilla au travers du lacis ajouré, proje
tant sur le sol des ombres semblables à une dentelle de ve
lours noir.

Tout meurtri, las et à jeun qu’il fût, Mowgli ne put, mal
gré tout, s’empêcher de rire quand les Bandar-log se miren
0102 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019t, par vingt à la fois, à lui remontrer combien ils ét
aient grands, sages, forts et doux, et quelle folie c’étai
t à lui de vouloir les quitter.

– Nous sommes grands. Nous sommes libres. Nous sommes éto
nnants. Nous sommes le peuple le plus étonnant de toute la
Jungle ! Nous le disons tous, aussi ce doit être vrai, cr
iaient-ils. Maintenant, comme tu nous entends pour la prem
ière fois, et que tu es à même de rapporter nos paroles au
Peuple de la Jungle afin qu’il nous remarque dans l’aveni
r, nous te dirons tout ce qui concerne nos excellentes per
sonnes.

Mowgli ne fit aucune objection, et les singes se rassembl
èrent par centaines et centaines sur la terrasse pour écou
ter leurs propres orateurs chanter les louanges des Bandar
-log, et, toutes les fois qu’un orateur s’arrêtait par man
que de respiration, ils criaient tous ensemble :

– C’est vrai, nous pensons de même.
0103 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Mowgli hochait la tête, battait des paupières et disait :
Oui quand ils lui posaient une question ; mais tant de br
uit lui donnait le vertige.

– Tabaqui, le Chacal, doit avoir mordu tous ces gens, son
geait-il, et maintenant ils ont la rage. Certainement, c’e
st la dewanee, la folie. Ne dorment-ils donc jamais ?- Tie
ns, voici un nuage sur cette lune de malheur. Si c’était s
eulement un nuage assez gros pour que je puisse tenter de
fuir dans l’obscurité. Mais- je suis si las.

Deux fidèles guettaient le même nuage du fond du fossé en
ruine, au bas du mur de la ville ; car Bagheera et Kaa, s
achant bien le danger que présentait le Peuple Singe en ma
sse, ne voulaient pas courir de risques inutiles. Les sing
es ne luttent jamais à moins d’être cent contre un, et peu
d’habitants de la jungle tiennent à jouer semblable parti
e.

0104 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Je vais gravir le mur de l’ouest, murmura Kaa, et f
ondre sur eux brusquement à la faveur du sol en pente. Ils
ne se jetteront pas sur mon dos, à moi, malgré leur nombr
e, mais-

– Je le sais, dit Bagheera. Que Baloo n’est-il ici ! Mais
il faut faire ce qu’on peut. Quand ce nuage va couvrir la
lune, j’irai vers la terrasse : ils tiennent là une sorte
de conseil au sujet de l’enfant.

– Bonne chasse, dit Kaa d’un air sombre.

Et il glissa vers le mur de l’ouest. C’était le moins en
ruine, et le gros serpent perdit quelque temps à trouver u
n chemin pour atteindre le haut des pierres. Le nuage cach
ait la lune, et comme Mowgli se demandait ce qui allait su
rvenir, il entendit le pas léger de Bagheera sur la terras
se. La Panthère Noire avait gravi le talus presque sans br
uit, et, sachant qu’il ne fallait pas perdre son temps à m
ordre, frappait de droite et de gauche parmi les singes as
0105 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019sis autour de Mowgli en cercle de cinquante et soixant
e rangs d’épaisseur. Il y eut un hurlement d’effroi et de
rage, et, comme Bagheera trébuchait sur les corps qui roul
aient en se débattant sous son poids, un singe cria :

– Il n’y en a qu’un ici ! Tuez-le ! Tue !

Une mêlée confuse de singes, mordant, griffant, déchirant
, arrachant, se referma sur Bagheera, pendant que cinq ou
six d’entre eux, s’emparant de Mowgli, le remorquaient jus
qu’en haut du pavillon et le poussaient par le trou du dôm
e brisé. Un enfant élevé par les hommes se fût affreusemen
t contusionné, car la chute mesurait quinze bons pieds ; m
ais Mowgli tomba comme Baloo lui avait appris à tomber, et
toucha le sol les pieds les premiers.

– Reste ici, crièrent les singes, jusqu’à ce que nous ayo
ns tué tes amis, et plus tard nous reviendrons jouer avec
toi- si le Peuple Venimeux te laisse en vie.

0106 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Nous sommes du même sang, vous et moi, dit vivement
Mowgli en lançant l’appel des serpents.

Il put entendre un frémissement et des sifflements dans l
es décombres alentour, et il lança l’appel une seconde foi
s pour être sûr.

– Bien, sssoit- ! A bas les capuchons, vous tous ! dirent
une demi-douzaine de voix sourdes (toute ruine dans l’Ind
e devient tôt ou tard un repaire de serpents, et le vieux
pavillon grouillait de cobras). Reste tranquille, Petit Fr
ère, car tes pieds pourraient nous faire mal.

Mowgli se tint immobile autant qu’il lui fut possible, ép
iant, à travers le réseau de marbre, et prêtant l’oreille
au furieux tapage où luttait la Panthère Noire : hurlement
s, glapissements, bousculades, que dominait le râle rauque
et profond de Bagheera, rompant, fonçant, plongeant et vi
rant sous les tas compacts de ses ennemis. Pour la premièr
e fois depuis sa naissance, Bagheera luttait pour défendre
0107 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 sa vie.

– Baloo doit suivre de près ; Bagheera ne serait pas là s
ans renfort, pensait Mowgli.

Et il cria à haute voix :

– Au réservoir ! Bagheera. Gagne les citernes. Gagne-les
et plonge ! Vers l’eau !

Bagheera entendit, et le cri qui lui apprenait le salut d
e Mowgli lui rendit un nouveau courage. Elle s’ouvrit un c
hemin, avec des efforts désespérés, pouce par pouce, droit
dans la direction des réservoirs, avançant péniblement, e
n silence. Alors, du mur ruiné le plus voisin de la Jungle
s’éleva, comme un roulement, le cri de guerre de Baloo. L
e vieil Ours avait fait de son mieux mais il n’avait pu ar
river plus tôt.

– Bagheera, cria-t-il, me voici. Je grimpe ! Je me hâte !
0108 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Ahuwora ! Les pierres glissent sous mes pieds ! Atten
dez, j’arrive, ô très infâmes Bandar-log !

Il n’apparut, haletant, au haut de la terrasse, que pour
disparaître jusqu’à la tête sous une vague de singes ; mai
s il se cala carrément sur ses hanches, et, ouvrant ses pa
ttes de devant, il en étreignit autant qu’il en pouvait te
nir, et se mit à cogner d’un mouvement régulier : bat- bat
– bat, qu’on eût pris pour le rythme cadencé d’une roue à
aubes. Un bruit de chute et d’eau rejaillissante avertit M
owgli que Bagheera s’était taillé un chemin jusqu’au réser
voir où les singes ne pouvaient suivre. La Panthère resta
là, suffoquant, la tête juste hors de l’eau, tandis que le
s singes, échelonnés sur les marches rouges, par trois ran
gs de profondeur, dansaient de rage de haut en bas, prêts
à l’attaquer de tous côtés à la fois, si elle faisait mine
de sortir pour venir au secours de Baloo. Ce fut alors qu
e Bagheera souleva son menton tout dégouttant d’eau, et, d
e désespoir, lança l’appel des serpents pour demander seco
urs :
0109 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Nous sommes du même sang, vous et moi.

Kaa, semblait-il, avait tourné queue à la dernière minute
. Et Baloo, à demi suffoqué sous les singes au bord de la
terrasse, ne put retenir un petit rire en entendant la Pan
thère Noire appeler à l’aide.

Kaa venait à peine de se frayer une route par-dessus le m
ur de l’ouest, prenant terre d’un effort qui délogea une d
es pierres du faîte pour l’envoyer rouler dans le fossé. I
l n’avait pas l’intention de perdre aucun des avantages du
terrain ; aussi se roula-t-il et déroula-t-il une ou deux
fois, pour être sûr que chaque pied de son long corps éta
it en condition. Pendant ce temps, la lutte avec Baloo con
tinuait, les singes glapissaient dans le réservoir autour
de Bagheera, et Mang, la Chauve-Souris, volant de-ci, de-l
à, portait à travers la Jungle la nouvelle de la grande ba
taille, si bien que Hathi lui-même, l’Eléphant sauvage, se
mit à trompeter, et que, de très loin, des bandes de sing
0110 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019es éparses, réveillées par le bruit, accoururent, en b
ondissant à travers les routes des arbres, à l’aide de leu
rs amis des Grottes Froides, tandis que le fracas de la lu
tte effarouchait tous les oiseaux diurnes à des milles à l
‘entour.

Alors vint Kaa, tout droit, très vite, avec la hâte de tu
er. La puissance de combat d’un python réside dans le choc
de sa tête appuyée de toute la force et de tout le poids
de son corps. Si vous pouvez imaginer une lance, ou un bél
ier, ou un marteau lourd d’à peu près une demi-tonne, cond
uit et habité par une volonté froide et calme, vous pouvez
grossièrement vous figurer à quoi ressemblait Kaa dans le
combat. Un python de quatre ou cinq pieds peut renverser
un homme s’il le frappe en pleine poitrine ; or, Kaa, vous
le savez, avait trente pieds de long. Son premier coup fu
t donné au c-ur même de la masse des singes qui s’acharnai
ent sur Baloo, dirigé au but bouche close et sans bruit. I
l n’y en eut pas besoin d’un second. Les singes se dispers
èrent aux cris de :
0111 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Kaa ! C’est Kaa ! Fuyez ! Fuyez !-

Depuis des générations, les singes avaient été tenus en r
espect par l’épouvante où les plongeaient les histoires de
leurs aînés à propos de Kaa, le voleur nocturne, qui glis
se le long des branches aussi doucement que s’étend la mou
sse, et enlève aisément le singe le plus vigoureux ; du vi
eux Kaa, qui peut se rendre tellement pareil à une branche
morte ou à une souche pourrie, que les plus avisés s’y la
issent prendre, jusqu’à ce que la branche les happe. Kaa é
tait tout ce que craignaient les singes dans la Jungle, ca
r aucun d’eux ne savait où s’arrêtait son pouvoir, aucun d
‘eux ne pouvait le regarder en face, et aucun d’eux n’étai
t jamais sorti vivant de son étreinte.

Aussi fuyaient-ils, en bégayant de terreur, sur les murs
et les toits des maisons, tandis que Baloo poussait un pro
fond soupir de soulagement. Malgré sa fourrure beaucoup pl
us épaisse que celle de Bagheera, il avait cruellement sou
0112 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ffert de la lutte. Alors, Kaa ouvrit la bouche pour la
première fois : un ordre prolongé siffla et les singes qu
i, au loin, se pressaient de venir à la défense des Grotte
s Froides s’arrêtèrent où ils étaient, cloués par l’épouva
nte, tandis que pliaient et craquaient sous leur poids les
branches qu’ils chargeaient. Ceux qui couvraient les murs
et les maisons vides turent subitement leurs cris, et, da
ns le silence qui tomba sur la cité, Mowgli entendit Baghe
era secouer ses flancs humides en sortant du réservoir. Pu
is, la clameur recommença. Les singes bondirent plus haut
sur les murs ; ils se cramponnèrent aux cous des grandes i
doles de pierre et poussèrent des cris perçants en sautill
ant le long des créneaux, tandis que Mowgli, qui dansait d
e joie dans le pavillon, collait son -il aux jours du marb
re et huait à la façon des hiboux, entre ses dents de deva
nt, pour se moquer et montrer son mépris.

– Remonte le Petit d’Homme par la trappe ; je ne peux pas
faire davantage, haleta Bagheera. Prenons le Petit d’Homm
e et fuyons. Ils pourraient nous attaquer de nouveau.
0113 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Ils ne bougeront plus jusqu’à ce que je le leur command
e. Restez. Ssss !

Kaa siffla et le silence se répandit une fois de plus sur
la ville.

– Je ne pouvais pas venir plus tôt, camarade- mais- j’ai
cru, en vérité, t’entendre appeler-

Cela s’adressait à Bagheera.

– Je- je peux bien avoir crié dans la lutte, répondit Bag
heera. Baloo, es-tu blessé ?

– Je ne suis pas sûr qu’ils ne m’aient pas taillé en cent
petits oursons, dit Baloo en secouant gravement ses patte
s l’une après l’autre. Wow ! Je suis moulu. Kaa, nous te d
evons, je pense, la vie- Bagheera et moi.

0114 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Peu importe. Où est le Petit d’Homme ?

– Ici, dans une trappe ; je ne peux pas grimper, cria Mow
gli.

La courbe du dôme écroulé s’arrondissait sur sa tête.

– Emmenez-le. Il danse comme Mor, le Paon. Il va écraser
nos petits, dirent les cobras à l’intérieur.

– Ah ! ah ! fit Kaa avec un petit rire ; elle a des amis
partout, cette graine d’homme ! Recule-toi, petit ; cachez
-vous, Peuple du Poison. Je vais briser le mur.

Kaa examina avec soin la maçonnerie, jusqu’à ce qu’il déc
ouvrît, dans le réseau du marbre, une lézarde plus pâle dé
notant un point faible. Il donna deux ou trois légers coup
s de tête pour se rendre compte de la distance ; puis, éle
vant six pieds de son corps au-dessus du sol, il lança de
toutes ses forces, le nez en avant, une demi-douzaine de c
0115 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019oups de bélier. Le travail à jour céda, s’émietta en u
n nuage de poussière et de gravats, et Mowgli se jeta d’un
bond par l’ouverture entre Baloo et Bagheera- un bras pas
sé autour de chaque cou musculeux-

– Es-tu blessé ? – demanda Baloo, en le serrant doucement
.

– Je suis las, j’ai faim, et je ne suis pas moulu à moiti
é. Mais- oh !- ils vous ont cruellement traités, mes frère
s. Vous saignez.

– Il y en a d’autres, dit Bagheera en se léchant les lèvr
es et en regardant les singes morts sur la terrasse et aut
our du réservoir.

– Ce n’est rien, ce n’est rien, si tu es sauf, ô mon orgu
eil entre toutes les petites grenouilles ! pleura Baloo.

– Nous jugerons de cela plus tard, dit Bagheera d’un ton
0116 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019sec, qui ne plut pas du tout à Mowgli. Mais voici Kaa,
auquel nous devons l’issue de la bataille, et toi, la vie
. Remercie-le suivant nos coutumes, Mowgli.

Mowgli se tourna et vit la tête du grand Python qui oscil
lait à un pied au-dessus de la sienne.

– Ainsi, c’est là cette graine d’homme, dit Kaa. Sa peau
est très douce et il ne diffère pas beaucoup des Bandar-lo
g. Aie soin, petit, que je ne te prenne jamais pour un sin
ge par quelque crépuscule, un jour où je vienne de changer
d’habit.

– Nous sommes du même sang, toi et moi, répondit Mowgli.
Je te dois la vie, cette nuit. Ma proie sera ta proie, si
jamais tu as faim, ô Kaa !

– Tous mes remerciements. Petit Frère, dit Kaa, dont l’-i
l narquois brillait. Et que peut tuer un si hardi chasseur
? Je demande à suivre, la prochaine fois qu’il se met en
0117 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019campagne.

– Je ne tue rien-, je suis trop petit-, mais je rabats le
s chèvres au-devant de ceux qui en ont l’emploi. Quand tu
te sentiras vide, viens à moi et tu verras si je dis vrai.
J’ai quelque adresse, grâce à ceci – il montra ses mains
– et si jamais tu tombes dans un piège, je peux payer la d
ette que je te dois, ainsi que ma dette envers Bagheera et
Baloo, ici présents. Bonne chasse à vous tous, mes maître
s.

– Bien dit ! grommela Baloo.

Car Mowgli avait joliment tourné ses remerciements.

Le Python laissa tomber légèrement sa tête, pour une minu
te, sur l’épaule de Mowgli.

– C-ur brave et langue courtoise, dit-il, te conduiront l
oin dans la Jungle, petit- Mais maintenant, va-t’en vite a
0118 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019vec tes amis. Va-t’en dormir, car la lune se couche, e
t il vaut mieux que tu ne voies pas ce qui va suivre.

La lune s’enfonçait derrière les collines, et les rangs d
e singes tremblants, pressés les uns contre les autres sur
les murs et les créneaux, paraissaient comme des franges
grelottantes et déchiquetées. Baloo descendit au réservoir
pour y boire et Bagheera commença de mettre ordre dans sa
fourrure tandis que Kaa rampait vers le centre de la terr
asse et fermait ses mâchoires d’un claquement sonore qui r
ivait sur lui les yeux de tous les singes.

– La lune se couche, dit-il. Y a-t-il encore assez de lum
ière pour voir ?

Des murs vint un gémissement comme celui du vent à la poi
nte des arbres :

– Nous voyons, ô Kaa !

0119 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Bien. Et maintenant, voici la danse- la Danse de la
Faim de Kaa. Restez tranquilles et regardez !

Il se lova deux ou trois fois en un grand cercle, agitant
sa tête de droite et de gauche d’un mouvement de navette.
Puis il se mit à faire des boucles et des huit avec son c
orps, des triangles visqueux qui se fondaient en carrés mo
us, en pentagones, en tertres mouvants, tout cela sans se
hâter, sans jamais interrompre le sourd bourdonnement de s
a chanson. La nuit se faisait de plus en plus noire ; bien
tôt, on ne distingua plus la lente et changeante oscillati
on du corps, mais on continuait d’entendre le bruissement
des écailles.

Baloo et Bagheera se tenaient immobiles comme des pierres
, des grondements au fond de la gorge, le cou hérissé, et
Mowgli regardait, tout surpris.

– Bandar-log, dit enfin la voix de Kaa, pouvez-vous bouge
r mains ou pieds sans mon ordre ? Parlez !
0120 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Sans ton ordre, nous ne pouvons bouger pieds ni mains,
ô Kaa !

– Bien ! Approchez d’un pas plus près de moi.

Les rangs des singes, irrésistiblement, ondulèrent en ava
nt, et Baloo et Bagheera firent avec eux un pas raide.

– Plus près ! siffla Kaa.

Et tous entrèrent en mouvement de nouveau.

Mowgli posa ses mains sur Baloo et sur Bagheera pour les
entraîner au loin, et les deux grosses bêtes tressailliren
t, comme si on les eût tirées d’un rêve.

– Laisse ta main sur mon épaule, murmura Bagheera. Laisse
-la, ou je vais être obligée de retourner- de retourner ve
rs Kaa. Aah !
0121 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Mais ce n’est rien que le vieux Kaa en train de faire d
es ronds dans la poussière, allons-nous-en, dit Mowgli, al
lons-nous-en !

Et tous trois se glissèrent à travers une brèche des murs
pour gagner la Jungle.

– Whoof ! dit Baloo, quand il se retrouva dans la calme a
tmosphère des arbres. Jamais plus je ne fais alliance avec
Kaa.

Et il se secoua du haut en bas.

– Il en sait plus que nous, dit Bagheera, en frissonnant.
Un peu plus, si je n’avais suivi, je marchais dans sa gue
ule.

– Plus d’un en prendra la route avant que la lune se lève
de nouveau, dit Baloo. Il fera bonne chasse- à sa manière
0122 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019.

– Mais qu’est-ce que tout cela signifiait ? demanda Mowgl
i, qui ne savait rien de la puissance de fascination du Py
thon. Je n’ai rien vu de plus qu’un gros serpent en train
de faire des ronds ridicules, jusqu’à ce qu’il fit noir. E
t son nez était tout abîmé. Oh ! oh !

– Mowgli, dit Bagheera avec irritation, son nez était abî
mé à cause de toi, comme c’est à cause de toi que sont déc
hirés mes oreilles, mes flancs et mes pattes, ainsi que le
mufle et les épaules de Baloo. Ni Baloo ni Bagheera ne se
ront en humeur de chasser avec plaisir pendant de longs jo
urs.

– Ce n’est rien, dit Baloo, nous sommes rentrés en posses
sion du Petit d’Homme.

– C’est vrai, mais il nous coûte cher ; il nous a coûté d
u temps qu’on aurait pu passer en chasses utiles, des bles
0123 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019sures, du poil (je suis à moitié pelée tout le long du
dos), et enfin de l’honneur. Je dis de l’honneur, car, ra
ppelle-toi, Mowgli, que moi, la Panthère Noire, j’ai dû ap
peler à l’aide Kaa, et que tu nous as vus, Baloo et moi, d
emeurer stupides comme des oisillons devant la Danse de la
Faim. Tout ceci, Petit d’Homme, vient de tes jeux avec le
s Bandar-log.

– C’est vrai, c’est vrai, dit Mowgli avec chagrin. Je sui
s un vilain petit d’homme, et je me sens le c-ur très gros
.

– Hum ! Que dit la Loi de la Jungle, Baloo ?

Baloo ne voulait pas accabler Mowgli, mais il ne pouvait
prendre de licences avec la Loi ; aussi mâchonna-t-il :

– Chagrin n’est pas punition. Mais souviens-t’en, Bagheer
a- il est tout petit !

0124 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Je m’en souviendrai ; mais il a mal fait, et les co
ups méritent maintenant des coups. Mowgli, as-tu quelque c
hose à dire ?

– Rien. J’ai eu tort. Baloo et toi, vous êtes blessés. C’
est juste.

Bagheera lui donna une demi-douzaine de tapes, amicales p
our une panthère (elles auraient à peine réveillé un de se
s propres petits), mais qui furent pour un enfant de sept
ans une correction aussi sévère qu’on en pourrait souhaite
r d’éviter. Quand ce fut fini, Mowgli éternua et tâcha de
se reprendre, sans un mot.

– Maintenant, dit Bagheera, saute sur mon dos, Petit Frèr
e, et retournons à la maison.

Une des beautés de la Loi de la Jungle, c’est que la puni
tion règle tous les comptes. C’en est fini, après, de tout
es tracasseries.
0125 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Mowgli laissa tomber sa tête sur le dos de Bagheera et s’
endormit si profondément qu’il ne s’éveilla même pas lorsq
u’on le déposa dans la caverne de ses frères.

– – –

Chanson de route des Bandar-log

Voyez-vous passer festonnant la brune
A mi-chemin de la jalouse lune !
N’enviez-vous pas nos libres tribus ?
Que penseriez-vous de deux mains de plus ?
N’aimeriez-vous pas cette queue au tour
Plus harmonieux que l’arc de l’Amour ?
Vous vous fâchez ?- Ça n’est pas important,

Frère, regarde ta queue
0126 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Qui pend !

Sur la branche haute en rangs nous rêvons
A de beaux secrets que seuls nous savons,
Songeant aux exploits que le monde espère,
Et qu’à l’instant notre génie opère,
Quelque chose de noble et de sage fait
De par la vertu d’un simple souhait-
Quoi ? Je ne sais plus- Etait-ce important ?

Frère, regarde ta queue
Qui pend !

Tous les différents langages ou cris
D’oiseau, de reptile ou de fauve appris,
Plume, écaille, poil, chants de plaine ou bois,
Jacassons-les vite et tous à la fois !
Excellent ! Parfait ! Voilà que nous sommes
Maintenant pareils tout à fait aux hommes !
Jouons à l’homme- est-ce bien important ?
0127 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Frère, regarde ta queue
Qui pend !
Le peuple singe est étonnant.

Venez ! Notre essaim bondissant dans les grands bois mont
e et descend
En fusée aux sommets légers où mûrit le raisin sauvage,
Par le bois mort que nous cassons et le beau bruit que no
us faisons
Oh ! soyez sûrs que nous allons consommer un sublime ouvr
age !
« Au tigre, au tigre ! »
(Tiger ! Tiger !)

Reviens-tu content, chasseur fier ?
Frère, à l’affût j’eus froid hier.
C’est ton gibier que j’aperçois ?
Frère, il broute encore sous bois.
Où donc ta force et ton orgueil ?
0128 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Frère, ils ont fui mon c-ur en deuil.
Si vite pourquoi donc courir ?
Frère, à mon trou je vais mourir.

Quand Mowgli quitta la caverne du loup, après sa querelle
avec le Clan au Rocher du Conseil, il descendit aux terre
s cultivées où habitaient les villageois, mais il ne voulu
t pas s’y arrêter : la Jungle était trop proche, et il sav
ait qu’il s’était fait au moins un ennemi dangereux au Con
seil. Il continua sa course par le chemin raboteux qui des
cendait la vallée ; il le suivit au grand trot, d’une seul
e traite, fit environ vingt milles et parvint à une contré
e qu’il ne connaissait pas. La vallée s’ouvrait sur une va
ste plaine parsemée de rochers et coupée de ravins. A un b
out se tassait un petit village et à l’autre la Jungle tou
ffue s’abaissait rapidement vers les pâturages et s’y arrê
tait net, comme si on l’eût tranchée d’un coup de bêche. P
artout dans la plaine paissaient les b-ufs et les buffles,
et, quand les petits garçons chargés de la garde des trou
peaux aperçurent Mowgli, ils poussèrent des cris et s’enfu
0129 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019irent, et les chiens parias jaunes, qui errent toujour
s autour d’un village hindou, se mirent à aboyer. Mowgli a
vança, car il se sentait grand faim, et, en arrivant à l’e
ntrée du village, il vit le gros buisson épineux que chaqu
e jour, au crépuscule, l’on tirait devant, poussé sur l’un
des côtés.

– Hum ! dit-il, car il avait rencontré plus d’une de ces
barricades dans ses expéditions nocturnes en quête de chos
es à manger. Alors, les hommes craignent le Peuple de la J
ungle même ici !

Il s’assit près de la barrière et, au premier homme qui s
ortit, il se leva, ouvrit la bouche et en désigna du doigt
le fond pour indiquer qu’il avait besoin de nourriture. L
‘homme écarquilla les yeux et remonta en courant l’unique
rue du village, appelant le prêtre, gros Hindou vêtu de bl
anc avec une marque rouge et jaune sur le front. Le prêtre
vint à la barrière et, avec lui, plus de cent personnes é
carquillant aussi les yeux, pariant, criant et se montrant
0130 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Mowgli du doigt.

– Ils n’ont point de façons, ces gens qu’on appelle des h
ommes ! se dit Mowgli. Il n’y a que le singe gris capable
de se conduire comme ils font.

Il rejeta en arrière ses longs cheveux et fronça le sourc
il en regardant la foule.

– Qu’y a-t-il là d’effrayant ? dit le prêtre. Regardez le
s marques de ses bras et de ses jambes. Ce sont les morsur
es des loups. Ce n’est qu’un enfant-loup échappé de la Jun
gle.

En jouant avec lui, les petits loups avaient souvent mord
u Mowgli plus fort qu’ils ne voulaient et il portait aux j
ambes et aux bras nombre de balafres blanches. Mais il eût
été la dernière personne du monde à nommer cela des morsu
res, car il savait, lui, ce que mordre veut dire.

0131 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Arré ! Arré ! crièrent en même temps deux ou trois
femmes. Mordu par les loups, pauvre enfant ! C’est un beau
garçon. Il a les yeux comme du feu. Parole d’honneur, Mes
sua, il ressemble à ton garçon qui fut enlevé par le tigre
.

– Laissez-moi voir ! dit une femme qui portait de lourds
anneaux de cuivre aux poignets et aux chevilles.

Et elle étendit la main au-dessus de ses yeux pour regard
er attentivement Mowgli.

– C’est vrai. Il est plus maigre, mais il a tout à fait l
es yeux de mon garçon.

Le prêtre était un habile homme et savait Messua la femme
du plus riche habitant de l’endroit. Il leva les yeux au
ciel pendant une minute et dit solennellement :

– Ce que la Jungle a pris, la Jungle le rend. Emmène ce g
0132 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019arçon chez toi, ma s-ur, et n’oublie pas d’honorer le
prêtre qui voit si loin dans la vie des hommes.

– Par le taureau qui me racheta ! dit Mowgli en lui-même,
du diable si, avec toutes ces paroles, on ne se croirait
pas à un autre examen du Clan ! Allons, puisque je suis un
homme, il faut me conduire en homme.

La foule se dispersa en même temps que la femme faisait s
igne à Mowgli de venir jusqu’à sa hutte, où il y avait un
lit laqué de rouge, un large récipient à grains, en terre
cuite, orné de curieux dessins en relief, une demi-douzain
e de casseroles en cuivre, l’image d’un dieu hindou dans u
ne petite niche, et, sur le mur, un vrai miroir, tel qu’il
s’en trouve pour huit sous dans les foires de campagne.

Elle lui donna un grand verre de lait et du pain, puis el
le lui pesa la main sur la tête et le regarda au fond des
yeux- Elle pensait que peut-être c’était son fils, son fil
s revenu de la Jungle où le tigre l’avait emporté. Aussi l
0133 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ui dit-elle :

– Nathoo, Nathoo !-

Mowgli ne parut pas connaître ce nom.

– Ne te rappelles-tu pas le jour où je t’ai donné des sou
liers neufs ?

Elle toucha ses pieds, ils étaient presque aussi durs que
de la corne.

– Non, fit-elle avec tristesse, ces pieds-là n’ont jamais
porté de souliers ; mais tu ressembles tout à fait à mon
Nathoo, et tu seras mon fils.

Mowgli éprouvait un malaise parce qu’il n’avait jamais de
sa vie été sous un toit ; mais, en regardant le chaume, i
l s’aperçut qu’il pourrait l’arracher toutes les fois qu’i
l voudrait s’en aller ; et, d’ailleurs, la fenêtre ne ferm
0134 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ait pas.

Puis il se dit : « A quoi bon être homme, si on ne compre
nd pas le langage de l’homme ? A cette heure, je me trouve
aussi niais et aussi muet que le serait un homme avec nou
s dans la Jungle. Il faut que je parle leur langue.»

Ce n’était pas seulement par jeu qu’il avait appris, pend
ant qu’il vivait avec les loups, à imiter l’appel du daim
dans la Jungle et le grognement du marcassin. De même, dès
que Messua prononçait un mot, Mowgli l’imitait à peu près
parfaitement et, avant la nuit, il avait appris le nom de
bien des choses dans la hutte.

Une difficulté se présenta à l’heure du coucher, parce qu
e Mowgli ne voulait pas dormir emprisonné par rien qui res
semblât à une trappe à panthères autant que cette hutte, e
t, lorsqu’on ferma la porte, il sortit par la fenêtre.

– Laisse-le faire, dit le mari de Messua. Rappelle-toi qu
0135 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019’il n’a peut-être jamais dormi dans un lit. S’il nous
a été réellement envoyé pour remplacer notre fils, il ne s
‘enfuira pas.

Mowgli alla s’étendre sur l’herbe longue et lustrée qui b
ordait le champ ; mais il n’avait pas fermé les yeux qu’un
museau gris et soyeux se fourrait sous son menton.

– Pouah ! grommela Frère Gris (c’était l’aîné des petits
de Mère Louve). Voilà un pauvre salaire pour t’avoir suivi
pendant vingt milles ! Tu sens la fumée de bois et l’étab
le, tout à fait comme un homme, déjà- Réveille-toi, Petit
Frère ! j’apporte des nouvelles.

– Tout le monde va bien dans la Jungle ? dit Mowgli, en l
e serrant dans ses bras.

– Tout le monde, sauf les loups qui ont été brûlés par la
Fleur Rouge. Maintenant, écoute. Shere Khan est parti cha
sser au loin jusqu’à ce que son habit repousse, car il est
0136 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 vilainement roussi. Il jure qu’à son retour il couche
ra tes os dans la Waingunga.

– Nous sommes deux à jurer : moi aussi, j’ai fait une pet
ite promesse. Mais les nouvelles sont toujours bonnes à sa
voir. Je suis fatigué, ce soir, très fatigué de toutes ces
nouveautés. Frère Gris ; mais tiens-moi toujours au coura
nt.

– Tu n’oublieras pas que tu es un loup ? Les hommes ne te
le feront pas oublier ? demanda Frère Gris d’une voix inq
uiète.

– Jamais. Je me rappellerai toujours que je t’aime, toi e
t tous ceux de notre caverne ; mais je me rappellerai touj
ours aussi que j’ai été chassé du Clan.

– Et que tu peux être chassé d’un autre clan !- Les homme
s ne sont que des hommes. Petit Frère, et leur bavardage e
st comme le babil des grenouilles dans la mare. Quand je r
0137 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019eviendrai ici, je t’attendrai dans les bambous, au bor
d du pacage-

Pendant les trois mois qui suivirent cette nuit, Mowgli n
e passa guère la barrière du village, tant il besognait à
apprendre les us et coutumes des hommes. D’abord il eut à
porter un pagne autour des reins, ce qui l’ennuya horrible
ment ; ensuite, il lui fallut apprendre ce que c’était que
l’argent, à quoi il ne comprenait rien du tout, et le lab
ourage, dont il ne voyait pas l’utilité. Puis, les petits
enfants du village le mettaient en colère. Heureusement, l
a Loi de la Jungle lui avait appris à ne pas se fâcher, ca
r, dans la Jungle, la vie et la nourriture dépendent du sa
ng-froid ; mais, quand ils se moquaient de lui parce qu’il
refusait de jouer à leurs jeux, comme de lancer un cerf-v
olant, ou parce qu’il prononçait un mot de travers, il ava
it besoin de se rappeler qu’il est indigne d’un chasseur d
e tuer des petits tout nus, pour s’empêcher de les prendre
et de les casser en deux. Il ne se rendait pas compte de
sa force le moins du monde. Dans la jungle, il se savait f
0138 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019aible en comparaison des bêtes ; mais, dans le village
, les gens disaient qu’il était fort comme un taureau.

Il ne se faisait assurément aucune idée de ce que peut êt
re la crainte : le jour où le prêtre du village lui déclar
a que, s’il volait ses mangues, le dieu du temple serait e
n colère, il alla prendre l’image, l’apporta au prêtre dan
s sa maison, et lui demanda de mettre le dieu en colère, p
arce qu’il aurait plaisir à se battre avec. Ce fut un scan
dale affreux, mais le prêtre l’étouffa, et le mari de Mess
ua paya beaucoup de bon argent pour apaiser le dieu.

Mowgli n’avait pas non plus le moindre sentiment de la di
fférence qu’établit la caste entre un homme et un autre ho
mme. Quand l’âne du potier glissait dans l’argilière, Mowg
li le hissait dehors par la queue ; et il aidait à empiler
les pots lorsqu’ils partaient pour le marché de Khanhiwar
a. Geste on ne peut plus choquant, attendu que le potier e
st de basse caste, et son âne pis encore. Si le prêtre le
réprimandait, Mowgli le menaçait de le camper aussi sur l’
0139 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019âne, et le prêtre conseilla au mari de Messua de mettr
e l’enfant au travail aussitôt que possible ; en conséquen
ce, le chef du village prescrivit à Mowgli d’avoir à sorti
r avec les buffles le jour suivant et de les garder pendan
t qu’ils seraient à paître.

Rien ne pouvait plaire davantage à Mowgli ; et le soir mê
me, puisqu’il était chargé d’un service public, il se diri
gea vers le cercle de gens qui se réunissaient quotidienne
ment sur une plate-forme en maçonnerie, à l’ombre d’un gra
nd figuier. C’était le club du village, et le chef, le vei
lleur et le barbier, qui savaient tous les potins de l’end
roit, et le vieux Buldeo, le chasseur du village, qui poss
édait un mousquet, s’assemblaient et fumaient là. Les sing
es bavardaient, perchés sur les branches supérieures, et i
l y avait sous la plate-forme un trou, demeure d’un cobra,
auquel on servait une petite jatte de lait tous les soirs
, parce qu’il était sacré ; et les vieillards, assis autou
r de l’arbre, causaient et aspiraient leurs gros houkas tr
ès avant dans la nuit. Ils racontaient d’étonnantes histoi
0140 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019res de dieux, d’hommes et de fantômes ; et Buldeo en r
apportait de plus étonnantes encore sur les habitudes des
bêtes dans la Jungle, jusqu’à faire sortir les yeux de la
tête aux enfants, assis en dehors du cercle. La plupart de
s histoires concernaient des animaux car, pour ces village
ois, la Jungle était toujours à leur porte. Le daim et le
sanglier fouillaient leurs récoltes et de temps à autre le
tigre enlevait un homme, au crépuscule, en vue des portes
du village.

Mowgli, qui, naturellement, connaissait un peu les choses
dont ils parlaient, avait besoin de se cacher la figure p
our qu’on ne le vît pas rire, tandis que Buldeo, son mousq
uet en travers des genoux, passait d’une histoire merveill
euse à une autre plus merveilleuse encore ; et les épaules
de Mowgli en sautaient de gaieté.

Buldeo expliquait maintenant comment le tigre qui avait e
nlevé le fils de Messua était un tigre fantôme, habité par
l’âme d’un vieux coquin d’usurier mort quelques années au
0141 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019paravant.

– Et je sais que cela est vrai, dit-il, parce que Purun D
ass boitait toujours du coup qu’il avait reçu dans une éme
ute, quand ses livres de comptes furent brûlés, et le tigr
e dont je parle boite aussi, car les traces de ses pattes
sont inégales.

– C’est vrai, c’est vrai, ce doit être la vérité ! approu
vèrent ensemble les barbes grises.

– Toutes vos histoires ne sont-elles que pareilles turlut
aines et contes de lune ? dit Mowgli. Ce tigre boite parce
qu’il est né boiteux, comme chacun sait. Et parler de l’â
me d’un usurier dans une bête qui n’a jamais eu le courage
d’un chacal, c’est parler comme un enfant.

La surprise laissa Buldeo sans parole pendant un moment,
et le chef du village ouvrit de grands yeux.

0142 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Oh, oh ! C’est le marmot de jungle, n’est-ce pas ?
dit enfin Buldeo. Puisque tu es si malin, tu ferais mieux
d’apporter sa peau à Khanhiwara, car le gouvernement a mis
sa tête à prix pour cent roupies- Mais tu ferais encore m
ieux de te taire quand tes aînés parlent !

Mowgli se leva pour partir.

– Toute la soirée, je suis resté là vous écoutant, jeta-t
-il par-dessus son épaule, et, sauf une ou deux fois, Buld
eo n’a pas dit un mot de vrai sur la Jungle, qui est à sa
porte- Comment croire, alors, ces histoires de fantômes, d
e dieux et de daims qu’il prétend avoir vus ?

– Il est grand temps que ce garçon aille garder les troup
eaux ! dit le chef du village, tandis que Buldeo soufflait
et renâclait de colère, devant l’impertinence de Mowgli.

Selon la coutume de la plupart des villages hindous, quel
0143 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ques jeunes pâtres emmenaient le bétail et les buffles
de bonne heure, le matin, et les ramenaient à la nuit tom
bante ; et les mêmes bestiaux qui fouleraient à mort un ho
mme blanc se laissent battre, bousculer et ahurir par des
enfants dont la tête arrive à peine à la hauteur de leur m
useau. Tant que les enfants restent avec les troupeaux, il
s sont en sûreté, car le tigre lui-même n’ose charger le b
étail en nombre ; mais, s’ils s’écartent pour cueillir des
fleurs ou courir après les lézards, il leur arrive d’être
enlevés. Mowgli descendit la rue du village au point du j
our, assis sur le dos de Rama, le grand taureau du troupea
u ; et les buffles bleu ardoise, avec leurs longues cornes
traînantes et leurs yeux hagards, se levèrent de leurs ét
ables, un par un, et le suivirent ; et Mowgli, aux enfants
qui l’accompagnaient, fit voir très clairement qu’il étai
t le maître. Il frappa les buffles avec un long bambou pol
i, et dit à Kamya, un des garçons, de laisser paître le bé
tail tandis qu’il allait en avant avec les buffles et de p
rendre bien garde à ne pas s’éloigner du troupeau.

0144 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Un pâturage indien est tout en rochers, en mottes, en
trous et en petits ravins, parmi lesquels les troupeaux s
e dispersent et disparaissent. Les buffles aiment générale
ment les mares et les endroits vaseux, où ils se vautrent
et se chauffent, dans la boue chaude, durant des heures. M
owgli les conduisit jusqu’à la lisière de la plaine, où la
Waingunga sortait de la Jungle ; là, il se laissa glisser
du dos de Rama, et s’en alla trottant vers un bouquet de
bambous où il trouva Frère Gris.

– Ah ! dit Frère Gris, je suis venu attendre ici bien des
jours de suite. Que signifie cette besogne de garder le b
étail ?

– Un ordre que j’ai reçu, dit Mowgli ; me voici pour un t
emps berger de village. Quelles nouvelles de Shere Khan ?

– Il est revenu dans le pays et t’a guetté longtemps par
ici. Maintenant, il est reparti, car le gibier se fait rar
0145 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019e. Mais il veut te tuer.

– Très bien, fit Mowgli. Aussi longtemps qu’il sera loin,
viens t’asseoir sur un rocher, toi ou l’un de tes frères,
de façon que je puisse vous voir en sortant du village. Q
uand il reviendra, attends-moi dans le ravin proche de l’a
rbre dhâk, au milieu de la plaine. Il n’est pas nécessaire
de courir dans la gueule de Shere Khan.

Puis Mowgli choisit une place à l’ombre, se coucha et dor
mit pendant que les buffles paissaient autour de lui. La g
arde des troupeaux, dans l’Inde, est un des métiers les pl
us paresseux du monde. Le bétail change de place et broute
, puis se couche et change de place encore, sans mugir pre
sque jamais. Il grogne seulement. Quant aux buffles, ils d
isent rarement quelque chose, mais entrent l’un après l’au
tre dans les mares bourbeuses, s’enfoncent dans la boue ju
squ’à ce que leurs mufles et leurs grands yeux bleu faïenc
e se montrent seuls à la surface, et là, ils restent immob
iles, comme des blocs. Le soleil fait vibrer les rochers d
0146 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ans la chaleur de l’atmosphère et les petits bergers e
ntendent un vautour – jamais plus – siffler presque hors d
e vue au-dessus de leur tête ; et ils savent que s’ils mou
raient, ou si une vache mourait, ce vautour descendrait en
fauchant l’air, que le plus proche vautour, à des milles
plus loin, le verrait choir et suivrait, et ainsi de suite
, de proche en proche, et qu’avant même qu’ils fussent mor
ts, il y aurait là une vingtaine de vautours affamés venus
de nulle part.

Tantôt ils dorment, veillent, se rendorment ; ils tressen
t de petits paniers d’herbe sèche et y mettent des sautere
lles, ou attrapent deux mantes religieuses pour les faire
lutter ; ils enfilent en colliers des noix de jungle rouge
s et noires, guettent le lézard qui se chauffe sur la roch
e ou le serpent à la poursuite d’une grenouille près des f
ondrières. Tantôt ils chantent de longues, longues chanson
s avec de bizarres trilles indigènes à la chute des phrase
s, et le jour leur semble plus long qu’à la plupart des ho
mmes la vie entière ; parfois ils élèvent un château de bo
0147 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ue avec des figurines d’hommes, de chevaux, de buffles
, modelées en boue également, et placent des roseaux dans
la main des hommes, et prétendent que ce sont des rois ave
c leurs armées ou les dieux qu’il faut adorer. Puis le soi
r vient, les enfants rassemblent les bêtes en criant, les
buffles s’arrachent de la boue gluante avec un bruit sembl
able à des coups de fusil partant l’un après l’autre, et t
ous prennent la file à travers la plaine grise pour retour
ner vers les lumières qui scintillent là-bas au village.

Chaque jour, Mowgli conduisait les buffles à leurs maréca
ges et chaque jour il voyait le dos de Frère Gris à un mil
le et demi dans la plaine – il savait ainsi que Shere Khan
n’était pas de retour – et chaque jour il se couchait sur
l’herbe, écoutant les rumeurs qui s’élevaient autour de l
ui et rêvant aux anciens jours de la Jungle. Shere Khan au
rait fait un faux pas de sa patte boiteuse, là-haut dans l
es fourrés, au bord de la Waingunga, que Mowgli l’eût ente
ndu par ces longs matins silencieux.

0148 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Un jour enfin, il ne vit pas Frère Gris au poste conv
enu. Il rit et dirigea ses buffles vers le ravin proche de
l’arbre dhâk, que couvraient tout entier des fleurs d’un
rouge doré. Là se tenait Frère Gris, chaque poil du dos hé
rissé.

– Il s’est caché pendant un mois pour te mettre hors de t
es gardes. Il a traversé les champs, la nuit dernière, ave
c Tabaqui, et suivi ta voie chaude, fit le loup haletant.

Mowgli fronça les sourcils :

– Je n’ai pas peur de Shere Khan, mais Tabaqui sait plus
d’un tour !

– Ne crains rien, dit Frère Gris en se passant légèrement
la langue sur les lèvres, j’ai rencontré Tabaqui au lever
du soleil ; il enseigne maintenant sa science aux vautour
s- Mais il m’a tout raconté, à moi, avant que je lui casse
0149 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 les reins. Le plan de Shere Khan est de t’attendre à
la barrière du village, ce soir- de t’attendre, toi, et pe
rsonne d’autre. En ce moment, il dort dans le grand ravin
desséché de la Waingunga.

– A-t-il mangé aujourd’hui, ou chasse-t-il à vide ? fit M
owgli.

Car la réponse, pour lui, signifiait vie ou mort.

– Il a tué à l’aube- un sanglier- et il a bu aussi- Rappe
lle-toi que Shere Khan ne peut jamais rester à jeun, même
lorsqu’il s’agit de sa vengeance.

– Oh ! le fou, le fou ! Quel triple enfant cela fait !- M
angé et bu ! Et il se figure que je vais attendre qu’il ai
t dormi !- A présent, où est-il couché, là-haut ? Si nous
étions seulement dix d’entre nous, nous pourrions en venir
à bout tandis qu’il est couché. Mais ces buffles ne charg
eront pas sans l’avoir éventé, et je ne sais pas leur lang
0150 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019age. Pouvons-nous le tourner et trouver sa piste en ar
rière, de façon qu’ils puissent la flairer ?

– Il a descendu la Waingunga à la nage, de très loin en a
mont, pour couper la voie, dit Frère Gris.

– C’est Tabaqui, j’en suis sûr, qui lui aura donné l’idée
! Il n’aurait jamais inventé cela tout seul.

Mowgli se tenait pensif, un doigt dans la bouche :

– Le grand ravin de la Waingunga-, il débouche sur la pla
ine à moins d’un demi-mille d’ici. Je peux tourner à trave
rs la Jungle, mener le troupeau jusqu’à l’entrée du ravin,
et alors, en redescendant, balayer tout- mais il s’échapp
era par l’autre bout. Il nous faut boucher cette issue. Fr
ère Gris, peux-tu me rendre le service de couper le troupe
au en deux ?

– Pas tout seul- peut-être- mais j’ai amené du renfort, q
0151 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019uelqu’un de rusé.

Frère Gris s’éloigna au trot et se laissa tomber dans un
trou. Alors, de ce trou, se leva une énorme tête grise que
Mowgli reconnut bien, et l’air chaud se remplit du cri le
plus désolé de la Jungle-, le hurlement de chasse d’un lo
up en plein midi.

– Akela ! Akela ! dit Mowgli en battant des mains. J’aura
is dû savoir que tu ne m’oublierais pas- Nous avons de la
besogne sur les bras ! Coupe le troupeau en deux, Akela. R
etiens les vaches et les veaux d’une part et les taureaux
de l’autre avec les buffles de labour.

Les deux loups traversèrent en courant, de-ci, de-là, com
me à la chaîne des dames, le troupeau qui s’ébroua, leva l
a tête et se sépara en deux masses.

D’un côté, les vaches, serrées autour de leurs veaux, qui
se pressaient au centre, lançaient des regards furieux et
0152 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 piaffaient, prêtes, si l’un des loups s’était arrêté
un moment, à le charger et à l’écraser sous leurs sabots.
De l’autre, les taureaux adultes et les jeunes s’ébrouaien
t aussi et frappaient du pied, mais, bien qu’ils parussent
plus imposants, ils étaient beaucoup moins dangereux, car
ils n’avaient pas de veaux à défendre. Six hommes n’aurai
ent pu partager le troupeau si nettement.

– Quels ordres ? haleta Akela. Ils essaient de se rejoind
re.

Mowgli se hissa sur le dos de Rama :

– Chasse les taureaux sur la gauche, Akela. Frère Gris, q
uand nous serons partis, tiens bon ensemble les vaches et
fais-les remonter par le débouché du ravin.

– Jusqu’où ? dit Frère Gris, haletant et mordant de droit
e et de gauche.

0153 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Jusqu’à ce que les côtés s’élèvent assez pour que S
here Khan ne puisse les franchir ! cria Mowgli. Garde-les
jusqu’à ce que nous redescendions.

Les taureaux décampèrent aux aboiements d’Akela, et Frère
Gris s’arrêta en face des vaches. Elles foncèrent sur lui
, et il fuit devant elles jusqu’au débouché du ravin, tand
is qu’Akela chassait les taureaux loin sur la gauche.

– Bien fait ! Un autre temps de galop comme celui-là et i
ls sont joliment lancés- Tout beau, maintenant, tout beau,
Akela ! Un coup de dent de trop et les taureaux chargent-
Huyah ! C’est de l’ouvrage plus sûr que de courre un daim
noir. Tu n’aurais pas cru que ces lourdauds pouvaient all
er si vite ? cria Mowgli.

– J’ai- j’en ai chassé dans mon temps, souffla Akela dans
un nuage de poussière. Faut-il les rabattre dans la Jungl
e ?

0154 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Oui ! Rabats-les bien vite ! Rama est fou de rage.
Oh ! si je pouvais seulement lui faire comprendre ce que j
e veux de lui maintenant.

Les taureaux furent rabattus sur la droite ; cette fois-c
i, et se jetèrent dans le fourré qu’ils enfoncèrent avec f
racas. Les autres petits bergers, qui regardaient, en comp
agnie de leurs troupeaux, à un demi-mille plus loin, se pr
écipitèrent vers le village aussi vite que leurs jambes po
uvaient les porter en criant que les buffles étaient deven
us fous et s’étaient enfuis. Mais le plan de Mowgli était
simple. Il voulait décrire un grand cercle en remontant, a
tteindre la tête du ravin, puis le faire descendre aux tau
reaux et prendre Shere Khan entre eux et les vaches. Il sa
vait qu’après manger et boire le tigre ne serait pas en ét
at de combattre ou de grimper aux flancs du ravin. Mainten
ant, il calmait de la voix ses buffles et Akela, resté loi
n en arrière, se contentait de japper de temps en temps po
ur presser l’arrière-garde. Cela faisait un vaste, très va
ste cercle : ils ne tenaient pas à serrer le ravin de trop
0155 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 près pour donner déjà l’éveil à Shere Khan. A la fin,
Mowgli parvint à rassembler le troupeau affolé à l’entrée
du ravin, sur une pente gazonnée qui dévalait rapidement
vers le ravin lui-même. De cette hauteur, on pouvait voir
par-dessus les cimes des arbres jusqu’à la plaine qui s’ét
endait en bas ; mais, ce que Mowgli regardait, c’étaient l
es flancs du ravin. Il put constater avec une vive satisfa
ction qu’ils montaient presque à pic et que les vignes et
les lianes qui en tapissaient les parois ne donneraient pa
s prise à un tigre s’il voulait s’échapper par là.

– Laisse-les souffler, Akela, dit-il en levant la main. I
ls ne l’ont pas encore éventé. Laisse-les souffler. Il est
temps de s’annoncer à Shere Khan. Nous tenons la bête au
piège.

Il mit ses mains en porte-voix, héla dans la direction du
ravin – c’était tout comme héler dans un tunnel – et les
échos bondirent de rocher en rocher.

0156 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Au bout d’un long intervalle répondit le miaulement t
raînant et endormi du tigre repu qui s’éveille.

– Qui appelle ? dit Shere Khan.

Et un magnifique paon s’éleva du ravin, battant des ailes
et criant.

– C’est moi, Mowgli- Voleur de bétail, il est temps de ve
nir au Rocher du Conseil ! En bas- pousse-les en bas, Akel
a !- En bas. Rama, en bas !

Le troupeau hésita un moment au bord de la pente, mais Ak
ela, donnant de la voix, lança son plein hurlement de chas
se et les buffles se ruèrent les uns derrière les autres e
xactement comme des steamers dans un rapide, le sable et l
es pierres volant autour d’eux. Une fois partis, il n’y av
ait plus moyen de les arrêter, et, avant qu’ils fussent en
plein dans le lit du ravin. Rama éventa Shere Khan et mug
it.
0157 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Et le torrent de cornes noires, de mufles écumants, d’yeu
x fixes, tourbillonna dans le ravin, absolument comme roul
ent des rochers en temps d’inondation, les buffles plus fa
ibles rejetés vers les flancs du ravin qu’ils frôlaient en
écorchant la brousse. Ils savaient maintenant quelle beso
gne les attendait en avant – la terrible charge des buffle
s à laquelle nul tigre ne peut espérer de résister. Shere
Khan entendit le tonnerre de leurs sabots, se leva et ramp
a lourdement vers le bas du ravin, cherchant de tous côtés
un moyen de s’enfuir ; mais les parois étaient à pic, il
lui fallait rester là, lourd de son repas et de l’eau qu’i
l avait bue, prêt à tout plutôt qu’à livrer bataille. Le t
roupeau plongea dans la mare qu’il venait de quitter, en f
aisant retentir l’étroit vallon de ses mugissements. Mowgl
i entendit des mugissements répondre à l’autre bout du rav
in, il vit Shere Khan se retourner (le tigre savait que, d
ans ce cas désespéré, mieux valait encore faire tête aux b
uffles qu’aux vaches avec leurs veaux) ; et alors. Rama br
oncha, faillit tomber, continua sa route en piétinant quel
0158 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019que chose de flasque, puis, les autres taureaux à sa s
uite, pénétra dans le second troupeau à grand bruit, tandi
s que les buffles plus faibles étaient soulevés des quatre
pieds au-dessus du sol par le choc de la rencontre. La ch
arge entraîna dans la plaine les deux troupeaux renâclant,
donnant de la corne et frappant du sabot. Mowgli attendit
le bon moment pour se laisser glisser du dos de Rama, et
cogna de droite et de gauche autour de lui avec son bâton.

– Vite, Akela ! Arrête-les ! Sépare-les, ou bien ils vont
se battre- Emmène-les, Akela- Hai !- Rama ! Hai ! hai ! h
ai ! mes enfants- Tout doux, maintenant, tout doux ! C’est
fini.

Akela et Frère Gris coururent de côté et d’autre en mordi
llant les buffles aux jambes, et, bien que le troupeau fît
d’abord volte-face pour charger de nouveau en remontant l
a gorge, Mowgli réussit à faire tourner Rama, et les autre
s le suivirent aux marécages. Il n’y avait plus besoin de
0159 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019trépigner Shere Khan. Il était mort, et les vautours a
rrivaient déjà.

– Frères, il est mort comme un chien, dit Mowgli, en cher
chant de la main le couteau qu’il portait toujours dans un
e gaine suspendue à son cou maintenant qu’il vivait avec l
es hommes. Mais il ne se serait jamais battu- Wallah ! sa
peau fera bien sur le Rocher du Conseil. Il faut nous mett
re à la besogne lestement.

Un enfant élevé parmi les hommes n’aurait jamais rêvé d’é
corcher seul un tigre de dix pieds, mais Mowgli savait mie
ux que personne comment tient une peau de bête, et comment
elle s’enlève. Toutefois, c’était un rude travail, et Mow
gli tailla, tira, peina pendant une heure, tandis que les
loups le contemplaient et l’aidaient à tirer quand il l’or
donnait. Tout à coup, une main tomba sur son épaule ; et,
levant les yeux, il vit Buldeo avec son mousquet. Les enfa
nts avaient raconté dans le village la charge des buffles,
et Buldeo était sorti fort en colère, très pressé de corr
0160 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019iger Mowgli pour n’avoir pas pris soin du troupeau. Le
s loups s’éclipsèrent dès qu’ils virent l’homme venir.

– Quelle est cette folie ? dit Buldeo d’un ton de colère.
Et tu te figures pouvoir écorcher un tigre !- Où les buff
les l’ont-ils tué ?- C’est même le tigre boiteux, et il y
a cent roupies pour sa tête- Bien, bien, nous fermerons le
s yeux sur la négligence avec laquelle tu as laissé le tro
upeau s’échapper ; et peut-être te donnerai-je une des rou
pies de la récompense quand j’aurai porté la peau à Khanhi
wara.

Il fouilla dans son pagne, en tira une pierre à fusil et
un briquet, et se baissa pour brûler les moustaches de She
re Khan. La plupart des chasseurs indigènes ont coutume de
brûler les moustaches du tigre pour empêcher son fantôme
de les hanter.

– Hum, dit Mowgli comme à lui-même, tout en rabattant la
peau d’une des pattes. Ainsi, tu emporteras la peau à Khan
0161 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019hiwara pour avoir la récompense et tu me donneras peut
-être une roupie ? Eh bien ! j’ai dans l’idée de garder la
peau pour mon compte. Hé, vieil homme, à bas le feu !

– Quelle est cette façon de parler au chef des chasseurs
du village ? Ta chance et la stupidité de tes buffles t’on
t aidé à tuer ce gibier. Le tigre venait de manger : sans
quoi, il serait maintenant à vingt milles. Tu ne peux même
pas l’écorcher proprement, petit mendiant, et il faut que
ce soit moi, Buldeo, qui me laisse dire : « Ne brûle pas
ses moustaches ! » Je ne te donnerai pas un anna de la réc
ompense, mais une bonne correction, et voilà tout. Laisse
cette carcasse !

– Par le taureau qui me racheta ! dit Mowgli en attaquant
l’épaule, dois-je rester tout l’après-midi à bavarder ave
c ce vieux singe ? Ici, Akela ! cet homme-là m’assomme !

Buldeo, encore penché sur la tête de Shere Khan, se trouv
a soudain aplati dans l’herbe, un loup gris sur les reins,
0162 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 tandis que Mowgli continuait à écorcher, comme s’il n
‘y avait eu que lui dans toute l’Inde.

– Ou-ui, dit-il entre ses dents. Tu as raison après tout,
Buldeo : tu ne me donneras jamais un anna de la récompens
e !- Il y a une vieille querelle entre ce tigre boiteux et
moi- une très vieille querelle- et j’ai gagné !

Pour rendre justice à Buldeo, s’il avait eu dix ans de mo
ins et qu’il eût rencontré Akela dans les bois, il aurait
couru la chance d’une bataille ; mais un loup qui obéissai
t aux ordres d’un enfant, d’un enfant qui lui-même avait d
és difficultés personnelles avec des tigres mangeurs d’hom
mes, n’était pas un animal ordinaire. C’était de la sorcel
lerie, de la magie, et de la pire espèce, pensait Buldeo ;
et il se demandait si l’amulette qu’il avait au cou suffi
rait à le protéger. Il restait là sans bouger d’une ligne,
s’attendant, chaque minute, à voir Mowgli lui-même se cha
nger en tigre.

0163 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Maharadjah ! Grand roi ! murmura-t-il enfin d’un to
n déconfit.

– Eh bien ? fit Mowgli, sans tourner la tête et en ricana
nt.

– Je suis un vieil homme. Je ne savais pas que tu fusses
rien de plus qu’un petit berger. Puis-je me lever et parti
r, ou bien ton serviteur va-t-il me mettre en pièces ?

– Va, et la paix avec toi !- Seulement, une autre fois, n
e te mêle pas de mon gibier- Lâche-le, Akela.

Buldeo s’en alla clopin-clopant vers le village, aussi vi
te qu’il pouvait, regardant par-dessus son épaule pour le
cas où Mowgli se serait métamorphosé en quelque chose de t
errible. A peine arrivé, il raconta une histoire de magie,
d’enchantement et de sortilège, qui fit faire au prêtre u
ne mine très grave.

0164 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Mowgli continua sa besogne, mais le jour tombait que
les loups et lui n’avaient pas séparé complètement du corp
s la grande et rutilante fourrure.

– Maintenant, il nous faut cacher ceci et rentrer les buf
fles. Aide-moi à les rassembler, Akela.

Le troupeau rallié s’ébranla dans le brouillard du crépus
cule. En approchant du village, Mowgli vit des lumières, i
l entendit souffler et sonner les conques et les cloches.
La moitié du village semblait l’attendre à la barrière.

– C’est parce que j’ai tué Shere Khan ! se dit-il.

Mais une grêle de pierres siffla à ses oreilles, et les v
illageois crièrent :

– Sorcier ! Fils de loup ! Démon de la Jungle ! Va-t’en !
Va-t’en bien vite, ou le prêtre te rendra ta forme de lou
p. Tire, Buldeo, tire !
0165 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Le vieux mousquet partit avec un grand bruit et un jeune
buffle poussa un gémissement de douleur.

– Encore de la sorcellerie ! crièrent les villageois. Il
peut faire dévier les balles- Buldeo, c’est justement ton
buffle.

– Qu’est ceci maintenant ? demanda Mowgli stupéfait, tand
is que les pierres s’abattaient dru autour de lui.

– Ils sont assez pareils à ceux du Clan, tes frères d’ici
! dit Akela, en s’asseyant avec calme. Il me paraît que s
i les balles veulent dire quelque chose, on a envie de te
chasser.

– Loup ! Petit de Loup ! Va-t’en ! cria le prêtre en agit
ant un brin de la plante sacrée appelée tulsi.

– Encore ? L’autre fois, c’était parce que j’étais un hom
0166 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019me. Cette fois, c’est parce que je suis un loup. Allon
s-nous-en, Akela.

Une femme – c’était Messua – courut vers le troupeau et p
leura :

– Oh ! mon fils, mon fils ! Ils disent que tu es un sorci
er qui peut se changer en bête à volonté. Je ne le crois p
as, mais va-t’en, ou ils vont te tuer. Buldeo raconte que
tu es un magicien, mais moi je sais que tu as vengé la mor
t de Nathoo.

– Reviens, Messua ! cria la foule. Reviens, ou l’on va te
lapider !

Mowgli se mit à rire, d’un vilain petit rire sec, une pie
rre venait de l’atteindre à la bouche :

– Rentre vite, Messua. C’est une de ces fables ridicules
qu’ils répètent sous le gros arbre, à la tombée de la nuit
0167 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019. Au moins, j’aurai payé la vie de ton fils. Adieu, et
dépêche-toi, car je vais leur renvoyer le troupeau plus v
ite que n’arrivent leurs tessons. Je ne suis pas sorcier,
Messua. Adieu !

– Maintenant, encore un effort, Akela ! cria-t-il. Fais r
entrer le troupeau.

Les buffles n’avaient pas besoin d’être pressés pour rega
gner le village. Au premier hurlement d’Akela, ils chargèr
ent comme une trombe à travers la barrière, dispersant la
foule de droite et de gauche.

– Faites votre compte, cria dédaigneusement Mowgli. J’en
ai peut-être volé un. Comptez-les bien, car je ne serai pl
us jamais berger sur vos pâturages. Adieu, enfants des hom
mes, et remerciez Messua de ce que je ne vienne pas avec m
es loups vous pourchasser dans votre rue !

Il fit demi-tour, et s’en fut en compagnie du Loup solita
0168 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ire ; et, comme il regardait les étoiles, il se sentit
heureux.

– J’en ai assez de dormir dans des trappes, Akela. Prenon
s la peau de Shere Khan et allons-nous-en- Non, nous ne fe
rons pas de mal au village, car Messua fut bonne pour moi.

Quand la lune se leva, inondant la plaine de sa clarté la
iteuse, les villageois, terrifiés, virent passer au loin M
owgli, avec deux loups sur les talons et un fardeau sur la
tête, à ce trot soutenu des loups qui dévorent les longs
milles comme du feu. Alors, ils sonnèrent les cloches du t
emple et soufflèrent dans les conques de plus belle ; et M
essua pleura, et Buldeo broda l’histoire de son aventure d
ans la Jungle, finissant par raconter que le loup se tenai
t debout sur ses jambes de derrière et parlait comme un ho
mme.

La lune allait se coucher quand Mowgli et les deux loups
0169 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019arrivèrent à la colline du Conseil ; ils firent halte
à la caverne de Mère Louve.

– On m’a chassé du Clan des hommes, mère ! héla Mowgli, m
ais je reviens avec la peau de Shere Khan : j’ai tenu paro
le.

Mère Louve sortit d’un pas raide, ses petits derrière ell
e, et ses yeux s’allumèrent lorsqu’elle aperçut la peau.

– Je le lui ai dit, le jour où il fourra sa tête et ses é
paules dans cette caverne, réclamant ta vie. Petite Grenou
ille-, je le lui ai dit, que le chasseur serait chassé. C’
est bien fait.

– Bien fait, Petit Frère ! dit une voix profonde qui vena
it du fourré. Nous étions seuls, dans la Jungle, sans toi.

Et Bagheera vint en courant jusqu’aux pieds nus de Mowgli
0170 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019. Ils escaladèrent ensemble le Rocher du Conseil. Mowg
li étendit la peau sur la pierre plate où Akela avait cout
ume de s’asseoir, et la fixa au moyen de quatre éclats de
bambou ; puis Akela se coucha dessus, et lança le vieil ap
pel au Conseil :
« Regardez, regardez bien, ô loups ! » exactement comme i
l l’avait lancé quand Mowgli fut apporté là pour la premiè
re fois.

Depuis la déposition d’Akela, le Clan était resté sans ch
ef, menant chasse et bataille à son gré. Mais tous, par ha
bitude, répondirent à l’appel : et quelques-uns boitaient
pour être tombés dans des pièges, et d’autres traînaient u
ne patte fracassée par un coup de feu, d’autres encore éta
ient galeux pour avoir mangé des nourritures immondes, et
beaucoup manquaient. Mais ceux qui restaient vinrent au Ro
cher du Conseil, et là, ils virent la peau zébrée de Shere
Khan étendue sur la pierre, et les énormes griffes qui pe
ndaient au bout des pattes vidées.

0171 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Regardez bien, ô loups ! Ai-je tenu parole ? dit Mo
wgli.

Et les loups aboyèrent : Oui. Et l’un d’eux, tout déchiré
de blessures, hurla :

– – Akela ! conduis-nous de nouveau. – Toi, Petit d’Homme
! conduis-nous aussi : nous en avons assez de vivre sans
lois, et nous voulons redevenir le Peuple Libre.

– Non, ronronna Bagheera, cela ne se peut pas. Et si, rep
us, la folie va vous reprendre ? Ce n’est pas pour rien qu
e vous êtes appelés le Peuple Libre. Vous avez lutté pour
la liberté, elle vous appartient. Mangez-la, ô loups !

– Le Clan des hommes et le Clan des loups m’ont repoussé,
dit Mowgli. Maintenant, je chasserai seul dans la Jungle.

– Et nous chasserons avec toi ! dirent les quatre louvete
0172 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019aux.

Mowgli s’en alla et, dès ce jour, il chassa dans la jungl
e avec les quatre petits. Mais il ne fut pas toujours seul
, car, au bout de quelques années, il devint homme et se m
aria.

Mais c’est là une histoire pour les grandes personnes.

– – –

La chanson de Mowgli

Telle qu’il la chanta au Rocher du Conseil lorsqu’il dans
a sur la peau de Shere Khan.

C’est la chanson de Mowgli. – Moi, Mowgli, je chante. Que
la Jungle écoute quelles choses j’ai faites :
0173 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Shere Khan dit qu’il tuerait – qu’il tuerait ! Que pr
ès des portes, au crépuscule, il tuerait Mowgli la Grenoui
lle !
Il mangea, il but. Bois bien, Shere Khan, quand boiras-tu
encore ? Dors et rêve à ta proie.
Je suis seul dans les pâturages. Viens, Frère Gris ! Et t
oi. Solitaire, viens, nous chassons la grosse bête ce soir
.
Rassemblez les grands taureaux buffles, les taureaux à la
peau bleue, aux yeux furieux. Menez-les ça et là selon qu
e je l’ordonne.
Dors-tu encore, Shere Khan ? Debout, oh ! debout. Voici q
ue je viens et les taureaux derrière moi !
Rama, le roi des buffles, frappa du pied. Eaux de la Wain
gunga, où Shere Khan s’en est-il allé ?
Il n’est point Sahi pour creuser des trous, ni Mor le Pao
n pour voler. Il n’est point Mang, la Chauve-Souris, pour
se suspendre aux branches. Petits bambous qui craquez, dit
es où il a fui !
Ow ! il est là. Ahoo ! il est là. Sous les pieds de Rama
0174 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019gît le boiteux. Lève-toi, Shere Khan. Lève-toi et tue
! Voici du gibier ; brise le cou des taureaux !
Chut ! il dort. Nous ne l’éveillerons pas, car sa force e
st très grande. Les vautours sont descendus pour la voir.
Les fourmis noires sont montées pour la connaître. Il se t
ient grande assemblée en son honneur.
Alala ! Je n’ai rien pour me vêtir. Les vautours verront
que je suis nu. J’ai honte devant tous ces gens.
Prête-moi ta robe, Shere Khan. Prête-moi ta gaie robe ray
ée, que je puisse aller au Rocher du Conseil.
Par le taureau qui m’a payé, j’avais fait une promesse –
une petite promesse. Il ne manque que ta robe pour que je
tienne parole.
Couteau en main – le couteau dont se servent les hommes –
avec le couteau du chasseur je me baisserai pour prendre
mon dû.
Eaux de la Waingunga, soyez témoin que Shere Khan me donn
e sa robe, car il m’aime. Tire, Frère Gris ! Tire, Akela !
Lourde est la peau de Shere Khan.
Le Clan des Hommes est irrité. Ils jettent des pierres et
0175 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 parlent comme des enfants. Ma bouche saigne. Laissez-
moi partir.
A travers la nuit, la chaude nuit, courez vite avec moi,
mes frères. Nous quitterons les lumières du village, nous
irons vers la lune basse.
Eaux de la Waingunga, le Clan des Hommes m’a chassé. Je n
e leur ai point fait de mal, mais ils avaient peur de moi.
Pourquoi ?
Clan des Loups, vous m’avez chassé aussi. La Jungle m’est
fermée, les portes du village aussi. Pourquoi ?
De même que Mang vole entre les bêtes et les oiseaux, de
même je vole entre le village et la Jungle. Pourquoi ?
Je danse sur la peau de Shere Khan, mais mon c-ur est trè
s lourd. Les pierres du village ont frappé ma bouche et l’
ont meurtrie. Mais mon c-ur est très léger, car je suis re
venu à la Jungle. Pourquoi ?
Ces deux choses se combattent en moi comme les serpents l
uttent au printemps. L’eau tombe de mes yeux et, pourtant,
je ris. Pourquoi ?
Je suis deux Mowglis, mais la peau de Shere Khan est sous
0176 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 mes pieds. Toute la Jungle sait que j’ai tué Shere Kh
an. Regardez, regardez bien, ô Loups !
Ahae ! Mon c-ur est lourd de choses que je ne comprends p
as.
Le phoque blanc
(The White Seal)

Dors, mon baby, la nuit est derrière nous,
Et noires sont les eaux qui brillaient si vertes.
Par-dessus les brisants la lune nous cherche
Au repos entre leurs seins soyeux et doux.
Où flot touche flot, fais là ton nid clos,
Roule ton corps las, mon petit nageur,
Ni vent, ni requin t’éveille ou te blesse
Dormant dans les bras des lents flots berceurs.

Berceuse phoque.

– – –
0177 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019

Les choses que je vais dire sont arrivées, il y a plusieu
rs années, en un lieu appelé Novastoshnah, à la pointe nor
d-est de l’île de Saint-Paul, là-bas, là-bas, dans la mer
de Behring. Limmershin, le roitelet d’hiver, m’a raconté l
‘histoire quand il fut jeté par le vent dans le gréement d
‘un steamer en route pour le Japon. Je l’avais descendu da
ns ma cabine, réchauffé et nourri durant deux jours, jusqu
‘à ce qu’il fût en état de retourner à Saint-Paul. Limmers
hin est un drôle de petit oiseau, mais qui sait dire la vé
rité.

Personne ne vient à Novastoshnah, hormis pour affaires ;
et les seules gens qui aient là des affaires régulières so
nt les phoques. Ils y abordent pendant les mois d’été, et
c’est par centaines et centaines de mille qu’on les voit é
merger de la froide mer grise ; car la grève de Novastoshn
ah offre plus de commodités aux phoques que nul lieu du mo
nde. Sea Catch le savait ; aussi, chaque printemps, partai
0178 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019t-il à la nage – d’où qu’il se trouvât – fonçant, comm
e un torpilleur, droit sur Novastoshnah, où il passait un
mois à se battre avec ses camarades pour une bonne place d
ans les rochers, aussi près de la mer que possible. Sea Ca
tch avait quinze ans d’âge : c’était un énorme phoque gris
, dont la fourrure sur les épaules ressemblait à une crini
ère, et qui montrait de longues canines à l’air mauvais. Q
uand il se soulevait sur ses nageoires de devant, il domin
ait le sol de quatre pieds au moins, et son poids, si quel
qu’un eût osé le peser, aurait atteint près de sept cents
livres. Il était tout couvert de cicatrices de ses furieus
es batailles, mais toujours prêt à une bataille de plus. I
l mettait sa tête de côté, comme s’il avait peur de regard
er son ennemi en face ; mais il la projetait en avant, plu
s prompt que la foudre, et, une fois les fortes dents fixé
es dans le cou d’un autre phoque, l’autre phoque s’en tira
it comme il pouvait, mais Sea Catch ne l’y aidait pas. Pou
rtant Sea Catch n’aurait jamais attaqué un phoque déjà bat
tu, car cela était contre les Lois de la Grève. Tout ce qu
‘il lui fallait, c’était son emplacement près de la mer po
0179 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ur y établir son ménage ; mais, comme il se trouvait q
uarante ou cinquante mille autres phoques en quête, tous l
es printemps, de la même chose, les sifflements, les meugl
ements, les hurlements et les rauquements qu’on entendait
sur la grève faisaient un terrible concert. D’une petite c
olline, appelée Hutchinson’s Hill, on pouvait découvrir tr
ois milles et demi de terrain couvert de phoques en train
de combattre, et l’écume se tachetait sur toute la baie de
têtes de phoques se hâtant vers la terre pour y prendre l
eur part de bataille. Ils se battaient dans les brisants,
ils se battaient sur le sable, ils se battaient sur les ba
saltes, polis par l’usage, des rochers où s’établissaient
les nurseries, car ils étaient tout aussi stupides et diff
iciles à vivre que des hommes. Leurs compagnes n’arrivaien
t jamais à l’île avant la fin de mai ou le commencement de
juin, ne tenant pas à être taillées en pièces ; et les je
unes phoques de deux, trois et quatre ans, qui n’avaient p
as encore commencé la vie de ménage, s’avançaient d’un dem
i-mille environ à l’intérieur des terres, à travers les ra
ngs des combattants, et jouaient sur les dunes par troupea
0180 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ux et par légions, effaçant jusqu’à la moindre trace d
e verdure alentour. On les appelait les holluschickie – le
s célibataires – et il y en avait peut-être deux ou trois
cent mille à Novastoshnah seulement.

Sea Catch venait de livrer son quarante-cinquième combat,
un printemps, quand Matkah, son épouse, la douce et soupl
e Matkah aux yeux caressants, sortit de la mer. Il la sais
it par la peau du cou, la posa brutalement sur sa réserve,
et grogna :

– En retard comme à l’ordinaire ! Où donc as-tu bien pu a
ller ?

Sea Catch avait l’habitude de ne rien manger pendant les
quatre mois qu’il demeurait sur les grèves ; aussi son hum
eur était-elle généralement bourrue. Matkah, trop avisée p
our répondre sur le même ton, regarda autour d’elle et rou
coula :

0181 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Quelle bonne pensée ! Tu as pris le vieil endroit c
ette fois encore.

– Je crois bien que je l’ai pris, dit Sea Catch- Regarde-
moi.

Il se montra déchiré, saignant en vingt endroits, un -il
quasi crevé, les flancs à l’état de loques.

– Oh ! ces hommes, ces hommes ! dit Matkah en s’éventant
avec sa nageoire postérieure. Pourquoi ne pouvez-vous être
raisonnables, et convenir de vos emplacements avec tranqu
illité ? Tu as l’air de t’être battu avec Killer Whale.

– Je n’ai fait autre chose que me battre depuis le milieu
de mai. La grève est encombrée cette année, c’est une hon
te. J’ai rencontré au moins cent phoques de Lukannon à la
recherche d’un logis. Pourquoi les gens ne restent-ils pas
chez eux ?

0182 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – J’ai souvent pensé que nous nous trouverions beauco
up mieux d’aborder à Otter Island au lieu de choisir cette
grève encombrée, dit Matkah.

– Bah ! les holluschickie seuls vont à Otter Island. On d
irait que nous avons peur. Il y a des apparences à garder,
ma chère.

Sea Catch enfonça fièrement sa tête entre ses fortes épau
les et fit semblant de dormir quelques minutes, mais d’un
-il seulement, car il se tenait strictement sur ses gardes
en vue d’une bataille possible.

Maintenant que tous les phoques et leurs femelles étaient
à terre, on pouvait entendre leur clameur à plusieurs mil
les au large, au-dessus des plus bruyantes tempêtes. Au pl
us bas mot, il y avait bien un million de phoques sur la g
rève – vieux phoques, mères phoques, petits phoques et hol
luschickie – combattant, se roulant, rampant et jouant ens
emble, descendant à la mer et revenant en troupes et en ré
0183 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019giments, couvrant chaque pied de terrain aussi loin qu
e l’-il pouvait atteindre, partant par brigades en escarmo
uches à travers le brouillard. Il fait presque toujours du
brouillard à Novastoshnah, sauf quand le soleil paraît po
ur donner à toutes choses, l’espace d’un instant, des aspe
cts de perle et d’arc-en-ciel.

Kotick, le baby de Matkah, naquit au milieu de cette conf
usion. Il était tout en tête et en épaules, avec de pâles
yeux bleus couleur d’eau, comme sont les tout petits phoqu
es ; mais il y avait quelque chose de la teinte de son pel
age qui le fit examiner de très près par sa mère :

– Sea Catch, dit-elle enfin, notre baby va être blanc !

– Coquilles vides et goémon sec ! éternua Catch, il n’y a
jamais eu au monde rien qui ressemblât à un phoque blanc.

– Ce n’est pas ma faute, dit Matkah ; il y en aura un mai
ntenant.
0184 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Et elle chanta à mi-voix la lente chanson que toutes les
mères phoques chantent à leurs babies.

Ne nage pas avant d’avoir six semaines,
Ou ta tête sera coulée par tes talons ;
Et moussons d’été, requins et baleines
Sont mauvais pour les bébés phoques.

Mauvais pour les bébés phoques, mon rat,
Plus mauvais que rien ne peut l’être,
Mais barbote et deviens fort,
Et tu n’auras jamais tort,
Libre enfant de la mer ouverte !

Le petit, naturellement, ne comprenait pas tout d’abord l
es paroles. Il pagayait et barbotait à côté de sa mère, et
apprenait à déblayer le terrain quand son père se battait
avec un autre phoque et que les deux roulaient et rugissa
ient à travers les rochers glissants. Matkah allait au lar
0185 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ge chercher des choses à manger, et le baby n’était no
urri qu’une fois tous les deux jours ; mais, alors, il man
geait comme quatre et en profitait.

La première chose qu’il fit, ce fut de ramper vers l’inté
rieur ; là, il rencontra des dizaines de mille de babies d
e son âge et ils jouèrent ensemble comme de petits chiens,
s’endormant sur le sable clair et se remettant à jouer. L
es vieilles gens des nurseries ne s’en occupaient pas, les
holluschickie s’en tenaient à leur propre territoire, et
les babies s’amusaient merveilleusement. Quand Matkah reve
nait de sa pêche en eau profonde, elle allait droit à leur
lieu de récréation et appelait, comme une brebis appelle
son agneau, jusqu’à ce qu’elle entendît bêler Kotick. Alor
s elle se dirigeait vers lui en stricte ligne droite, se l
ançant de côté et d’autres avec ses nageoires de devant et
jetant les jeunes phoques cul par-dessus tête. Il y avait
toujours quelques centaines de mères en quête de leurs en
fants à travers le terrain des jeux, et les babies avaient
grand besoin d’ouvrir l’-il ; mais, comme Matkah disait à
0186 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Kotick :

– Tant que tu ne te vautres pas dans l’eau bourbeuse pour
y prendre la gale, tant que tu ne te mets pas de sable se
c dans une coupure ou une éraflure, et tant que tu ne nage
s pas quand la mer est grosse, aucun mal ne peut t’arriver
ici.

Les petits phoques ne savent pas mieux nager que les peti
ts enfants, mais ils ne sont pas heureux jusqu’à ce qu’ils
aient appris. La première fois que Kotick descendit à la
mer, une vague l’emporta, lui fit perdre pied, sa grosse t
ête s’enfonça, et ses petites nageoires de derrière se dre
ssèrent en l’air exactement comme sa mère le lui avait dit
dans la chanson ; en effet, si la vague suivante ne l’ava
it rejeté vers le bord, il se serait noyé. Après cela, il
apprit à rester étendu dans une flaque de la grève, à se l
aisser tout juste recouvrir par le flux de chaque vague qu
i le soulevait, tandis qu’il pagayait ; mais il veillait t
oujours d’un -il pour voir arriver les grosses vagues qui
0187 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019peuvent faire mal. Il fut deux semaines avant d’appren
dre l’usage de ses nageoires, et, tout ce temps, il se tra
îna du rivage dans la mer, de la mer sur le rivage, toussa
nt, grognant, remontant la grève à plat ventre, dormant co
mme un chat sur le sable, puis se remettant à l’eau jusqu’
à ce qu’enfin il se sentît vraiment en possession de son é
lément.

Vous pouvez imaginer quel bon temps, alors, il prit avec
ses camarades, les plongeons sous les lames, les chevauché
es sur la crête d’un brisant, les arrivées à terre avec un
éternuement et un pouf, tandis que la grande vague filait
en écumant, très haut sur le rivage ; la joie de se tenir
tout droit sur sa queue et de se gratter la tête, comme f
ont les vieilles gens, ou de jouer à Je suis le Roi du Châ
teau sur les roches herbues et glissantes qui affleuraient
à ras d’écume. Parfois il voyait un mince aileron, sembla
ble à l’aileron d’un gros requin, dérivant au large, non l
oin du bord, et il savait que c’était le cachalot tueur, l
e Grampus, qui mange les jeunes phoques lorsqu’il peut les
0188 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 prendre- et Kotick fonçait vers la grève comme une fl
èche, et l’aileron s’en allait louvoyant lentement, comme
s’il ne cherchait rien du tout.

A la fin d’octobre, les phoques commencèrent à quitter Sa
int-Paul pour la haute mer, par familles et par tribus ; l
es batailles cessèrent autour des nurseries, et les hollus
chickie jouaient où bon leur semblait.

– L’année prochaine, dit Matkah à Kotick, tu seras un hol
luschickie ; mais, cette année, il faut que tu apprennes à
prendre du poisson.

Ils se mirent tous deux en route à travers le Pacifique,
et Matkah montra à Kotick comment dormir sur le dos, les n
ageoires proprement bordées et son petit nez juste hors de
l’eau. Il n’y a pas de berceau plus confortable que la lo
ngue houle balancée du Pacifique. Lorsque Kotick sentit de
s picotements sur toute la surface de la peau, Matkah lui
dit qu’il connaissait maintenant « le toucher de l’eau »,
0189 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019que ses élancements et ces picotements annonçaient du
gros temps en route, et qu’il fallait souquer dur et fuir
devant l’orage.

– Avant longtemps, dit-elle, tu sauras vers où nager, mai
s, pour l’instant, nous suivrons Sea Pig, car il est très
sage.

Une bande de marsouins plongeait et filait à travers l’ea
u, et le petit Kotick les suivit de toute sa vitesse.

– Comment savez-vous la route ? souffla-t-il.

Le chef de la bande roula son -il blanc et plongea :

– Ma queue m’élance, jeunesse, dit-il. C’est signe de gra
in derrière nous. Viens, viens ! Quand on est au sud de l’
Eau Lourde (il voulait dire l’Equateur) et qu’on éprouve d
es élancements dans la queue, cela signifie qu’il y a un o
rage devant soi et qu’il faut gouverner nord. Viens, l’eau
0190 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 ne me dit rien de bon par ici.

Ce fut une des nombreuses choses qu’apprit Kotick, et, ch
aque jour, il en apprenait de nouvelles. Matkah lui enseig
na à suivre la morue et le flétan, le long des bancs sous-
marins ; à extirper les bêtes de rocher de leur trou parmi
les goémons ; à longer les épaves par cent brasses de fon
d, enfilant un hublot, raide comme balle, pour sortir par
un autre à la suite des poissons ; à danser sur la crête d
es vagues, tandis que les éclairs se pourchassent à traver
s le ciel, et à saluer poliment de la nageoire l’albatros
à queue tronquée et la frégate, tandis qu’ils descendent l
e vent ; à sauter, trois ou quatre pieds hors de l’eau, co
mme un dauphin, nageoires au flanc et queue recourbée ; à
laisser les poissons volants tranquilles, parce qu’ils son
t tout en arêtes ; à happer l’épaule d’une morue à toute v
itesse par dix brasses ; et à ne jamais s’arrêter pour reg
arder une embarcation ou un navire, mais surtout un canot
à rames. Au bout de six mois, ce que Kotick ignorait encor
e de la pêche en eau profonde ne valait pas la peine d’êtr
0191 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019e su : et, tout ce temps, il ne se posa pas une fois s
ur la terre ferme.

Un jour, cependant, comme il flottait à moitié endormi da
ns l’eau tiède quelque part au large de l’île Juan Fernand
ez, il sentit un malaise et une paresse l’envahir, tout co
mme les humains lorsqu’ils ont « le printemps dans les jam
bes », et il se rappela le bon sable ferme des grèves de N
ovastoshnah, à deux mille lieues de là, les jeux de ses ca
marades, l’odeur du varech, le cri des phoques et leurs ba
tailles. A la même minute, il mit le cap nord, nageant d’a
plomb, et, comme il allait, il rencontra des douzaines de
ses compagnons, tous à même destination, qui lui dirent :

– Salut, Kotick ! Cette année, nous sommes tous holluschi
kie, nous pourrons danser la danse du feu dans les brisant
s de Lukannon et jouer sur l’herbe neuve. Mais où as-tu pr
is cette robe ?

0192 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Le pelage de Kotick était d’un blanc presque immaculé
maintenant, et, quoiqu’il en fût très fier, il répondit s
eulement :

– Nagez vite ! J’ai des crampes dans les os, tant il me t
arde de revoir la terre.

C’est ainsi qu’ils arrivèrent aux grèves où ils étaient n
és, et ils entendirent de loin les vieux phoques, leurs pè
res, combattre dans la brume pesante.

Cette nuit-là, Kotick dansa la « danse du feu » avec les
jeunes phoques de l’année. La mer est pleine de feu, penda
nt les nuits d’été, depuis Novastoshnah jusqu’à Lukannon,
et chaque phoque laisse un sillage derrière lui, comme d’h
uile brûlante, et une flamme brusque lorsqu’il saute, et l
es vagues se brisent en grandes zébrures et en tourbillons
phosphorescents. Puis ils remontèrent à l’intérieur jusqu
‘aux terrains des holluschickie, se roulèrent du haut en b
as dans les folles avoines nouvelles et racontèrent des hi
0193 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019stoires sur ce qu’ils avaient fait pendant qu’ils cour
aient la mer. Ils parlaient du Pacifique comme les écolier
s d’un bois d’où ils viendraient de gauler des noisettes,
et, si quelqu’un les eût compris, il aurait pu, rentré che
z lui, dresser de cet océan une carte comme on n’en vit ja
mais. Les holluschickie de trois et quatre ans dégringolèr
ent de Hutchinson’s Hill en criant :

– Place, gosses ! La mer est profonde, et vous ne savez p
as encore tout ce qu’il y a dedans. Attendez d’avoir doubl
é le Cap- Eh ! petit, où as-tu pris cet habit ?

– Je ne l’ai pas pris, dit Kotick, il a poussé tout seul.
– Et, au moment où il allait rouler son interlocuteur, de
ux hommes à cheveux noirs, à faces rougeaudes et plates, s
ortirent de derrière une dune, et Kotick, qui n’avait jama
is vu d’hommes auparavant, toussa et mit la tête basse. Le
s holluschickie s’ébranlèrent pesamment de quelques mètres
, puis restèrent immobiles à les dévisager stupidement. Le
s hommes n’étaient rien moins que Kerick Booterin, le chef
0194 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 des chasseurs de phoques de l’île, et Patalamon, son
fils. Ils venaient d’un petit village à moins d’un demi-mi
lle des nurseries, et ils s’occupaient de décider quels ph
oques ils rabattraient vers les abattoirs – car on mène le
s phoques tout comme des moutons – pour être, par la suite
, transformés en jaquettes fourrées.

– Oh ! dit Patalamon. Regarde. Voilà un phoque blanc.

Kerick Booterin devint presque pâle sous sa couche d’huil
e et de fumée – car il était Aléoute, et les Aléoutes ne s
ont pas des gens soignés. Puis il marmotta une prière.

– Ne le touche pas, Patalamon. Il n’y a jamais eu de phoq
ue blanc depuis que je suis né. Peut-être que c’est l’espr
it du vieux Zaharrof qui s’est perdu l’année dernière dans
un gros coup de vent.

– Je passe au large, dit Patalamon. Ça porte malheur- Vou
s croyez vraiment que c’est le vieux Zaharrof qui revient
0195 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019? Je lui dois quelque chose pour des -ufs de mouette.

– Ne le regarde pas, dit Kerick. Rabats cette troupe de q
uatre ans. Les hommes devraient en écorcher deux cents auj
ourd’hui, mais c’est le début de la saison, et ils sont ne
ufs à l’ouvrage. Cent suffiront. Vite !

Patalamon secoua une paire de castagnettes, formées de de
ux clavicules de phoque, devant un troupeau de holluschick
ie, et ceux-ci s’arrêtèrent net, reniflant et soufflant. P
uis il s’approcha. Les phoques se mirent en mouvement, et
Kerick les mena vers l’intérieur sans qu’ils essayassent u
ne fois de rejoindre leurs compagnons. Des centaines et de
s centaines de phoques virent emmener les autres, mais ils
continuèrent à jouer comme si de rien n’était. Kotick fut
le seul à poser des questions, et aucun de ses camarades
ne put rien lui dire, sinon que les hommes menaient toujou
rs les phoques de cette manière pendant six semaines ou de
ux mois chaque année.
0196 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Je vais les suivre, dit-il.

Et les yeux lui sortaient presque de la tête comme il clo
pinait derrière le troupeau.

– Le Phoque Blanc vient derrière nous, cria Patalamon. C’
est la première fois qu’un phoque est jamais venu aux abat
toirs tout seul.

– Ne regarde pas en arrière, dit Kerick. Je suis sûr main
tenant que c’est l’esprit de Zaharrof !- Il faut que j’en
parle au prêtre.

La distance jusqu’aux abattoirs n’était que d’un demi-mil
le, mais elle prit une heure à couvrir, car, si les phoque
s allaient trop vite. Kerick savait qu’ils s’échaufferaien
t et qu’alors leur fourrure s’en irait par plaques lorsqu’
on les écorcherait. De sorte qu’ils allèrent très lentemen
t, passé Sea-Lion’s Neck et passé Webster-House jusqu’à ce
0197 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 qu’ils atteignissent le saloir situé juste hors de vu
e des phoques de la grève. Kotick suivit, haletant et perp
lexe. Il se croyait au bout du monde, mais les cris des nu
rseries, derrière lui, résonnaient aussi haut que le bruit
d’un train dans un tunnel.

Enfin, Kerick s’assit sur la mousse, tira une lourde mont
re d’étain et laissa le troupeau fraîchir pendant trente m
inutes- et Kotick pouvait entendre la rosée du brouillard
s’égoutter du bord de son bonnet. Puis dix ou douze hommes
, chacun armé d’une massue bandée de fer et longue de troi
s ou quatre pieds, s’approchèrent. Kerick leur désigna un
ou deux individus de la bande qui avaient été mordus par l
eurs camarades ou s’étaient échauffés, et les hommes les j
etèrent de côté à grands coups de leurs lourdes bottes fai
tes en peau de gorge de morse. Alors, Kerick dit :

– Allez !

Et les hommes se mirent à assommer les phoques le plus vi
0198 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019te qu’ils pouvaient. Dix minutes plus tard, Kotick ne
reconnaissait plus ses amis, car leurs peaux, soulevées du
nez aux nageoires postérieures, arrachées d’un coup sec,
gisaient à terre, en tas.

C’en était assez pour Kotick. Il fit volte-face et partit
au galop – un phoque peut galoper très vite pour peu de t
emps – vers la mer, sa petite moustache naissante toute hé
rissée d’horreur. A Sea-Lion’s Neck, où les grands lions d
e mer siègent au bord de l’écume, il se jeta, nageoires pa
r-dessus tête, dans l’eau fraîche, et se mit à se balancer
en soupirant misérablement.

– Qui va là ? dit un lion de mer rudement.

Car, en règle générale, les lions de mer s’en tiennent à
leur propre société.

– Scoochnie ! Ochen Scoochnie ! Je suis seul, tout seul !
dit Kotick. On est en train de tuer tous les holluschicki
0199 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019e sur toutes les grèves !

Le lion de mer tourna les yeux vers la terre.

– Absurde ! dit-il. Tes amis font autant de bruit que jam
ais. Tu as dû voir le vieux Kerick en train de nettoyer un
e bande. Il y a trente ans qu’il fait ce métier.

– C’est horrible, dit Kotick en s’arc-boutant dans l’eau,
tandis qu’une vague le couvrait, et reprenant l’équilibre
d’un coup de nageoires en hélice qui l’arrêta à trois cen
timètres d’une déchiqueture de rocher.

– Pas mal pour un petit de l’an, dit le lion de mer, qui
était à même d’apprécier un bon nageur. Je suppose qu’à vo
tre point de vue c’est en effet assez vilain ; mais, vous
autres, phoques, comme vous persistez à venir ici d’année
en année, les hommes arrivent naturellement à le savoir, e
t si vous ne pouvez pas trouver une île où les hommes ne v
iennent jamais, vous serez toujours rabattus.
0200 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– N’y a-t-il pas d’île pareille ? commença Kotick.

– J’ai suivi le poltoos (le flétan) pendant vingt années
et je ne peux pas dire que je l’ai trouvée encore. Mais, é
coute- tu semblés prendre plaisir à causer avec tes supéri
eurs- pourquoi ne vas-tu pas à Walrus Islet parler à Sea V
itch ? Il sait peut-être quelque chose. Ne te presse pas c
omme cela. C’est une traversée de six milles, et à ta plac
e je me mettrais à sec et ferais un somme auparavant.

Kotick jugea l’avis bon ; aussi, de retour à sa propre gr
ève, se mit-il à sec et dormit-il une demi-heure, avec des
frissons tout le long du corps à la manière des phoques.
Puis il mit le cap sur Walrus Islet, petit plateau bas d’î
le rocheuse, presque en plein norois de Novastoshnah, tout
en langues de rochers et en nids de mouettes, où les mors
es vivaient entre eux. Il prit terre près du vieux Sea Vit
ch, le gros vilain morse bouffi et dartreux, du Nord Pacif
ique, au col épais et aux longues défenses, qui n’a de bon
0201 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019nes manières que lorsqu’il dort – comme il faisait en
ce moment – ses nageoires de derrière baignant à moitié da
ns l’écume.

– Eveille-toi ! aboya Kotick, car les mouettes menaient g
rand bruit.

– Ah ! oh ! Humph ! Qu’est-ce que c’est ? dit Sea Vitch.

Et il heurta de ses défenses le morse qui était près de l
ui et l’éveilla ; celui-ci éveilla son voisin, et ainsi de
suite jusqu’à ce qu’il fussent tous réveillés, écarquilla
nt les yeux dans toutes les directions, sauf la bonne.

– Hé ! c’est moi, dit Kotick, pointant dans l’écume et se
mblable à une petite limace blanche.

– Eh bien ! que je sois- écorché ! dit Sea Vitch.

0202 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Ils toisèrent tous Kotick, comme vous pouvez imaginer
qu’un club de vieux messieurs somnolents toiserait un pet
it garçon. Kotick ne tenait pas à entendre parler davantag
e d’écorchement ce jour-là, il en avait vu assez, de sorte
qu’il héla :

– N’y a-t-il pas un lieu où puissent aller les phoques et
où les hommes ne viennent jamais ?

– Débrouille-toi et trouve, dit Sea Vitch, en fermant les
yeux. Cours. Nous avons affaire ici.

Kotick fit un saut de dauphin en l’air, et cria de toutes
ses forces :

– Mangeur de Moules ! Mangeur de Moules ! Mangeur de Moul
es !

Il savait que Sea Vitch n’avait jamais pris un poisson de
sa vie, mais déterrait toujours des coquillages et des al
0203 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019gues, quoiqu’il se fît passer pour personnage terrible
. Comme de juste, les Chickies, les Gooverooskies et les E
patkas – Mouettes-Bourgmestres, Mouettes tachetées et Plon
geons -, qui cherchent toujours l’occasion d’être impolis,
reprirent le cri, et, comme Limmershin me l’a dit, pendan
t près de cinq minutes on n’eût pas entendu un coup de fus
il sur Walrus Islet. Toute la population piaulait et criai
t :

– Mangeur de Moules ! Stareek ! (vieil homme), tandis que
Sea Vitch roulait d’un flanc sur l’autre, grognant et tou
ssant.

– Et maintenant, me le diras-tu ? dit Kotick, tout essouf
flé.

– Va demander à Sea Cow, dit Sea Vitch. S’il vit encore,
il pourra te le dire.

– Comment connaîtrai-je Sea Cow lorsque je le rencontrera
0204 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019i ? dit Kotick, en faisant une embardée pour s’en alle
r.

– C’est dans la mer la seule chose plus vilaine que Sea V
itch ! cria une Mouette-Bourgmestre en tournant sous le ne
z de Sea Vitch, plus vilaine et plus mal élevée ! Stareek
!

Kotick reprit à la nage le chemin de Novastoshnah, laissa
nt crier les mouettes. Mais il ne trouva au retour nulle s
ympathie envers son humble tentative de découvrir un lieu
sûr pour les phoques. On lui dit que les hommes avaient to
ujours mené les holluschickie, cela faisait partie de la b
esogne courante, et que, s’il n’aimait pas à voir de laide
s choses, il n’avait qu’à ne pas aller aux abattoirs. Mais
aucun des autres phoques n’avait vu la tuerie, et c’est c
e qui faisait la différence entre lui et ses amis. De plus
, Kotick était un phoque blanc.

– Ce qu’il te faut faire, dit le vieux Sea Catch, après a
0205 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019voir entendu les aventures de son fils, c’est pousser
et devenir un grand phoque comme ton père, puis fonder une
nursery sur la plage : et alors, ils te laisseront la pai
x. Dans cinq ans d’ici, tu devrais pouvoir te battre pour
ton compte.

Même la douce Matkah, sa mère, lui dit :

– Tu ne pourras jamais empêcher les tueries. Va jouer dan
s la mer, Kotick.

Et Kotick s’en alla danser la danse du feu, son petit c-u
r très gros.

Cet automne, il quitta la grève sitôt qu’il put et se mit
seul en route, à cause d’une idée qu’il avait dans sa têt
e obstinée. Il trouverait Sea Cow, si tel personnage exist
ait dans l’étendue des mers, et il découvrirait une île pa
isible avec de bonnes grèves de sable ferme pour les phoqu
es, où les hommes ne pourraient pas les atteindre.
0206 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Infatigablement, tout seul, il explora l’océan, du nord a
u sud du Pacifique, nageant jusqu’à trois cents milles en
un jour et une nuit. Il lui arriva plus d’aventures qu’on
ne peut conter ; c’est tout juste s’il échappa au Requin t
acheté ainsi qu’au Marteau ; il rencontra tous les ruffian
s sans foi qui vagabondent à travers les mers, et les lour
ds poissons polis et les grands coquillages écarlates et t
achetés qui restent à l’ancre au même endroit des centaine
s d’années et en tirent grand orgueil ; mais il ne rencont
ra jamais Sea Cow, et jamais il ne trouva une île qui lui
plût. Si la grève était bonne et ferme avec une pente douc
e où les phoques pussent jouer, il y avait toujours à l’ho
rizon la fumée d’un baleinier qui faisait bouillir de la g
raisse, et Kotick savait ce que cela signifiait. Ou bien i
l pouvait voir que les phoques avaient visité l’île autref
ois et y avaient été détruits par des massacres ; et Kotic
k se rappelait que là où les hommes sont déjà venus ils re
viennent toujours.

0207 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Il fit route avec un vieil albatros à queue tronquée,
qui lui recommanda l’île de Kerguelen comme l’endroit rêv
é pour la paix et le silence, et, lorsque Kotick descendit
par là, c’est tout au plus s’il ne se fracassa pas en mie
ttes contre de mauvaises falaises noires, pendant un viole
nt orage de grêle accompagné de foudre et de tonnerre. Pou
rtant, comme il souquait contre le vent, il put voir que,
même là, il y avait eu jadis une nursery de phoques. Et il
en était de même dans toutes les autres îles qu’il visita
.

Limmershin en énuméra une longue liste, car il disait que
Kotick passa en exploration cinq saisons, avec, chaque an
née, un repos de quatre mois à Novastoshnah, où les hollus
chickie se moquaient de lui et de ses îles imaginaires. Il
alla aux Galapagos, un horrible endroit desséché sous l’E
quateur, où il pensa être cuit par le soleil ; il alla aux
îles de Géorgie, aux Orcades, à l’île d’Emeraude, à l’île
du Petit-Rossignol, à l’île de Bouvet, aux Grossets, et j
usqu’à une toute petite île au sud du cap de Bonne-Espéran
0208 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ce. Mais partout le peuple de la mer lui répétait la m
ême chose. Les phoques étaient venus à ces îles dans les t
emps, mais les hommes les y avaient massacrés et détruits.
Même, un jour, après avoir nagé des centaines de lieues d
ans les eaux du Pacifique, en atteignant un endroit nommé
le cap Corrientes (c’était à son retour de l’île de Gough)
, il trouva sur un rocher quelques centaines de phoques ga
leux qui lui dirent que les hommes venaient là aussi. Cela
faillit le désespérer, et il doublait le cap, en route ve
rs ses grèves natales, quand, sur le chemin du nord, il ab
orda dans une île couverte d’arbres verts, où il trouva un
vieux, très vieux phoque qui se mourait. Kotick pécha pou
r lui et lui conta tous ses échecs.

– Maintenant, dit Kotick, je retourne à Novastoshnah et,
si je suis poussé vers les abattoirs avec les holluschicki
e, je ne m’en soucie plus.

Le vieux phoque, au contraire, l’encouragea :

0209 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Essaie une fois encore. Je suis le dernier de la tr
ibu perdue de Masafuera, et, au temps où les hommes nous t
uaient par centaines de mille, il courait une légende sur
les grèves au sujet d’un phoque blanc qui, un jour, descen
drait du nord et conduirait le peuple des phoques en un li
eu sûr. Je suis vieux et je ne vivrai pas pour voir ce jou
r-là, mais d’autres le verront à ma place- Essaie une fois
encore.

Kotick retroussa sa moustache (elle était superbe) et dit
:

– Je suis le seul phoque blanc jamais né sur les grèves,
et je suis le seul phoque, blanc ou noir, qui ait pensé ja
mais à chercher des îles nouvelles.

Cela le ragaillardit considérablement.

Quand il revint à Novastoshnah, cet été-là, Matkah, sa mè
re, le supplia de se marier et d’établir son ménage, car i
0210 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019l n’était plus un holluschickie, mais un sea catch aya
nt atteint sa pleine croissance, avec une crinière blanche
et frisée sur les épaules, aussi lourd, aussi grand, auss
i courageux que son père.

– Donnez-moi une autre saison, dit-il. Rappelez-vous, mèr
e, c’est toujours la septième vague qui remonte la grève l
e plus haut.

Coïncidence assez bizarre, il se trouva une jeune phoque
qui jugea, comme lui, qu’elle remettrait son mariage à l’a
n suivant et Kotick dansa avec elle la danse du feu tout l
e long de la grève de Lukannon, la nuit qui précéda son dé
part pour sa dernière croisière. Cette fois, il se dirigea
vers l’ouest, car il était tombé sur la piste d’un grand
banc de flétans, et il avait besoin d’au moins cent livres
de poisson par jour pour se tenir en condition. Il les ch
assa jusqu’à ce qu’il fût las, puis il se mit en rond et s
‘endormit dans le creux de la houle qui bat Copper Island.
Il connaissait parfaitement la côte, de sorte que, vers m
0211 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019inuit, en heurtant doucement un lit de varech, il dit
:

– Hum, il y a grosse marée, ce soir !

Se retournant sous l’eau, il ouvrit lentement les yeux et
s’étira. Puis il sauta comme un chat, en apercevant d’éno
rmes choses qui musaient dans l’eau des hauts-fonds et bro
utaient les lourdes franges des varechs.

– Par les Grands Brisants de Magellan, dit-il dans sa mou
stache, qui donc, de toute la mer profonde, sont ces gens-
là ?

Ils ne ressemblaient à rien, morse, lion de mer, phoque,
ours, baleine, requin, poisson, pieuvre ou coquillage, que
Kotick eût jamais vu auparavant. Ils avaient de vingt à t
rente pieds de long, pas de nageoires postérieures, mais u
ne queue en forme de pelle qui paraissait taillée dans du
cuir mouillé. Leurs têtes étaient les plus ridicules chose
0212 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019s qu’on pût voir, et ils se balançaient sur le bout de
leurs queues en eau profonde lorsqu’ils ne paissaient pas
, se saluant solennellement les uns les autres, et agitant
leurs nageoires de devant comme un gros homme agite des b
ras trop courts.

– Ahem ! dit Kotick. Bon plaisir, messieurs !

Les grosses créatures répondirent en dodelinant et en agi
tant leurs nageoires comme le Frog-Foot-man.

Quand ils se remirent à pâturer, Kotick vit que leur lèvr
e supérieure était fendue en deux morceaux, qu’ils pouvaie
nt écarter d’environ un pied, pour de nouveau les joindre
avec un boisseau de goémon dans la fente. Ils poussaient l
e varech dans leurs bouches et mâchaient solennellement.

– Sale manière de manger, fit Kotick.

Ils dodelinèrent encore, et Kotick commença à perdre pati
0213 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ence.

– Très bien ! dit-il. Ce n’est pas pour une articulation
de plus que les autres dans votre nageoire de devant, qu’i
l vaut la peine de faire tant d’embarras. Je vois que vous
saluez gracieusement, mais je voudrais connaître vos noms
.

Les lèvres fendues remuèrent, se tordirent ; les yeux vit
reux et verdâtres s’arrondirent, mais ils ne parlèrent pas
.

– Eh bien ! dit Kotick, vous êtes les seules gens que j’a
ie jamais rencontrés qui soient plus laids que Sea Vitch-
et plus mal léchés !

Alors, il se souvint, en un éclair, de ce que la Mouette-
Bourgmestre qui avait crié, quand il n’était qu’un petit d
e l’année, à Walrus Islet, et il retomba en arrière dans l
‘eau : il le voyait bien, il avait enfin découvert Sea Cow
0214 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019.

Les vaches marines continuaient de mâchonner, de pâturer
et de ruminer dans le varech, et Kotick leur posa des ques
tions dans toutes les langues qu’il avait ramassées au cou
rs de ses voyages, car le peuple de la mer parle presque a
utant de langues que les êtres humains. Mais les vaches ma
rines ne répondaient pas, car Sea Cow ne sait pas parler.
Il n’a que six os dans le cou au lieu de sept, et on dit,
dans la mer, que c’est cela qui l’empêche de parler, même
avec ses semblables ; mais, comme vous le savez, il possèd
e une articulation de plus dans sa nageoire antérieure, et
, en l’agitant de haut en bas et de droite à gauche, il pr
oduit des mouvements qui répondent à une sorte de grossier
code télégraphique.

Au lever du jour, la crinière de Kotick se tenait debout
toute seule, et sa patience était partie où vont les crabe
s morts. Alors, les vaches marines entreprirent de voyager
très lentement du côté du nord, en s’arrêtant souvent pou
0215 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019r tenir d’absurdes conciliabules tout en saluts grotes
ques, et Kotick les suivit en se disant :

– Des gens idiots à ce point se seraient fait massacrer d
epuis longtemps s’ils n’avaient découvert quelque île sûre
; et ce qui est assez bon pour Sea Cow est assez bon pour
Sea Catch- C’est égal, j’aimerais qu’ils se dépêchent.

Ce fut un voyage harassant pour Kotick. Le troupeau des v
aches marines ne parcourait jamais plus de quarante ou cin
quante milles par jour, s’arrêtait la nuit pour brouter, e
t suivait la côte tout le temps, pendant que Kotick nageai
t autour, par-dessus et par-dessous, mais sans en obtenir
rien de plus. A mesure qu’elles avançaient vers le nord, e
lles tenaient un conseil en saluts toutes les quelques heu
res, et Kotick s’était presque rongé la moustache d’impati
ence, lorsqu’il s’aperçut qu’elles remontaient un courant
d’eau chaude. Alors, son respect pour elles s’accrut. Une
nuit, elles se laissèrent couler à travers l’eau luisante
– couler comme des pierres – et, pour la première fois dep
0216 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019uis qu’il les connaissait, elles se mirent à nager vit
e. Kotick suivit, étonné de leur allure ; il n’avait jamai
s rêvé que Sea Cow existât comme nageur. Elles mirent le c
ap sur une falaise du rivage, une falaise dont le pied plo
ngeait en eau profonde, et dans laquelle s’ouvrait un trou
noir, par vingt brasses de profondeur. Ce fut un long, tr
ès long parcours, et Kotick avait grand besoin d’air frais
en émergeant du boyau sombre par lequel on l’avait condui
t.

– Par ma perruque, dit-il, en débouchant en eau libre, à
l’autre extrémité, tout suffoquant et soufflant- c’est un
long plongeon, mais il en vaut la peine.

Les vaches marines s’étaient séparées et paissaient pares
seusement sur les bords des plus belles grèves que Kotick
eût jamais vues. Il y avait de longues bandes de rochers,
polis par l’usure de l’eau, s’étendant sur des lieues, exa
ctement adaptés à l’installation de nurseries phoques ; et
il y avait en arrière, et remontant en pente douce, des t
0217 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019errains de jeu, en sable dur ; il y avait des houles p
our y danser, de l’herbe drue pour s’y rouler, des dunes à
escalader et à dégringoler ; et, par-dessus tout, Kotick
connut, au toucher de l’eau, qui ne trompe pas un Sea Catc
h, que jamais un homme n’était venu dans ces parages. La p
remière chose qu’il fit, ce fut de s’assurer si la pêche é
tait bonne ; puis, il nagea le long des grèves, et compta
les délectables îlots bas et sablonneux à demi cachés dans
la brume vagabonde. Au nord s’étendait une ligne de fonds
, d’écueils et de rochers, qui ne permettrait jamais à un
navire d’approcher à plus de six milles du rivage ; entre
les îles et la terre courait un chenal d’eau profonde où p
longeait la falaise perpendiculaire ; et, quelque part au-
dessous des falaises, s’ouvrait la bouche du tunnel.

– C’est un autre Novastoshnah, dit Kotick, mais dix fois
mieux. Sea Cow doit être moins bête que je ne croyais. Les
hommes mêmes, s’il y avait ici des hommes, ne pourraient
pas descendre des falaises et les récifs, du côté de la me
r, réduiraient un navire en charpie. S’il est un lieu sûr
0218 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019dans la mer, c’est celui-ci.

Il se prit à penser à celle qu’il avait laissée à l’atten
dre ; mais, quoiqu’il eût hâte de rentrer à Novastoshnah,
il explora complètement le nouveau pays, afin d’être en ét
at de répondre à toutes les questions.

Puis il plongea, reconnut une fois pour toutes l’embouchu
re du tunnel, et l’enfila dans la direction du sud. Person
ne autre qu’une vache marine ou un phoque n’eût soupçonné
l’existence d’une telle retraite, et, en se retournant ver
s les falaises, Kotick lui-même doutait d’y avoir abordé j
amais.

Il mit dix jours à rentrer, quoique sans perdre de temps
en route ; et, en prenant terre au-dessus de Sea Lion’s Ne
ck, la première personne qu’il rencontra fut celle qu’il a
vait laissée à l’attendre. Elle comprit au regard de ses y
eux qu’enfin il avait trouvé son île.

0219 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Mais les holluschickie, Sea Catch son père lui-même,
et tous les autres phoques se moquèrent de lui quand il le
ur conta sa découverte, et un jeune phoque d’à peu près so
n âge lui dit :

– Tout cela est bel et bon, Kotick, mais tu ne vas pas ar
river du diable sait où pour nous y expédier à ta guise. R
appelle-toi que nous autres, nous venons de nous battre po
ur nos nurseries, ce que tu n’as jamais fait. Tu préfères
vagabonder à travers la mer.

Les autres phoques éclatèrent de rire à ces paroles, et l
e jeune phoque se mit à hocher la tête de gauche à droite.
Il s’était marié cette année-là, et en faisait beaucoup d
‘état.

– Pourquoi me battrais-je, puisque je n’ai pas de nursery
? dit Kotick. Je veux seulement vous montrer un endroit o
ù vous serez en sûreté. A quoi bon se battre ?

0220 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Oh ! si tu te dérobes, bien entendu, je n’ai plus r
ien à dire, fit le jeune phoque avec un vilain ricanement.

– Viendras-tu avec moi, si j’ai le dessus ? demanda Kotic
k.

Et une lueur verte flamba dans ses yeux, car il était fur
ieux d’avoir à se battre.

– Fort bien, dit le jeune phoque négligemment, si tu as l
e dessus, je viens.

Il n’eut pas le temps de changer d’avis, car la tête de K
otick s’était détendue, et ses dents crochaient dans le gr
as du cou de son adversaire. Puis il se rabattit sur ses h
anches et traîna son ennemi le long de la grève, le secoua
et le jeta à terre pour en finir.

Alors Kotick, s’adressant aux phoques, rugit :
0221 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– J’ai fait de mon mieux pour votre bien, au cours des ci
nq dernières saisons. Je vous ai trouvé l’île où vous sere
z en sécurité. Mais, à moins d’arracher vos têtes à vos so
ttes épaules, vous ne me croirez pas. Eh bien ! je vais vo
us apprendre, maintenant. Garde à vous !

Limmershin m’a dit que jamais de sa vie – et Limmershin v
oit dix mille grands phoques se battre tous les ans – que
jamais, dans toute sa petite vie, il n’avait vu rien de pa
reil à la charge de Kotick à travers les nurseries. Il se
jeta sur le plus gros Sea Catch qu’il put trouver, le happ
a à la gorge, l’étrangla, le cogna et l’assomma, jusqu’à c
e que l’autre poussât le grognement de miséricorde, puis l
e jeta de côté pour attaquer le suivant. Voyez-vous, Kotic
k n’avait jamais jeûné quatre mois durant, selon la coutum
e annuelle des grands phoques ; ses courses en haute mer l
‘avaient gardé en parfaite condition, et, par-dessus tout,
il ne s’était jamais encore battu. Toute blanche, sa crin
ière frisée se hérissait de colère, ses yeux flamboyaient,
0222 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 ses grandes canines brillaient : il était splendide à
voir. Le vieux Sea Catch, son père, le vit passer comme u
ne trombe, traînant sur le sable les vieux phoques grisonn
ants, comme autant de plies, et culbutant les jeunes dans
tous les sens, et Sea Catch cria :

– Il est peut-être fou, mais c’est le meilleur champion d
es grèves ! N’attaque pas ton père, mon fils ! Il marche a
vec toi !

Kotick rugit pour toute réponse, et le vieux Sea Catch en
tra dans la lutte en se dandinant, la moustache hérissée e
t soufflant comme une locomotive, tandis que Matkah et la
fiancée de Kotick s’accroupissaient pour suivre le spectac
le, et admiraient leurs hommes. Ce fut une magnifique bata
ille, car l’un et l’autre se battirent aussi longtemps qu’
il resta le moindre phoque à oser lever la tête ; et, lors
qu’il n’en resta plus, ils paradèrent fièrement sur la grè
ve, côte à côte, en mugissant.

0223 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 A la nuit, comme les feux boréaux commençaient à scin
tiller et à danser à travers le brouillard, Kotick escalad
a un rocher nu et contempla les nurseries dispersées, les
phoques meurtris et saignants.

– Maintenant, dit-il, je vous ai donné la leçon que vous
méritiez.

– Par ma perruque, dit le vieux Sea Catch en se redressan
t avec raideur, car il était terriblement courbatu, Killer
Whale ne les aurait pas plus mal arrangés- Fils, je suis
fier de toi- et mieux, je viendrai, moi, à ton île- si ell
e existe.

– Ecoutez, lourds pourceaux de la mer. Qui m’accompagne a
u tunnel de Sea Cow ?- Répondez, ou je recommence la leçon
, rugit Kotick.

Il y eut un murmure, pareil au friselis de la marée, sur
toute l’étendue des grèves.
0224 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Nous viendrons, dirent des milliers de voix lasses. Nou
s suivrons Kotick, le Phoque Blanc.

Alors, Kotick enfonça sa tête entre ses épaules, et ferma
les yeux, orgueilleusement. Ce n’était plus un phoque bla
nc, en ce moment, il était rouge de la tête à la queue. Ma
lgré cela, il eût dédaigné de regarder ou de toucher une s
eule de ses blessures.

Une semaine plus tard, lui et son armée (environ pour le
moment un millier de holluschickie et de vieux phoques) pr
irent le chemin du nord, vers le tunnel des Vaches Marines
. Kotick les guidait. Et les phoques qui demeurèrent à Nov
astoshnah les traitèrent de fous. Mais, le printemps suiva
nt, quand ils se trouvèrent tous parmi les bancs de pêche
du Pacifique, les phoques de Kotick firent de tels récits
des grèves d’au-delà le tunnel de Sea Cow, que des phoques
de plus en plus nombreux quittèrent Novastoshnah. Sans do
ute, cela ne se fit pas tout de suite, car les phoques ne
0225 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019sont pas gens très malins, et il leur faut du temps po
ur peser le pour et le contre des choses ; mais, d’année e
n année, un plus grand nombre d’entre eux s’en allaient de
Novastoshnah, de Lukannon et des autres nurseries, vers l
es calmes grèves abritées où Kotick trône tout l’été, plus
grand chaque année, plus gros et plus fort, pendant que l
es holluschickie jouent autour de lui, en cette mer où nul
homme ne vient.

– – –

Lukannon

(Ceci est une sorte d’hymne national phoque, sur le mode
triste.)

Au matin, j’ai trouvé mes frères (oh ! que je suis vieux !
)
0226 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Là-bas où la houle d’été rugit aux caps rocheux.
Leur ch-ur montant couvre le chant des brisants, et de joi
e
Chante, grève de Lukannon, par deux millions de voix !

Chantez la lente sieste au bord de la lagune,
Les escadrons soufflant qui descendent les dunes,
Les danses aux minuits fouettés de feux marins,
Grèves de Lukannon, avant que l’homme vînt !

Au matin, j’ai trouvé mes frères (jamais, jamais plus !)
Ils obscurcissaient le rivage, ils allaient par tribus ;
Du plus loin que portait la voix au large de la mer,
Nous hélions les bandes en route et leur chantions la terr
e.

Grève de Lukannon- l’avoine aux longs épis,
La brume ruisselant, les lichens en tapis,
Les plateaux de nos jeux et leurs roches usées,
Grève de Lukannon- ô plage où je suis né !
0227 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Au matin, j’ai trouvé mes frères, tristes, solitaires ;
Qu’on nous fusille dans l’eau, qu’on nous assomme sur terr
e,
Que l’homme nous mène au saloir, sot bétail orphelin !
Pourtant nous chantons Lukannon- avant que l’homme vînt.

En route au Sud, au Sud- ô Gooverooska, va,
Dis notre deuil aux Rois des Mers tandis qu’hélas,
Vide bientôt ainsi que l’-uf du requin mort,
Grève de Lukannon, tu nous connais encore !
Rikki-tikki-tavi
(Rikki-Tikki-Tavi)

L’ -il Rouge à la Peau-Ridée
Au trou devant lui dardée,
L’-il Rouge a crié très fort :
Viens danser avec la mort !

-il à -il, en tête à tête !
0228 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019(En mesure, Nag !)
L’un mort, finira la fête !
(A ta guise, Nag !)
Tour pour tour, et bond pour bond !
(Cours, cache-toi, Nag !)
Manqué ! mort à Chaperon !
(Malheur à toi, Nag !)

– – –

Ceci est l’histoire de la grande guerre que Rikki-tikki-t
avi livra tout seul dans les salles de bains du grand bung
alow, au cantonnement de Segowlee. Darzee, l’oiseau-taille
ur, l’aida et Chuchundra, le rat musqué, qui n’ose jamais
marcher au milieu du plancher, mais se glisse toujours le
long du mur, lui donna un avis ; mais Rikki-tikki fit la v
raie besogne.

0229 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 C’était une mangouste. Il rappelait assez un petit ch
at par la fourrure et la queue, mais plutôt une belette pa
r la tête et les habitudes. Ses yeux étaient roses comme l
e bout de son nez affairé ; il pouvait se gratter partout
où il lui plaisait, avec n’importe quelle patte de devant
ou de derrière, à son choix ; il pouvait gonfler sa queue
au point de la faire ressembler à un goupillon pour nettoy
er les bouteilles, et son cri de guerre, lorsqu’il louvoya
it à travers l’herbe longue, était : Rikk-tikk-tikki-tikki
-tchk !

Un jour, les hautes eaux d’été l’entraînèrent hors du ter
rier où il vivait avec son père et sa mère, et l’emportère
nt, battant des pattes et gloussant, le long d’un fossé qu
i bordait une route. Il trouva là une petite touffe d’herb
e qui flottait, et s’y cramponna jusqu’à ce qu’il perdît l
e sentiment. Quand il revint à la vie, il gisait au chaud
soleil, au milieu d’une allée de jardin, très mal en point
, il est vrai, tandis qu’un petit garçon disait :

0230 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Tiens, une mangouste morte. Faisons-lui un enterrem
ent.

– Non, dit la mère, prenons-le pour le sécher. Peut-être
n’est-il pas mort pour de bon.

Ils l’emportèrent dans la maison, où un homme le prit ent
re le pouce et l’index, et affirma qu’il n’était pas mort,
mais seulement à moitié suffoqué ; alors ils l’enveloppèr
ent dans du coton, l’exposèrent à la chaleur d’un feu doux
, et- Rikki-tikki ouvrit les yeux et éternua.

– Maintenant, dit l’homme (un Anglais qui venait justemen
t de s’installer dans le bungalow), ne l’effrayez pas, et
nous allons voir ce qu’il va faire.

C’est la chose la plus difficile du monde que d’effrayer
une mangouste, parce que, de la tête à la queue, leur race
est dévorée de curiosité. La devise de toute la famille e
st : « Cherche et trouve », et Rikki-tikki était une vraie
0231 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 mangouste. Il regarda la bourre de coton, décida que
ce n’était pas bon à manger, courut tout autour de la tabl
e, s’assit, remit sa fourrure en ordre, se gratta et sauta
sur l’épaule du petit garçon.

– N’aie pas peur, Teddy, dit son père. C’est sa manière d
‘entrer en amitié.

– Ouch ! Il me chatouille sous le menton, dit Teddy.

Rikki-tikki plongea son regard entre le col et le cou du
petit garçon, flaira son oreille, et descendit sur le plan
cher, où il s’assit en se grattant le nez.

– Seigneur, dit la mère de Teddy, et c’est cela qu’on app
elle une bête sauvage ! Je suppose que si elle est à ce po
int apprivoisée, c’est que nous avons été bons pour elle.

– Toutes les mangoustes sont comme cela, dit son mari. Si
0232 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Teddy ne lui tire pas la queue ou n’essaie pas de le
mettre en cage, il courra par la maison toute la journée.
Donnons-lui quelque chose à manger.

Ils lui donnèrent un petit morceau de viande crue. Rikki-
tikki trouva cela excellent, et, quand il eut fini, il sor
tit sous la véranda, s’assit au soleil, et fit bouffer sa
fourrure pour la sécher jusqu’aux racines. Puis, il se sen
tit mieux.

– Il y a plus à découvrir dans cette maison, se dit-il, q
ue tous les gens de ma famille n’en découvriraient pendant
toute leur vie. Je resterai, certes, et trouverai.

Il employa tout le jour à parcourir la maison. Il se noya
presque dans les tubs, mit son nez dans l’encre sur un bu
reau et le brûla au bout du cigare de l’homme en grimpant
sur ses genoux pour voir comment on s’y prenait pour écrir
e. A la tombée de la nuit, il courut dans la chambre de Te
ddy pour regarder comment on allumait les lampes à pétrole
0233 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 ; et, quand Teddy se mit au lit, Rikki-tikki y grimpa
aussi. Mais c’était un compagnon agité, parce qu’il lui f
allait, toute la nuit, se lever pour répondre à chaque bru
it et en trouver la cause. La mère et le père de Teddy vin
rent jeter un dernier coup d’-il sur leur petit garçon, et
trouvèrent Rikki-tikki tout éveillé sur l’oreiller.

– Je n’aime pas cela, dit la mère de Teddy ; il pourrait
mordre l’enfant.

– Il ne fera rien de pareil, dit le père. Teddy est plus
en sûreté avec cette petite bête qu’avec un dogue pour le
garder- Si un serpent entrait dans la chambre maintenant-

Mais la mère de Teddy ne voulait même songer à de pareill
es horreurs.

De bonne heure, le matin, Rikki-tikki vint au premier déj
euner sous la véranda, porté sur l’épaule de Teddy ; on lu
0234 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019i donna une banane et un peu d’-uf à la coque, et il s
e laissa prendre sur les genoux des uns après les autres,
parce qu’une mangouste bien élevée espère toujours devenir
à quelque moment une mangouste domestique, et avoir des c
hambres pour courir au travers. Or, la mère de Riki-tikki
(elle avait habité autrefois la maison du général à Segowl
ee) avait soigneusement instruit son fils de ce qu’il deva
it faire si jamais il rencontrait des hommes blancs.

Puis, Rikki-tikki sortit dans le jardin pour voir ce qu’i
l y avait à voir. C’était un grand jardin, seulement à dem
i cultivé, avec des buissons de roses Maréchal Niel aussi
gros que des kiosques, des citronniers et des orangers, de
s bouquets de bambous et des fourrés de hautes herbes. Rik
ki-tikki se lécha les lèvres.

– Voilà un splendide terrain de chasse, dit-il.

A cette pensée, sa queue se hérissa en goupillon, et il c
ourait déjà de haut en bas et de bas en haut du jardin, fl
0235 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019airant de tous côtés, lorsqu’il entendit les voix les
plus lamentables sortir d’un buisson épineux.

C’était Darzee, l’oiseau-tailleur, et sa femme. Ils avaie
nt construit un beau nid en rapprochant deux larges feuill
es dont ils avaient cousu les bords avec des fibres et rem
pli l’intérieur de coton et de bourres duveteuses. Le nid
se balançait de côté et d’autre, tandis qu’ils pleuraient,
perchés à l’entrée.

– Qu’est-ce que vous avez ? demanda Rikki-tikki.

– Nous sommes très malheureux, dit Darzee. Un de nos bébé
s, hier, est tombé du nid, et Nag l’a mangé.

– Hum ! dit Rikki-tikki, voilà qui est fort triste- Mais
je suis étranger ici. Qui est-ce, Nag ?

Darzee et sa femme, pour toute réponse, se blottirent dan
s leur nid, car, de l’épaisseur de l’herbe, au pied du bui
0236 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019sson, sortit un sifflement sourd- un horrible son glac
é- qui fit sauter Rikki-tikki de deux pieds en arrière. Al
ors, pouce par pouce, s’éleva de l’herbe la tête au capuch
on éployé de Nag, le gros cobra noir, qui comptait bien ci
nq pieds de long de la langue à la queue. Lorsqu’il eut so
ulevé un tiers de son corps au-dessus du sol, il resta à s
e balancer de droite et de gauche, exactement comme se bal
ance dans le vent une touffe de pissenlit et dévisagea Rik
ki-tikki de ses mauvais yeux de serpent, qui ne changent j
amais d’expression, quelle que soit sa pensée.

– Qui est-ce, Nag ? dit-il. C’est moi, Nag. Le grand Dieu
Brahma mit sa marque sur tout notre peuple quand le premi
er cobra eut étendu son capuchon pour préserver Brahma dor
mant au soleil- Regarde, et tremble !

Il étendit davantage son capuchon, et Rikki-tikki vit sur
son dos la marque des lunettes, qui ressemble plus exacte
ment à l’-illet d’une fermeture d’agrafe.

0237 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Il eut peur une minute : mais il est impossible à une
mangouste d’avoir peur plus longtemps, et, bien que Rikki
-tikki n’eût jamais encore rencontré de cobra vivant, sa m
ère l’avait nourri de cobras morts, et il savait bien que
la grande affaire de la vie d’une mangouste adulte est de
faire la guerre aux serpents et de les manger. Nag le sava
it aussi, et, tout au fond de son c-ur de glace, il avait
peur.

– Eh bien ! dit Rikki-tikki, et sa queue se gonfla de nou
veau, marqué ou non, pensez-vous qu’on ait le droit de man
ger les petits oiseaux qui tombent des nids ?

Nag réfléchissait et surveillait les moindres mouvements
de l’herbe derrière Rikki-tikki. Il savait qu’une mangoust
e dans le jardin signifiait, tôt ou tard, la mort pour lui
-même et les siens ; mais il voulait mettre Rikki-tikki ho
rs de garde. Aussi laissa-t-il retomber un peu sa tête et
la pencha-t-il de côté.

0238 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Causons-, dit-il. Vous mangez bien des -ufs. Pourqu
oi ne mangerions-nous pas des oiseaux ?

– Derrière toi !- Attention derrière toi ! chanta Darzee.

Rikki-tikki en savait trop pour prendre son temps à ouvri
r de grands yeux. Il sauta en l’air aussi haut qu’il put e
t, juste au-dessous de lui siffla la tête de Nagaina, la m
échante femme de Nag. Elle avait rampé par-derrière pendan
t la conversation afin d’en finir tout de suite ; et Rikki
-tikki entendit son sifflement de rage en voyant son coup
manqué. Il retomba presque au travers de son dos, et une v
ieille mangouste aurait su qu’il fallait saisir le moment
pour lui briser les reins d’un coup de dent ; mais il eut
peur du terrible coup de fouet en retour du cobra, et saut
a hors de portée de la queue cinglante, laissant Nagaina s
aignant et furieuse.

– Méchant, méchant Darzee ! dit Nag.
0239 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Et il fouetta l’air aussi haut qu’il pouvait atteindre da
ns la direction du nid au milieu du buisson d’épines ; mai
s Darzee l’avait construit hors de l’atteinte des serpents
et le nid ne fit que se balancer de-ci de-là.

Rikki-tikki sentit ses yeux devenir rouges et brûlants (q
uand les yeux d’une mangouste rougissent, c’est qu’elle es
t en colère), il se cala sur sa queue et ses pattes de der
rière comme un petit kanguroo, regarda tout autour de lui,
et claqua des dents de rage. Mais Nag et Nagaina avaient
disparu dans l’herbe. Lorsqu’un serpent manque son coup, i
l ne laisse jamais rien deviner de ce qu’il compte faire e
nsuite. Rikki-tikki ne se souciait pas de les suivre, car
il ne se croyait pas sûr de venir à bout de deux serpents
à la fois. Aussi, trottant vers l’allée sablée, près de la
maison, s’assit-il pour réfléchir. Il s’agissait pour lui
d’une affaire sérieuse.

Si vous lisez les vieux livres d’histoire naturelle, vous
0240 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 y verrez que, lorsqu’une mangouste combat un serpent
et qu’il lui arrive d’être mordue, elle se sauve pour mang
er quelque herbe qui la guérit. Ce n’est pas vrai. La vict
oire n’est qu’affaire d’-il vif et de pied prompt, détente
de serpent contre saut de mangouste, et, comme nul -il ne
peut suivre le mouvement d’une tête de serpent lorsqu’ell
e frappe, il s’agit là d’un prodige plus étonnant que les
herbes magiques n’en pourraient opérer.

Rikki-tikki se connaissait pour une jeune mangouste et n’
en fut que plus satisfait d’avoir su éviter si adroitement
un coup porté par-derrière. Il en tira confiance en soi-m
ême, et, lorsque Teddy descendit en courant le sentier, Ri
kki-tikki se sentait disposé à recevoir des compliments. M
ais, juste au moment où Teddy se penchait, quelque chose s
e tortilla un peu dans la poussière et une toute petite vo
ix dit :

– Prenez garde, je suis la Mort !

0241 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 C’était Karait, le minuscule serpent brun, couleur de
sable, qui aime à se dissimuler dans la poussière. Sa mor
sure est aussi dangereuse que celle du cobra ; mais il est
si petit que personne n’y prend garde, aussi n’en fait-il
que plus de mal.

Les yeux de Rikki-tikki devinrent rouges de nouveau, et i
l remonta en dansant vers Karait avec ce balancement parti
culier et cette marche ondulante qu’il avait hérités de sa
famille. Cela paraît très comique, mais c’est une allure
si parfaitement équilibrée qu’à n’importe quel angle on en
peut changer soudain la direction : ce qui, lorsqu’il s’a
git de serpents, constitue un avantage. Rikki ne s’en rend
ait pas compte, mais il faisait là une chose beaucoup plus
dangereuse que de combattre Nag : Karait est si petit et
peut se retourner si facilement qu’à moins, pour Rikki, de
mordre à la partie supérieure du dos, tout près de la têt
e, un coup en retour pouvait l’atteindre à l’-il ou à la l
èvre. Rikki ne savait pas ; ses yeux étaient tout rouges,
et il se balançait d’arrière en avant, cherchant la bonne
0242 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019place à saisir. Karait s’élança. Rikki sauta de côté e
t tenta de lui courir sus ; mais, à moins d’un cheveu de s
on épaule siffla la malfaisante petite bête grise couleur
de poussière, si bien qu’il lui fallut bondir par-dessus l
e corps, tandis que la tête suivait de près ses talons.

Teddy héla du côté de la maison :

– Oh ! venez voir ! Notre mangouste qui tue un serpent.

Et Rikki-tikki entendit la mère de Teddy pousser un cri,
tandis que le père se précipitait dehors avec un bâton ; m
ais, dans le temps qu’il venait, Karait avait poussé une b
otte imprudente, et Rikki-tikki avait bondi, sauté sur le
dos du serpent, laissé tomber sa tête très bas entre ses p
attes de devant, mordu à la nuque le plus haut qu’il pouva
it atteindre et roulé au loin. Cette morsure paralysa Kara
it, et Rikki-tikki allait le dévorer en commençant par la
queue, suivant la coutume de sa famille à dîner, lorsqu’il
se rappela qu’un repas copieux appesantit une mangouste,
0243 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019et que, pouvant avoir besoin sur l’heure de toute sa f
orce et de toute son agilité, il lui fallait rester à jeun
. Il s’en alla prendre un bain de poussière sous des touff
es de ricins, tandis que le père de Teddy frappait le cada
vre de Karait.

– A quoi cela sert-il ? pensa Rikki-tikki ; j’ai tout rég
lé.

Alors la mère de Teddy le prit dans la poussière et le se
rra dans ses bras, en pleurant qu’il avait sauvé Teddy de
la mort ; et le père de Teddy traita Rikki de providence ;
et Teddy regarda tout cela avec de grands yeux effarés.

Rikki-tikki se divertissait plutôt de tous ces embarras,
que naturellement il ne comprenait pas. La mère de Teddy e
ût tout aussi bien pu caresser l’enfant pour avoir joué da
ns la poussière. Rikki s’amusait énormément.

Ce soir-là, en se faufilant parmi les verres sur la table
0244 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019, il lui eût été facile de se bourrer de bonnes choses
trois fois plus que de raison, mais il avait Nag et Nagai
na présents à la mémoire, et malgré tout l’agrément d’être
flatté et choyé par la mère de Teddy, et de rester sur l’
épaule de Teddy, ses yeux devenaient rouges tout à coup, e
t il poussait son long cri de guerre : Rikk-tikk-tikki-tik
ki-tchk !

Teddy l’emmena coucher et insista pour qu’il dormît sous
son menton. Rikki-tikki était trop bien élevé pour mordre
ou égratigner. Mais il s’en alla, aussitôt Teddy endormi,
faire sa ronde de nuit autour de la maison et, dans l’obsc
urité, se heurta, en courant, contre Chuchundra, le rat mu
squé, qui se coulait le long du mur.

Chuchundra est une petite bête au c-ur brisé. Il pleurnic
he et pépie toute la nuit, en essayant de se remonter le m
oral pour courir au milieu des chambres ; mais jamais il n
‘y parvient.

0245 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Ne me tuez pas, dit Chuchundra, presque en pleurant
. Rikki-tikki, ne me tuez pas !

– Crois-tu qu’un tueur de serpents tue des rats musqués ?
dit Rikki-tikki avec mépris.

– Ceux qui tuent les serpents seront tués par les serpent
s, dit Chuchundra, plus lamentable que jamais. Et comment
être sûr que Nag ne me prendra pas pour vous, quelque nuit
sombre ?

– Il n’y a pas le moindre danger, dit Rikki-tikki, car Na
g est dans le jardin, et je sais que tu n’y vas pas.

– Mon cousin Chua, le rat, m’a raconté-, commença Chuchun
dra.

Et alors, il s’arrêta.

– Raconté quoi ?
0246 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Chut ! Nag est partout, Rikki-tikki. Vous auriez dû par
ler à Chua dans le jardin.

– Je ne lui ai pas parlé- Donc, il faut me dire. Vite, Ch
uchundra, ou je vais te mordre !

Chuchundra s’assit, et pleura au point que les larmes cou
laient le long de ses moustaches.

– Je suis un très pauvre homme, sanglota-t-il. Je n’ai ja
mais assez de courage pour trotter au milieu des chambres-
Chut ! Je n’ai besoin de rien vous dire- N’entendez-vous
pas, Rikki-tikki ?

Rikki-tikki prêta l’oreille. La maison était aussi tranqu
ille que possible, mais il lui sembla distinguer un imperc
eptible cra-cra- un bruit aussi léger que celui d’une guêp
e marchant sur un carreau de vitre- un crissement sec d’éc
ailles sur la brique.
0247 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– C’est Nag ou Nagaina, se dit-il, qui rampe par le condu
it de la salle de bains- Tu as raison, Chuchundra, j aurai
s dû parler à Chua.

Il se glissa dans la salle de bains de Teddy, mais il n’y
trouva personne, puis, dans la salle de bains de la mère
de Teddy. Au bas du mur crépi de plâtre, une brique avait
été enlevée pour le passage d’une conduite d’eau, et, au m
oment où Rikki-tikki s’introduisait dans la pièce, le long
de l’espèce de margelle en maçonnerie où la baignoire éta
it posée, il entendit Nag et Nagaina chuchoter dehors au c
lair de lune :

– Quand la maison sera vide, disait à son mari Nagaina, i
l faudra bien qu’il s’en aille ; alors, nous rentrerons en
possession du jardin. Entrez tout doucement et souvenez-v
ous que l’homme qui a tué Karait est la première personne
à mordre. Puis, revenez me dire ce qu’il en advient, et no
us ferons ensemble la chasse à Rikki-tikki.
0248 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Mais êtes-vous sûre qu’il y a quelque chose à gagner en
tuant les gens ? demanda Nag.

– Tout à gagner. Quand personne n’habitait le bungalow, a
vions-nous une mangouste dans le jardin ? Tant que le bung
alow reste vide, nous sommes roi et reine du jardin ; et s
ouvenez-vous qu’aussitôt nos -ufs éclos dans la melonnière
– demain peut-être- nos enfants auront besoin de place et
de paix.

– Je n’y songeais pas, dit Nag. J’y vais, mais il est inu
tile de faire la chasse à Rikki-tikki ensuite. Je tuerai l
‘homme et sa femme, puis l’enfant si je peux, et partirai
sans bruit. Alors, le bungalow sera vide, et Rikki-tikki s
‘en ira.

Rikki-tikki tressaillit tout entier de rage et de haine e
n entendant cela. Puis il vit la tête de Nag sortir du con
duit, suivie des cinq pieds de long de son corps écailleux
0249 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 et froid. Malgré sa colère, il eut cependant très peu
r en voyant la taille du grand cobra. Nag se couda, dressa
la tête, et son regard parcourut la salle de bains, à tra
vers l’obscurité où Rikki-tikki pouvait voir ses yeux luir
e.

– Si je le tue maintenant, à cette place, Nagaina le saur
a ; et d’autre part, si je lui livre bataille ouverte sur
le plancher, l’avantage lui demeure- Que faire ? se dit Ri
kki-tikki.

Nag ondula de-ci de-là, et Rikki-tikki l’entendit boire d
ans la grosse jarre qui servait à remplir la baignoire.

– Voilà qui est bien, dit le serpent. Maintenant, lorsque
Karait a été tué, l’homme avait un bâton. Il peut l’avoir
encore ; mais, quand il viendra au bain, le matin, il ne
l’aura pas. J’attendrai ici qu’il vienne- Nagaina- m’enten
dez-vous ?- Je vais attendre ici, au frais, jusqu’au jour.

0250 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Aucune réponse ne vint du dehors, d’où Rikki-tikki conclu
t que Nagaina était partie. Nag se replia sur lui-même, an
neau par anneau, tout autour du fond bombé de la jarre, et
Rikki-tikki se tint tranquille comme mort.

Au bout d’une heure, il commença d’avancer muscle à muscl
e, vers la jarre. Nag était endormi, et Rikki-tikki contem
pla son grand dos, se demandant quelle place offrirait la
meilleure prise.

– Si je ne lui casse pas les reins au premier saut, se di
t Rikki, il peut encore se battre ; et- s’il combat- ô Rik
ki !

Il considéra l’épaisseur du cou plus bas que le capuchon,
c’en était trop pour ses mâchoires ; et une morsure près
de la queue ne ferait que mettre Nag en fureur.

– Il faut que ce soit à la tête, dit-il enfin ; à la tête
0251 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019, au-dessus du capuchon ; et, quand une fois je le tie
ndrai par là, il ne faudra plus le lâcher.

Alors, il sauta. La tête reposait un peu en dehors de la
jarre, sous la courbe de sa panse et, au moment où ses den
ts crochèrent, Rikki s’arc-bouta du dos à la convexité de
la cruche d’argile pour clouer la tête à terre. Cela lui d
onna une seconde de prise qu’il employa de son mieux. Puis
, il fut cogné de droite et de gauche comme un rat secoué
par un chien – en avant et en arrière sur le sol, en haut
et en bas, et en rond en grands cercles ; mais ses yeux ét
aient rouges et il tenait bon, tandis que le corps du serp
ent cinglait le plancher comme un fouet de charrue, renver
sant les ustensiles d’étain, la boîte à savon, la brosse à
friction, et sonnait contre la paroi de métal de la baign
oire. Tout en crochant, il resserrait l’étau de ses mâchoi
res, car il ne doutait pas d’être assommé et, pour l’honne
ur de la famille, il préférait qu’on le trouvât les dents
fermées sur sa proie. Malade de vertige, moulu de coups, l
es chocs, lui semblait-il, allaient le mettre en pièces, l
0252 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019orsque, juste derrière lui, partit comme un coup de to
nnerre ; une rafale brûlante lui fit perdre connaissance e
t une flamme lui roussit le poil. L’homme, réveillé par le
bruit, avait déchargé les deux canons de son fusil sur Na
g, juste derrière le capuchon.

Rikki-tikki, les yeux fermés, continuait à tenir bon, car
à présent il était tout à fait certain d’être mort ; mais
la tête ne bougeait plus et l’homme, le ramassant, dit :

– C’est encore la mangouste, Alice ; et c’est notre vie q
ue le petit bonhomme a sauvée, cette fois.

Alors vint la mère de Teddy, le visage tout blanc, contem
pler ce qui restait de Nag ; et Rikki-tikki se traîna jusq
u’à la chambre de Teddy, où il passa le reste de la nuit à
se secouer délicatement pour se rendre compte s’il était
vraiment brisé en quarante morceaux, comme il lui paraissa
it.
0253 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Le lendemain matin, il était fort raide, mais très conten
t de ses hauts faits.

– Maintenant, j’ai Nagaina à régler, et ce sera pire que
cinq Nags ; en outre, qui sait quand les -ufs dont elle a
parlé vont éclore- Bonté divine ! Il faut que j’aille voir
Darzee, dit-il.

Sans attendre le déjeuner, Rikki-tikki courut au buisson
épineux où Darzee, à pleine voix, chantait un chant de tri
omphe. La nouvelle de la mort de Nag avait fait le tour du
jardin, car le balayeur avait jeté le corps sur le fumier
.

– Oh ! sotte touffe de plumes, dit Rikki-tikki avec colèr
e. Est-ce le moment de chanter ?

– Nag est mort- est mort- est mort ! chanta Darzee. Le va
illant Rikki-tikki l’a saisi par la tête et n’a point lâch
0254 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019é. L’homme a apporté le bâton qui fait boum, et Nag es
t tombé en deux morceaux ! Il recommencera plus à manger m
es bébés.

– Tout cela est assez vrai ! Mais où est Nagaina ? demand
a Rikki-tikki, en regardant soigneusement autour de lui.

– Nagaina est venue au conduit de la salle de bains pour
appeler Nag, continua Darzee ; et Nag est sorti sur le bou
t d’un bâton- le balayeur l’a ramassé au bout d’un bâton,
et l’a jeté sur le fumier !- Chantons le grand Rikki-tikki
à l’-il rouge !

Et Darzee enfla son gosier et chanta.

– Si je pouvais atteindre à votre nid, je jetterais vos b
ébés dehors ! dit Rikki-tikki. Chaque chose en son temps.
Vous êtes là dans votre nid, à peu près en sûreté, mais ic
i, en bas, c’est pour moi la guerre. Arrêtez-vous pour une
minute de chanter, Darzee.
0255 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Pour l’amour du grand, du beau Rikki-tikki, je vais m’a
rrêter, répondit Darzee- Qu’y a-t-il, ô Tueur du terrible
Nag ?

– Pour la troisième fois, où est Nagaina ?

– Sur le fumier, près des écuries, menant le deuil de Nag
– Glorieux est Rikki-tikki, le héros aux blanches dents.

– Au diable mes dents blanches ! avez-vous jamais ouï dir
e où elle garde ses -ufs ?

– Dans la melonnière, au bout, tout près du mur, à l’endr
oit où le soleil tape presque tout le jour. Il y a des sem
aines qu’elle les a cachés là.

– Et vous n’avez jamais pensé que cela valût la peine de
me le dire ?- Au bout, tout près du mur, dites-vous ?

0256 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Rikki-tikki- vous n’allez pas manger ses -ufs ?

– Pas exactement les manger ; non- Darzee, s’il vous rest
e un grain de bon sens, vous allez voler aux écuries, fair
e semblant d’avoir une aile cassée, et laisser Nagaina vou
s donner la chasse jusqu’à ce buisson. Il me faut aller à
la melonnière, et si j’y allais maintenant, elle me verrai
t.

Darzee était un petit compère dont la cervelle emplumée n
e pouvait tenir plus d’une idée à la fois ; et sachant que
les enfants de Nagaina naissaient dans des -ufs, comme le
s siens, il ne lui semblait pas, à première vue, qu’il fût
juste de les détruire. Mais sa femme était oiseau raisonn
able, elle savait que les -ufs de cobra voulaient dire de
jeunes cobras un peu plus tard ; aussi s’envola-t-elle du
nid, et laissa-t-elle Darzee tenir chaud aux bébés et cont
inuer sa chanson sur la mort de Nag. Darzee, en quelques p
oints, ressemblait beaucoup aux hommes.

0257 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Elle se mit à voleter près du fumier, sous le nez de
Nagaina, et à gémir :

– Oh ! j’ai l’aile cassée !- Le petit garçon de la maison
m’a jeté une pierre et l’a cassée.

Et de voleter plus désespérément que jamais.

Nagaina leva la tête et siffla :

– C’est vous qui avez averti Rikki-tikki quand je voulais
le tuer. Sans mentir, vous avez mal choisi l’endroit pour
boiter.

Et elle se dirigea vers la femme de Darzee en glissant su
r la poussière.

– Le petit garçon l’a cassée d’un coup de pierre ! cria d
‘une voix perçante la femme de Darzee.

0258 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Eh bien ! cela peut-être vous consolera, quand vous
serez morte, de savoir que je vais régler aussi mes compt
es avec le petit garçon. Mon mari gît sur le fumier ce mat
in, mais, avant la nuit, le petit garçon sera couché très
tranquille dans la maison- A quoi bon courir ? Je suis sûr
e de vous attraper- Petite sotte, regardez-moi !

La femme de Darzee en savait trop pour faire pareille cho
se. Car une fois que les yeux d’un oiseau rencontrent ceux
d’un serpent, il est pris d’une telle peur qu’il ne peut
plus bouger. La femme de Darzee, en pépiant douloureusemen
t, continua de voleter, sans quitter le sol, et Nagaina pr
essa l’allure.

Rikki-tikki les entendit remonter le sentier qui les éloi
gnait des écuries, et galopa vers l’extrémité de la planch
e de melons au pied du mur. Là, dans la chaude litière, au
-dessus des melons, il trouva, habilement cachés, vingt-ci
nq -ufs de la grosseur à peu près des -ufs de la poule de
Bantam, mais avec des peaux blanchâtres en guise de coquil
0259 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019les.

– Je ne suis pas arrivé un jour trop tôt, dit-il.

Car il pouvait voir des jeunes cobras roulés dans l’intér
ieur de la peau, et il savait que, dès l’instant où ils éc
losent, ils peuvent chacun tuer son homme non moins que sa
mangouste. Il détacha d’un coup de dent les bouts des -uf
s, dare-dare, en prenant soin d’écraser les jeunes cobras,
et en retournant de temps en temps la litière pour voir s
‘il n’en omettait aucun. A la fin, il ne resta plus que tr
ois -ufs et Rikki-tikki commençait à rire dans sa barbe, q
uand il entendit la femme de Darzee crier à tue-tête :

– Rikki-tikki, j’ai conduit Nagaina du côté de la maison-
, elle est entrée sous la véranda, et- oh ! venez vite- el
le veut tuer !

Rikki-tikki écrasa deux -ufs, redégringola de la melonniè
re avec le troisième -uf dans sa gueule et se précipita ve
0260 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019rs la véranda aussi vite que ses pattes pouvaient le p
orter.

Teddy, sa mère et son père étaient là, devant leur déjeun
er du matin. Mais Rikki-tikki vit qu’ils ne mangeaient rie
n. Ils se tenaient dans une immobilité de pierre, et leurs
visages étaient blancs. Nagaina enroulée sur la natte, pr
ès de la chaise de Teddy, à distance commode pour atteindr
e la jambe nue du jeune garçon, se balançait de-ci, de-là,
en chantant un chant de triomphe.

– Fils de l’homme qui a tué Nag, sifflait-elle, reste tra
nquille- Je ne suis pas encore prête- Attends un peu- Rest
ez bien immobiles tous trois ! Si vous bougez je frappe- e
t si vous ne bougez pas, je frappe encore- Oh ! insensés,
qui avez tué mon Nag !

Les yeux de Teddy restaient fixés sur son père, et tout c
e que son père pouvait faire était de murmurer :

0261 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Reste tranquille, Teddy- Il ne faut pas bouger- Ted
dy, reste tranquille.

C’est alors que Rikki-tikki arriva et cria :

– Retournez-vous, Nagaina ; retournez-vous, et en garde !

– Chaque chose en son temps, dit-elle, sans remuer les ye
ux. Je réglerai tout à l’heure mon compte avec vous. Regar
dez vos amis, Rikki-tikki. Ils sont immobiles et blancs- I
ls sont épouvantés- Ils n’osent bouger- Et, si vous approc
hez d’un pas, je frappe.

– Allez regarder vos -ufs, dit Rikki, dans la melonnière
près du mur. Allez voir, Nagaina !

Le grand serpent se retourna à demi, et vit l’-uf sur le
sol de la véranda.

0262 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Ah- h ! Donnez-le-moi, dit-elle.

Rikki-tikki posa ses pattes de chaque côté de l’-uf, tand
is que ses yeux devenaient rouge sang.

– Quel prix pour un -uf de serpent ?- Pour un jeune cobra
?- Pour un jeune roi-cobra ?- Pour le dernier- le dernier
des derniers de la couvée ? Les fourmis sont en train de
manger tous les autres par terre près des melons.

Nagaina pirouetta sur elle-même, oubliant tout le reste p
our le salut de l’-uf unique ; et Rikki-tikki vit le père
de Teddy avancer rapidement une large main, saisir Teddy p
ar l’épaule et l’enlever par-dessus la table et les tasses
à thé, à l’abri et hors de portée de Nagaina.

– Volée ! Volée ! Volée ! Rikk-tck-tchk ! gloussa Tikki-t
ikki triomphant. L’enfant est sauf, et c’est moi- moi- moi
– qui mordis Nag au capuchon, la nuit dernière, dans la sa
lle de bains.
0263 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Puis il se mit à sauter de tous côtés, des quatre pattes
ensemble, revenant raser le sol de la tête.

– Il m’a jeté de côté et d’autre, mais il n’a pas pu me f
aire lâcher prise. Il était mort avant que l’homme l’ait c
oupé en deux- C’est moi qui ai fait cela ! Rikki-tikki-tch
k-tchk !- Par ici, Nagaina. Par ici et garde à vous ! Vous
ne serez pas longtemps veuve.

Nagaina vit qu’elle avait perdu toute chance de tuer Tedd
y, et l’-uf gisait entre les pattes de Rikki-tikki :

– Donnez-moi l’-uf, Rikki-tikki. Donnez-moi le dernier de
mes -ufs, et je m’en irai pour ne plus jamais revenir, di
t-elle, en baissant son capuchon.

– Oui, vous vous en irez et vous ne reviendrez plus jamai
s ; car vous irez sur le fumier rejoindre Nag. En garde, l
a veuve ! L’homme est allé chercher son fusil ! En garde !
0264 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019

Rikki-tikki bondissait tout autour de Nagaina, en se tena
nt juste hors de portée des coups, ses petits yeux comme d
eux braises. Nagaina se replia sur elle-même et se jeta su
r lui. Rikki-tikki fit un saut en l’air et retomba en arri
ère. Une fois, une autre, puis encore, elle voulut le frap
per, mais à chaque reprise sa tête donnait avec un coup so
urd contre la natte de la véranda, tandis qu’elle se rasse
mblait sur elle-même en spirale comme un ressort de montre
. Puis Rikki-tikki dansa en cercle pour arriver derrière e
lle, et Nagaina tourna sur elle-même pour rester face à fa
ce avec lui- et sa queue sur la natte bruissait comme les
feuilles sèches au vent.

Rikki-tikki avait oublié l’-uf. Il gisait encore sous la
véranda et Nagaina s’en rapprochait peu à peu, jusqu’à ce
qu’enfin, tandis que Rikki-tikki reprenait haleine, elle l
e saisît entre ses dents, filât vers les marches de la vér
anda et descendît le sentier comme une flèche, Rikki-tikki
0265 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 derrière elle.

Lorsque le cobra court pour sauver sa vie, il prend l’asp
ect d’une mèche de fouet qui cingle l’encolure d’un cheval
. Rikki-tikki savait qu’il fallait la joindre, ou que tout
serait à recommencer. Nagaina filait droit vers les longu
es herbes, près du buisson épineux et, tout en courant, Ri
kki-tikki entendit Darzee qui chantait toujours son absurd
e petit chant de triomphe. Mais la femme de Darzee, plus r
aisonnable, quitta son nid en voyant arriver Nagaina, et b
attit des ailes autour de sa tête. Avec l’aide de Darzee,
ils auraient pu la faire retourner. Mais Nagaina ne fit qu
e baisser son capuchon et continua sa route. Toutefois, ce
t instant de répit amena Rikki-tikki sur elle et, comme el
le plongeait dans le trou de rat où elle et Nag avaient co
utume de vivre, les petites dents blanches de Rikki-tikki
se refermèrent sur sa queue, et il entra derrière elle. Or
, très peu de mangoustes, quelles que soient leur sagesse
et leur expérience, se soucieraient de suivre un cobra dan
s son trou. Il faisait noir, dans le trou ; et comment sav
0266 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019oir s’il n’allait pas s’élargir et donner assez de pla
ce à Nagaina pour faire demi-tour et frapper ! Il tint bon
, avec rage, les pieds écartés pour faire office de freins
sur la pente sombre du terreau tiède et moite. Puis, l’he
rbe, autour de la bouche du trou, cessa de s’agiter, et Da
rzee dit :

– C’en est fini de Rikki-tikki ! Il nous faut chanter son
chant de mort- Le vaillant Rikki est mort !- Car Nagaina
le tuera sûrement sous terre.

C’est pourquoi il entonna une chanson des plus lugubres,
improvisée sous le coup de l’émotion. Et, comme il arrivai
t juste à l’endroit le plus touchant, l’herbe bougea de no
uveau et Rikki-tikki, couvert de terre, se traîna hors du
trou, une jambe après l’autre, en se léchant les moustache
s. Darzee s’arrêta avec un petit cri de surprise. Rikki-ti
kki secoua un peu la poussière qui tachait sa fourrure et
éternua.

0267 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – C’est fini, dit-il. La veuve ne reviendra plus jama
is.

Et les fourmis rouges, qui habitent parmi les tiges d’her
be, l’entendirent et descendirent en longues processions p
our voir s’il disait vrai.

Rikki-tikki se pelotonna sur lui-même dans l’herbe et dor
mit sur place- dormit, dormit jusqu’à une heure tardive de
l’après-midi, car sa journée de travail avait été dure.

– Maintenant, dit-il, quand il se réveilla, je vais rentr
er à la maison. Racontez au Chaudronnier, Darzee, pour qu’
il le raconte au jardin, que Nagaina est morte.

La Chaudronnier est un oiseau qui fait un bruit tout semb
lable au coup d’un petit marteau sur un vase de cuivre ; e
t s’il fait toujours ce bruit, c’est qu’il est le crieur p
ublic de tout jardin hindou, et qu’il raconte les nouvelle
s à ceux qui veulent bien l’entendre.
0268 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Lorsque Rikki-tikki remonta le sentier, il l’entendit pré
luder par les notes de son « garde-à-vous », on eût dit un
de ces petits gongs sur lesquels on annonce le dîner ; pu
is sonna le monotone « Ding-dong-tock ! Nag est mort- dong
! Nagaina est morte ! Ding-dong-tock ! » A ce signal, tou
s les oiseaux se mirent à chanter dans le jardin, et les g
renouilles à coasser ; car Nag et Nagaina avaient coutume
de manger les grenouilles aussi bien que les oiseaux.

Lorsque Rikki regagna la maison, Teddy, la mère de Teddy
(les joues très blanches encore, car elle s’était évanouie
) et le père de Teddy sortirent à sa rencontre, et faillir
ent pleurer d’attendrissement en l’embrassant. Ce soir-là,
il mangea tout ce qu’on lui donna, jusqu’à ne pouvoir man
ger davantage, et il alla au lit, perché sur l’épaule de T
eddy, où la mère de Teddy le trouva encore en revenant plu
s tard, pendant le cours de la nuit.

– Il nous a sauvé la vie et celle de notre fils, dit-elle
0269 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 à son mari. Est-ce croyable ?- Il nous a sauvé la vie
à tous !

Rikki-tikki se réveilla en sursaut, car les mangoustes ne
dorment que d’un -il.

– Oh ! c’est vous ! dit-il. De quoi vous tourmentez-vous
? Tous les cobras sont morts ; et s’il en reste-, je suis
là.

Rikki-tikki pouvait à bon droit être fier de sa victoire
; mais il n’abusa pas de son droit, et il garda ce jardin,
dorénavant, en vraie mangouste- de la dent et du jarret,
si bien que jamais cobra n’osa montrer la tête dans l’ence
inte des murs.

– – –

0270 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019L’ode de Darzee

(chantée en l’honneur de Rikki-tikki-tavi).

Tailleur et chantre je suis,
Je connais doubles déduits ;
Fier de ma vive chanson,
Fier de coudre ma maison.
Dessus, puis dessous, ainsi j’ai tissé ma musique, ma mais
on.

Mère, relève la tête !
Plus de danger qui nous guette ;
Chante à tes petits encor,
Morte au jardin gît la mort.
L’effroi qui dormit sous les roses dort sur le fumier, ine
rte et mort.

Qui donc nous délivre, qui ?
Quel est son nom tout-puissant ?
0271 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019C’est le pur, le grand Rikki
Tikki, dont l’-il est de sang-
Rik-tikki-tikki, à l’ivoire en fleur, le chasseur dont l’-
il est de sang !

Rendez-lui grâces, oiseaux,
Avec queue en oriflamme,
Rossignol, prête des mots-
Non, car son los me réclame.
Ecoutez, je chante un los à Rikki, ô queue en panache, -il
de flamme !-

(Ici Rikki-tikki interrompit, de sorte que le reste de la
chanson est perdu.)
Toomai des Eléphants
(Toomai of the Elephants)

Je me souviens de qui je fus. J’ai brisé corde et chaîne.

Je me souviens de ma forêt et de ma vigueur ancienne.
0272 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Je ne veux plus vendre mon dos pour une botte de rosea
ux,
Je veux retourner à mes pairs, aux gîtes verts des taillis
clos :

Je veux m’en aller jusqu’au jour, partir dans le matin nou
veau.
Parmi le pur baiser des vents, la claire caresse de l’eau
:
J’oublierai l’anneau de mon pied, l’entrave qui veut me so
umettre.
Je veux revoir mes vieux amours, les jeux de mes frères sa
ns maître.

– – –

Kala Nag – autrement dit Serpent Noir – avait servi le Go
uvernement de l’Inde, de toutes les manières dont un éléph
0273 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ant peut servir, pendant quarante-sept années ; et, co
mme il avait au moins vingt ans lors de sa prise, cela lui
faisait environ soixante-dix ans à cette heure, l’âge mûr
des éléphants.

Il se souvenait d’avoir, un gros bourrelet de cuir attach
é sur le front, poussé pour dégager un canon enlisé dans l
a boue profonde ; et c’était avant la guerre afghane de 18
42, alors qu’il n’avait pas encore atteint la plénitude de
sa force. Sa mère, Radha Pyari – Radha la favorite – pris
e dans la même chasse que lui, n’avait pas manqué de lui d
ire, avant que ses petites dents, ses défenses de lait, fu
ssent tombées : « Les éléphants qui ont peur attrapent tou
jours du mal » ; et Kala Nag connut l’avis pour sage, car,
la première fois qu’il vit un obus éclater, il recula en
criant, creva une rangée de faisceaux, et les baïonnettes
le piquèrent dans ses parties les plus tendres. Aussi, ses
vingt-cinq ans sonnés, était-ce fini pour lui d’avoir peu
r et devint-il par là même l’éléphant le plus choyé et le
mieux pansé dans le service du Gouvernement de l’Inde. Il
0274 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019avait transporté des tentes, douze cents livres de ten
tes, durant la marche à travers l’Inde Supérieure ; il ava
it été hissé sur un navire au bout d’une grue à vapeur ; e
t, après des jours et des jours de traversée, on lui avait
fait porter un mortier sur le dos dans un pays étrange et
rocailleux, très loin de l’Inde ; il avait contemplé l’em
pereur Théodore étendu mort dans Magdala ; puis était rent
ré par le même steamer, avec tous les titres, disaient les
soldats, à la médaille d’Abyssinie. Il avait vu ses camar
ades éléphants mourir de froid, d’épilepsie, de faim et d’
insolation dans un endroit appelé Ali Musjid, dix ans plus
tard ; quelques mois après, envoyé à des milliers de mill
es dans le Sud, il traînait et empilait de grosses poutres
en bois de teck, aux chantiers de Moulmein. Là, il tuait
à moitié un jeune éléphant insubordonné qui voulait esquiv
er sa juste part de travail. Après quoi, quittant le trans
port des bois de charpente, il s’était vu employer, avec q
uelques douzaines de compagnons dressés à cette besogne, à
la capture des éléphants sauvages dans les montagnes de G
aro.
0275 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Les éléphants, le Gouvernement de l’Inde y veille avec un
soin jaloux : il y a un service tout entier qui ne s’occu
pe que de les traquer, de les prendre, de les dompter, et
de les distribuer d’un bout du pays à l’autre suivant les
besoins et les tâches.

Kala Nag, debout, mesurait dix bons pieds aux épaules ; s
es défenses avaient été rognées à cinq pieds et, pour les
empêcher de se fendre, leurs extrémités étaient renforcées
de bracelets de cuivre ; mais il savait se servir de ces
tronçons mieux qu’éléphant non dressé de ses vraies défens
es aiguës. Quand, après d’interminables semaines passées à
rabattre avec précaution les éléphants épais dans les mon
tagnes, les quarante ou cinquante monstres sauvages étaien
t poussés dans la dernière enceinte, et que la grosse hers
e, faite de troncs d’arbres liés, retombait avec fracas de
rrière eux, Kala Nag, au premier commandement, pénétrait d
ans ce pandémonium de feux et de barrissements (c’était à
la nuit close, en général, et la lumière vacillante des to
0276 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019rches rendait malaisé de juger les distances) : il cho
isissait dans toute la bande le plus farouche des porte-dé
fenses, puis le martelait et le bousculait jusqu’à le rédu
ire au calme, tandis que les hommes, montés sur le dos des
autres éléphants, jetaient des n-uds coulants sur les plu
s petits et les attachaient. Rien dans l’art de combattre
que ne connût Kala Nag, le vieux et sage Serpent Noir : il
avait plus d’une fois, dans son temps, soutenu la charge
du tigre blessé, et, sa trompe charnue soigneusement roulé
e pour éviter les accidents, frappé de côté dans l’air, d’
un rapide mouvement de tête en coup de faulx, la brute bon
dissante – un coup de sa propre invention – l’avait terras
sée, et, agenouillé sur elle de tout le poids de ses genou
x énormes, il en avait exprimé la vie accompagnée d’un râl
e et d’un hurlement ; après quoi, il ne restait plus sur l
e sol qu’une loque rayée, ébouriffée, qu’il tirait par la
queue.

– Oui, disait Grand Toomai, son cornac, le fils de Toomai
le Noir, qui l’avait mené en Abyssinie, et le petit-fils
0277 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019de Toomai des Eléphants, qui l’avait vu prendre – il n
‘y a rien au monde que craigne le Serpent Noir, excepté mo
i. Il a vu trois générations de notre famille le nourrir e
t le panser, et il vivra pour en voir quatre.

– Il a peur de moi aussi ! – disait Petit Toomai en se dr
essant de toute sa hauteur, quatre pieds, sans autre vêtem
ent qu’un lambeau d’étoffe.

Il avait dix ans ; c’était le fils aîné de Grand Toomai,
et, suivant la coutume, il prendrait la place de son père
sur le cou de Kala Nag lorsqu’il serait grand lui-même, et
manierait le lourd ankus de fer, l’aiguillon des éléphant
s, que les mains de son père, de son grand-père et de son
arrière-grand-père avaient poli. Il savait ce qu’il disait
, car il était né à l’ombre de Kala Nag, il avait joué ave
c le bout de sa trompe avant de savoir marcher, il l’avait
fait descendre à l’eau dès qu’il avait su marcher, et Kal
a Nag n’aurait pas eu l’idée de désobéir à la petite voix
perçante qui lui criait ses ordres, pas plus qu’il n’aurai
0278 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019t eu l’idée de tuer le petit bébé brun, le jour où Gra
nd Toomai l’apporta sous les défenses de Kala Nag, et lui
ordonna de saluer celui qui serait son maître.

– Oui, dit Petit Toomai, il a peur de moi.

Et il marcha à longues enjambées vers Kala Nag, l’appela
« vieux gros cochon », et lui fit lever les pieds l’un apr
ès l’autre.

– Wah ! dit Petit Toomai, tu es un gros éléphant.

Et il secoua sa tête ébouriffée, en répétant ce que disai
t son père :

– Le Gouvernement peut bien payer le prix des éléphants,
mais c’est à nous, mahouts, qu’ils appartiennent. Quand tu
seras vieux, Kala Nag, il viendra quelque riche Rajah, qu
i t’achètera au Gouvernement, à cause de ta taille et de t
es bonnes manières, et tu n’auras plus rien à faire qu’à p
0279 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019orter des boucles d’or à tes oreilles, un dais d’or su
r ton dos, des draperies rouges brodées d’or sur tes flanc
s et à marcher en tête du cortège royal. Alors, je serai a
ssis sur ton cou, ô Kala Nag, un ankus d’argent à la main,
et des hommes courront devant nous, avec des bâtons dorés
, en criant : « Place à l’éléphant du Roi ! » Ce sera beau
, Kala Nag, mais pas aussi beau que de chasser dans les ju
ngles.

– Peuh ! dit Grand Toomai, tu n’es qu’un petit garçon et
aussi sauvage qu’un veau de buffle. Cette façon de passer
sa vie à courir du haut en bas des montagnes n’est pas ce
qu’il y a de mieux dans le service du Gouvernement. Je me
fais vieux et je n’aime pas les éléphants sauvages. Qu’on
me donne des lignes à éléphants, en briques, une stalle pa
r bête, des pieux solides pour les amarrer en sûreté, et d
e larges routes unies pour les exercer, au lieu de ce va-e
t-vient toujours en camp volant- Ah ! les casernes de Cawn
pore avaient du bon. Tout près un bazar et trois heures se
ulement de travail par jour.
0280 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Petit Toomai se rappela les lignes à éléphants de Cawnpor
e, et ne dit rien. Il préférait beaucoup la vie de camp, e
t détestait ces larges routes unies, les distributions quo
tidiennes de foin au magasin à fourrage et les longues heu
res où il n’y avait rien à faire qu’à surveiller Kala Nag
piétinant sur place entre ses piquets. Ce qu’aimait Petit
Toomai, c’était l’escalade par les chemins enchevêtrés que
seul un éléphant peut suivre, et puis le plongeon dans la
vallée, la brève apparition des éléphants sauvages pâtura
nt à des milles au loin, la fuite du sanglier et du paon e
ffrayés sous les pieds de Kala Nag, les chaudes pluies ave
uglantes, après quoi fumaient toutes les collines et toute
s les vallées, les beaux matins pleins de brouillard quand
personne ne savait où l’on camperait le soir, la poursuit
e patiente et minutieuse des éléphants sauvages, et la cou
rse folle, les flammes et le tohu-bohu de la dernière nuit
, quand, rués en masse à l’intérieur des palissades, comme
des rochers dans un éboulement, ils découvraient l’imposs
ibilité de sortir, et se lançaient contre les poteaux énor
0281 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019mes, repoussés enfin par des cris, des torches flamboy
antes et des salves de cartouches à blanc. Même un petit g
arçon pouvait se rendre utile alors, et Toomai s’en acquit
tait mieux que trois petits garçons. Il tendait sa torche
et l’agitait, et criait de son mieux. Mais le vrai bon tem
ps arrivait quand on commençait à faire sortir les éléphan
ts, quand le keddah, c’est-à-dire la palissade, ressemblai
t à un tableau de fin du monde, et que, ne pouvant plus s’
entendre, les hommes étaient obligés de se faire des signe
s. Alors Petit Toomai, ses cheveux noirs, blanchis par le
soleil, flottant sur ses épaules, et l’air d’un lutin dans
la lumière des torches grimpait sur un des poteaux ébranl
és ; et dès la première accalmie, on entendait les cris ai
gus d’encouragement qu’il jetait à Kala Nag, parmi les bar
rissements et les craquements, le claquement des cordes et
les grondements des éléphants entravés. – Maîl, maîl, Kal
a Nag ! (Allons, allons. Serpent Noir !) Dant do ! (Un bon
coup de défense !) Somalo ! Somalo ! (Attention ! Attenti
on !) Maro ! Maro ! (Frappe, frappe !) Prends garde au pot
eau ! Arré ! Arré ! Hai ! Yai ! Kya-a-ah !
0282 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Et le grand combat entre Kala Nag et l’éléphant sauvage r
oulait ça et là à travers le keddah, et les vieux preneurs
d’éléphants essuyaient la sueur qui leur inondait les yeu
x, et trouvaient le temps d’adresser un signe de tête à Pe
tit Toomai, tout frétillant de joie au sommet du poteau.

Il fit plus que de frétiller ! Une nuit, il se laissa gli
sser du haut de son poteau, se faufila parmi les éléphants
, ramassa le bout libre de la corde tombée à terre et la j
eta vivement à l’homme qui essayait d’attraper un petit ré
calcitrant (les jeunes donnent toujours plus de mal que le
s adultes). Kala Nag le vit, le saisit dans sa trompe, le
tendit à Grand Toomai, qui le gifla dare-dare et le remit
sur le poteau. Le lendemain matin, il le gronda et lui dit
:

– De bonnes lignes à éléphants, en briques, et quelques t
entes à porter, n’est-ce pas suffisant, que tu aies besoin
d’aller faire la chasse aux éléphants pour ton compte, pe
0283 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019tit propre à rien ? Voilà, maintenant, que ces misérab
les chasseurs, dont la paye n’approche pas de la mienne, o
nt parlé de l’affaire à Petersen Sahib.

Petit Toomai eut peur. Il ne savait pas grand-chose des B
lancs, mais Petersen Sahib représentait pour lui le plus g
rand homme blanc du monde : il était le chef de toutes les
opérations dans le keddah – celui qui prenait tous les él
éphants pour le Gouvernement de l’Inde, et qui en connaiss
ait plus long que personne au monde sur les us et coutumes
des éléphants.

– Quoi ! qu’est-ce qui peut arriver ? dit Petit Toomai.

– Ce qui peut arriver ! le plus mauvais, tout simplement.
Petersen Sahib est un fou : autrement, pourquoi traquer c
es démons sauvages ?- Il peut même te forcer à devenir cha
sseur d’éléphants, à dormir n’importe où, dans ces jungles
fiévreuses, à te faire un jour, en fin de compte, fouler
à mort dans le keddah. Il est heureux que cette sottise se
0284 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 termine sans accident. La semaine prochaine, la chass
e sera finie, et nous autres, des plaines, nous regagneron
s nos postes. Alors, nous marcherons sur de bonnes routes,
et nous ne penserons plus à tout cela. Mais, fils, je sui
s fâché que tu te sois mêlé de cette besogne : c’est affai
re à ces gens d’Assam, immondes rôdeurs de jungle qu’ils s
ont. Kala Nag ne veut obéir à personne qu’à moi, aussi me
faut-il aller avec lui dans le keddah. Mais il n’est qu’un
éléphant de combat, et il n’aide pas à lier les autres ;
c’est pourquoi je demeure assis à mon aise, comme il convi
ent à un mahout – non pas un simple chasseur ! – un mahout
, dis-je, un homme pourvu d’une pension à la fin de son se
rvice. Est-ce que la famille de Toomai des Eléphants est b
onne à se faire piétiner dans l’ordure d’un keddah ? Mécha
nt ! Vilain ! Fils indigne ! Va-t’en laver Kala Nag, fais
attention à ses oreilles, et vois s’il n’a pas d’épines da
ns les pieds ; autrement, Petersen Sahib t’attrapera, bien
sûr, et fera de toi un traqueur sauvage-, un de ces fainé
ants qui suivent les éléphants à la piste, un ours de la J
ungle. Pouah ! Fi donc ! Va !
0285 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Petit Toomai s’en alla sans mot dire, mais il conta ses g
riefs à Kala Nag, pendant qu’il examinait ses pieds.

– Cela ne fait rien, dit Petit Toomai, en retournant le b
ord de l’énorme oreille droite, ils ont dit mon nom à Pete
rsen Sahib et peut-être- peut-être- qui sait ?-Aie ! vois
la grosse épine que je t’enlève là !

Les quelques jours suivants furent employés à rassembler
les prises, à promener entre deux éléphants apprivoisés le
s animaux nouvellement capturés, pour éviter trop d’ennuis
avec eux en descendant au sud, vers les plaines, puis à r
éunir les couvertures, les cordes et tout ce qui aurait pu
se gâter ou se perdre dans la forêt. Petersen Sahib arriv
a sur le dos de son intelligente Pudmini : il revenait de
compter leur paye à d’autres camps dans les montagnes, car
la saison tirait à sa fin ; et maintenant un commis indig
ène, assis à une table sous un arbre, réglait leurs gages
aux cornacs. Une fois payé, chaque homme retournait à son
0286 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019éléphant et rejoignait la colonne prête à partir. Les
traqueurs, les chasseurs, les meneurs, tous les hommes du
keddah régulier, qui passent dans les jungles une année su
r deux, se tenaient sur le dos des éléphants appartenant a
ux forces permanentes de Petersen Sahib, ou bien adossés a
u tronc des arbres, leur fusil en travers des bras, ils pl
aisantaient les comacs en partance, et riaient quand les n
ouvelles prises rompaient l’alignement pour courir de tous
côtés. Grand Toomai se dirigea vers le commis avec Petit
Toomai en arrière, et Machua Appa, le chef des trappeurs,
dit à mi-voix à un de ses amis :

– Voilà de bonne graine de chasseur qui s’envole ! C’est
pitié d’envoyer ce jeune coq de jungle muer dans les plain
es.

Or, Petersen Sahib avait des oreilles tout autour de la t
ête, comme le doit un homme qui passe sa vie à épier le pl
us silencieux des êtres vivants – l’éléphant sauvage. Il s
e retourna sur le dos de Pudmini, où il était étendu de to
0287 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ut son long, et dit :

– Qu’est-ce donc ? Je ne savais pas qu’il y eût un homme
parmi les chasseurs de plaine assez malin pour lier même u
n éléphant mort.

– Ce n’est pas un homme, mais un enfant. Il est entré dan
s le keddah, la dernière fois, et a jeté la corde à Barmao
que voilà, pendant que nous tâchions d’éloigner de sa mèr
e ce jeune éléphant qui a une verrue à l’épaule.

Machua Appa désigna du doigt Petit Toomai.

Petersen Sahib le regarda, et Petit Toomai salua jusqu’à
terre.

– Lui, jeter une corde ? Il n’est pas plus haut qu’un piq
uet- Petit, comment t’appelles-tu ? dit Petersen Sahib.

Petit Toomai avait trop peur pour desserrer les dents, ma
0288 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019is Kala Nag était derrière lui ; le gamin fit un signe
, et l’éléphant l’enleva dans sa trompe et le tint au nive
au du front de Pudmini, en face du grand Petersen Sahib. A
lors, Petit Toomai se couvrit le visage de ses mains, car
il n’était qu’un enfant et, sauf en ce qui touchait les él
éphants, aussi timide qu’enfant au monde.

– Oh ! oh ! dit Petersen Sahib en souriant sous sa mousta
che, pourquoi donc avoir appris à ton éléphant ce tour-là
? Est-ce pour t’aider à voler le blé vert sur le toit des
maisons, quand on met à sécher les épis ?

– Pas le blé vert. Protecteur du Pauvre- les melons, dit
Petit Toomai.

Et tous les hommes assis à l’entour remplirent l’air d’un
e explosion de rires. La plupart d’entre eux avaient dans
leur jeune âge appris ce tour à leurs éléphants. Petit Too
mai était suspendu à huit pieds en l’air, mais il aurait t
rès fort désiré se trouver à huit pieds sous terre.
0289 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– C’est Toomai, mon fils, Sahib ! dit Grand Toomai, en fr
onçant les sourcils. C’est un méchant garçon, et il finira
en prison, Sahib.

– Pour ça, tu me permettras d’en douter ! repartit Peters
en Sahib. Un garçon qui, à son âge, ose affronter un plein
keddah ne finit pas en prison- Tiens, petit, voici quatre
annas pour acheter des bonbons, parce que tu as une vraie
petite tête sous ce grand chaume de cheveux. Le moment ve
nu, tu pourras devenir un chasseur aussi.

Grand Toomai fronça les sourcils de plus belle.

– Rappelle-toi, cependant, que les keddahs ne sont pas fa
its pour les jeux des enfants, ajouta Petersen Sahib.

– Faudra-t-il n’y jamais entrer, Sahib ? demanda Petit To
omai avec un gros soupir.

0290 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Si ! répondit en souriant de nouveau Petersen Sahib
. Quand tu auras vu les éléphants danser !- Ce sera le mom
ent- Viens me trouver quand tu auras vu danser les éléphan
ts, et alors je te laisserai entrer dans tous les keddahs.

Il y eut une autre explosion de rires, car la plaisanteri
e est vieille parmi les chasseurs d’éléphants, c’est une f
açon de dire jamais. Il y a, cachées au loin dans les forê
ts, de grandes clairières unies que l’on appelle les « sal
les de bal des éléphants », mais on ne les découvre que pa
r hasard, et nul homme n’a jamais vu les éléphants danser.
Lorsqu’un chasseur se vante de son adresse et de sa bravo
ure, les autres lui disent :

– Et quand est-ce que tu as vu danser les éléphants ?

Kala Nag reposa Petit Toomai sur le sol et l’enfant salua
de nouveau très bas, s’en fut avec son père, et donna la
pièce d’argent de quatre annas à sa mère, qui nourrissait
0291 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019un dernier-né. Puis toute la famille prit place sur le
dos de Kala Nag, et la file d’éléphants, grognant, criant
, se déroula le long du chemin de la montagne, vers la pla
ine. C’était une marche très animée, à cause des nouveaux
éléphants, qui causaient de l’embarras à chaque gué, et qu
e toutes les deux minutes il fallait flatter ou battre.

Grand Toomai, fort mécontent, menait Kala Nag avec dépit.
Quant à Petit Toomai, il était trop heureux pour parler :
Petersen Sahib l’avait distingué et lui avait donné de l’
argent ; il se sentait comme un simple soldat appelé hors
des rangs pour recevoir les éloges de son commandant en ch
ef.

– Que veut dire Petersen Sahib avec la danse des éléphant
s ? demanda-t-il enfin tout bas à sa mère.

Grand Toomai l’entendit, et grommela :

– Que tu ne seras jamais de ces buffles-de-montagne de tr
0292 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019aqueurs. Voilà ce qu’il voulait dire- Hé ! là-bas, vou
s, en tête, qu’est-ce qui barre la route ?

A deux ou trois éléphants en avant, un cornac, un homme d
‘Assam, se retourna en criant avec colère :

– Amène Kala Nag, et cogne-moi sur ce poulain que j’ai là
, pour lui apprendre à se conduire. Pourquoi Petersen Sahi
b m’a-t-il choisi pour descendre avec vous autres, ânes de
rizières !- Amène ta bête contre son flanc, Toomai, et la
isse-la travailler des défenses- Par tous les dieux des mo
ntagnes, ces nouveaux éléphants sont possédés- ou bien ils
flairent leurs camarades dans la Jungle !

Kala Nag bourra le nouveau dans les côtes, à lui faire pe
rdre le souffle, tandis que Toomai disait :

– Nous avons nettoyé les montagnes d’éléphants sauvages,
à la dernière chasse. C’est seulement la négligence avec l
aquelle vous les conduisez. Suis-je donc chargé de l’ordre
0293 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 tout le long de la file ?

– Ecoutez-le ! cria l’autre cornac : « Nous avons nettoyé
les montagnes !- » Oh ! oh ! Vous êtes malins, vous autre
s, gens de la plaine. Tout le monde, sauf un cul-terreux q
ui n’a jamais vu la Jungle, saurait ce qu’ils savent bien,
eux, que la chasse est finie pour la saison : alors, ce s
oir, tous les éléphants sauvages feront- Mais pourquoi gas
piller ce qu’on sait devant une tortue de rivière ?

– Qu’est-ce qu’ils feront ? cria Petit Toomai.

– Ohé ! petit. Tu es donc là ? Eh bien ! je vais te le di
re : car toi, tu as du bon sens. Ils danseront, voilà !

Et ton père, qui a nettoyé toutes les montagnes de tous l
es éléphants, fera bien, ce soir, de mettre double chaîne
à ses piquets.

– Qu’est-ce qu’il raconte ? fit Grand Toomai. Pendant qua
0294 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019rante années, de père en fils, nous avons soigné les é
léphants, et nous n’avons jamais ouï parler de ces danses-
là.

– Oui, mais un homme des plaines, qui vit dans une hutte,
ne connaît que les quatre murs de sa hutte- Eh bien ! lai
sse tes éléphants sans entraves, ce soir, tu verras ce qui
arrivera. Quant à leur danse, j’ai vu la place où- Bapree
-bap ! combien de coudes a cette rivière Dihang ? Voici en
core un gué, il va falloir mettre les petits à la nage. Te
nez-vous tranquilles, vous autres, là-bas derrière !-

Ainsi causant, se querellant et pataugeant à travers les
rivières, leur première étape les conduisit jusqu’à une so
rte de camp destiné à recevoir les nouveaux éléphants. Mai
s ils avaient perdu patience longtemps avant d’y arriver.

Là, les animaux furent attachés par les jambes de derrièr
e aux piquets enfoncés à coups de lourdes masses ; on mit
0295 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019des cordes supplémentaires aux nouveaux ; on entassa d
evant eux le fourrage. Puis les cornacs de la montagne ret
ournèrent vers Petersen Sahib, sous le soleil de l’après-m
idi, en recommandant aux hommes de la plaine de veiller mi
eux ce soir-là que de coutume, et ils riaient lorsque ceux
-ci leur en demandaient la raison.

Petit Toomai présida au souper de Kala Nag ; et, comme le
soir tombait, il erra par le camp, heureux au-delà de tou
te expression, en quête d’un tam-tam. Lorsqu’un enfant hin
dou se sent le c-ur en liesse, il ne court pas de tous côt
és et ne fait pas un vacarme désordonné. Il s’assoit par t
erre et se donne une petite fête à lui tout seul. Et Petit
Toomai s’était vu adresser la parole par Petersen Sahib !
Faute de trouver ce qu’il cherchait, il aurait fait une m
aladie. Mais le marchand de sucreries du camp lui prêta un
tam-tam – un tambour que l’on frappe du plat de la main –
et l’enfant s’assit par terre, les jambes croisées, devan
t Kala Nag, au moment où les étoiles commençaient à paraît
re, le tam-tam sur les genoux, et il tambourina, tambourin
0296 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019a, tambourina, et, plus il pensait au grand honneur qu
i lui avait été fait, plus il tambourinait, tout seul parm
i le fourrage des éléphants. Il n’y avait ni air ni parole
s, mais tambouriner le rendait heureux. Les nouveaux éléph
ants tiraient sur les cordes, piaulaient de temps à autre
et trompetaient, et il pouvait entendre sa mère, dans la h
utte du camp, qui endormait son petit frère, avec une viei
lle, vieille chanson sur le grand dieu Shiva, lequel a dit
jadis à tous les animaux ce qu’ils devaient manger- C’est
une berceuse très caressante et donc voici le premier cou
plet :

Shiva qui versa les moissons et qui fit souffler les vents

Assis aux portes en fleur d’un jour des anciens temps,
Donnait à chacun sa part : vivre, labeur, destinée,
Du mendiant sur le seuil à la tête couronnée.
Toutes choses a-t-il faites, Shiva le Préservateur,
Mahadeo ! Mahadeo ! toutes choses :
L’épine pour le chameau roux, le foin pour les b-ufs du la
0297 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019bour.
Et le sein des mères pour la tête endormie, ô petit fils d
e mon amour !

Petit Toomai accompagnait la chanson d’un joyeux tunk-a-t
unk à la fin de chaque couplet, jusqu’au moment où il eut
sommeil et s’étendit lui-même sur le fourrage, à côté de K
ala Nag. Enfin, les éléphants commencèrent à se coucher, l
‘un après l’autre, selon leur coutume ; et bientôt Kala Na
g, à la droite de la ligne, demeura seul debout : il se ba
lançait lentement de-ci de-là, les oreilles tendues en ava
nt pour écouter le vent du soir qui soufflait très douceme
nt à travers les montagnes. L’air était rempli de tous les
bruits de la nuit, qui, rassemblés, font un seul grand si
lence : le clic-clac d’une tige de bambou contre l’autre,
le froufrou d’une chose vivante dans l’épaisseur de la bro
usse, le grattement et le cri étouffé d’un oiseau à demi r
éveillé (les oiseaux sont éveillés dans la nuit beaucoup p
lus souvent qu’on ne pense), une chute d’eau très loin-

0298 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Petit Toomai dormit quelque temps- Quand il s’éveilla
, il faisait un éclatant clair de lune, et Kala Nag veilla
it toujours, debout, les oreilles dressées. Petit Toomai s
e retourna dans le fourrage bruissant, et considéra la cou
rbe de l’énorme dos sur le ciel dont il cachait la moitié
des étoiles ; et, pendant qu’il regardait, il entendit, si
loin que ce bruit faisait à peine comme une piqûre d’épin
gle dans le silence, l’appel de cor d’un éléphant sauvage.
Tous les éléphants, dans les lignes, sautèrent sur leurs
pieds, comme frappés d’une balle, et leurs grognements fin
irent par réveiller les mahouts endormis ; ceux-ci sortire
nt et frappèrent sur les chevilles des piquets avec de gro
s maillets, puis serrèrent telle corde et nouèrent telle a
utre, et tout redevint tranquille. Un des nouveaux éléphan
ts avait presque déchaussé son piquet : Grand Toomai ôta l
a chaîne de Kala Nag, la mit à l’autre comme entrave, le p
ied de devant relié au pied de derrière, puis il enroula u
ne tresse d’herbe à la jambe de Kala Nag, et lui enjoignit
de ne pas oublier qu’il était attaché solidement. Il sava
it que lui-même, son père et son grand-père avaient fait l
0299 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019a même chose des centaines de fois. Kala Nag ne répond
it pas à cet ordre par son glouglou habituel. Il resta imm
obile, regardant au loin à travers le clair de lune, la tê
te un peu relevée, les oreilles déployées comme des éventa
ils, vers les grandes ondulations que faisaient les montag
nes de Garo.

– Fais-y attention, s’il s’agite cette nuit ! dit Grand T
oomai à Petit Toomai.

Et il rentra dans la hutte et se rendormit.

Petit Toomai allait tout juste se rendormir aussi, quand
il entendit la corde de caire (fibre de cocotier) se rompr
e avec un petit tintement. Et Kala Nag roula hors de ses p
iquets aussi lentement et silencieusement que roule un nua
ge hors d’une vallée. Petit Toomai trottina derrière lui,
nu-pieds sur la route, dans le clair de lune, appelant à v
oix basse :

0300 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Kala Nag ! Kala Nag ! Prends-moi avec toi, ô Kala N
ag !

L’éléphant se retourna, sans bruit, revint de trois pas e
n arrière, abaissa sa trompe, enleva l’enfant sur son cou
et, avant que le Petit Toomai eût seulement assujetti ses
genoux, il se glissa dans la forêt.

Il vint des lignes une fanfare de furieux barrissements ;
puis le silence se referma sur toutes choses, et Kala Nag
se mit en marche. Parfois, une touffe de hautes herbes ba
layait ses flancs tout du long, telle une vague les flancs
d’un navire, et parfois un bouquet pendant de poivriers s
auvages lui grattait le dos d’un bout à l’autre, ou bien u
n bambou craquait au frôlement de son épaule ; mais, entre
-temps, il se mouvait sans aucun bruit, dérivant à travers
l’épaisse forêt de Garo comme à travers une fumée. Il sui
vait une route montante ; mais, bien que Petit Toomai guet
tât les étoiles par les éclaircies des arbres, il n’eût pu
dire dans quelle direction. Enfin Kala Nag atteignit la c
0301 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019rête et s’arrêta une minute, et Petit Toomai put voir
les cimes des arbres, comme une fourrure tachetée s’éploya
nt au clair de lune sur des milles de pays, et le brouilla
rd d’un blanc bleuâtre, sur la rivière, dans le fond. Toom
ai se pencha en avant, regarda, et il sentit la forêt évei
llée au-dessous de lui, éveillée, vivante et pleine d’être
s. Une de ces grosses chauves-souris brunes, qui se nourri
ssent de fruits, lui frôla l’oreille ; les piquants d’un p
orc-épic cliquetèrent sous bois ; et, dans l’obscurité, en
tre les troncs d’arbres, il entendit un sanglier qui fouil
lait avec ardeur la chaude terre molle, et flairait en fou
illant. Puis, les branches se refermèrent sur sa tête, et
Kala Nag se mit à descendre la pente de la vallée, non plu
s nonchalamment, cette fois, mais comme un canon échappé d
escend un talus à pic, d’un élan. Les énormes membres se m
ouvaient avec une régularité de pistons, par enjambées de
huit pieds, et l’on entendait des froissements de peau rid
ée au pli des articulations. Les broussailles éventrées cr
aquaient des deux côtés avec un bruit de toile déchirée ;
les jeunes pousses qu’il écartait des épaules rebondissaie
0302 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019nt en arrière et lui cinglaient les flancs ; de grande
s traînées de lianes emmêlées et compactes pendaient de se
s défenses, tandis qu’il jetait la tête de part et d’autre
et se creusait son chemin.

Alors, Petit Toomai s’aplatit contre le grand cou, de peu
r qu’une branche ballante ne le précipitât sur le sol, et
il souhaita se retrouver encore dans les lignes. L’herbe d
evenait marécageuse, et les pieds de Kala Nag pompaient et
collaient à terre quand il les posait, et le brouillard d
e la nuit, au fond de la vallée, glaçait Petit Toomai. Il
y eut des éclaboussures et un pataugement, une poussée d’e
au rapide, et Kala Nag entra dans le lit d’une rivière, en
sondant à chaque pas. Par-dessus le bruit du courant qui
tourbillonnait autour des fortes jambes, Petit Toomai pouv
ait entendre d’autres bruits d’eau rejaillissante et de no
uvelles fanfares en amont et en aval, des grognements énor
mes, des ronflements de colère ; et, dans le brouillard al
entour, comme des vagues, roulaient des ombres.

0303 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Hé ! dit-il à mi-voix, et ses dents claquèrent. Le
peuple des éléphants est dehors, ce soir. C’est la danse a
lors !

Kala Nag sortit de l’eau avec fracas, souffla dans sa tro
mpe pour l’éclaircir et commença une nouvelle ascension ;
mais, cette fois, il ne marchait plus seul, et n’avait plu
s à se frayer de chemin. C’était chose faite : sur six pie
ds de large, en droite ligne devant lui, toute courbée, l’
herbe de la Jungle essayait de se redresser et de se maint
enir. Beaucoup d’éléphants devaient avoir suivi cette voie
quelques minutes auparavant. Petit Toomai se retourna et,
derrière lui, un grand mâle sauvage porte-défenses, aux p
etits yeux de pourceau, luisants comme des braises, émerge
ait tout juste de la rivière embrumée. Puis, les arbres se
refermèrent encore, et ils continuèrent de monter, avec d
es fanfares et des cris et le bruit des branches brisées d
e toutes parts.

A la fin, Kala Nag s’arrêta entre deux troncs d’arbres, a
0304 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019u sommet de la montagne : ils faisaient partie d’une e
nceinte poussée autour d’un espace irrégulier de trois ou
quatre acres environ, et, sur tout cet espace, Petit Tooma
i pouvait le voir, le sol avait été foulé jusqu’à prendre
la dureté d’un carrelage de briques. Quelques arbres s’éle
vaient au centre de la clairière, mais leur écorce était u
sée, et le bois même apparaissait au-dessous, brillant et
poli, sous les taches de clair de lune. Des lianes pendaie
nt des branches supérieures, dont les fleurs en forme de c
loches, grands liserons d’un blanc de cire, tombaient comm
e alourdies de sommeil jusqu’à terre. Mais, dans les limit
es de la clairière, il n’y avait pas un brin de verdure :
rien que la terre foulée ; le clair de lune lui donnait un
e teinte gris de fer, excepté ça et là ou se tenaient quel
ques éléphants aux ombres noires comme de l’encre. Petit T
oomai regardait en retenant son souffle, les yeux écarquil
lés ; et, tandis qu’il regardait, des éléphants toujours p
lus nombreux sortaient d’entre les troncs d’arbres, en se
dandinant, pour entrer dans l’espace ouvert. Petit Toomai
ne savait compter que jusqu’à dix ; il compta et recompta
0305 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019sur ses doigts, jusqu’à ce qu’il perdît son compte de
dizaines, et la tête commença de lui tourner. En dehors de
la clairière, il pouvait entendre le fracas des éléphants
dans la brousse, comme ils se frayaient un chemin vers le
sommet de la montagne ; mais, aussitôt arrivés dans le ce
rcle des troncs d’arbres, ils se mouvaient comme des fantô
mes.

Il y avait là des mâles sauvages aux défenses blanches, a
vec des feuilles mortes, des noix et des branchettes resté
es aux plis de leurs cous et de leurs oreilles, de grasses
femelles nonchalantes avec leurs éléphanteaux d’un noir r
osé, hauts de trois ou quatre pieds à peine, qui ne pouvai
ent rester en place et couraient sous leurs mamelles ; de
jeunes éléphants dont les défenses commençaient juste à po
inter, et qui s’en montraient tout fiers ; de flasques et
maigres femelles, restées vieilles filles, avec leurs inqu
iètes faces creuses et des trompes d’écorce rude ; de vieu
x solitaires sillonnés, de l’épaule au flanc, des cicatric
es et des balafres de naguère, les gâteaux de boue de leur
0306 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019s baignades à l’écart pendant encore à leurs épaules ;
et il y avait un éléphant avec une défense brisée et les
marques du plein assaut, le terrible sillon des griffes d’
un tigre à son flanc. Ils se faisaient vis-à-vis, ou se pr
omenaient de long en large, deux à deux, ou restaient à se
balancer et à se dandiner tout seuls. Il y en avait des d
ouzaines et des douzaines.

Toomai savait que, sur le cou de Kala Nag, aucun mal ne p
ouvait lui arriver : car un éléphant sauvage, même dans l’
avalanche du keddah, ne lèverait pas sa trompe pour arrach
er un homme du cou d’un éléphant apprivoisé ; et ceux-là n
e pensaient guère aux hommes cette nuit. Un moment, ils tr
essaillirent et dressèrent leurs oreilles : on entendait s
onner les fers d’un anneau de pied dans la forêt. Mais c’é
tait Pudmini, l’éléphante favorite de Petersen Sahib, sa c
haîne cassée court, qui gravissait, grognant et soufflant,
le versant de la montagne ; elle devait avoir brisé ses p
iquets, et venir droit du camp de Petersen Sahib. Et Petit
Toomai vit un autre éléphant, qu’il ne connaissait pas, a
0307 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019vec de profondes écorchures produites par des cordes s
ur le dos et le poitrail. Lui aussi devait s’être échappé
d’un camp établi dans les montagnes d’alentour.

Enfin on n’entendit plus d’éléphants marcher dans la forê
t, et Kala Nag roula pesamment d’entre les arbres, et s’av
ança parmi la foule, gloussant et gargouillant ; et tous l
es éléphants commencèrent à s’exprimer dans leur langage e
t à se mouvoir ça et là. Toujours couché. Petit Toomai déc
ouvrit des centaines de larges dos, d’oreilles branlantes,
de trompes ballottées et de petits yeux roulants. Il ente
ndait le cliquetis des défenses lorsqu’elles s’entrecroisa
ient par hasard ; le bruissement sec des trompes enlacées
; le frottement des flancs et des épaules énormes, dans la
cohue ; l’incessant flic-flac et le hissh des grandes que
ues. Puis, un nuage couvrit la lune, et ce fut la nuit noi
re ; mais les poussées, les froissements et les gargouille
ments n’en continuèrent pas moins, égaux et réguliers. L’e
nfant savait Kala Nag entouré d’éléphants et ne voyait auc
une chance de le faire sortir de l’assemblée ; il serra le
0308 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019s dents et frissonna. Dans un keddah, au moins, il y a
vait la lumière des torches et les cris, mais ici, on étai
t tout seul dans les ténèbres, et, une fois, une trompe se
leva et lui toucha le genou. Ensuite un éléphant trompeta
et tous l’imitèrent pendant cinq ou dix terribles seconde
s.

La rosée pleuvait des arbres, en larges gouttes, sur les
dos invisibles. Et un bruit s’éleva, sourd grondement peu
prononcé d’abord, et Petit Toomai n’en aurait pu dire la n
ature ; le bruit monta, monta, et Kala Nag levait ses pied
s de devant l’un après l’autre, et les reposait sur le sol
– une, deux, une, deux ! – avec autant de précision que d
es marteaux de forge. Les éléphants frappaient du pied mai
ntenant tous ensemble, et cela sonnait comme un tambour de
guerre battu à la bouche d’une caverne. La rosée tombait
toujours des arbres, jusqu’au moment où il n’en resta plus
sur les feuilles ; et le sourd roulement continuait, le s
ol oscillait et frémissait tant que Petit Toomai se mit le
s mains sur les oreilles pour ne plus entendre. Mais une v
0309 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ibration profonde, immense, le parcourait tout entier
: le heurt de ces centaines de pieds si lourds sur la terr
e a cru. Une fois ou deux, il sentit Kala Nag et tous les
autres avancer de quelques pas, et le pilonnage devint alo
rs un bruit de verdures écrasées, dont la sève giclait ; m
ais, une minute ou deux plus tard sonnait de nouveau le ro
ulement des pieds sur la terre durcie. Un arbre craquait e
t gémissait quelque part près de lui. Il tendit le bras et
sentit l’écorce, mais Kala Nag avança, toujours piétinant
, et l’enfant ne savait plus où il était dans la clairière
. Les éléphants ne donnaient plus signe de vie. Une fois s
eulement, deux ou trois petits piaillèrent ensemble ; alor
s, il entendit un coup sourd et le bruit d’une bagarre, et
le pilonnage reprit. Il y avait bien, maintenant, deux gr
andes heures que cela durait, et Petit Toomai souffrait da
ns chacun de ses nerfs ; mais il sentait, à l’odeur de l’a
ir, dans la nuit, que l’aube allait poindre.

Le matin parut, nappe de jaune pâle derrière les collines
vertes ; et, avec le premier rayon, le piétinement s’arrê
0310 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ta, comme si la lumière eût été un ordre. Avant que le
bruit eût fini de résonner dans la tête de Petit Toomai,
avant même qu’il eût changé de position, il ne restait plu
s en vue un seul éléphant, sauf Kala Nag, Pudmini et l’élé
phant marqué par les cordes ; et nul signe, nul murmure ni
chuchotement sur les pentes des montagnes, ne laissait de
viner où les autres étaient partis. Petit Toomai regarda d
e tous ses yeux. La clairière, autant qu’il s’en souvenait
, s’était élargie pendant la nuit. Un grand nombre d’arbre
s se dressaient au milieu, mais l’enceinte de broussaille
et d’herbe de jungle se trouvait reculée. Petit Toomai reg
arda une fois encore ; maintenant, il comprenait le pilonn
age. Les éléphants avaient élargi l’espace foulé, réduit e
n litière, à force de piétiner l’herbe épaisse et les cann
es juteuses, puis la litière en brindilles, les brindilles
en fibres menues, et les fibres en terre compacte.

– Ouf ! fit Petit Toomai, et ses paupières lui semblaient
très lourdes ; Kala Nag, monseigneur, ne quittons pas Pud
mini, et retournons au camp de Petersen Sahib, ou bien je
0311 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019vais tomber de ton cou.

Le troisième éléphant regarda partir les deux autres, ren
âcla, fit volte-face, et reprit la route par laquelle il é
tait venu. Il devait appartenir à quelque établissement de
petit prince indigène, à cinquante, soixante ou cent mill
es de là.

Deux heures plus tard, comme Petersen Sahib prenait son p
remier déjeuner, ses éléphants, dont les chaînes avaient é
té doublées cette nuit-là, commencèrent à trompeter, et Pu
dmini, crottée jusqu’aux épaules, suivie de Kala Nag clopi
nant sur ses pieds endoloris, firent leur entrée dans le c
amp. Le visage de Petit Toomai était blême et tiré, sa che
velure pleine de feuilles et trempée de rosée, mais il fit
le geste de saluer Petersen Sahib, et cria d’une voix déf
aillante :

– La danse- la danse des éléphants ! Je l’ai vue- et je m
eurs !
0312 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Et comme Kala Nag se couchait, il glissa de son dos, évan
oui.

Mais les enfants indigènes n’ont pas de nerfs dont il vai
lle la peine de parler : au bout de deux heures, il se rév
eillait, confortablement allongé dans le hamac de Petersen
Sahib, la veste de chasse de Petersen Sahib sous la tête,
un verre de lait chaud additionné d’un peu d’eau-de-vie e
t d’une pointe de quinine dans le ventre ; et, tandis que
les vieux chasseurs des jungles, velus et balafrés, assis
sur trois rangs de profondeur devant lui, le regardaient c
omme un revenant, il raconta son histoire en mots naïfs, à
la manière des enfants, et conclut :

– Maintenant, si je mens d’un seul mot, envoyez des homme
s pour voir ; et ils trouveront que les éléphants, en piét
inant, ont agrandi leur salle de bal, et ils trouveront de
s dizaines et des dizaines et beaucoup de fois de dizaines
de traces conduisant à cette salle de bal. Ils l’ont agra
0313 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ndie avec leurs pieds. Je l’ai vu. Kala Nag m’a pris a
vec lui, et j’ai vu. Même, Kala Nag a les jambes très fati
guées.

Petit Toomai se renversa en arrière, et dormit tout l’apr
ès-midi ; il dormait encore au crépuscule, et, pendant qu’
il dormait, Petersen Sahib et Machua Appa suivirent la tra
ce des deux éléphants sur un parcours de quinze milles à t
ravers les montagnes. Petersen Sahib avait passé dix-huit
ans de sa vie à prendre des éléphants, et n’avait qu’une s
eule fois jusque-là découvert semblable salle de bal. Mach
ua Appa n’eut pas besoin de regarder deux fois la clairièr
e pour voir ce qui s’était passé, ni de gratter de l’ortei
l la terre compacte et battue.

– L’enfant dit vrai, prononça-t-il. Tout cela s’est fait
la nuit dernière, et j’ai compté soixante-dix pistes qui t
raversent la rivière. Voyez, Sahib, où l’anneau de fer de
Pudmini a entamé l’écorce de cet arbre ! Oui, elle était l
à aussi.
0314 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Ils s’entre-regardèrent, puis leurs yeux errèrent de haut
en bas, et ils s’émerveillèrent ; car les coutumes des él
éphants dépassent l’esprit d’aucun homme noir ou blanc.

– Quarante-cinq années, dit Machua Appa, j’ai suivi monse
igneur l’Eléphant, mais jamais je n’ouïs dire qu’un enfant
d’homme ait vu ce qu’a vu cet enfant. Par tous les dieux
des montagnes, c’est- que peut-on dire ?-

Et il secoua la tête.

Lorsqu’ils revinrent au camp, c’était l’heure du souper.
Petersen Sahib mangeait seul dans sa tente, mais il donna
ordre qu’on distribuât deux moutons et quelques volailles,
avec double ration de farine, de riz et de sel, car il sa
vait qu’il y aurait fête. Grand Toomai, monté de la plaine
en toute hâte se mettre en quête de son fils et de son él
éphant, maintenant qu’il les avait trouvés, les regardait
comme s’il avait peur de tous deux.
0315 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Et il y eut fête, en effet, autour des grands feux de cam
p allumés sur le front des lignes d’éléphants au piquet, e
t Petit Toomai en fut le héros. Les grands chasseurs d’élé
phants, à peau bronzée, traqueurs, conducteurs et lanceurs
de cordes, et ceux qui savent tous les secrets pour dompt
er les éléphants les plus rebelles se le passèrent de l’un
à l’autre, et lui firent une marque au front avec le sang
d’un c-ur de coq de jungle fraîchement tué, pour lui donn
er rang de forestier initié dès à présent et libre dans to
ute l’étendue des jungles.

Et, à la fin, quand tombèrent les flammes mourantes, et q
u’aux reflets rouges de la braise les éléphants apparurent
comme s’ils avaient été trempés aussi dans le sang, Machu
a Appa, le chef de tous les rabatteurs, de tous les keddah
s – Machua Appa, l’alter ego de Petersen Sahib, qui n’avai
t jamais vu de route battue en quarante ans, Machua Appa,
si grand, si grand, qu’on ne l’appelait jamais autrement q
ue Machua Appa – sauta sur ses pieds en enlevant Petit Too
0316 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019mai à bout de bras au-dessus de sa tête, et cria :

– Ecoutez, Frères ! Ecoutez aussi, vous, Messeigneurs, là
, dans les lignes, car c’est moi, Machua Appa, qui parle !
Ce petit ne s’appellera plus Petit Toomai, mais Toomai de
s Eléphants, comme son arrière-grand-père avant lui. Ce qu
e jamais homme ne vit, lui l’a vu durant la longue nuit, e
t la faveur du peuple éléphant et des dieux des jungles l-
accompagne. Il deviendra un grand traqueur, il deviendra p
lus grand que moi, oui, moi, Machua Appa ! Il suivra la vo
ie fraîche, la voie vieille et la voie double, d’un -il cl
air ! Que nul mal ne l’atteigne dans le keddah lorsqu’il c
ourra sous le ventre des solitaires afin de les garrotter,
et s’il glisse sous les pieds d’un mâle qui le charge, qu
e le mâle le reconnaisse et ne l’écrase pas. Aihai ! Messe
igneurs, ici près dans les chaînes, cria-t-il en courant s
ur le front de la ligne de piquets, voici le petit qui a v
u vos danses au fond de vos retraites cachées, le spectacl
e que jamais homme ne contempla ! Rendez-lui hommage, Mess
eigneurs ! Salaam karo, mes enfants. Faites votre salut à
0317 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Toomai des Eléphants ! Gunga Pershad, ahaa ! Hira Guj,
Birchi Guj, Kuttar Guj, ahaa ! Pudmini, tu l’as vu à la d
anse, et toi aussi, Kala Nag, ô ma perle des Eléphants !-
Ahaa ! Ensemble ! A Toomai des Eléphants ! Barrao ! ! !

Alors, au signal de cette clameur sauvage, sur toute la l
igne les trompes se levèrent jusqu’à ce que chacun touchât
du bout le front de chaque éléphant, et tous entonnèrent
le grand salut, l’éclatante salve de trompettes que seul e
ntend le Vice-Roi des Indes, le Salaam-ut du Keddah.

Mais cette fois, en l’unique honneur de Petit Toomai, qui
avait vu ce que jamais homme ne vit auparavant, la danse
des éléphants, la nuit, tout seul, au c-ur des montagnes d
e Garo !

– – –

0318 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Shiva et la sauterelle

(La chanson que la mère de Toomai chantait à son bébé.)

Shiva qui versa les moissons et qui fit souffler les vents
,
Assis aux portes en fleur d’un jour des anciens temps,
Donnait à chacun sa part : vivre, labeur, destinée,
Du mendiant sur le seuil à la tête couronnée.
Toutes choses a-t-il faites, Shiva le Préservateur,
Mahadeo ! Mahadeo ! toutes choses :
L’épine pour le chameau roux, le foin pour les b-ufs du la
bour,
Et le sein des mères pour la tête endormie, ô petit fils d
e mon amour !

Au riche il donne du blé, du mil au pauvre, il apporte
Des reliefs à l’homme saint qui quête de porte en porte,
Au tigre des bestiaux, des charognes au vautour,
Des os aux loups méchants qui la nuit hurlent alentour ;
0319 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Nul ne lui parut trop haut, nul ne lui sembla trop bas

A ses côtés Parvâti suivait chacun de leurs pas ;
Puis, par jeu, de son mari pour éprouver le dessein
Elle prit la sauterelle et la cacha dans son sein !
C’est ainsi que fut joué Shiva le Préservateur,
Mahadeo ! Mahadeo ! Viens, regarde,
Très grands sont les chameaux roux, pesants les b-ufs de l
abour,
Mais c’était la Moindre des Petites choses, ô petit fils d
e mon amour !

Lorsque tous furent passés, elle dit, rieuse : – Maître,
Tant de milliers d’affamés as-tu donc pu les repaître ?
Shiva, riant, répondit : Tous ont une part, la leur,
Tous, même le tout-petit qui se cache sur ton c-ur.
La voleuse Parvâti tira de sa robe ouverte
Le moindre des Tout-Petits qui rongeait une herbe verte,
Ce voyant, elle craignit et s’émerveilla devant
Shiva le Dispensateur qui nourrit chaque vivant.
0320 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Toutes choses a-t-il faites, Shiva le Préservateur,
Mahadeo ! Mahadeo ! toutes choses :
L’épine pour le chameau roux, le foin pour les b-ufs du la
bour,
Et le sein des mères pour la tête endormie, ô petit fils d
e mon amour !
Service de la Reine
(Her Majesty-s Servants)

Essayez toujours les fractions,
ou la simple règle de trois,
Mais la façon de Mirontaine
ne sera pas celle de Mironton.

Tortillez-le, retournez-le, faites-
en une tresse jusqu’à la
Saint-Glinglin,
Mais la façon de Carabi ne sera
pas celle de Carabo.

0321 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– – –

Il avait plu à verse pendant un grand mois – plu sur un c
amp de trente mille hommes et de milliers de chameaux, d’é
léphants, de chevaux, de b-ufs et de mulets, tous rassembl
és en un endroit appelé Rawal Pindi, pour être passés en r
evue par le Vice-Roi de l’Inde.

Le Vice-Roi recevait la visite de l’Amir d’Afghanistan –
roi sauvage d’un pays plus sauvage encore, et l’Amir avait
mené comme garde du corps huit cents hommes avec leurs ch
evaux, qui n’avaient jamais vu un camp ni une locomotive d
e leur vie – des hommes sauvages et des chevaux sauvages,
nés quelque part au fond de l’Asie centrale. Chaque nuit o
n pouvait être sûr qu’une troupe de ces chevaux briseraien
t leurs entraves et galoperaient du haut en bas du camp à
travers la boue, dans l’obscurité, ou que les chameaux rom
praient leurs entraves et se mettraient à courir et à tomb
0322 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019er par-dessus les cordes des tentes, et l’on peut imag
iner quel agrément c’était là pour des gens qui avaient en
vie de dormir.

Ma tente était dressée loin des lignes de chameaux, et je
la croyais à l’abri ; mais, une nuit quelqu’un passa brus
quement la tête dans l’intérieur, et s’écria :

– Sortez, vite ! Ils viennent ! Ma tente est par terre !

Je savais qui ce « ils » voulait dire ; aussi j’enfilai m
es bottes, mon caoutchouc, et me précipitai dehors dans le
gâchis. La petite Vixen, mon fox-terrier, sortit par l’au
tre côté ; puis, on entendit gronder, grogner, gargouiller
, et je vis la tente s’affaler, tandis que le mât se cassa
it net, et se mettre à danser comme un fantôme en démence.
Un chameau s’était empêtré dedans, et, tout furieux et mo
uillé que je fusse, je ne pus m’empêcher de rire. Puis je
continuai de courir, car je ne savais pas combien de chame
0323 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019aux pouvaient s’être échappés ; et, peu de temps après
, hors de vue du camp, je pataugeais à travers la boue. A
la fin, je trébuchai sur la culasse d’un canon, et j’aperç
us que je me trouvais non loin des lignes de l’artillerie,
là où on dételait les canons pour la nuit. Ne me souciant
pas de barboter plus longtemps dans la brume et dans le n
oir, je mis mon caoutchouc sur la bouche d’un canon, const
ruisis une sorte de wigwam à l’aide de deux ou trois refou
loirs trouvés là par hasard, et m’étendis le long de l’aff
ût d’un autre canon, inquiet d’où Vixen était passée, et d
‘où je pouvais bien me trouver moi-même.

Au moment où je me préparais à dormir, j’entendis un cliq
uetis de harnais et un grognement, tandis qu’un mulet pass
ait devant moi en secouant ses oreilles mouillées. Il appa
rtenait à une batterie de canons à vis, car je distinguais
un bruit de courroies, d’anneaux, de chaînes et de toutes
sortes de ferrailles sur sa selle matelassée. Les canons
à vis sont de tout petits canons faits de deux parties que
l’on visse ensemble quand arrive le moment de s’en servir
0324 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019. On les hisse sur les montagnes, partout où peut pass
er un mulet, et ils rendent de grands services pour combat
tre en terrain rocailleux.

Derrière le mulet, venait un chameau, dont les gros pieds
mous s’écrasaient et glissaient dans la boue, et qui bala
nçait le cou comme une poule égarée. Heureusement, j’enten
dais assez le langage des bêtes – non pas des bêtes sauvag
es, mais celui des bêtes de camp, naturellement – que m’av
aient appris des indigènes, pour savoir ce qu’il disait. C
e devait être le même qui s’était étalé dans ma tente, car
il interpella le mulet :

– Que faire ? Où aller ? Je me suis battu avec une chose
blanche qui flottait, et elle a pris un bâton et m’a frapp
é au cou.

C’était le mât brisé de ma tente, et cela me fit plaisir.

0325 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Continuons-nous à courir ?

– Ah ! c’est vous, dit le Mulet, vous et vos collègues, q
ui avez ainsi bouleversé le camp ? On vous rossera en cons
équence ce matin, mais autant vous donner un acompte.

J’entendis le cliquetis des harnais, et le chameau reçut
dans les côtes deux ruades qui sonnèrent comme sur un tamb
our.

– Cela vous apprendra, dit-il, à courir une autre fois à
travers une batterie de mulets, la nuit, en criant : « Au
voleur et au feu ! » Couchez-vous, et tenez votre grand ni
ais de cou tranquille.

Le chameau se replia à la façon des chameaux, en équerre,
et se coucha en geignant. On entendit dans l’obscurité un
bruit rythmé de sabots sur le sol, et un grand cheval de
troupe arriva au petit galop d’ordonnance, comme à la para
de, franchit la culasse d’un canon et retomba tout près du
0326 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 mulet.

– C’est honteux, dit-il, en soufflant par les naseaux. Ce
s chameaux ont encore dévalé dans nos lignes- c’est la tro
isième fois, cette semaine. Le moyen pour un cheval de res
ter en forme si on ne le laisse pas dormir !- Qui va là ?

– Je suis le mulet d’affût du canon numéro deux de la Pre
mière Batterie à Vis, dit le Mulet, et l’autre est un de v
os amis. Il m’a réveillé aussi. Et vous ?

– Numéro quinze, troupe E, Cinquième Lanciers- Le cheval
de Dick Cunliffe. Un peu de place, s’il vous plaît, là.

– Oh ! pardon, dit le Mulet. Il fait si noir qu’on n’y vo
it guère. Ces chameaux sont-ils assez dégoûtants ? J’ai qu
itté mes lignes pour chercher un peu de calme et de repos
par ici.

0327 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Messeigneurs, dit le Chameau avec humilité, nous av
ons fait de mauvais rêves dans la nuit et nous avons eu tr
ès peur ! Je ne suis qu’un des chameaux de convoi du 39e d
‘Infanterie Indigène, et je ne suis pas aussi brave que vo
us, Messeigneurs.

– Alors, pourquoi ne pas rester à porter les bagages du 3
9e d’Infanterie Indigène, au lieu de courir partout dans l
e camp ? dit le Mulet.

– C’étaient de si mauvais rêves, dit le Chameau. Je suis
bien fâché. Ecoutez !- Qu’est-ce que c’est ?- Faut-il cour
ir encore ?

– Couchez-vous, reprit le Mulet, ou bien vous allez vous
rompre vos longues perches de jambes entre les canons. – I
l dressa l’oreille, aux écoutes.

– Des b-ufs ! dit-il. Des b-ufs de batterie. Ma parole, v
ous et les vôtres avez réveillé le camp pour de bon ! Il f
0328 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019aut un joli boucan pour faire lever un b-uf de batteri
e.

J’entendis une chaîne traîner au ras du sol, et un attela
ge de ces grands b-ufs blancs taciturnes qui traînent les
lourds canons de siège, quand les éléphants ne veulent plu
s avancer sous le feu, arriva en s’épaulant ; sur leurs ta
lons, marchant presque sur la chaîne, suivait un autre mul
et de batterie, qui appelait avec affolement « Billy ».

– C’est une de nos recrues, dit le vieux Mulet au cheval
de troupe. Ici, jeunesse. Assez braillé, l’obscurité n’a j
amais encore fait de mal à personne.

Les b-ufs de batterie se couchèrent en même temps et se m
irent à ruminer, mais le Jeune Mulet se blottit contre Bil
ly.

– Des choses ! fit-il. D’affreuses et horribles choses, B
illy ! C’est entré dans nos lignes tandis que nous dormion
0329 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019s. Pensez-vous que ça va nous tuer ?

– J’ai grande envie de t’allonger un coup de pied numéro
un, dit Billy. A-t-on idée d’un mulet de quatre pieds six
pouces, avec ton éducation, qui déshonore la Batterie deva
nt ce gentleman ?

– Doucement, doucement ! dit le Cheval de Troupe. Souvene
z-vous qu’on est toujours comme cela pour commencer. La pr
emière fois que j’ai vu un homme (c’était en Australie et
j’avais trois ans), j’ai couru une demi-journée, et si c’a
vait été un chameau, je courrais encore.

Presque tous nos chevaux de cavalerie anglaise dans l’Ind
e sont importés d’Australie, et sont dressés par les solda
ts eux-mêmes.

– C’est vrai, après tout, reprit Billy. Assez tremblé com
me cela, jeunesse. La première fois qu’on me plaça sur le
dos le harnais complet avec toutes ses chaînes, je me dres
0330 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019sai sur mes jambes de devant, et à force de ruades jet
ai tout à terre. Je n’avais pas encore acquis la véritable
science de ruer, mais ceux de la batterie disaient n’avoi
r jamais rien vu de tel.

– Mais ce n’était ni harnais ni rien qui tintât, dit le J
eune Mulet. Vous savez, Billy, que maintenant cela ne me f
ait rien. C’étaient des choses grandes comme des arbres, e
t elles tombaient du haut en bas des lignes et gargouillai
ent ; ma bride s’est cassée et je ne pouvais pas trouver m
on conducteur. Je ne pouvais même pas vous trouver, Billy
; alors je me suis sauvé avec- avec ces gentlemen.

– Hum ! fit Billy. A l’annonce de la débandade des chamea
ux, j’ai filé pour mon propre compte. Lorsqu’un mulet de b
atterie- de batterie de canon à vis- traite de gentlemen d
es b-ufs de batterie, il faut qu’il se sente bien ému. Qui
êtes-vous, vous autres, là, par terre ?

Les b-ufs refoulèrent leur nourriture, et répondirent tou
0331 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019s deux à la fois :

– Le septième joug du premier canon de la Grosse Batterie
de Siège. Nous dormions, lorsque les chameaux sont arrivé
s, mais quand on nous a marché dessus, nous nous sommes le
vés et nous sommes partis. Il vaut mieux dormir tranquille
s dans la boue que d’être dérangés sur une bonne litière.
Nous avons dit à notre ami qu’il n’y avait pas de quoi s’e
ffrayer, mais il savait tant de choses qu’il en a pensé au
trement. Wah !

Ils continuèrent à ruminer.

– Voilà ce que c’est d’avoir peur, dit Billy. On se fait
blaguer par des b-ufs de batterie. Je pense que cela te fa
it plaisir, jeunesse.

Les dents du Jeune Mulet sonnèrent, et j’entendis qu’il p
arlait de ne pas avoir peur d’aucun vieux bifteck du monde
; mais les b-ufs se contentèrent de faire cliqueter leurs
0332 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 cornes l’une contre l’autre, et continuèrent de rumin
er.

– Ne te fâche pas, maintenant, après avoir eu peur. C’est
la pire espèce de couardise, dit le Cheval de Troupe. Je
trouve très pardonnable d’avoir peur la nuit, lorsqu’on vo
it des choses qu’on ne comprend pas. On s’est échappé de n
os piquets des douzaines de fois, par bandes de quatre cen
t cinquante ensemble, et cela parce qu’une nouvelle recrue
s’était mise à nous conter des histoires de serpents-foue
ts qu’on trouve chez nous, en Australie, au point que nous
mourions de peur à la seule vue des cordes pendantes de n
os licous.

– Tout cela est bel et bon dans le camp, observa Billy ;
je ne laisse pas de m’emballer moi-même, pour la farce, qu
and je reste à l’écurie un jour ou deux ; mais que faites-
vous en campagne ?

– Oh ! c’est une tout autre paire de bottes, dit le Cheva
0333 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019l de Troupe. J’ai Dick Cunliffe sur le dos, alors, et
il m’enfonce ses genoux dans les côtes : tout ce que j’ai
à faire, c’est de regarder où je mets le pied, de bien ras
sembler mon arrière-main et d’obéir aux rênes.

– Qu’est-ce que cela, obéir aux rênes ? demanda le Jeune
Mulet.

– Par les gommiers bleus d’Australie, renâcla le Cheval d
e Troupe, voulez-vous me faire croire qu’on ne vous a pas
appris dans votre métier ce que c’est que d’obéir aux rêne
s ? A quoi êtes-vous bons si vous ne pouvez pas tourner to
ut de suite lorsque la rêne vous presse l’encolure ? C’est
une question de vie ou de mort pour votre homme et, bien
entendu, de vie ou de mort pour vous. On commence à appuye
r, l’arrière-main rassemblée, au moment où on sent la pres
sion de la rêne sur l’encolure. Si on n’a pas la place de
tourner, on pointe un peu et on se reçoit sur ses jambes d
e derrière. Voilà ce que c’est que d’obéir aux rênes.

0334 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – On ne nous apprend pas les choses de cette façon, d
it Billy, le Mulet, froidement. On nous enseigne à obéir à
l’homme qui nous tient la figure : à avancer lorsqu’il le
dit, et à reculer lorsqu’il le dit également. Je suppose
que cela revient au même. Maintenant, tout ce beau métier
de fantasia et de panache, qui doit être bien mauvais pour
vos jarrets, à quoi vous mène-t-il ?

– Cela dépend, répondit le Cheval. Généralement, il me fa
ut entrer au milieu d’un tas d’homme hurlants et chevelus
armés de couteaux- de longs couteaux brillants, pires que
les couteaux du vétérinaire- et il me faut faire attention
à ce que la botte de Dick touche juste, sans appuyer, la
botte de son voisin. Je vois la lance de Dick à ma droite
de mon -il droit, et je sais qu’il n’y a pas de danger. Je
n’envie pas la place de l’homme ou du cheval qui se trouv
eraient dans notre chemin, à Dick et à moi, lorsque nous s
ommes pressés.

– Est-ce que les couteaux font mal ? demanda le Jeune Mul
0335 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019et.

– Heu- j’en ai reçu une estafilade en travers du poitrail
une fois- mais ce n’était pas la faute de Dick-

– Je me serais bien occupé de qui c’était la faute, si on
m’avait fait mal ! interrompit le Jeune Mulet.

– Il faut s’en occuper, repartit le Cheval de Troupe. Si
vous n’avez pas confiance dans votre homme, aussi bien déc
amper tout de suite. Quelques-uns de nos chevaux s’y enten
dent, et je ne les blâme pas. Comme je le disais, ce n’éta
it pas la faute de Dick. L’homme était couché sur le sol,
et je m’allongeais pour ne pas l’écraser, mais il me lança
une estocade de bas en haut. La prochaine fois que je fra
nchis un homme couché par terre, je pose le pied dessus- e
t ferme.

– Hem ! dit Billy ; tout cela paraît bien absurde. Les co
uteaux me font l’effet de sales outils en toutes circonsta
0336 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019nces. Mieux vaut escalader une montagne, une selle bie
n équilibrée sur le dos, se cramponner des quatre pieds et
des oreilles, grimper, ramper et se faufiler, jusqu’à ce
qu’on débouche à ces centaines de pieds au-dessus de tout
le monde, sur une saillie – juste la place de ses sabots.
Alors, on s’arrête et on ne bouge plus- ne demande jamais
à un homme de te tenir la tête, jeunesse- on ne bouge pas
pendant qu’on visse les canons, et puis on regarde tomber
parmi les hautes branches des arbres, très loin au-dessous
, les petits obus pareils à des coquelicots.

– Vous ne butez donc jamais ? demanda le Cheval de Troupe
.

– On dit que lorsqu’un mulet bronche, on peut fendre l’or
eille à une poule, répondit Billy. De temps en temps, peut
-être une selle mal paquetée fera verser un mulet, mais c’
est très rare. Je voudrais pouvoir vous apprendre notre mé
tier. C’est une belle chose. Eh bien ! Il m’a fallu trois
ans pour découvrir ce que les hommes me voulaient. Toute l
0337 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019a science consiste à ne pas se détacher sur la ligne d
u ciel, parce que, si vous le faites, on peut vous tirer d
essus. Souviens-toi de cela, jeunesse. Reste toujours cach
é le mieux possible, même s’il faut faire un détour d’un m
ille dans ce but. C’est moi qui mène la batterie quand on
arrive à ce genre d’escalade.

– Se laisser fusiller sans une chance de courir sus aux g
ens qui tirent ? fit le Cheval de Troupe en réfléchissant
profondément. Je ne pourrais pas supporter cette idée-là.
Je voudrais charger- avec Dick.

– Oh ! non, vous ne voudriez pas ; vous savez qu’aussitôt
en position, ce sont les canons qui font toute la charge.
Voilà qui est scientifique et net : mais les couteaux- po
uah !

Il y avait quelque temps que le chameau de convoi balança
it sa tête de-ci et de-là, cherchant à glisser un mot dans
la conversation. Et je l’entendis qui disait timidement,
0338 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019en toussant pour s’éclaircir la gorge :

– J’ai- j’ai- j’ai fait un peu la guerre, mais ce n’était
pas en grimpant, ni en courant comme cela.

– Non. Maintenant que tu le dis, repartit Billy, on s’en
aperçoit. Tu n’as pas beaucoup l’air fait pour grimper ou
courir- Eh bien ! comment cela se passait-il chez toi, bal
le de foin ?

– De la vraie manière, répondit le Chameau. Nous nous cou
chions tous-

– Oh ! Croupière et Martingale ! s’exclama le Cheval de T
roupe entre ses dents. Couché !

– Nous nous couchions, une centaine environ-, continua le
Chameau, en un grand carré, et les hommes empilaient nos
kajawahs, nos charges et nos selles, à l’extérieur du carr
é ; puis ils tiraient par-dessus notre dos- oui- de toutes
0339 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 les faces du carré.

– Quelle sorte d’hommes ? N’importe quels hommes au hasar
d ? demanda le Cheval de Troupe. On nous apprend à l’école
du cavalier à nous coucher et à laisser nos maîtres tirer
par-dessus nous, mais Dick Cunliffe est le seul homme à q
ui je me fierais pour cela. Cela me chatouille au passage
des sangles et, en outre, je n’y vois rien, avec la tête s
ur le sol.

– Que vous importe qui tire par-dessus vous ? répondit le
Chameau. Il y a beaucoup d’homme et beaucoup de chameaux
tout près, et des masses de fumée. Je n’ai pas peur, alors
. Je reste tranquille, et j’attends.

– Et cependant, dit Billy, vous faites de mauvais rêves,
et vous bouleversez le camp la nuit. Eh bien ! Avant que j
e m’étende – je ne parle pas de me coucher – et que je lai
sse un homme tirer par-dessus mon corps, mes talons et sa
tête auraient quelque chose à se dire. A-t-on jamais enten
0340 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019du parier de choses pareilles !

Il y eut un long silence. Puis, un des b-ufs de batterie
leva sa grosse tête pour dire :

– Tout cela est vraiment fort absurde. Il n’y a qu’une ma
nière de combattre.

– Oh ! allez-y, dit Billy. Je vous en prie, ne vous gênez
pas pour moi. Je suppose que vous autres vous combattez e
n vous tenant debout sur la queue ?

– Une seule manière, dirent-ils tous deux ensemble (ils d
evaient être jumeaux). La voici : Mettre nos vingt attelag
es au gros canon aussitôt que Double-Queue commence à trom
peter. (Double-Queue est le nom d’argot de camp par lequel
on désigne l’éléphant.)

– Pourquoi Double-Queue trompette-t-il ? demanda le Jeune
Mulet.
0341 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Pour déclarer qu’il n’ira pas plus près de la fumée en
face- Double-Queue est un grand poltron- Alors, nous tiron
s tous ensemble le gros canon- Heya-Hullah ! Heeyah ! Hull
ah ! Nous ne grimpons pas, nous autres, comme des chats, n
i ne courons comme des veaux. Nous cheminons par la plaine
unie, nos vingt jougs à la fois, jusqu’à ce qu’on nous dé
telle : puis, nous paissons tandis que les gros canons cau
sent à travers la plaine avec quelque ville derrière des m
urs de terre. Et des pans de mur croulent, et la poussière
s’élève comme si là-bas de grands troupeaux rentraient à
l’étable.

– Oh ! Et vous choisissez ce moment-là pour paître ? dit
le Jeune Mulet.

– Ce moment ou un autre. Manger est toujours bon. Nous ma
ngeons jusqu’à ce qu’on nous remette le joug, et tirons de
nouveau le canon pour revenir où Double-Queue l’attend. P
arfois, il y a dans la ville de gros canons qui répondent,
0342 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 et quelques-uns d’entre nous sont tués, mais alors, i
l y a plus à paître pour ceux qui restent. C’est le Destin
– voilà tout- N’importe, Double-Queue est un grand poltron
. Voilà la vraie manière de combattre- Nous sommes deux fr
ères, nous venons de Hapour. Notre père était taureau sacr
é de Shiva. Nous avons dit.

– Eh bien ! j’ai certainement appris quelque chose ce soi
r, dit le Cheval de Troupe. Et vous, Messieurs de la Batte
ries des Canons à Vis, vous sentez-vous enclins à manger q
uand on vous tire dessus avec de gros canons, et que Doubl
e-Queue suit par-derrière ?

– A peu près autant qu’à nous vautrer par terre et à lais
ser des hommes s’étaler sur nous, ou à courir parmi des ge
ns à coutelas. Je n’ai jamais entendu pareilles billevesée
s. Une saillie de montagne, un fardeau bien équilibré, un
conducteur à qui s’en remettre pour vous laisser poser les
pieds à votre choix, et je suis votre mulet ; mais- les a
utres choses- non ! dit Billy, en frappant du pied.
0343 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Evidemment, reprit le Cheval de Troupe, tout le monde n
‘est pas fait du même bois, et je vois bien que dans la fa
mille, du côté de votre père, on devait être lent à saisir
beaucoup de choses.

– La famille de mon père ne vous regarde pas, s’écria Bil
ly avec colère ; car tous les mulets détestent s’entendre
rappeler que leur père est un âne. Mon père était un gentl
eman du Sud, qui n’aurait pas été gêné de mettre en charpi
e n’importe quel cheval. Mets-toi ça dans la tête, gros Br
umby !

Brumby veut dire rossard sans origine. Imaginez les senti
ments d’Ormonde si un cheval d’omnibus le traitait de carc
an et vous pouvez vous figurer ce que ressentit le cheval
australien. Je vis le blanc de ses yeux étinceler dans l’o
bscurité.

– Dites donc, fils de baudet d’importation malagais, fit-
0344 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019il en serrant les dents, je vous apprendrai que je sui
s apparenté, du côté de ma mère, à Carbine, le vainqueur d
e la Coupe de Melbourne, et nous ne sommes pas habitués, d
ans mon pays, à nous laisser passer sur le ventre par un m
ulet à langue de perroquet et à tête de cochon dans une ba
tterie de pétardières et de chassepots. -tes-vous prêt ?

– Debout, sur les jambes de derrière ! brailla Billy.

Tous deux se cabrèrent face à face et je m’attendais à un
furieux combat, lorsqu’une voix gargouillante et qui roul
ait sourdement sortit de l’obscurité à droite.

– Enfants, qu’avez-vous à vous battre ? Calmez-vous.

Les deux bêtes retombèrent en renâclant de dégoût, car ch
eval ni mulet ne peuvent souffrir la voix de l’éléphant.

– C’est Double-Queue ! dit le Cheval de Troupe. Je ne peu
x pas le supporter. Une queue à chaque bout, c’est trop.
0345 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Exactement mon avis, dit Billy, en se pressant contre l
e cheval pour se rassurer. On a des points communs.

– Nous tenons ça de nos mères, dit le Cheval de Troupe. A
quoi bon se chamailler pour si peu !- Eh ! Double-Queue,
êtes-vous attaché ?

– Oui, répondit Double-Queue, dont le rire roula tout le
long de sa trompe. Je suis au piquet pour la nuit. J’ai en
tendu ce que vous disiez, vous autres. Mais n’ayez pas peu
r, je reste où je suis.

Les B-ufs et le Chameau dirent à mi-voix :

– Peur de Double-Queue, quelle absurdité !

Et les B-ufs continuèrent :

– Nous sommes fâchés que vous ayez entendu, mais, c’est v
0346 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019rai. Double-Queue, pourquoi avez-vous peur des canons
lorsqu’ils parlent ?

– Eh bien ! dit Double-Queue, en frottant une de ses jamb
es de derrière contre l’autre, exactement comme un petit g
arçon qui récite une fable, je ne sais pas tout à fait si
vous comprendriez.

– Nous ne comprenons pas, mais cependant il faut tirer ju
squ’au bout les canons, reprirent les B-ufs.

– Je le sais et je sais aussi que vous êtes beaucoup plus
braves que vous ne pensez. Mais, pour moi, c’est différen
t. Le capitaine de ma batterie m’a appelé l’autre jour « p
achyderme anachronique ».

– Quelque autre façon de combattre, je suppose ? dit Bill
y qui reprenait ses esprits.

– Vous, vous ne savez pas ce que cela veut dire, naturell
0347 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ement. Moi, je le sais. Cela signifie : entre le zist
et le zest, et c’est juste où j’en suis. Je puis voir dans
ma tête ce qui arrivera quand un obus éclate ; et vous au
tres. B-ufs, vous ne pouvez pas.

– Moi, je peux, dit le Cheval de Troupe- à peu près du mo
ins. J’essaie de n’y pas penser.

– Je vois mieux que vous, et j’y pense, moi. J’ai plus de
surface qu’un autre à préserver et je sais qu’une fois ma
lade, personne ne connaît la manière de me soigner. Tout c
e qu’ils peuvent faire est de suspendre la solde de mon co
rnac jusqu’à ce que je me remette, et je ne peux pas me fi
er à mon cornac.

– Ah ! dit le cheval de Troupe. Cela explique tout. Je pe
ux me fier à Dick.

– On me percherait un régiment entier de Dicks sur le dos
, sans que je me comporte mieux. J’en sais juste assez pou
0348 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019r me sentir mal à l’aise, et pas assez pour aller de l
‘avant malgré tout.

– Nous ne comprenons pas, dirent les B-ufs.

– Je sais que vous ne comprenez pas. Ce n’est pas à vous
que je parle. Vous ne savez pas ce que c’est que du sang.

– Oui, nous le savons, répliquèrent les B-ufs. C’est une
chose rouge qui imbibe la terre et qui sent.

Le cheval de Troupe lança une ruade, fit un bond, et s’éb
roua.

– Ne parlez pas de cela, dit-il. Je le sens d’ici, rien q
ue d’y penser. Cela donne envie de se sauver- Quand on n’a
pas Dick sur le dos.

– Mais il n’y en a pas ici, dirent le Chameau et les B-uf
0349 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019s. Pourquoi êtes-vous si stupide ?

– C’est une sale chose, dit Billy. Je n’ai pas envie de m
e sauver mais n’aime pas en parler.

– Vous y êtes ! dit Double-Queue, en agitant sa queue pou
r expliquer.

– Sûrement. Oui, nous avons été ici toute la nuit, dirent
les B-ufs.

Double-Queue frappa le sol du pied, en faisant résonner s
on anneau de fer.

– Oh ? je ne vous parle pas, à vous. Vous ne pouvez pas v
oir à l’intérieur de vos têtes.

– Non. Nous voyons par nos quatre yeux, dirent les B-ufs.
Nous voyons droit en face de nous.

0350 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – Si je n’étais capable que de cela et de rien autre,
vous n’auriez pas besoin de tirer les gros canons. Si je
ressemblais à mon capitaine – il peut voir, lui, les chose
s à l’intérieur de sa tête avant que le feu commence, et i
l tremble du haut en bas, mais il en sait trop pour fuir –
si je lui ressemblais, je pourrais tirer les canons à vot
re place. Mais si j’étais aussi malin que tout cela, je ne
serais jamais venu ici. Je serais roi dans la forêt, comm
e j’avais coutume, dormant la moitié du jour et me baignan
t à mon gré. Je n’ai pas pris mon bain depuis un mois.

– Tout cela sonne très bien, dit Billy, mais il ne suffit
pas de donner à une chose un nom qui n’en finit pas pour
y changer quoi que ce soit.

– Chut ! fit le Cheval de Troupe. Je crois que je compren
ds ce que Double-Queue veut dire.

– Vous comprendrez mieux dans une minute, dit Double-Queu
e en colère. Pour le moment, expliquez-moi pourquoi vous n
0351 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019’aimez pas ceci !

Il se mit à trompeter furieusement de toute sa force.

– Arrêtez ! dirent ensemble Billy et le Cheval de Troupe.

Et je pus les entendre trépigner et frémir. La trompette
d’un éléphant impressionne toujours désagréablement, surto
ut dans la nuit noire.

– Je ne m’arrêterai pas, dit Double-Queue. Tâchez de m’ex
pliquer cela, s’il vous plaît ? Hhrrmph ! Rrrt ! Rrrmph !
Rrrhha !

Puis il s’arrêta tout à coup, et j’entendis dans l’obscur
ité une petite plainte qui m’apprit que Vixen m’avait enfi
n retrouvé. Elle savait aussi bien que moi que la chose au
monde que redoute le plus l’éléphant, c’est un petit chie
n qui aboie ; aussi, elle se mit en devoir de persécuter D
0352 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019ouble-Queue dans ses piquets et jappa autour de ses gr
os pieds. Double-Queue s’agita et cria :

– Allez-vous-en, petit chien ! Ne flairez pas mes chevill
es, ou bien je vais vous donner un coup de pied.

Bon petit chien- gentil petit chien. Là ! là ! Rentrez à
la maison, vilaine bête jappante !- Oh ! personne ne l’ôte
ra donc de là ? Il va me mordre dans une minute.

– Paraît, dit Billy au Cheval de Troupe, que notre ami Do
uble-Queue a peur à peu près de tout. Si on m’avait donné
une pleine ration par chien auquel j’ai rué dans les mâcho
ires sur le champ de man-uvre, je serais à cette heure pre
sque aussi gros que Double-Queue.

Je sifflai et Vixen courut à moi, toute crottée, me lécha
le nez, et me raconta une longue histoire sur ses recherc
hes à ma suite dans le camp. Je ne lui ai jamais laissé sa
voir que je comprenais le langage des bêtes, de peur qu’el
0353 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019le prenne ensuite toutes sortes de libertés. Aussi je
la boutonnai dans le devant de mon manteau, tandis que Dou
ble-Queue s’agitait, foulait le sol, et grondait en lui-mê
me :

– C’est extraordinaire ! Tout à fait extraordinaire ! Un
mal qui court dans notre famille- Maintenant, où est-elle
passée, la sale petite bête ?

Je l’entendis tâter autour de lui avec sa trompe.

– Je crois que nous avons tous nos faiblesses, chacun les
siennes, continua-t-il, en se mouchant. Tout à l’heure, v
ous autres. Messieurs, paraissiez inquiets, je crois, lors
que je trompetais.

– Pas inquiets exactement, dit le Cheval de Troupe mais c
ela me faisait comme si j’avais eu des frelons à la place
de ma selle. Ne recommencez pas.

0354 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 – J’ai peur d’un petit chien, et le Chameau que voici
a peur, la nuit, des mauvais rêves.

– C’est heureux de n’avoir pas à combattre tous de la mêm
e façon, dit le Cheval de Troupe.

– Ce que je voudrais savoir, dit le Jeune Mulet, qui avai
t gardé le silence pendant longtemps, ce que je voudrais s
avoir, c’est pourquoi il nous faut combattre.

– Parce qu’on nous le dit, fit le Cheval de Troupe, avec
un ébrouement de mépris.

– Ordre donné, dit Billy, le Mulet.

Et ses dents sonnèrent.

– Hukm hai ! (C’est l’ordre), dit le Chameau avec un glou
glou.

0355 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 Et Double-Queue et les B-ufs répétèrent :

– Hukm hai !

– Oui, mais qui donne les ordres ? demanda le Mulet de Re
crue.

– L’homme qui marche à votre tête.

– Ou qu’on porte sur le dos.

– Qui tient votre caveçon.

– Ou vous tord la queue, dirent Billy, le Cheval de Troup
e, le Chameau et les B-ufs l’un après l’autre.

– Mais, à eux, qui donne des ordres ?

– Voilà que tu veux trop en savoir, jeunesse, dit Billy,
bon moyen de s’attirer un coup de pied. Tout ce qu’il faut
0356 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019, c’est obéir à l’homme qui vous tient la figure, et s
ans faire de questions.

Il a raison, dit Double-Queue. Je ne peux pas toujours ob
éir, parce que je suis entre le zist et le zest ; mais Bil
ly a raison. Obéissez à l’homme près de vous, qui donne l’
ordre, ou bien vous arrêtez toute la batterie, et on vous
rosse par-dessus le marché.

Les B-ufs de Batterie se levèrent pour s’en aller.

– Le matin vient, dirent-ils. Nous allons nous en retourn
er à nos lignes. C’est vrai, que nous ne voyons que devant
nos yeux, et que nous ne sommes pas très habiles ; mais c
‘est nous cependant les seuls, ce soir, qui n’ayons pas eu
peur. Bonsoir, gens de c-ur.

Personne ne répondit, et le Cheval de Troupe demanda, pou
r changer de conversation :

0357 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Où est ce petit chien ? Un chien quelque part, cela veu
t dire un homme.

– Ici, jappa Vixen, sous la culasse du canon, avec mon ho
mme. C’est vous, grosse bête, gros étourneau de chameau, l
à-bas, c’est vous qui avez renversé notre tente. Mon homme
est très en colère.

– Peuh ! dirent les B-ufs. Il doit être blanc ?

– Naturellement, il l’est, dit Vixen : croyez-vous que c’
est un bouvier noir qui me soigne ?

– Huah ! Ouach ! Ugh ! firent les B-ufs. Allons-nous-en p
romptement.

Ils plongèrent dans la boue, et firent si bien qu’ils enf
ilèrent leur joug dans le timon d’un caisson de munitions,
où il resta fixé.
0358 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
– Maintenant, ça y est, dit Billy tranquillement ; ne vou
s débattez pas. Vous voilà en panne jusqu’au jour- Que dia
ble vous prend-il ?

Les B-ufs faisaient entendre les longs ronflements siffla
nts, familiers au bétail hindou, se poussaient, se bouscul
aient, tournaient sur eux-mêmes, piétinaient, glissaient e
t faillirent choir, pour finir, dans la boue tout en grond
ant de fureur.

– Vous allez vous casser le cou d’ici un instant, dit le
Cheval de Troupe. Quelle mouche vous pique lorsqu’on parle
d’homme blanc ? Je vis avec eux.

– Ils- nous- mangent ! Tire ! dit le B-uf le plus proche.

Le joug claqua avec un bruit sec, et ils disparurent pesa
mment.
0359 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Je ne savais pas auparavant ce qui effarouchait le bétail
hindou à la vue des Anglais : nous mangeons du b-uf ! – v
iande à laquelle ne touche jamais un conducteur de bétail
– et, naturellement, le bétail n’aime pas cela.

– Qu’on me fouette avec mes chaînes de bât, si j’aurais p
ensé que deux gros blocs pareils pouvaient perdre la tête
! dit Billy.

– N’importe, je vais voir cet homme. La plupart des homme
s blancs, je le sais, ont des choses dans leurs poches, di
t le Cheval de Troupe.

– Je vous laisse, alors. Je ne peux pas dire que je les a
ime plus que cela. D’ailleurs, les hommes blancs sans gîte
pour dormir sont la plupart du temps des voleurs, et j’ai
sur le dos pas mal de propriété du Gouvernement. Viens, j
eunesse, et retournons à nos lignes. Bonne nuit, Australie
. Au revoir, à la parade demain, je suppose ? Bonne nuit,
0360 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019vieille balle de foin !- Tâche, une autre fois, de ne
plus me frapper, hein ? Bonne nuit, Double-Queue ! Si vous
nous dépassez sur le terrain, demain, ne trompetez pas. C
ela dérange l’alignement.

Billy, le Mulet, s’en alla clopinant, de son pas à la foi
s boiteux et martial de vieux militaire ; la tête du Cheva
l de Troupe vint fouiller dans ma poitrine, et je lui donn
ai des biscuits tandis que Vixen, qui est la plus vaine de
s petites chiennes, lui contait des mensonges au sujet des
douzaines de chevaux que nous possédions, elle et moi.

– Je vais à la parade, demain, dans mon dog-cart, dit-ell
e. Où serez-vous ?

– A la gauche du second escadron. C’est moi qui règle le
pas pour toute la troupe, ma petite dame, répondit-il poli
ment. Maintenant, il me faut retourner auprès de Dick. Ma
queue est toute crottée et il lui faudra deux heures de gr
osse besogne pour me panser avant la man-uvre.
0361 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
La grande revue des trente mille hommes au complet avait
lieu dans l’après-midi, et Vixen et moi nous occupions une
bonne place, tout près du Vice-Roi et de l’Amir d’Afghani
stan. Celui-ci, coiffé d’un haut et gros bonnet d’astrakan
noir, portait une grande étoile de diamants au milieu. La
première partie de la revue fut superbe, et les régiments
défilèrent vague sur vague de jambes se mouvant toutes en
semble et de fusils tous en ligne, jusqu’à nous brouiller
les yeux. Puis la Cavalerie déboucha au son du beau galop
de Bonnie Dundee, et Vixen dressa les oreilles sur la banq
uette du dog-cart. Le second escadron de lanciers fila dev
ant nous, et le cheval de troupe parut, la queue en soie p
arfilée faisant des courbettes, une oreille droite et l’au
tre couchée, réglant l’allure pour tout l’escadron. Et ses
jambes allaient comme sur une mesure de valse. Puis vinre
nt les gros canons et j’aperçus Double-Queue avec deux aut
res éléphants, attelés de front à un canon de siège de qua
rante, tandis que vingt attelages de b-ufs marchaient derr
ière. La septième paire, qui portait un joug neuf, semblai
0362 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019t quelque peu lasse et courbatue. Enfin arrivèrent les
canons à vis ; Billy, le Mulet, se comportait comme s’il
eût commandé toutes les troupes, et les cuivres de son har
nais huilé de frais faisaient cligner les yeux. J’applaudi
s, tout seul, Billy le Mulet, mais il n’aurait pour rien a
u monde regardé à droite ou à gauche.

La pluie se remit à tomber et, pendant quelque temps, il
fit trop de brume pour distinguer les mouvements des troup
es. Elles avaient formé un grand demi-cercle à travers la
plaine et se déployaient en ligne. Cette ligne s’allongea,
s’allongea, toujours, jusqu’à compter trois quarts de mil
le d’une aile à l’autre – solide mur d’hommes, de chevaux
et de fusils. Puis cela marcha droit sur le Vice-Roi et l’
Amir et, à mesure que cela se rapprochait, le sol se mit à
trembler comme le pont d’un steamer lorsque les machines
forcent la vapeur.

A moins d’y être on n’imagine pas l’effet effrayant de ce
tte ruée en masse de troupes sur les spectateurs, même sac
0363 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019hant que ce n’est qu’une revue. Je regardai l’Amir. Ju
sque-là, il n’avait pas manifesté signe d’étonnement ou de
quoi que ce fût ; mais alors, ses yeux commencèrent à s’o
uvrir de plus en plus, il rassembla les rênes de son cheva
l et regarda derrière lui. Un instant, il sembla sur le po
int de tirer son sabre et de se tailler une route à traver
s les Anglais, hommes et femmes, qui se trouvaient dans le
s voitures à l’arrière.

Enfin la marche en avant s’arrêta court, le sol cessa de
trembler, la ligne tout entière salua, et trente musiques
commencèrent à jouer ensemble. C’était la fin de la revue,
et les régiments retournèrent à leurs camps sous la pluie
, tandis qu’une musique d’infanterie attaquait :

Les animaux allaient deux par deux !
Hourra !
Les animaux allaient deux par deux,
L’éléphant et le mulet de batterie,
Et ils entrèrent tous dans l’Arche
0364 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Pour se mettre à l’abri de la pluie !

J’entendis alors un vieux chef d’Asie centrale, à longue
chevelure grise, venu du Nord avec l’Amir, poser ces quest
ions à un officier indigène :

– Maintenant, dit-il, comment a-t-on accompli cette chose
étonnante ?

L’Officier répondit :

– Un ordre a été donné, auquel on a obéi.

– Mais les bêtes sont-elles donc aussi sages que les homm
es ? demanda le Chef.

– Elles obéissent, comme font les hommes : mulet, cheval,
éléphant ou b-uf obéit à son conducteur, le conducteur à
son capitaine, le capitaine à son major, le major à son co
lonel, le colonel au brigadier commandant trois régiments,
0365 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019 le brigadier au général, qui obéit au Vice-Roi, qui e
st le serviteur de l’Impératrice. Voilà comment cela se fa
it.

– Je voudrais bien qu’il en soit de même en Afghanistan !
dit le Chef ; car, là, nous n’obéissons qu’à notre propre
volonté.

– Et c’est pour cela, dit l’Officier indigène, en frisant
sa moustache, qu’il faut à votre Amir, auquel vous n’obéi
ssez pas, venir ici prendre les ordres de notre Vice-Roi.

– – –

Chant de parade des animaux du camp

0366 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Eléphants de batterie.

Alexandre nous emprunta la force de l’Alcide,
La sagesse de nos fronts, la ruse de nos genoux,
Depuis, aux cours asservies pèse encor son joug solide.
Aux attelages de dix pieds faites place, tous,
Au cortège
Des grosses pièces de siège !

B-ufs de batterie.

Ces héros enharnachés ont peur d’un boulet de quatre,
La poudre les incommode, ils n’aiment plus à se battre,
Alors, nous entrons en jeu, nous hâtons, nous autres, b-uf
s,
Aux attelages de vingt jougs faites place, tous,
Au cortège
Des grosses pièces de siège !

0367 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Chevaux de cavalerie.

Par ma marque à l’épaule, il n’est pas de chansons
Qui vaillent l’air des Lanciers, Housards et Dragons,
Mieux me plaît qu’« Au Pansage » ou bien « A l’écurie »
Le galop pour défiler de Bonnie Dundee.

Du foin, des égards, de l’étrille et du mors,
De bons cavaliers et l’espace au-dehors,
Par escadrons ! En colonne ! et je parie
Qu’on vous voit bien défiler à Bonnie Dundee.

Mulets de bât.

Quand mes compagnons et moi nous prenons, le long du chemi
n de la côte,
Un sentier perdu de cailloux bossus, nous marchons sans fa
ire de faute,
0368 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Car on peut grouiller et grimper, mes gars,
N’importe où, paraître et dire : Voilà !
Mais lorsqu’à la cime on se range,
Le bonheur complet, c’est si l’on avait
Une patte ou deux de rechange !

Merci donc, sergent, qui passe devant lorsque la route n’e
st pas large,
Et sur toi malheur, failli conducteur, qui n’amarres pas d
roit ta charge :

Car on peut grouiller et grimper, mes gars,
N’importe où, paraître et dire : Voilà !
Mais lorsqu’à la cime on se range,
Le bonheur complet, c’est si l’on avait
Une patte ou deux de rechange !

Chameaux du commissariat.
0369 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Nous n’avons jamais eu nul vieux refrain chameau
Pour aider à traîner notre cahin-caha,
Mais chacun de nos cous est un trombone en peau
(Rtt-ta-ta-ta ! Chacun est un trombone en peau !)
Notre seule chanson de marche, écoutez-la :
Peux pas ! Veux pas ! N’irai pas ! Rien savoir !
Qu’on se le passe et allez voir !
Un bât tourne, tant pis, si ce n’est pas le mien !
Une charge a glissé – halte, hurrah ! Crions bien !
Urr ! Yarrh ! Grr ! Arrh !
Quelqu’un écope et pas pour rien !

Tous les animaux ensemble.

Nous sommes les enfants du Camp,
Nous servons chacun à son rang,
Fils de joug, du bât, des fardeaux,
Harnais au flanc, ou sac au dos.
0370 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019Voyez notre ligne ondulée,
Ainsi qu’une entrave doublée,
Qui, par la plaine, va, glissant,
Tout balayer au champ du sang ;
Tandis qu’à nos côtés les hommes,
Poudreux, muets et les yeux lourds,
Ne savent pas pourquoi nous sommes,
Eux et nous, voués sans retour
A souffrir et marcher toujours.
Nous sommes les enfants du Camp,
Nous servons chacun à son rang,
Fils de joug, du bât, des fardeaux,
Harnais au flanc et sac au dos !

FIN
A propos de cette édition électronique
Texte libre de droits.

Corrections, édition, conversion informatique et publicati
on par le groupe :
0371 le Livre de la Jungle, Kipling, ebook, Vacances été 2019
Ebooks libres et gratuits
http:–fr.groups.yahoo.com-group-ebooksgratuits

Adresse du site web du groupe :
http:–www.ebooksgratuits.com-


Juillet 2004

Une pensée sur “Le Livre de la Jungle”

  1. Pourquoi (re)lire le livre de la Jungle de Kipling ?
    – je dirais : – pourquoi pas ? Au départ il fait partie de ces auteurs qui nous invitent d’emblée à les lire… (à l’instar d’un Skakespeare – pompeux -, d’un W. Scott – trop vieux – ou d’autres auteurs anglos-saxons de renom, poètes …) En fait Kipling fait partie de ces auteurs / poètes / écrivains voyageurs qui, outre une réputation un peu sulfureuse d’écrivain conservateur… , ont, par leur vie l’influence encore de nos jours de leur œuvre, suscité un intérêt certain chez un public varié. Rappelons que Kipling est né en Inde au cours de la seconde moitié du 19e (issu d’une famille aisée), qu’il meurt au milieu du 20e, qu’ il n’est pas universitaire, qu’il est anglais, à la fois pourfandeur d’un impérialisme sur le déclin (il aime le progrès – l’électricité, la radio… – ), anticolonialiste, proche du soldat de l’armée britannique à qui il dedit ses meilleurs poèmes “cette chaire à canon “. Enfin Kipling fut une source reelle d’inspiration pour le cinema (john Ford), des personnages comme Tarzan, le Bond 007 de Flemming, le personnage de Mowgli… une référence incontournable encore aujourd’hui pour la littérature enfantine et un auteur de référence qui influencera des générations entières.

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *